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Juana Torres Rojas, Ricardo Garca Salcedo, Mximo A. Agero Granados


Astronoma, gravitacin y modelos cosmolgicos
Ciencia Ergo Sum, vol. 11, nm. 2, julio-octubre, 2004, pp. 191-198,
Universidad Autnoma del Estado de Mxico
Mxico

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Ciencia Ergo Sum,


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Universidad Autnoma del Estado de Mxico
Mxico

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Astronoma, gravitacin
y modelos cosmolgicos
Juana Torres Rojas*, Ricardo Garca Salcedo* y Mximo A. Agero Granados*

Resumen. La humanidad ha planteado diversas teoras respecto a su visin csmica a travs del
tiempo. En este trabajo se expone en forma sucinta la historia de las teoras cosmolgicas. Se
parte de las primeras ideas acerca del universo hasta llegar a la teora general de la relatividad.
Palabras clave: cosmologa, astronoma, gravitacin.

Astronomy, Gravitation and Cosmological Models


Abstract. The humanity has raised impressive theories with respect to his cosmic vision
through the time. In this work we expose in short form the history of the cosmological
theories. We began by the first ideas on the universe until arriving at the general theory of
relativity.
Key words: cosmology, astronomy, gravitation.

Introduccin basado principalmente en observaciones, teoras y conjeturas cien-


tficas.
Desde los tiempos ms remotos, el ser humano ha sentido la La ciencia es un proceso constante, por lo cual nuestras ideas
necesidad de conocer mejor el universo: de qu est hecho?, cmo referentes a la naturaleza se modifican da con da, porque cada vez
surgi? y cmo terminar? Prueba de ello son las mltiples res- aprendemos ms de ella. Comnmente cualquier persona podr
puestas que se han dado a estas preguntas a lo largo del tiempo, y describir a la naturaleza mediante la restriccin de sus sentidos y
que en conjunto constituyen la historia del pensamiento cosmo- de las ideas preconcebidas, y no necesariamente basada en conoci-
lgico. El acercamiento a la astronoma o la cosmologa, como a mientos cientficos.
cualquier rea del conocimiento humano, siempre va acompaado Este texto pretende abarcar ciertos tpicos de la cosmologa que
de cierta pasin por lo enigmtico de los acontecimientos y fen- directa o indirectamente estn ligados con los trabajos realizados
menos inherentes a la disciplina. por los autores de este artculo.
Aqu trataremos de involucrarnos en algunos temas apasionantes
tanto de astronoma como de cosmologa, tales como el universo 1. Historia del pensamiento cosmolgico
inflacionario, la materia oscura o la que no vemos, o la muerte de
las estrellas, con el fin de tener algn conocimiento o idea acerca Desde tiempos inmemoriables, una de las mayores preocupacio-
del mundo en el que vivimos y establecer un cuadro aceptable nes del hombre ha sido conocer la naturaleza del universo. Una

