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Universit Paul Valry, Montpellier III

Littratures franaise et compare

LPOPE DES
ITALIENS DE TUNISIE
DANS
CHRONIQUE DES
MORTS DADRIEN
SALMIERI (1974)

Mmoire de Master 2

prsent par Alessio Loreti

sous la direction de M. le professeur Guy Dugas

Anne Universitaire 2005/2006


Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Remerciements

Je voudrais remercier le professeur Guy Dugas pour avoir accept de diriger mon travail,
sa disponibilit et son aide constantes ; Adrien Salmieri pour sa confiance (que jespre
mriter un peu) et pour mavoir fourni cette matire danalyse ; Albert Memmi pour
mavoir recommand de faire des recherches prcisment sur la colonie italienne de
Tunisie.

Enfin, je remercie mes proches et les amis qui me soutiennent, qui dune faon, qui dune
autre. Je voudrais en citer quelques-uns : Lydia Viola, Maria Rosa Scalisi et Pauline Ismail.

Rome, le 31 octobre 2006

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

TABLE DES MATIERES

Histoire ou mmoires ? 7

CHAPITRE I : LA COLONIE ENTRE LEGENDE ET HISTOIRE 13

1 La colonie de lpoque prcoloniale la dcolonisation 16


Quelques chiffres 25
2 La culture italienne en Tunisie coloniale 28
La diffusion de l italianit 31
A Le livre 31
B Les journaux 36

CHAPITRE II : CHRONIQUE DUN COMBAT POUR LA MMOIRE 39

1 Le parcours de lauteur 41
2 Le roman Chronique des morts 46
Ulysse vocateur de la mmoire 49

CHAPITRE III : ACTEURS ET THEATRE DUNE POPE, LES ITALIENS ET LA


TUNISIE 55

1 Les multiples visages de la communaut 58


Un portrait bross par Salmieri 65
2 Reprsentations de la Tunisie italienne 73
A Terre dlection 75
B La Tunisie lheure des combats 79
C et des dparts 82
D Terre fantme 88

Conclusion 88

Bibliographie 90

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Histoire ou mmoires ?

Dans cette analyse nous nous proposons dtudier les reprsentations de


la colonie italienne de Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri.
Grce son propre tmoignage et la mmoire familiale qui lui a t
lgue par les siens, lcrivain reconstruit dans ce roman une pope
qui va de lpoque prcoloniale la fin du protectorat franais.

Au cinquantime anniversaire de lindpendance de la Tunisie, un certain


recul permet de mieux tudier la prsence italienne dans ce pays, den
mieux dfinir les volets pour effectuer une analyse a posteriori. Pourtant les
travaux qui ont t accomplis jusque-l ce sujet napprofondissent pas
dans une perspective comparative, les diffrentes contributions sur
lhistoire dune communaut qui est prisonnire de sa lgende et est, pour
ainsi dire scotomise par les historiens1. Dailleurs la connaissance de cette
micro-histoire na pas beaucoup volu depuis lpoque du Protectorat
(1881-1956) laquelle remonte une riche littrature sur lhistoire de la
colonie, mais qui reflte pour la plupart linpuisable polmique franco-
italienne sur les statuts de la Tunisie coloniale et des expatris italiens.
Ainsi, les travaux italiens dpoque coloniale vhiculent une
propagande idologique et politique dabord inspire des valeurs
rvolutionnaires et patriotiques du Risorgimento, puis du fascisme dont

1 Les contributions de Juliette Bessis (1981), Mustapha Kraiem (1987) et Romain Rainero

(1978, 1999) se concentrent sur les relations diplomatiques entre la Tunisie et lItalie sous
le rgime fasciste ; Martine Tomassetti (1988) analyse les rpercussions de la dfaite
italienne et de lindpendance tunisienne sur la colonie qui est ainsi induite abandonner
le pays ; Loris Gallico (1989) et Pierre Mamet (1964) ont tudi le rle des Italiens dans les
syndicats et le mouvements nationalistes tunisiens. Nous rappelons aussi Lorenzo Del
Piano (1964) avec son tude sur la pntration italienne en Tunisie, Michele Brondino
(1998) avec une recherche sur la presse italienne, encore Romain Rainero (2002) avec une
histoire des Italiens de Tunisie. La thse de doctorat de Daniela Melfa (2002) se concentre
sur les migrants proltaires et les colons italiens alors que ltude de Laura Dav (2000)
essaye de reconstruire lhistoire des Italiens de Tunisie partir dentretiens avec les
vieux Italo-tunisiens.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

