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El mecapal

Genial invento
prehispnico
RUBN MORANTE LPEZ

Aunque no se sabe
quin lo invent ni
cundo se inici su
uso , el mecapal fue
muy utilizado en la
poca prehispnica
para transportar todo
tipo de bienes. Ade-
ms, el mecapal tena
una fuerte carga sim-
blica y se relaciona-
ba con el entrena-
miento para ejercer
el sacerdocio o la
milicia, con los dio-
El mecapal o mecapa/Ii con-
siste en una banda de algo-
ses del comercio,
dn o de ixtle - fibra del ma-
guey-, sujeta por sus extremos
con los cargadores
a dos cuerdas que sirven para y las prcticas adivi-
sostener la carga . La banda
protege la cabeza y el cuello , natorias relaciona-
y al mismo tiempo hace que
la carga se equilibre y que das con el destino de
el peso de sta se dis-
tribuya por todos los los pochteca , as
msculos del cuerpo del
cargador. Vasija que re- como con el siste-
presenta a un cargador.
Cultura Tumbas de Tiro. Clsi- ma matemtico, in-
co . Colima . Museo de las Cul-
turas de Occidente Mara Ahu- dispensable en toda
mada de Gmez , Colima .
FOTO; RAFAEL DONIZ J RAleES
prctica comercial.
70 / ARQ UEO LOG A M EXICANA
esoamrica tena caractersticas fisiogrficas que pro- caxt/i haba complejas repisas a las cuales se ataban vasijas, cnta-

M piciaron la diversidad climtica y ecolgica. Cada sec-


tor de este rompecabezas natural tena hbitats con
productos distintos. Eric Wolf, Christine Niederberger y Bernar-
ros y tecomates de cermica, al igual que tena tes y jcaras, en los
cuales se transportaban lquidos (miel, pulque . .. ), semillas (ama-
ranto y otras) y polvos como los tintes (cochinilla, cinabrio y otros
do Garca Martnez, entre otros, han sealado los aspectos sim- xidos minerales). Los cacaxt/ieran objetos especializados que slo
biticos que se dan entre las tierras altas y las regiones costeras de ciertos pueblos hacan, y tenan tal importancia para el traslado de
Mesoamrica. Los pueblos de esta regin cultural, durante miles mercancas, que se constituyeron en s mismos en objeto de tri-
de aos y hasta la actualidad, han requerido del intercambio de buto, como lo muestra la pgina 22 de la MatrCII/a de Tributos, al
productos propios del templado altiplano y de la costa tropical. igual que el Cdice Mendoza, en el que se indica que la provincia de
Al menos desde el periodo Preclsico, hace unos cuatro mil Tepeaca deba tributar a la Triple Alianza, segn se escribi all en
aos, se trazaron caminos que servan a los viajeros y a sus mer- caracteres latinos, un tributo con sistente en 200 cacaxtles.
cancas para comunicar un gran territorio. Por all fluan hombres,
bienes e ideas que fueron entrelazando las reas que conforma-
ron una regin con caractersticas propias, el espacio geogrfico
llamado Mesoamrica. Sus habitantes, a diferencia de casi todos
los dems pueblos de la tierra, carecieron de bestias de tiro c1ue
les ayudaran en el transporte de productos. Los bienes se lleva ban
preferentemente por agua, ya que ello representaba gran aho rro
de energa y mano de obra. Se sabe de embarcaciones de muchos
metros de largo que surcaban ros, lagos y el mar a muchos kil-
metros de la costa. Sin embargo, no todas las rutas contaban con
vas acuticas y, conforme aparecen las montal1as, los ros se ha-
cen violentos y dificultan la navegacin. Por largos trayectos, los
bienes deban ser lIeyados sobre la espalda del hombre y para ello
se dise toda una organ izaci n comercial, un sistema de trans-
porte y una red de mercados a lo largo de las rutas. A grandes ras-
gos podemos decir que en Mesoamrica se tu vieron dos tipos de
comerciantes: uno que en ocasiones era el mismo prod uctor )' que
acuda a los mercados cercanos, cargando l mismo sus bienes, y
un viajero especializaJo en el comercio a larga distancia. A los pri -
meros les llamaron t/allamacaJ los nahuas y ppo/01ll 10s mayas; a los
segundos les llamaron pochteca los nahuas y ah ppo/OIJI)loe los mayas.
Los pocbteca tenan sus propios cargaJores o los conseguan en Jis-
tintas poblaciones a lo largo del camino, ya sea mediante un tri-
buto en trabajo, llamado teq/lio, o mediante algn tipo de pago.