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visita a Stonehenge, en el sur de Inglate- universo, la cual, sin duda, es ms difcil de
rra, o un recorrido por las ruinas de Chichn establecer, y la datacin radioactiva se com-
Itz en Yucatn 1 muestran el gran inte- bin con los resultados astronmicos basa-
rs que las culturas antiguas tenan por los dos en la teora de evolucin estelar, que
cielos, y lo que es ms importante, el gran hoy dan al universo una edad probable de
inters por la naturaleza y el origen del ms de 12 mil millones de aos.
universo. Nadie puede predecir cules sern las
A mediados del primer milenio a. C., en nuevas verdades por revelar, qu descubri-
las tempranas ciudades griegas de Jonia se mientos grandes y asombrosos quedan por
inici una especulacin racional acerca del hacer. La ciencia moderna puede hablarnos
universo y sus orgenes. El hombre comen- de la futura evolucin del Sol, aventurar una
z a comprenderlo sistemticamente, con explicacin astronmica de las edades de
la clara tendencia a dejar de lado la fantasa y Figura 1. Modelo del universo segn los mayas. hielo y de la evolucin biolgica y aportar
supersticin. Este entendimiento crucial de Fuente: www.mayadiscovery.com/es/historia/default.htm
una base firme para hacer afirmaciones so-
que el universo es racional, en lugar de ser bre el futuro del universo, ya sea desde el
contingente y depender de dioses caprichosos, no ocurri de sbi- enfoque de la relatividad general o desde la segunda ley de la ter-
to, sino que representa una de las grandes separaciones en la histo- modinmica; sin embargo, no puede ensear a la humanidad a uti-
ria del pensamiento humano. lizar las armas de destruccin que ella ha forjado y con la que
A principios del siglo XVI, Coprnico dio el paso revolucionario parece capaz de destruir su civilizacin.
que coloc las bases para la cosmologa heliocntrica que Kepler y
Galileo habran de establecer. 2. La primera astronoma
Al terminar el siglo XVII, lleg Isaac Newton, quien revolucion
el pensamiento cientfico de esa poca. Su universo es un meca- Existe informacin muy escasa de la naciente conciencia del orden
nismo gobernado por un solo agente misterioso: la gravitacin celeste entre las primeras civilizaciones. Para el hombre primiti-
universal. vo, como para nosotros, la regularidad dominante era el ciclo da-
La astronoma en los siglos XVII y XIX logr pocos triunfos teri- noche; el Sol defina el da y la Luna gobernaba la noche. Su impor-
cos o analticos, sus estudios fueron bsicamente observacionales. tancia al iluminar las sobrecogedoras tinieblas dio a este astro un
Nuevos instrumentos y nuevas tcnicas llevaron al descubrimiento lugar importantsimo en la supersticin.
de fenmenos desconcertantes, que aportaron la materia prima La astronoma, como esfuerzo sistemtico de observacin, se
para los desarrollos tericos de la astrofsica y la cosmologa del origin en Mesopotamia, pero fue en la poca asiria cuando em-
siglo XX. pezaron a hacerse observaciones verdaderamente sistemticas.
La comprensin de los universos isla y las otras galaxias tiene Por lo que sabemos, el nico instrumento astronmico que po-
que ocupar un lugar de honor en la lista de realizaciones de ese sean los mesopotmicos era el gnomon, una especie de cuadran-
siglo. El hallazgo del movimiento de recesin universal de esas te solar vertical, que consista simplemente en un palo levantado
entidades allan el camino a la cosmologa moderna. La teora ge- en un rea plana. Con un gnomon pueden determinarse los
neral de la relatividad de Einstein posibilit el entendimiento de solsticios a partir de las posiciones extremas de la sombra que
estos rasgos del universo en gran escala y, con la teora especial, no deja el sol, y los equinoccios cuando las posiciones de la salida y la
slo rebas los conceptos newtonianos sino que tambin hizo via- puesta del Sol se oponen.
ble asimilar la generacin de energa en las estrellas, de modo que Muchos de los avances de la protociencia babilnica ocurrieron
a mediados del siglo XX poda describirse su estructura y evolu- en un periodo relativamente breve durante el primer milenio a. C.
cin. Las grandes cuestiones acerca del origen del universo siguen Probablemente en la revolucin precientfica babilnica debieron
an sin respuesta completa, pero el vasto panorama que ofrece la actuar personas cuyos intelectos podan compararse con los de
astronoma moderna abruma la imaginacin, con implicaciones Aristteles, Newton y Einstein.
jubilosas para la cosmologa.
A mediados del siglo XX, las tcnicas de datacin nuclear, es- 3. Primeras concepciones del universo
pecialmente la de meteoritos, haban calculado la edad del sistema
solar en poco ms de 4,500 millones de aos. Esto acot la edad del En la poca prehistrica, el hombre primitivo vener las imgenes
del Sol y de la Luna como grandes deidades, y cuando urgaba el cielo
lleno de estrellas le pareca ver la silueta de figuras conocidas.
1. Para conocer un poco ms acerca de la cosmologa maya, se puede revisar la pgina Cerca del ao 6,000 a. C. sucedi la transicin entre la civiliza-
web: http://www.mayadiscovery.com/es/historia/default.htm cin nmada y la sedentaria con el surgimiento de la agricultura.