lobjet principal est la ralisation de la Tunisie italienne2. Les observateurs


franais ne sont pas moins engags dans la polmique mais videmment
en sens inverse, comme nous le dmontrent par exemple les crits de
Pierre Giffard ou de Charles Monchicourt3.
En outre en Italie, lancienne Mre Patrie et donc le lieu naturel
pour un recueil de la mmoire, persiste un profond dsintrt, voire une
gne, par rapport au pass colonial. La socit italienne est encore
rfractaire dbattre les nombreuses expriences de migration qui ont
pourtant faonn lhistoire contemporaine du pays4. Dans le cas particulier
des Italo-tunisiens rapatris en Italie, ils sont les acteurs dun quiproquo
paradoxal avec les Italiens autochtones . Ceux-ci les voient comme une
catgorie exogne de privilgis qui nont pas vcu les moments difficiles
de la nation et qui, par leur insupportable mtissage culturel (notamment
lirrsistible francophilie voire leur nostalgie, aprs tout, de la Tunisie
franaise), ne sont pas italiens part entire. Quant eux, les Italiens
allognes , srs davoir t les meilleurs ambassadeurs de litalianit
ltranger, et mme au devant de la scne dans son rayonnement - par leur
dvouement lhonneur de la patrie et pour stre exposs aux
reprsailles des Franais - ils arrivent se considrer comme des hros
bien plus combatifs que ceux qui nont pas boug de la Pninsule.
Dautre part il faut considrer quen Italie daprs-guerre, la
mmoire de la prsence italienne en Tunisie - par son exotisme, des
raisons historiques encombrantes et surtout des rminiscences clairement
fascisantes peine attirer des initiatives culturelles qui, lorsque elles

2 Parmi les Italiens nous rappellerons Francesco Bonura (1919), Ezio Maria Gray (1939),
Vito Magliocco (1933), Corrado Masi (1938), Cesare Tumedei (1922), Luigi Vetri (1939),
Giovanni Wian (1937), Nicola Marchitto (1942), Filippo Cantarelli (1939) qui expriment
avant tout les revendications italiennes sur la Rgence de Tunis et le mcontentement vis-
-vis des autorits franaises. Ersilio Michel (1941) a tudi la prsence italienne en
Tunisie avant le Protectorat franais en se concentrant sur les exils politiques dans la
premire moiti du 19e sicle.
3 Voir rfrences bibliographiques.
4 LHorde, quand les Albanais ctait nous de Gian Antonio Stella (Rizzoli, Milan, 2002).

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aboutissent, restent caractre rgional5. Par ses identits mal prcises et


ses multiples appartenances et allgeances la colonie italienne se prte
tre amalgame dautres communauts plus vastes, comme par exemple
les Juifs de Tunisie (parmi lesquels figurent justement les Grana, des Juifs
dorigine toscane), les Europens et les Franais dAfrique du Nord, ou
encore les Tunisiens arabes, qui constituent des groupes humains plus
importants, plus visibles car mieux reprsents en littrature et histoire.
Cela est tel point vrai que lon peut se demander comment une tude sur
la diaspora italienne de Tunisie pourrait exclure la connaissance des autres
groupes humains quelle ctoie dans le pays.
De surcrot, sagissant en dfinitive dune communaut mise
lcart par lHistoire6, celui qui sy intresse y est souvent impliqu la
premire personne et des sentiments de pit filiale sont peu
conciliables avec lobjectivit de lhistorien. De leur ct les anciens de
la colonie ne sont pas pour rien dans cette affaire. Ils tendent pour la
plupart immortaliser limage idyllique dun pass qui leur appartient et
quils ne voudraient pas soumettre un jugement extrieur ; ou encore
leffacer brutalement tout en essayant de renouer avec le pass prcdant
lexprience tunisienne et dont les traces ne sont pas toujours videntes.
La colonie des Italiens de Tunisie reste-elle fige dans le mythe
puisque elle est immune de lHistoire ? En dautres mots, tout comme pour
des maladies trop rares ou en voie de disparition pour la mdecine, voici
une histoire quil faut commencer par aborder par dautres voies. Celle de
la littrature, dans notre cas particulier.

5 Par exemple Palerme a accueilli en 1998 une manifestation culturelle consacre la


mmoire de Mario Scalesi, pote italien de Tunisie compltement mconnu en Italie.
6 Adrien Salmieri dans ses romans parle souvent de ce concept par rapport aux Italiens de

Tunisie, par exemple dans La Violence dun t (Julliard, Paris, 1979), p.15..

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Dans un premier chapitre nous abordons la prsence italienne en


Tunisie entre la moiti du 19e sicle et la dcolonisation du pays. Dj en
poque prcoloniale une colonie embryonnaire, compose surtout de
rfugis politiques, de combattants du Risorgimento, commence
sorganiser avec des coles, des imprimeries, des journaux. Aprs la
proclamation du Royaume dItalie, les gouvernements qui se succdent
dans la Pninsule ne cachent pas leurs ambitions coloniales sur la Tunisie.
Malgr ltablissement dun protectorat franais et une grandissante
influence franaise les Italiens gardent une certaine indpendance
lintrieur de leur enclave. Le monde intellectuel italien, mme si influenc
de plus en plus par la culture franaise, garde une certaine vivacit comme
le prouvent les nombreux titres de presse italophones. Par contre la
culture de la colonie se caractrise par un certain mtissage entre des
apports rgionaux (Sicile, Calabre, etc.), locaux, et le modle franais.
Dans le deuxime chapitre nous nous concentrons sur le parcours
humain et luvre littraire de Salmieri. N en 1929 dans un milieu
bourgeois de la colonie italienne de Tunis, il sinspire de son propre vcu
pour reconstruire un monde oscillant entre mythe et ralit, qui est le
dcor de son enfance. Voix isole dans le monde intellectuel de la colonie,
qui est peu accoutume remettre en question son pass, luvre de
Salmieri est une synthse, la summa, des attitudes psychologiques et du
patrimoine culturel de la colonie. Au centre du roman Chronique des morts
est la rupture entre un pass idyllique et la catastrophe inattendue de la
guerre qui emmne lauteur et les siens lexpulsion du paradis .
Dans le dernier chapitre nous analysons les images de la colonie
italienne daprs des observateurs extrieurs, comme Memmi, et puis le
portrait quen fait Salmieri dans son roman. La Tunisie, qui est le thtre
de lpope italienne, est dabord une terre de refuge. Elle devient ensuite
le pays lectif des Italiens avant dtre le champ de bataille o ils subiront