USOS DEL MECAPAL

Pero todo ese sistema comercial requera del instrumento que fue
uno de los grandes inventos mesoamericanos: elmecapal o meca-
pa//i, un aparato que consiste en una banda, hecha de algodn o
de petate (fibra de ixde tejida), que va sujeta por sus extremos a
dos cuerdas, con las cuales se sos tiene el objeto que se carga. La
banda se colocaba en la frente del cargador para protegerlo, ya
que su cabeza y cuello tenan una doble funci n: en primer lugar,
equilibraban el bulto a partir de la frente y en segundo, distribuan
el peso por todo el cuerpo del cargador, a manera de que no hu-
biera un slo msculo que no recibiese parte de la carga. El uso
delmecapal requiere que el cuerpo se incline hacia adelante, cual
si se hiciese una reverencia. E l mecapal se us para cargar todo
tipo de bienes yen algunos casos debi ser necesario que el car-
gador protegiese su espalda con una tilma o manta. Algunos pro-
ductos eran amarrados directamente al mecapa/ji, como la lea y La escultura olmeca del Seor de las Limas tiene bajo los brazos unas per-
foraciones que permitan su transporte , quiz mediante el uso del cacaxtli y
las caas o aquellos que se empacaban en costales, tena tes y tro-
el mecapa/Ii, ya que la escultura pesa , aproximadamente, 60 kg . Recientes
jes de madera. Otros requeran del tlaca/li y el cacaxt/i, especie de trabajos arqueolgicos han demostrado que esculturas de este tipo , llama-
cajas, enrej ados o entarimados de madera que servan para sopor- das porttiles, eran llevadas, para efectuar rituales , de los centros de pobla-
tar desde animales hasta objetos pequeos y frgiles. Entre los ca- cin olmeca principales a otros de menor rango .

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Los pochteca o comerciantes eran viajeros especializados en el comercio a
larga distan cia . Tuvieron tanta relevancia entre los mexicas, que tenan sus
Junto al dios L, deidad maya de los comerciantes y viajeros -en el Templo propios dioses, a quienes se representaba con mecapal, cacaxtli, bastn y
Rojo, Cacaxtla, Tlaxcala-, se ve un cacaxtli, aparato semejante a una reja de abanico, estos dos ltimos, emblemas de los pochteca . Yacapitzhuac, "el L
madera. El cacaxtli serva para transportar animales, objetos pequeos y fr- de la nariz delgada", deidad mexica del comercio. Cdice Fejrvry-Mayer I(
giles, as como vasijas con miel , pulque, semillas, tintes , cinabrio , etctera. o Tonalmatl de los Pochtecas , p. 31 . il

La fuerza de un cargador era tal y talla ventaja del uso de mecapales , que con ellos se trans-
portaba incluso a personas mayores, lo cual implicaba un peso de hasta 80 kilos .