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Por lo tanto, las comunidades requeran co- Pero aun esta representacin tan sim-
nocer en qu poca del ao se poda sem- ple planteaba grandes problemas, ya que
brar y en cal cosechar, as como tratar de cualquier persona poda ver que la trayec-
predecir los fenmenos meteorolgicos. toria seguida por el Sol a travs del cielo no
Para el ao 4500 a. C. ya exista una sociedad Tales (560 a.C.)
es invariable; por otro lado, el cambio de
compleja en el valle del Tigris y ufrates, y estaciones propiciaba calor, fro, inunda-
Anaximandro (545 a.C.)
para el 3000 a. C., en el valle del Indo. Ade- ciones y sequas. Un registro peridico de
ms de la agricultura, la navegacin fluvial y los movimientos de la Luna ayud a marcar
la martima tambin exigan conocer los mo- los cambios de estaciones de una forma
vimientos del Sol y las estrellas. aproximada.
Al comienzo de la civilizacin algunos hom- En los comienzos de la civilizacin, la as-
bres se dedicaron por completo a estudiar los Anaxmenes (525 a.C.)
tronoma caminaba de la mano con la astro-
Parmnides (530 a.C.)
misterios que encierra el universo. En loga y las antiguas teocracias. Los primeros
Figura 2. Modelos griegos.
Mesopotamia los sacerdotes llevaban un grfi- astrnomos cientficos aparecieron en la ci-
Fuente: Durham y Purrington, 1989.
co detallado de los movimientos del Sol, la vilizacin griega y utilizaron la geometra,
Luna y los planetas que les permita predecir que al desarrollarla junto a la astronoma, la
los eclipses lunares, sin comprender a ciencia cierta la causa de este convirtieron en un medio de estudio muy valioso. La mejor escuela
fenmeno. Tambin trazaron la trayectoria que segua el Sol cada ao. griega de astronoma surgi al sur; en Mileto, Tales concibi la
Hablando de la cosmologa babilnica, podemos decir que los redondez de la Tierra en el ao 600 a. C.
primeros mitos sumerios datan, al menos, del tercer milenio a. C. Por el 500 a. C., o poco despus, los pensadores griegos no slo
Podemos encontrar una explicacin especfica y detallada de la especularon acerca de los orgenes del universo, sino tambin pu-
creacin del universo en el Enuma Elish (cuando arriba), que sieron por escrito sus ideas. Hombres como Anaximandro,
describe el origen del mundo en un conflicto entre las fuerzas del Parmnides y Pitgoras intentaron sistemticamente entender el
caos y los dioses (Heidel, 1951). universo y sus orgenes. Al cabo de un siglo, Aristteles haba pro-
Debido a que Egipto es, con excepcin de la frtil franja del valle ducido una obra monumental de sntesis que no sera superada
del Nilo, un desierto vasto e inmutable, su religin se bas en Ra el durante 16 siglos.
dios Sol, el dios creador de la mitologa egipcia. Ra adopta diversos Los griegos tuvieron diferentes cosmologas, las principales se
aspectos complementarios, ms que conflictivos, para encadenar las muestran en la figura 2. Despus de ellas, entr en el juego Pitgoras,
diversas funciones atribuidas al Sol (Parker, 1974). quien tena una concepcin distinta acerca del universo. Este mo-
De todas las civilizaciones del Viejo Mundo, slo la china llev delo es descrito por Filolao, contemporneo de Scrates. En el
registros de los eclipses ocurridos desde el ao 1361 a. C . y universo pitagrico, la Tierra no slo es esfrica sino que se mue-
construy numerosos observatorios. Esta civilizacin fue una ri- ve; junto con el Sol, la Luna y los planetas, circunda un fuego cen-
val digna de la mesopotmica en cuanto a la precisin de sus tral en el ncleo del universo (vase figura 3). La Tierra gira en
observaciones. Por otro lado, en Amrica, los mayas fueron los torno del fuego central en un periodo diurno de 24 horas. La misma
astrnomos por excelencia. En muchas formas su calendario era cara de la Tierra siempre va al fuego central, el Mediterrneo al
ms conveniente que nuestro sistema de semanas, meses y aos. lado exterior, lejos del fuego central. Este movimiento rodante
Predijeron eclipses y calcularon la duracin del ao solar y del para la Tierra equivale a la rotacin sencilla de un cuerpo mayor, y
mes lunar con asombrosa precisin. Como slo se han podido as, los pitagricos estaban proponiendo la rotacin de la Tierra,
descifrar los nmero mayas y no su escritura, no conocemos smbolo caracterstico de los modelos planetarios geocntricos.
desgraciadamente el contenido total de su conocimiento Tenan evidencia de nueve movimientos circulares en el cielo, los
(Bergamini et al., 1966). de las estrellas fijas, los de los cinco planetas y los de la Tierra, la
Cuando el hombre dise los primeros relojes de arena, atisb Luna y el Sol. Pero mezclaron su brillante deduccin con la
los movimientos del cielo y dividi el ao en das, meses y estacio- numerologa mstica, y como nueve era un nmero imperfecto,
nes. Las estrellas guiaban el camino al nmada y al marinero. Al elevaron el total a 10, por lo que sugirieron que haba un planeta
agricultor y al ganadero, las fases de la Luna y el viaje anual del Sol siempre entre la Tierra y el fuego central, el Antichton, que des-
les indicaban la poca de siembra y lluvia. empeaba dos funciones: protega a la Tierra de los rayos directos
A los ojos de los primeros astrnomos (los primeros observado- del fuego central y haca que el nmero de objetos mviles del
res), el cielo era una gran bveda en la cual se encendan, noche tras universo fuera 10, el nmero perfecto segn los pitagricos
noche, pequeos puntos. El Sol se mova diariamente a travs de la (Bergamini et al., 1966).
gran bveda; tambin observaron que la Luna creca y menguaba en Los argumentos de Platn (427-347 a. C.) acerca de la astronoma
el cielo nocturno en un ciclo de 29 das. destacan tanto la confusin como la amplitud de criterio de aquella