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

la dfaite. Terre dabandons et de regrets, elle reste lautre bout dune


rupture qui se produit au lendemain des bouleversements de laprs-
guerre et postcoloniaux.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

UNE COLONIE ENTRE


LEGENDE ET HISTOIRE

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Mais ce nest ni cause des Tunisiens, ni cause des


Arabes, que le Bey fait promener son stock de militaires dans
les rues de Tunis. Cest cause de la grande affaire, de la
mystrieuse affaire. Figurez-vous que ces gaillards dItaliens
avaient organis une Saint-Barthlemy des Franais pour le
14 juillet 1881 ! A lheure prcise o les lampions allaient
sallumer, le couteau de chaque Italien devait briller dans
lombre et dcouper au moins un Franais .

Pierre Giffard

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Le but de ce premier chapitre est daborder la prsence italienne en


Tunisie dans une perspective socioculturelle, ce qui constitue larrire-plan
de notre rflexion littraire. Nous nous concentrons sur la priode de
lpoque contemporaine qui va de 1830 1956 et qui voit dans ce pays
limplantation, laffirmation et finalement la disparition dune diaspora de
migrants italiens. Grce son importance dmographique, cette
communaut, compose surtout de Siciliens mais aussi de Sardes, de
Gnois, de Toscans, de Calabrais et de Campans, constitue une minorit
dominante qui se bat pour la sauvegarde de son particularisme culturel.
Cette colonie, que nous qualifierions dextravagante, cohabite avec
ladministration franaise dans un pays disput et qui est la pomme mme
des discordes entre les deux Surs latines. Protagonistes du fameux
dbat sur La Questione di Tunisi , les Italiens de Tunisie prtendent
participer activement au fonctionnement de la machine coloniale tout en
voulant tre en premire ligne dans la dfense de limprialisme de Rome,
dont la Rgence reste une des cibles privilgies.
Quelles sont les caractristiques de la colonie italienne dans sa
dimension culturelle ? Et les moyens de diffusion de la culture au sein de
la colonie ? Dans la deuxime partie du chapitre nous allons aborder cette
question brivement. Nous constaterons que la production culturelle de la
colonie se caractrise par le mtissage intercommunautaire, le
dracinement et le manque de repres identitaires qui mnent les
intellectuels italiens une forme de vasselage, peine voil par la
rhtorique antifranaise, vis--vis de la culture du colonisateur.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

1 La Colonie de lpoque prcoloniale la


dcolonisation

Les mutations conomiques et politiques survenues dans les pays de la


rive Nord de la Mditerrane partir du 19e sicle provoquent un
mouvement de marchandises et de capitaux ainsi que des dplacements
de populations europennes vers lAfrique du Nord. Notre objectif nest
pas dtudier les phnomnes sociaux savoir la misre conomique, la
perscution politique, qui font rage dans la Pninsule jusqu laprs-
guerre et qui sont la base de lmigration de nombreux Italiens,
surnomms justement les Chinois dEurope , vers les ctes de
lancienne Ifriqiya7. Nous nous limitons dans ce chapitre constater ltat
de choses de la communaut italienne entre la fin du 19e et le 20e sicles.
Source dune expression culturelle originale, dont nous privilgions, dans
notre analyse, le domaine littraire, les pripties romanesques de la
colonie, longtemps relgues loralit et lintrieur du cercle familial,
ont inspir toute luvre de Salmieri.

A proprement parler, une petite diaspora originaire des diffrents Etats et


rpubliques italiennes est toujours prsente dans les territoires de la
Rgence, entre la chute de lEmpire romain et lpoque coloniale. Mais ce
nest que vers la moiti du 19e sicle que simpose en Tunisie une
communaut italienne bien organise. Elle est de loin la plus importante,
par nombre de migrants, parmi les autres colonies europennes
(composes notamment dEspagnols, de Franais, de Grecs ou de Maltais).
Par lorigine gographique, le credo politique, lappartenance religieuse, la
classe sociale et le niveau culturel, ainsi que par le sentiment de filiation

7 Voir Gaston Loth : Le peuplement italien en Tunisie et en Algrie (Colin, Paris, 1905), qui

reste un texte de rfrence pour ltude du peuplement italien en Tunisie et Algrie.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

plus ou moins fort par rapport la nation italienne - un concept qui


nest jamais vident auprs des membres dune diaspora - nous ferions
mieux de parler au pluriel et donc de communauts italiennes. Il faut tenir
compte aussi du fait que les Italiens implants dans la Rgence deviennent
juridiquement tels seulement partir de 1861, suite au processus
dunification nationale, et donc bien aprs linstallation des premiers
migrants de la Pninsule. Dans cette stratification, qui regroupe diffrentes
couches sociales, cultures et particularismes rgionaux ancrs dans la
ralit de la Pninsule, puis exports en Tunisie, va dominer llment
sicilien auquel tient tte linfluence franaise.