Adems del cacaxtli, que se ve a la izquierda sostenido por el bastn del cargador, los comerciantes usaron las petlacaffi, cajas de petate que protegan la
carga , a las que se ataba el mecapal. Tamemes o cargadores . Cdice Florentino , lib. X, f. 43r. REPROGRAFIA, MARCQANTQNIQPACHECQ / RAiCES

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'.
.:

. '

-
Los mexicas enseaba n a los nios la manera de llevar la carga con un mecapal. a) A los 13 aos de edad transportaban el lule que creca a las orillas de
los lagos. Cdice Mendoza , f. 60r. b) Ms ta rde, como parte de su adiestramiento militar, transportaban las provisiones y las armas de los guerreros que
iban a combate. Cdice Mendoza , f. 63r.

lOS CARGADORES da n ascender en la escala social. Tal hecho se dio en Cuauhtenan-


co, cerca de Ayotla, en la costa del Pacfico, cuando un grupo de
En e! comercio a larga distancia, los nahuas Llamaban mccapal/o o pochteca r sus tamemes, que comerciaban con los mayas, fueron
cacaxc al cargador, nombres que derivan respectivamente de las atacados)' debieron pertrecharse y luchar valientemente por va-
voces mecapaly cacaxtli. Tambin le llamaban tlamcme o ta1J1e1J1e, e! rios aos, luego de lo cual regresaron a Mxico-Tenochtitlan, don-
cual tena uno de los trabajos ms duros de la sociedad indgena, de fueron recibidos como hroes. Para su encuentro con Mocte-
que consista en transportar entre 20 y 30 kilos sobre la espalda zuma, Hernn Corts se lzo acompaar desde Chalchicueyecan
durante la mayor parte de! da en viajes que duraban varias sema- (Veracruz) por indgenas totonacas que transportaron soldados,
nas; padecan las inclemencias de! tiempo, los peligros de los ca- pertrechos y armas, incluidos caones, para lo cual emplearon me-
minos, pasaban noches al aire libre y, en ocasiones, sufran de es- capales, como se aprecia en la lmina 30 de! Ue1IZO de T/axcala.
casez de alimento. Ponan en riesgo su vida en cada viaje; pocos
aceptaran voluntariamente un trabajo as. No obstante yaun cuan- REPRESENTACIONES DEL MECAPAl
do no se fuesen a emplear como cargadores durante toda su vida,
como parte de la educacin de los nios, desde los cinco aos se En las representaciones de! mecapal en los cdices se presentan
les enseaba a usar e! mecapa/, incrementando e! peso sobre su es- contrastes y paradojas. Los flacuilos muestran que lo usaban tanto
palda de manera gradual hasta que alcanzaban los 13 aos. Como personas de niveles sociales modestos como los mismos dioses.
parte del entrenamiento para ejercer e! sacerdocio o la milicia, se En las pginas 36 y 37 de! Cdice r"o/rvry-Mayer se ven deidades
deban prestar servicios de carga con mecapal, ya fuera para lle- que portan mecapales y usan los bastones y abanicos de los co-
var productos al templo o como escuderos, cargando las armas y merciantes. Entre ellos est Yacatecuhtli, dios nhuatl del comer-
pertrechos de su maestro sobre la espalda, como se observa en las cio, quien se distingue por su larga nariz y elegante tocado de plu-
pginas 58, 60 y 62 de! Cdice Mendoza. La fuerza de un cargador mas verdes. En e! Cdice Mendo'?fl usan mecapallos personajes del
era tal y talla ventaja del uso de mecapales, que con ellos se trans- pueblo, que se distinguen por usar un sencillo braguero y un ce-
portaba incluso a personas mayores, lo cual implicaba un peso de idor para su largo cabello. El nombre dado al mecapal deriva de
hasta 80 kilos. las voces nahuas mcafl, mecate o cuerda, y palli, negro, ya que el
El tameme ocupaba uno de los estratos ms bajos de la jerar- principal componente de! aparato de carga es el mecate y e! color
qua social y los espaoles los consideraron esclavos o sirvientes. negro que aparece en su nombre es simblico, no real. Este color
Caminaban con la mirada hacia abajo y dentro de un rgimen mi- proviene de los dioses del comercio, cuyos cuerpos estaban pin-
litari zado deban obedecer al instante las rdenes de los pocbtcca. tados de negro. Yacatecuhtli tuvo un carcter parecido al de! dios
Su pape! en las caravanas comerciales a larga distancia era funda- M de los mayas, al cual tambin se le conoca como Ek Chuah,
mental en tiempos prehispnicos, durante las cuales llegaban a Alacrn Negro, a quien se observa en la pgina 52 de! Cdice Ma-
desempear la importante funcin de guerreros, con lo cual po- drid. En e! Cdice Fo/rvry-Mayerusan mecapallos patronos de los