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poca. Al principio, Platn imagin que los Las ms grandes dificultades tcnicas a las
dioses recorran el cielo en brillantes carros que se enfrentaron los griegos fueron tiem-
de guerra (Teora del Carro Alado). Ms tarde po y nmero, entorpecieron su visin y ayu-
empez a preguntarse si la Tierra era plana o daron al sistema tolomico a cruzar sin tro-
redonda; se decidi por la redondez basndo- piezos los siglos del oscurantismo. El tiem-
se en la forma de la sombra de la Tierra sobre po era un problema porque no haba modo
la Luna durante un eclipse. Pero al principio preciso de medirlo, y el nmero, porque no
concibi a la Tierra como un cuerpo inmvil, haba modo de expresarlo. En el sistema
centro de todas las cosas. Ms tarde vio que la usado por los romanos y los griegos
rotacin de la Tierra sobre su eje y posible alejandrinos, las ms pequeas cifras
revolucin en una rbita se ajustaban mejor a astronmicas parecan casi inexpresables. En
la evidencia. Finalmente, al llegar a la anciani- nmeros romanos, la distancia a la Luna se
dad, Platn se senta apenado, porque haba Figura 3. Modelo de Pitgoras.
escribira CCXXXMMMMMMMMDCCCLVII en
Fuente: Durham y Purrington, 1989.
imaginado a la Tierra en el centro del univer- lugar de 283,857 millas (384,320 km). Slo
so, lugar reservado a algo ms valioso. Arqumedes de Siracusa (287-212 a. C.) ma-
Despus de la conquista de Alejandro el nej con soltura las grandes cifras. Podemos
Grande, cuando la capital de la cultura griega tener una idea de su magnitud inventiva por
fue trasladada de Atenas a Alejandra, en Egip- el hecho de que formul la mayora de la
to, la escuela de astronoma que afirmaba el leyes matemticas que gobiernan el com-
movimiento de la Tierra continu proponien- portamiento de palancas, poleas, engranes e
do teoras certeras. Aristarco de Samos sos- hidrulicas, as como la esttica de los fluidos.
tena que la Tierra giraba, se trasladaba y no De esta manera, llegamos a la poca en-
era el centro del cosmos. Seleuco observ tre los siglos XVI y XVII, un periodo de
que las mareas estn relacionadas con las grandes cambios que qued plasmada en la
fases de la Luna. Eratstenes compar ob- obra de Nicols Coprnico y de otros cua-
Figura 4. Planteamiento de Tolomeo para el sistema solar.
servaciones del Sol hechas en puntos distan- tro hombres: Tycho Brahe, Johannes Kepler,
Fuente: Durham y Purrington, 1989.
tes 800 kilmetros uno del otro, y calcul la Galileo Galilei e Isaac Newton.
circunferencia terrestre. Sin embargo, para
la mayora de los griegos, la idea de estar girando en la carrera diurna 3.1. Nicols Coprnico
de la Tierra con rocas, piedras y rboles sigui siendo hertica. Quie- Fue el primero en aplicar el sistema heliocntrico en astronoma;
nes vislumbraron la verdadera naturaleza del sistema solar no apoya- es decir, consideraba que todos los planetas giraban en torno al Sol.
ron sus ideas en una explicacin matemtica coherente que tuviera Edific su elaborado sistema heliocntrico para los planetas sobre
en cuenta las observaciones de los astrnomos. un puado de sus propias mediciones (menos de 50 observaciones
A medida que pasaba el tiempo, los observadores de estrellas en toda su vida), junto con todas las ya publicadas que tena a la
adquiran una imagen ms slida y ms complicada de los movi- mano. Hubo dos fallas en esto. Primero, la confianza injustificada
mientos que perciban en el cielo. Hiparco, uno de los astrnomos en la precisin de todas las mediciones; segundo, Coprnico y
griegos ms cuidadosos y cientficos, formul la teora final. Hacia todos los que precedieron fueron vctimas de una trampa particu-
el ao 150 a. C. trabaj en Rodas y Alejandra y de acuerdo con sus lar: la falacia del movimiento circular compuesto.
observaciones y clculos, la Tierra, esfrica, estaba fija. El Sol, la
Luna y los planetas giraban en el espacio alrededor de su propio 3.2. TTycho
ycho Brahe
punto, pero a la vez cada uno de estos puntos orbitaba alrededor de Fue el ms grande de todos los astrnomos pretelescpicos. Por
la Tierra estacionaria. El mrito de la complicada geometra de medio de estudios sistemticos con instrumentos grandes y fina-
Hiparco fue que present con precisin los movimientos que ob- mente trabajados, logr hacer observaciones limitadas por la resolu-
servaron los primeros astrnomos, como el retrgrado, cuando un cin del ojo. Propuso su propio modelo planetario, el sistema tychnico,
planeta parece reducir su velocidad, detenerse y despus regresar segn el cual el Sol y la Luna giran alrededor de la Tierra, mientras
sobre sus pasos en el cielo. que todos los planetas giran alrededor del Sol. Las observaciones de
Claudio Tolomeo perfeccion el sistema de Hiparco por el ao Tycho fueron muy numerosas: casi mil estrellas catalogadas con exac-
140 d. C. y se transmiti a lo largo de la Edad Media en forma de una titud, los planetas fueron seguidos con una precisin de dos a tres
enciclopedia astronmica, el famoso Almagesto de Tolomeo. Este minutos de arco, los cometas lo fueron con dificultad, y al final se
trabajo, conocido como sistema tolomico, resisti las pruebas de descubri que estaban detrs de la Luna; se demostr que eran
observacin durante 13 siglos. inexistentes ciertas irregularidades que Coprnico se haba esforza-