Il est utile de diviser en cinq tapes lhistoire des flux migratoires


dItaliens vers la Tunisie au cours des 19e et 20e sicles. Entre 1830 et 1861
la collectivit italienne se compose de quelques milliers dlments, pour
la plupart des activistes politiques, des francs-maons, des intellectuels, en
provenance, dans un premier temps, plutt des rgions centrales et
septentrionales de la Pninsule. Engags dans un combat politique et dans
des idals, notamment dans la diffusion du message rvolutionnaire du
Risorgimento, ils trouvent dans le pays surtout un refuge. Au cours de cette
premire priode, la communaut commence sorganiser en mettant en
place des structures sociales et culturelles elle. Ainsi, une cole
embryonnaire est fonde en 1821, une typographie voit le jour en 1829,
apparat en 1838 le Giornale di Tunisi e Cartagine, italophone car litalien est
alors la lingua franca dans ce pays. Cette priode o Salmieri situe la
premire partie de son roman, le Livre de la lgende, est dterminante dans
limaginaire des Italiens de Tunisie : cest lpoque heureuse antrieure
linterfrence franaise qui provoquera, par le trait du Bardo de 1881, leur
exclusion de lEden (ou du moins son premier pisode car lvnement est
destin se rpter en 1943, avec lexpulsion de nombreux Italiens de

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Tunisie accuss de fascisme, et suite la dcolonisation du pays cause


des nouveaux rglements qui imposent une sorte d puration
ethnique ).
Mme si entre 1861 et 1881 le jeune Etat italien intervient
constamment dans les affaires de la Rgence, considre dsormais
comme la Provincia di Tunisi , il narrivera pas empcher loccupation
franaise, un point culminant dans la tension franco-italienne autour des
affaires tunisiennes et qui, de ct italien, est perue comme une agression
contre une frontire mme de la Pninsule. Dautre part les revendications
italiennes reposent non seulement sur la prtendue continuit historique
avec Rome, tant dclame dans la rhtorique nationaliste, mais sur
limportance dune main duvre que Gaston Loth au dbut du 20e sicle,
qualifie d indispensable aux besoins de la colonisation (Loth : 1905, 77).
Ce phnomne entrane une longue polmique sans issue qui se
traduit surtout dans la presse locale. A propos des disputes franco-
italiennes, et des sentiments des uns vis--vis des autres, voici le
tmoignage de Pierre Giffard, envoy spcial du Figaro Tunis en 1881 :
Il fut alors question de creuser le port de Rads. Le consul
dItalie protesta contre ce projet avec une violence qui
pouvanta le Bey. Les Italiens devenaient arrogants. Tunis
tait eux , par la propagande effrne quils faisaient dans la
ville et chez les Arabes de la plaine. M. Roustan, [] abandonna
Rads contre la concession dun port Tunis mme. [] Le Bey
rpondit aux plaintes et aux menaces de M. Maccio, le consul
Italien : Vous avez eu satisfaction en empchant la concession
dun port Rads. Mais vous mavez forc de mcontenter la
France, et jai t oblig de lapaiser (Giffard : 1881, 27-28).

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Dans ce passage le reporter lucide les tons dune diatribe qui sera un
refrain dans les relations franco-italiennes tout au long de lhistoire du
Protectorat :
Pendant que notre charg daffaires luttait ainsi pour
sauvegarder nos intrts engags, nos capitaux compromis, nos
millions immobiliss en Tunisie, un M. Maccio, reprsentant ce
parti italien qui crie si haut et dont les fonds sont si bas, un
nergumne que son gouvernement laissait courir sans
muselire pour voir ce quil pourrait tirer du Bey[] Les Italiens
sont malheureux, chez eux, chez nous, partout. Ils nous envient,
ils nous hassent par jalousie []Sil y a, en Italie, un parti qui
veut nous reprendre Nice, Toulon, Marseille, et occuper le
boulevard des Italiens, il y a Rome, des ministres qui
paraissent senss et dont les renseignements sur linfriorit des
finances italiennes, sans parler du reste doivent tre trs prcis.
[] Aussi assisterons-nous, pour peu que les affaires de Tunisie
se prolongent, des rcriminations sans but et sans fin
(Giffard : 1881, 34-36).

Aprs 1881, le peuplement italien continue de saccrotre grce


larrive de nouveaux migrants, pour la plupart chmeurs, non qualifis et
originaires de lItalie mridionale, surtout de Sicile, qui sont attirs dans ce
pays par les grands travaux financs par les entreprises franaises. Ds
1896, lorsque est sign un accord franco-italien qui confirme le statu quo
des Italiens, ainsi que dfini par le trait prcolonial italo-tunisien de 1868,
les relations entre les deux communauts se dtendent jusqu la fin de la
premire guerre mondiale. Pourtant la question des ddommagements de
guerre relance la controverse franco-italienne8.