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Los cacaxtli eran parte del tributo que pagaban los pueblos dominados por los mexicas . Estos aparatos servan para cargar grandes fardos , como los de al-
godn y cacao. a) La provincia de Tepeycac tributaba 200 cacaxtli cada 80 das. Matrcula de Tributos , lm . 22. b) La provincia de Cuauhtochco tributaba
20 fardos de cacao y 800 de algodn cada 80 das. Matrcula de Tributos , lm. 26.

viajes, incluido el dios de todo lugar, Tezcatlipoca, quien estaba


muy ligado a Yacatecuhtli y a la diosa Tlazoltotl Chalmecachuatl,
quien en la pgina 30 del mencionado cdice muestra que las mu-
jeres tambin usaban mecapales. En el Templo Rojo de Cacaxtla,
Tlaxcala, aparece un dios viejo, corcovado, con un mecapa!. Era
para los mayas el dios L y como anciano se vincula al dios D, que
en ocasiones aparece pintado de negro. Se ve en color negro y se
coloc al centro del cosmos en las pginas 75 y 76 del Cdice Ma-
drid. Al parecer tiene relacin con el tiempo, y se encarga de en-
cender el fuego nuevo. En un vaso policromo de Ceibal, Guate-
mala, el dios A, del oscuro inframundo, lleva un mecapal a la
espalda y est rodeado de huellas que indican caminos. En la Es-
tela D de Copn, Honduras, los dioses cargan con mecapallos sig-
nos del tiempo. Se muestra cmo al iniciar el da, desde una posi-
cin seuente, se incorporan con su carga sobre la espalda y toman
elglifo del cija correspondiente, y al cambio de fecha, lo dejan para
que otro cargador tome sobre su espalda el signo del nuevo da,
con su carga mgica que rige el futuro. As tenemos que el tiem-
po avanza inexorablemente sobre la espalda de los dioses, a me-
capa!.

SIMBOLISMO DEL MECAPAL

El mecapal tena una fuerte carga simblica, como lo indica la


identificacin del color negro con algunas de las deidades ms po-
derosas del panten maya. En el Centro de Mxico, los pochteca y
sus tamemes consultaban al mecatlapouhqtli, un tonalpotthqtte, sacer-
dote-adivino especializado, quien recurria a una prctica adivina-
Los cargadores o tamemes llevaban en su espalda las armas y los materia-
toria muy especfica llamada mecat/apoa, con la cual por medio de
les necesarios para construir, en Texcoco , los bergantines que los conquis- mecates como los usados en el mecapal, y luego de revisar el tona-
tadores usaron en la toma de Tenochtitlan. Lienzo de Tlaxcala , lm . 30. /mat/, libro de los das, les deca las fechas ms propicias para em-

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Mecapal deriva de las voces nahuas mcatl, mecate o cuerda , y pa/li, negro, ya que los
principales componentes del nombre son el mecate y el color negro, aunque este ltimo
es simblico , no real ; este color proviene de los dioses del comercio , cuyos cuerpos
estaban pintados de negro .