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do por explicar. De esta manera, qued preparado el escenario para 3.5. Isaac Newton
el descubrimiento de los verdaderos movimientos de los planetas. Al aprovechar la combinacin de observacin y razonamiento de-
Tycho no tuvo iguales, ningn terico lo gui en sus esfuerzos, ningn ductivo que Galileo haba aplicado a los problemas del movimien-
espritu de competencia lo motiv y, sin embargo, sin sus medicio- to terrestre, Isaac Newton demostr matemticamente lo que
nes Kepler no habra podido encontrar sus leyes planetarias, y el Galileo planteaba: que el universo fsico no se compone de dos
curso de la ciencia del siglo XVI habra sido muy distinto. esferas sino que es un mundo con un conjunto de leyes fsicas.
Adems, Newton supuso que estaba descubriendo la naturaleza y
3.3. Johannes Kepler no slo salvando las apariencias. Sus leyes o axiomas del movi-
Descubri el verdadero movimiento de los planetas. Sus preocu- miento son elegantes e inevitables y, junto con la gravitacin uni-
paciones fueron una mezcla de intransigente astronoma matem- versal, explican los movimientos planetarios y terrestres en for-
tica y el ms nebuloso de los misticismos analgicos. La mayora de ma absolutamente convincente.
sus descubrimientos se basan en una simetra geomtrica que le Los astrnomos haban dado a Newton bastante materia prima
produjeron poca satisfaccin. Enunci las leyes que rigen el movi- en forma de observaciones precisas de los movimientos lunares y
miento planetario, las cuales llevan su nombre. planetarios, gran parte de ellas destiladas en las leyes de Kepler.
Primera ley: los planetas se desplazan en una rbita elptica, con Las matemticas de la poca no eran adecuadas para dar un trata-
el Sol en uno de sus focos; miento completo al movimiento como lo haba descubierto Galileo.
segunda ley: una lnea trazada del Sol a un planeta recorrer reas Por ello, Newton invent el clculo diferencial e integral, hecho
iguales en tiempos iguales; que por s solo bastara para indicar su genio.
tercera ley: los periodos de los planetas aumentan uniformemente
con la creciente distancia desde el Sol, que es el cuadrado del perio- 3.5.1. La dinmica newtoniana
do proporcional al cubo de la distancia media del planeta al Sol. Newton comenz por definir las cantidades que entran en la
Toda duda acerca del papel esencial del Sol queda suprimida por descripcin del movimiento: masa, fuerza, impulso y aceleracin.
estas leyes. Kepler pens que el Sol era como un gran imn girato- Un punto de partida lgico es la crucial idea de que slo puede
rio que atraa los planetas en torno a l. Resulta revelador que en comprenderse el movimiento concentrndose en los cambios en
estas especulaciones se preocupara por la dinmica, que durante movimiento. La ley de la inercia (primera ley de Newton) decla-
dos mil aos no haba sido un elemento en astronoma. ra que un cuerpo continuar movindose en lnea recta con velo-
cidad constante si nada acta sobre l, de tal forma que cambie su
3.4. Galileo Galilei estado de movimiento o reposo. De este modo, se necesita
Llev el telescopio a la astronoma y la investigacin sistemtica a la un agente para que los planetas cambien de direccin, pero no
dinmica. Por medio de sus descubrimientos, la distincin entre el para hacerlos mover. La medida del cambio de la velocidad es la
cielo y la tierra qued en gran parte borrada, y el aristotelismo aceleracin, y Newton llam fuerza a la causa del movimiento.
recibi un golpe mortal. Aunque Galileo no introdujo la experi- As, la aceleracin es causada por una fuerza (Newton, 1999).
mentacin en la fsica, s fue el primero en mostrar su fuerza y en La descripcin del movimiento puede escribirse as: la acelera-
fundir los principios, en apariencia opuestos, de la experimenta- cin es proporcional a la fuerza. Para convertir esta proporciona-
cin y del razonamiento matemtico en una metodologa cientfica lidad en una ecuacin (llamada la segunda ley de Newton), multi-
unificada. Promovi el papel decisivo de la experimentacin pla- plicamos por un factor m llamado masa inercial, que es una medi-
neada de forma minuciosa, sobre la base de la teora previa, en da de la resistencia al cambio en el movimiento, de modo que
oposicin a la simple observacin y del valor predictivo de la teora ma=F. Por tanto, la masa debe de ser funcin de la cantidad de
matemtica. En 1609, construy su primer telescopio y pronto materia del objeto.
perfeccion un modelo que amplificaba 30 veces. Para 1602 haba Newton comprendi, como antes lo hicieron Christiaan Huygens
hecho un buen nmero de notables descubrimientos astronmicos. y Robert Hooke, que la atraccin gravitacional entre dos objetos
Observ la naturaleza montaosa de la superficie de la Luna, mos- decrece al aumentar la separacin. Considrense dos masas m y M,
tr que no era en lo bsico distinta de la Tierra y observ, por separadas por una distancia R; la ley de la gravitacin afirma que
primera vez, los cuatro grandes satlites de Jpiter. El descubri- cada masa experimenta una fuerza gravitacional hacia la otra de
miento de que las estrellas seguan apareciendo como puntos, aun magnitud:
si se les amplificaba 30 veces, destruy uno de los argumentos de
Tycho Brache contra el sistema copernicano. Las observaciones de F=(GmM/R),
Galileo no slo inauguraron la era de la astronoma telescpica, que
posibilita la percepcin de objetos invisibles a simple vista, sino donde G es una constante; la fuerza slo depende de las masas y su
que tambin ejercieron profunda repercusin sobre el entendi- separacin R , y no de otra propiedad. En particular la fuerza es
miento humano del universo. independiente del estado de movimiento de los objetos.