8 Voir par exemple F. Bonura in Italiani e Francesi in Tunisia (LUnione, Tunisi, 1919).

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

A partir de 1923 ladministration du protectorat met en place une


srie de mesures pour simplifier lacquisition de la nationalit franaise ;
des milliers de Maltais sassimilent rapidement (ce qui provoque les
protestations de la part de la Grande Bretagne). Les autorits franaises
nhsitent pas mettre ainsi en pratique ce que Loth avait recommand :
Contentons-nous de prendre silencieusement toutes les mesures propres
hter lassimilation des trangers plutt que de les rejeter brutalement de
notre socit (Loth : 1905, 77). Ct italien on considre cette politique
comme une menace pour lindpendance de la colonie, que les accords
franco-italiens de 1896 taient censs prserver. Le thme des
naturalisations, qui impliquent une srie davantages conomiques
propres comme de juste au colonisateur franais, constitue un argument
majeur de dispute9. Dailleurs, comme Loth lavait soulign dans son
tude, lassimilation des Italiens en Tunisie est beaucoup plus
problmatique quen Algrie. Ainsi, il faut souligner que pour les Italiens
ns en Tunisie, jusqu la seconde guerre mondiale, le jus soli ne sapplique
pas automatiquement et la demande de naturalisation se fait
individuellement - contrairement aux autres Europens tunisiens de
naissance. Ainsi de 1899 1920 peine 1.394 auraient opt pour la
nationalit franaise, alors que dans la priode qui va de la premire
guerre mondiale jusquaux annes 30 ils auraient t 3.84210.
LItalie, relativement proche de cette diaspora dans une terre quelle
voit comme le prolongement naturel de son territoire, ragit et attaque
avec sa propre propagande par le biais des institutions locales. Les
discours du rgime fasciste offrent un nouvel lan un irrdentisme
toujours prsent au sein de la colonie. LItalie rgnre serait en parfait

9 Voir F. Bonura in Gli Italiani in Tunisia e il problema della naturalizzazione (Tiber, Roma,
1929).
10 Source : Sur litalianit de la collectivit italienne de Tunisie (1881-1960), in Colloque du

Laboratoire Universitaire de Recherches sur la Pninsule Italienne (LURPI), Rennes, 19


mai 2001.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

continuum avec la Rome toute-puissante de lancien Empire lorsque


Carthage, tout comme la Gaule, lui taient soumises. Mais cette tche
risque de se rvler bien difficile si lon pense que la trs grande majorit
dItaliens na que des ides confuses sur cette patrie tant glorifie et qui en
fin de comptes reste lgendaire et peu accessible.
Le choix en faveur de la naturalisation franaise impose lItalien
de Tunisie un dracinement ultrieur car il est ainsi contraint de subir une
forme dostracisme de la part de la communaut ancestrale o lon
considre comme une tratrise toute forme dallgeance lennemi franais
(et car cela poserait des problmes en cas dappel aux drapeaux). Dans son
roman Salmieri fait allusion la terrible appellation de carne venduta
(ou, en sicilien, carnazza vinnuta ) qui en franais veut dire chair
vendue , rserve aux Italiens optant pour la nationalit franaise. Il faut
compter aussi lisolement par rapport aux nouveaux compatriotes car ces
binationaux devront attendre bien des annes pour une intgration
complte dans la socit franaise, ce qui ne se ralisera quaprs leur re-
migration en France, au lendemain de lindpendance tunisienne. Les
Italiens franciss continuent donc, pour la plupart, dappartenir un
systme de valeurs, des traditions et un mode de vie hybrides qui ne sont
pas spcialement franais, italiens, tunisiens, maltais mais plutt tous
ceux-l en mme temps.
Entre les annes 1920 et 1943, la fascisation de la diaspora italienne,
le renforcement des antagonismes politiques et le dclenchement de la
guerre mnent la colonie une situation paradoxale que Salmieri qualifie
de suicidaire . Dailleurs figurent parmi les Italiens de nombreux
fascistes (mais bien videmment pas tous) qui rvent encore dune
mainmise prochaine de la Tunisie de la part de Rome qui les librerait
enfin des Franais. Il nest pas possible destimer le nombre dItaliens qui
auraient appuy concrtement lactualisation de tel projet. Mais