ban presentes en el camino de los mercaderes, quienes guiaban los ladrones y donde se encontraban con otros pueblos, que no
largas fIlas de tamemes o cargadores con mecapales. En el trans- siempre estaban dispuestos a permitirles el paso.
curso de las oscuras noches, en los campamen tos imprO\~i s ad os Las palabras t/allleme y cacaxt/i no slo se relacionan semntica-
durante su largo viaje, rezaban y ofrecan sacrifIcios a sus deida- mente con el nombre dado a los cargadores y a las prcticas adivi-
des, en especial a Yacatecuhtli y Tezcatlipoca, sus dioses negros, natorias relacionadas con el des tino de los pochteca, tambin se vin-
los regentes de los camillas y las encrucijadas, donde acechaban culan con el sistema matemtico, illdispensable en toda prctica
comercial. As tenemos que tlallJe era una palabra usada como sin-
ninlO de poa//i, voz que se refIere al nmero 20 ~a base de la mate-
mtica mesoamericana) y que a su vez ind ica el verbo "contar". Sin
embargo, a diferencia de la voz poa//i, que fue mucho ms usada y
genrica, la raz tlame slo se us para los nmeros que van del 20
al 39; el 40 se deca ompoa/I (dos 20). Algo similar sucedia con cacax-
t/i, que sirvi de base a la palabra cax tol/i, que indica el nmero 15,
aunque aqu tambin tenemos un uso restringido pues slo se em-
pleaba del 15 al 19; para el 20 se usaba cempoa/l o t/amB. Las voces
!J/atlact/i (10) Ymat/act/imcmi (15) tuvieron un uso ms general.

CONCLUSiN

D urante el virreinato se siguieron usando los servicios de indge-


nas mecapaleros para el transporte de mercancas en toda la N ue-
Ya Espaa. Conforme creca la importacin y cra de bueyes, mu-
las y caballos, las carretas y las bestias sustituyeron a los hombres
en el rran sporte de bienes. Pero el mecapal sigui en uso hasta el
siglo x-'\:, cuando no haba otro medio de transporte, cuando los
caminos eran estrechos o cuando haba pendientes tan pronu n-
ciadas que no permi an el trnsito de bes tias. E n 1983 muri en
Xalapa, Veracruz, un popular personaje que utilizaba el mecapal;
su nombre fue Juan H errera y le apodaban "Juana te". Sin ayuda
podia lle\~ar sobre su espalda, a mecapal, un piano o una caja fuer-
te. Ahora resulta extrao ver muj eres u hombres cargando bultos
sobre su espalda. No obstante, en las regiones montaosas, gene-
ralmente para llevar lea, no se ha dejado de emplear el mecapal,
genial aparato de origen prehispnico del cual no se sabe quin lo
invent ni cundo se inici su uso.

i\laesuo en historia y etnohistoria por la EN \H )' doctor en anuopologa por la


L~ \ \1. Director del Museo de Anuopologa de Xalapa de 1997 a 2005. I nves tiga~
dor r catedrtico de la Universidad Veracruzana en los programas de geografa e
historia. ;"(jembro del Sistema N acional de Investigadores.

PARA LEER Ms...


KruCKEBrR(;, \X1alrer, LiS fil/liguas mi/liras mexicanas, FCE, Mxico, 1977.
1
SAHAGL '\.. fray Bernardino de, ~/iston'ageneral de las cosas de \ Tuet'a Espolia, Editorial Nueva
Espaa, Mxico, 1946.
SL\I..EO~, Rrni, Dicciollario de la lengpa nhuatlo mexical1a, Siglo x.," \l Editores, ~ [xico, 1984.
SOTELO S\.'\:TOS Laura E., Los dioses del Cdice Aladl7'd. Apro.'Cimacifl o las representaciones
olltropolJJoifas de II11!ibro sagrado II',!}tI, L'NAi>.I. ~ [x i co, 2002.
En algunas comunidades con fuerte presencia indgena, el mecapal sigue VARG , \~ PM]-IECO, E rnesto, "El dominio de las rutas fluviales en la regin cho nral. Acalan:
en uso debido a que no hay otro medio de transporte o porque los caminos el lugar de las canoas", en Rutas d, intercalllbio en \feSOtllllfnCtl, HA, UNA..\I. ~lxico, 1998,
son estrechos o las pendientes tan pronunciadas que es difcil el trnsito con pp. 259~276 .
\Vou, Eric .Pueblosy ml/uTOs de ' tesoolJJrica, Bi blioteca E ra, E nsayo, Ed itO rial E ra,
bestias de carga . Chal de Venustiano Carranza, Chiapas, cargando un cos-
tal de mazorcas a mecapal. I Mx ico, 1986 .

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