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En este punto es necesario mencionar cier- La versin moderna asume que la con-
tos momentos de la personalidad de Newton. densacin central contiene granos de polvo
Por aquellos tiempos, Hooke tena un puesto slido que ocasiona roce en el gas al con-
anillos de
de secretario de las sesiones de la Academia materia
densarse el centro. Eventualmente, luego
Imperial de Ciencias del Reino Unido. Su tra- que el ncleo fue frenado, su temperatura
bajo consista, entre otras tareas, en compro- aument y el polvo se evapor. El centro
bar experimentalmente todos los trabajos que que rota lentamente se convirti en el Sol,
llegaban a la academia. Durante 30 aos y los planetas se formaron a partir de la
sistemticamente lo realiz. En una carta diri- nube que rota ms rpidamente.
gida a Newton, explicaba el descubrimiento protoplaneta
Comenzaremos nuestra visin moder-
de la ley universal de gravitacin y le solicitaba na del universo a travs de la vida y obra de
su apoyo para una fundamentacin matemti- Figura 5. Modelo de origen del sistema solar de Laplace. Albert Einstein. El ao de su nacimiento,
ca ms slida. Desgraciadamente Newton Fuente: Durham y Purrington, 1989. 1879, es una fecha conveniente para exa-
nunca le respondi y trat por todos los me- minar los triunfos y fracasos de la fsica
dios de ocultar estos hechos, incluso lleg a quemar, cuando ocupaba newtoniana en su forma madura. La disciplina haba crecido hasta
cargos administrativos en la academia imperial de Inglaterra, mu- abarcar una amplia gama de fenmenos. Enriquecida con la intro-
chos de los documentos escritos de Hooke. Cuando Newton entre- duccin del concepto de energa y el principio de su conservacin,
g la primera versin de su obra monumental a su profesor Edmond la dinmica se haba extendido para incluir el estudio de los pro-
Halley para su publicacin, este ltimo se la devolvi con el argumen- cesos dependientes de la temperatura. De tales estudios surgi
to de que debera citar a Hooke en su trabajo. Newton lo hizo pero la termodinmica, cuyas ecuaciones muestran las propiedades
lo coloc en una lista de varios otros cientficos, como un investiga- ms generales de la materia. Se acept, en conjunto, que los
dor de segunda. efectos termodinmicos deban estar fincados en el comporta-
De regreso al tema, puesto que la fuerza gravitatoria universal es miento de la estructura de los tomos que forman la materia,
proporcional al producto de las dos masas, la magnitud de la fuerza pero no hubo ninguna teora newtoniana satisfactoria de la es-
es la misma para cada uno de los dos cuerpos interactuantes. tructura atmica. Tampoco era probable que se desprendiera de
Newton qued pasmado por esta simetra y propuso que todas las la termodinmica, cuyas variables se determinan por promedios
fuerzas de la naturaleza ocurren entre parejas de objetos. Esta sobre enormes nmeros de tomos, de modo que quedan ocultas
regla, llamada tercera ley del movimiento de Newton, dice que las propiedades atmicas detalladas. Por otro lado, se esperaba
por cada fuerza que acta sobre un objeto hay otra fuerza, de la descubrir la estructura de la materia al remontar la fuente de los
misma magnitud pero de direccin opuesta, que acta sobre el efectos electrodinmicos a la escala atmica, a los portadores de
mismo objeto (Newton, 1999). la carga elctrica.
La dinmica newtoniana fue aplicada con gran xito al problema Los ms grandes cientficos dedicados a la electrodinmica, Michael
de los planetas. Los matemticos de la Europa continental vieron Faraday y James Clerk Maxwell, se comprometieron con el concepto
que sus triunfos en la mecnica celeste hacan verosmil la de campo. Un campo es la regin que rodea a una fuente de fuerza
cosmologa newtoniana de que el universo haba evolucionado has- electromagntica (o por extensin, una fuente de cualquier ndole de
ta su forma presente como resultado natural de la gravitacin, fuerzas, por ejemplo la gravitacin). La idea es que las fuerzas no son
proceso que requera un tiempo inmenso. Poco a poco, la cosmologa causadas por accin directa entre dos objetos, sino cuando un objeto
se convirti en dominio de la astronoma y de la fsica. Newton entra en la regin de influencia (el campo) de otro. As el campo
haba demostrado el marco del sistema del mundo mejor de lo que interviene al hacer que el espacio entre los objetos (y dentro de
l mismo haba credo, aunque gran parte de su idioma sera su- ellos) sea parte activa del proceso dinmico.
plantado en el siglo XX. Einstein empez a leer libros sobre electromagnetismo cuando
an era estudiante en la universidad de Zurich; algunos aos des-
4. Cosmologa moderna pus, sus trabajos escritos abrieron nuevos caminos en la termodi-
nmica; uno de ellos le vali su doctorado, mientras que otro,
Preguntarse el origen del universo era principalmente saber cmo publicado en 1905, presentaba de la manera ms sorprendente la
haba surgido el sistema solar. El primero en dar una teora para ello hiptesis cuntica. Mediante el razonamiento de que la luz estaba
fue Piere Simon Laplace en 1796, quien sugiri que el Sol y los planetas formada por cuantos de energa, resolva los problemas que tena
se formaron en una nebulosa en rotacin que se enfri y colaps. Se un experimento que actualmente se conoce como efecto fotoelc-
condens en anillos que eventualmente formaron los planetas, y una trico (y que le vali el Premio Nobel). Su texto Sobre la electrodin-
masa central que se convirti en el Sol. La baja velocidad de rotacin mica de los cuerpos mviles, encarnaba la teora especial de la
del Sol no poda explicarse. relatividad, una nueva descripcin del espacio y del tiempo.