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

ladministration franaise semble croire au pril italien, comme le prouve le


texte de Charles Monchicourt11.
De ct italien, Ezio M. Gray dans sa prface LItalia in Tunisia,
crit propos des Italiens de Tunisie : un seul visage, un seul cur, une
seule fidlit [] limage mme de la Patrie tait limage mme de la
Tunisie que sans eux ne serait ce quelle est : une merveilleuse cration
organisationnelle agricole commerciale professionnelle de pur et parfait
style italien (Marchitto : 1942, IX). Daprs lui la France a t lactrice
dune honteuse page de tratrise anti-italienne [] dintrigues et de
parjures [] de ce drame mditerranen au dtriment des ntres
(Marchitto : 1942, IX). Quelle pitre image [par rapport nous] ces
soldats, fonctionnaires, spculateurs qui, sans mettre des racines dans le
pays, sans presque avoir mis le pied dans le bled, reprsentent depuis
soixante ans la grande France ! Quand la France sera partie, il ne
faudra aucun effort pour en effacer le souvenir. Tout ce qui vaut aura t
notre uvre (Marchitto : 1942, X).
Entre 1943 et 1956, la colonie vit le choc de la double dfaite, celle
mondiale, quelle partage avec sa Mtropole, mais aussi celle, non moins
importante, de sa propre bataille tunisienne, certes incohrente voire
ambivalente, mene contre le colonisateur/protecteur franais. Isole de la
Mre Patrie et soumise aux rtorsions des Franais, ennemis de guerre, qui
la privent de ses institutions, la colonie se dsagrge rapidement et,
renonant malgr elle une italianit prime, accepte ou demande
quelquefois, de son initiative, sintgrer dans la nation du Protecteur (le
blanchiment dont parle Salmieri dans son roman).
Nanmoins litalianit dfendue contre vents et mares fait bien
dfaut lorsquelle est confronte aux ncessits de la survivance matrielle,

11 In Les Italiens de Tunisie et laccord Laval-Mussolini de 1935 (Sirey, Paris, 1938).

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

qui prennent ainsi le dessus sur lidologie passionnelle et strile12. En


effet Salmieri fait remarquer quen 1943 la collectivit est dcapite 13,
par lexpulsion de la plupart des dirigeants et des notables, et tend se
retourner vers le colonisateur. Suit un sentiment de frustration au sein de
la colonie, qui maintenant se replie sur elle-mme car elle se sent malgr-
elle dans un pays qui nest plus idyllique mais tranger, voire hostile.
Mais il ne faut pas croire qu partir de 1943, date de larmistice
italien, tous les Italiens de Tunisie se prcipitent auprs du consulat
franais pour lui soumettre une demande de naturalisation, une
humiliation que pour la plupart ils ne veulent toujours pas accepter. Le
journal LItalo-tunisino, qui voit le jour en 1956 et est presque aussitt
supprim par les autorits tunisiennes par ses tons nostalgiques et un
certain regard anachronique, prouve bien tout le contraire. Dautres
arriveront refuser la nationalit franaise pendant toute leur vie,
rservant leur fidlit seulement la patrie natale dont ils portent le deuil
de la dfaite. Un vieil Italien habitant toujours en Tunisie dans une maison
de retraite de la Goulette, nous le confirme lors dans une interview pour le
film documentaire Retour Tunis. Il dit : je ne peux pas tout quitter et
men aller. Je fais quoi ? Je quitte tout ? 14.
Finalement, la Tunisie dcolonise na pas cess doffrir un abri aux
rfugis politiques italiens, et cela longtemps aprs les luttes pour
lunification politique. Dans les annes 1990, lancien prsident du conseil
Bettino Craxi, poursuivi par la justice italienne, sexile en Tunisie ; il est
soign lhpital militaire de la capitale (comme un homme dEtat
tunisien) et sa mort il se fait enterrer au cimetire chrtien de
Hammamet. En outre, au cours des dernires annes une nouvelle vague

12 Sur litalianit de la collectivit italienne de Tunisie (1881-1960), in Colloque du Laboratoire


Universitaire de Recherches sur la Pninsule Italienne (LURPI), Rennes, 19 mai 2001.
13 Jemprunte lexpression Adrien Salmieri in Ibidem.
14 Un film de Marcello Bivona (production M.B. & C.O.E., Milan, 1998.).

23
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

dItaliens, pour la plupart des petits entrepreneurs au caractre


daventuriers (tout comme leurs prdcesseurs du 19e sicle !), sinstallent
en Tunisie pour bnficier des avantages comparatifs de lconomie.
De lancienne communaut italienne de lpoque coloniale restent Tunis
quelques centaines de vieux Italiens comme le monsieur que nous
venons dvoquer qui sont pris en charge par les consulats italien et
franais et des rseaux dassociations caritatives.

24
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Quelques chiffres

Il est trs difficile dvaluer et de dater, sinon trs approximativement, la


prsence italienne en Tunisie tant donn que nous ne disposons pas de
statistiques fiables pour la priode en question. Dabord parce que pour
une bonne partie de migrants linstallation en Tunisie est conjoncturelle
voire saisonnire et leurs mouvements entre lItalie et le territoire de la
Rgence ne sont pas contrlables. En outre, trs souvent, les ressortissants
de la Pninsule sont en difficult avec la police italienne et vitent de se
faire reprer par les reprsentations consulaires. Enfin les chiffres officiels
des communauts franaise et italienne sont contradictoires et ne servent
que les propagandes des deux puissances, dans le seul but dexercer une
plus forte influence politique qui sappuierait sur une plus grande
importance dmographique.
Daprs les sources officielles franaises, que nous privilgions dans
notre analyse et qui, nous semble-t-il, nont pas intrt augmenter les
chiffres de la prsence italienne, il y a en Tunisie en 1901 plus de 70.000
Italiens contre peu prs 24.000 ressortissants franais (voir tab. 1)15. Le
taux de croissance dmographique peux lev dans lHexagone et
lattitude du paysan franais, peu enclin saventurer outremer et pas
habitu au climat africain, contraignent ainsi ladministration franaise
se servir de la main duvre locale italienne, comme nous lavons
voqu plus haut. Cela nous ramne dailleurs une colonisation
singulire o pour plupart les capitaux sont franais mais les ressources
humaines italiennes. A partir des annes 30, les quilibres numriques
entre les communauts franaise et italienne changent : pour la premire
fois, la communaut italienne diminue sa croissance et devient moins
nombreuse que la franaise dj en 1931 (Voir Tab. 1).