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El efecto era prcticamente lo mis-
Segn Einstein, los cuerpos no se movan en el espacio por el efecto de mo que se observaba a la hora de me-
dir distancias espaciales. Imaginemos a
fuerzas que definan sus trayectorias; lo que realmente suceda era que ellos
dos personas en un globo determinan-
recorran lneas rectas, aunque las masas de los objetos celestes curvaban el do la distancia de una casa. La primera,
de pie en la cesta, podra decir que el
espacio de manera que las trayectorias apareceran como curvas.
inmueble se encuentra a tantos me-
tros hacia abajo, tantos hacia delante y
otros tantos hacia su derecha. La se-
gunda, que podra estar tumbada y con
la cabeza orientada a otro lado, dara
5. La teora de la relatividad especial cifras distintas de estas tres cantidades, pero su combinacin ofrece-
ra la misma distancia que en el caso anterior.
Tras las ideas planteadas por Hendrik Antn Lorentz, Albert Einstein En el universo, donde por lo general las velocidades son lo
comenz a ser reconocido al recopilar en 1905 unas ideas simila- suficientemente grandes como para que los efectos de la
res, si bien desarrolladas de manera independiente y sin conoci- relatividad se hagan evidentes, suceda lo mismo pero con la in-
miento de las primeras, en una teora que pasara a los libros de clusin del tiempo a las otras tres dimensiones espaciales. As,
historia como la teora de la relatividad especial. En realidad, la espacio y tiempo quedaron entrelazados en una unin inquebran-
comunidad cientfica la acogi con cierto escepticismo, y el hecho table: el espacio-tiempo hara del universo un hogar de cuatro
de ser publicada en alemn hizo, adems, que en un principio pasa- dimensiones para la humanidad.
ra inadvertida en algunos pases como Francia e Inglaterra. El tiem- Sin este entendimiento, la teora no habra sido ms que una
po, como siempre, se encargara de hacer justicia. coleccin de frmulas, y su belleza se perdera como si se mirara
La teora especial de la relatividad est sorprendentemente libre un cuadro y no se viese ms que un lienzo sin figuras ni colores.
de complejidades matemticas, ya que Einstein empez con un par
de postulados de los cuales se deducen las trascendentales conse- 6. La teora general de la relatividad
cuencias de la relatividad especial. Se deja que la observacin o el
experimento decidan, si es posible, la validez de la teora (Einstein, Einstein, a pesar del avance que supuso su teora de la relatividad
1985). Este enfoque, tan caracterstico de los primeros escritos de especial, no qued satisfecho del todo. Si bien el nacimiento del
Einstein, no es ms que uno de tantos caminos hacia el descubri- espacio-tiempo ilumin el cosmos con una nueva luz, an faltaba
miento cientfico. Plantea dos suposiciones generales: incluir en este escenario la fuerza que mova sus componentes: la
Principio 1: Las leyes fsicas tienen la misma forma para todos los gravedad (Carroll, 1997).
observadores inerciales. Diez aos de trabajo fueron necesarios para que en 1915 se
Principio 2: La velocidad media de la luz es la misma para todos publicara la revolucionaria teora general de la relatividad, en la que
los observadores inerciales, con independencia del movimiento o se planteaba una hiptesis realmente innovadora. Segn Einstein,
del observador. los cuerpos no se movan en el espacio por el efecto de fuerzas que
El primero es el principio de relatividad que vuelve especial a definan sus trayectorias; lo que realmente suceda era que ellos
la teora, por su limitacin a los observadores inerciales u observa- recorran lneas rectas, aunque las masas de los objetos celestes
dores no acelerados. As pues, cada observador se mueve a una curvaban el espacio de manera que las trayectorias apareceran
velocidad constante en relacin con todos los dems observadores como curvas.
inerciales. El segundo postulado, la constancia universal de la velo- Para explicar las rbitas de los planetas, Newton haba dibujado
cidad de la luz, entraba en conflicto con la teora del ter de la un punto que simbolizaba el Sol, y una elipse a su alrededor. Einstein,
electrodinmica. El paradjico comportamiento que este principio en cambio, haba trazado una lnea recta y haba doblado el papel,
afirma puede cambiarse, como lo demostr Einstein, por el de que que simbolizaba el espacio, hasta que la lnea tomara forma elptica.
no hay tiempo universal o absoluto. Puede parecer, en principio, que ambas hiptesis sean equiva-
Fue hasta 1907 cuando pudo vislumbrarse la autntica esencia lentes, pero hay maneras de distinguirlas con observaciones
que se esconda detrs de las ecuaciones de la teora de la astronmicas. La relatividad general, por ejemplo, debido a la ma-
relatividad. Hermann Minkowski, un eminente matemtico ale- yor curvatura del espacio-tiempo en las proximidades del Sol, per-
mn que haba sido profesor de Einstein en la universidad, se dio mite explicar una pequea desviacin de la rbita de Mercurio, de
cuenta de que, a pesar de que entre dos sucesos los observadores la que la teora de Newton no poda dar cuenta.
podan medir una distancia y un incremento de tiempo diferen- Einstein propuso otra manera de comprobar si su teora era cier-
tes, cierta combinacin de ambos era siempre la misma. ta. Consista en observar la luz de las estrellas que pasara rozando la

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superficie del Sol. Si su teora era correcta, los rayos se desviaran; famosa constante cosmolgica, con la que se obtuvo el cosmos
en caso contrario, la luz seguira su camino imperturbable y no po- esttico e inmutable deseado (Straumann, 2002).
dra observarse alguna desviacin. Por desgracia, tal observacin no Hasta 1929, cuando Edwin Powell Hubble descubri que el uni-
podra realizarse hasta que un eclipse ocultara el brillo intrnseco del verso se expanda, Einstein fue consciente de su error, que calific
Sol, y las circunstancias favorables llegaron hasta 1919. como el ms grave de su vida. Un cientfico que haba roto el rgido
De esta manera, tras los anlisis de los datos obtenidos gracias a molde del pensamiento de una poca haba sido, de esa manera,
las distintas observaciones del eclipse, sir Arthur Eddington lanz a derrotado por sus propios prejuicios. Sin duda fue una leccin que
Einstein a la fama internacional, confirmada ya su teora de modo nunca olvidara. Por mucho que costara asimilarlo, el universo era
prcticamente irrefutable. Hasta entonces el descubridor de la una especie de plastilina elstica en expansin, con las galaxias
relatividad haba pasado inadvertido, sobre todo porque proceda formando sus pequeos reinos en forma de pozos espacio-tempo-
de Alemania, uno de los pases perdedores de la primera guerra rales. Como de costumbre, la naturaleza no permita que nadie le
mundial. Ahora ninguna excusa poda relegarlo al anonimato. dijera cmo deba ser.
A pesar de los grandes xitos, Einstein perdi la oportunidad de A partir de entonces, la cosmologa relativista empez a vivir un
ser quien dio a conocer el primer modelo cosmolgico en expan- esplendor que la acompaa hasta nuestros das. Multitud de mode-
sin. En 1917, sin querer limitarse al sistema solar, escribi un los han aparecido para dar respuesta a observaciones cuyos datos
artculo en el que aplicaba sus ecuaciones al universo entero, hecho inundaban las universidades, pero siempre siguiendo el camino
que signific el nacimiento de la cosmologa moderna. que se abri en 1917. Haba empezado una carrera imparable, y la
Los primeros resultados de la teora de la relatividad general, no historia sera su mejor testigo.
obstante, fueron muy difciles de aceptar, incluso para Einstein. Hasta aqu hemos presentado slo algunas ideas acerca de cmo
Segn las ecuaciones de la relatividad, el universo no poda estar diferentes culturas han concebido el universo y algunas de las teo-
quieto, y deba expandirse o contraerse. Para corregir tal efecto ras fsicas en las que est basado el modelo ms aceptado actual-
indeseable, se incluy una fuerza que compensara la gravedad, la mente para describir el origen y evolucin del cosmos.

Bibliografa

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