15 Gaston Loth, Le peuplement italien en Tunisie et en Algrie (Colin, 1905), pp. 162- 488.

25
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Tab. 1 Italiens et Franais rsidents en Tunisie (1881-1936)


Franais Italiens

1881 700 11.200

1891 10.000 21.000

1896 16.000 55.000

1901 24.000 71.000

1906 34.000 81.000

1911 46.000 88.000

1921 54.475 85.000

1926 71.000 89.000

1931 91.450 91.200

1936 108.000 94.300

Source: Ministre de lInformation, La question des Italiens de Tunisie, Notes documentaires et


tudes, n. 47 (srie internationale XIV), 10 avril 1945, archives du quai dOrsay, Srie 13,
Tunisie 1944-49, Bobine 600, Carton 52, p. 8.

Mais, et nous aurons occasion dy revenir au cours de notre tude, il


ne sagit l que de chiffres, dune nationalit administrative , car dans
une mme famille nous trouverons, par exemple, et au hasard du destin,
un fils naturalis franais avec des frres et surs qui ont gard leur
nationalit originaire ce qui peut emmener une situation caricaturale
que Salmieri a dpeint avec lanecdote Sugnu Francisi, iyu (en sicilien :
je suis Franais, moi)16.
Quant au profil professionnel et donc la position sociale recouverte par
les membres de la colonie, ils sont reprsents plus ou moins dans tous les
secteurs dactivit sauf bien entendu ladministration publique (voir tab.

16 Dans lintervention Sugnu Francisi, iyu ! Sur quelques aspects de la collectivit


italienne de Tunisie naturalise franaise , in De lemprise aux confluences, Colloque
international Sud-Nord, 27-30 Mars 2001, Universit Toulouse Le Mirail.

26
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

2). Aussi, il est souligner que ces statistiques ne concernent quun


chantillon bien dtermin dItaliens, c'est--dire ceux qui rsident dans la
capitale et sa banlieue, mais que nous croyons assez reprsentatif.

Tab. 2 Rpartition de la population active de Tunis, 1921 - 1936


1921 1926 1931 1936

Professions Italien Franai Italien Franai Italien Franai Italien Franai

s s s s s s s s

Agriculteurs 14.1% 8% 12.8% 7.2% 12.8% 7.2% 10.6% 4.5%

Commerants 12.9% 17.5% 14.7% 17.3% 15% 21.1% 15.8% 19.3%

Industriels 60.4% 15.1% 57.2% 14.9% 61.7% 17.8% 57.6% 17.8%

Agents de 6.2% 11.7% 6.7% 13.3% 2.5% 10.3% 5.9% 9.2%

transport

Fonctionnaire 0.8% 26.6% 0.3% 26.1% 0.4% 25.1% 0.4% 21.7%

Professions 2.9% 8.2% 4.7% 8.3% 3.3% 7.3% 5.5% 7.3%

librales

Vivant de 2.7% 10.1% 3.6% 10.3% 4.3% 8.9% 4.6% 18%

revenus

Source: Paul Sebag: Tunis, histoire dune ville (LHarmattan, Paris, 1998), pp. 422, 517

Dautre part, daprs les archives des glises de Tunis tudies par Jean
Ganiage et ces chiffres sont encore une fois seulement titre indicatif, parmi
les Italiens, les maons reprsentent 27% de la population active, suivis des
menuisiers, des charpentiers et des bnistes (13%), des peintres, alors que
42% des Italiens de Tunis travaillent dans le btiment. Viennent ensuite les
marins et les pcheurs (prs de 10%), les ngociants, les commerants et
leurs employs (moins de 8%), les meuniers, boulangers et fabricants de

27
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

ptes (5%). Finalement, au total, 88% des Italiens exerceraient des mtiers
manuels17.
2 La culture italienne en Tunisie coloniale

Lexistence dune culture italienne en Tunisie peut tre situe entre 1829,
date de fondation de la premire imprimerie, la maison Finzi, qui
dailleurs existe toujours, et lindpendance que le pays a acquise en 1956.
Contraste par les autorits du Protectorat, la culture italienne ne voit en
rien sa situation samliorer en Tunisie dcolonise. Symbole dune
poque rvolue, elle est prise pour cible et son refoulement est encore plus
important qu lgard de la culture de lancien colonisateur (par exemple
la Tunisie de Bourguiba se veut pionnire dans le dveloppement de la
Francophonie ). Nanmoins la Tunisie no-indpendante garde une
fentre ouverte sur lItalie grce la chane de tlvision Rai Uno que les
Tunisiens peuvent capter dans leurs maisons.
Plus prcisment lhistoire de la culture italienne en Tunisie peut
tre divise en deux tapes. Dans la priode qui va grosso modo de 1815
1861 les activistes politiques du Risorgimento, parmi lesquels figurent des
intellectuels, donnent un premier lan la diffusion de la culture italienne
en fondant des institutions diverses dans un pays o litalien est encore la
langue vhiculaire. Les Italiens sont alors les pionniers dans la
diffusion de la culture europenne en Tunisie ; ils sont trs prsents dans
la presse, ils fondent les premiers rseaux caritatifs, des coles, et diffusent
une pense librale et un esprit douverture inspirs des valeurs
rvolutionnaires. Ce passage de Leone Palladini, dat de 1849, prouve
lexistence dune Tunisie prcoloniale italienne tant dclame par la
colonie :

17Jean Ganiage in Etude dmographique sur les Europens de Tunis , Cahiers de


Tunisie (1957), p.172,173.

28
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Certaines localits sont dj plus italiennes quarabes. A La


Goulette presque tous les fonctionnaires dun certain rang sont
dorigine italienne ou, tout au moins, connaissent la langue
italienne. Dans les cafs, dans les tavernes, dans les bureaux, dans
les corps de garde, la douane, partout on entend rsonner les
parlers de la Pninsule. Cest que la colonie est subdivise en
autant de rgions quil y a dEtats italiens, et lon compte des
groupements gnois, toscans, livournais, napolitains et
siciliens 18.
Litalien, mme si souvent il nest parl et crit que sous la forme de
dialectes, pour la plupart siciliens, est la deuxime langue aprs larabe
jusquau moins aux annes 1870. Un systme dducation italien bien
structur est mis en place ds 1864 alors que, daprs Marchitto, un certain
abb Bourgade avait ouvert une cole franaise en 1845 qui donnait des
leons principalement en langue italienne (Marchitto : 1942, 153). Loth
rappelle quen poque prcoloniale la cour beycale et dans les diverses
administrations, les plus hautes fonctions sont rserves aux Italiens, par
droit danciennet dans le pays (Loth : 1905 , pp 316-317).
A cette premire priode de grande influence italienne, pendant
laquelle lItalie nest mme pas un Etat unifi, soppose la culture franaise
qui progressivement domine la scne partir de la fin du 19e sicle.
Limmigration incontrle dItaliens de milieux peu aiss et peu instruits,
qui survient surtout partir de cette poque, entrane le changement
graduel du profil de la colonie et le dclin de cette culture italienne
minoritaire et jadis dominante. La colonie compte toujours bien entendu
des Italiens instruits ancrs la culture dorigine, mme si dans leur

18L.Paladini in La difesa del vascello o villa Giraud-Fuori Porta S. Pancrazio Fatta del
comandante Giacomo Medici e la sua legione Durante lassedio di Roma intrapreso dai
Francesi nel 1849, (Roma, Ripamonti, 1897), p. 153. Cit par Loth, Le peuplement italien en
Tunisie, p. 69.

29
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

grande majorit ils sont dracins et aux identits fragiles. Linfluence


italienne qui a de plus en plus du mal se manifester dans la sphre
culturelle est prsente jusquau moins la seconde guerre mondiale.
Ainsi dans les annes 1930 Monchicourt affirme quil est loisible
chaque Italien de drouler tout le cycle de sa vie civile, de sa naissance sa
mort, sans sortir du milieu italien [] sans limitation de temps sa
descendance demeure italienne 19. Aussi, Marchitto, citant son tour un
texte de Monchicourt, crit quen 1939 le fils du prince hrditaire de la
Rgence aurait inscrit son propre fils lcole italienne et aurait rpondu
aux critiques avec un rquisitoire contre les coles franaises et un
pangyrique sur lenseignement italien (Marchitto : 1942, 158). Mais,
daprs une tude de Jean Ganiage 59% des Italiens et 82% des
Italiennes seraient illettrs leur mariage. Objectivement, dans
quelle mesure les Italiens peuvent-ils tre les ambassadeurs de la
culture italienne et contribuer de faon dcisive aux affaires
culturelles en Tunisie ?

Ainsi, la production culturelle de la colonie en poque coloniale


rsulte gnralement mdiocre. Sur la dfensive vis--vis du colonisateur
franais, proccupe avant tout de son statut politique et de problmes
dordre conomique, finalement renferme sur elle-mme et sur ses
mythes, la colonie nest pas un terrain fertile pour la dveloppement de la
culture. En outre la tension franco-italienne tout au long de lhistoire du
Protectorat domine de loin le dbat culturel sans laisser beaucoup de place
lart dans le vrai sens du mot.
Au dclenchement de la guerre, suit la dcapitation de la colonie
que nous avons voque plus haut i.e. la fermeture des coles, des
institutions et des journaux italiens, lexpulsion dune bonne partie de

19 Monchicourt in (1936) p. 3.

30
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

llite italienne, ce qui entrane une plus grande francisation de la colonie.


Depuis lindpendance toute lactivit ditoriale de lancienne colonie
tourne autour de la maison Finzi, diteur du journal bihebdomadaire Il
Corriere di Tunisi, un vestige, pour ainsi dire, de la Tunisie italienne .
La diffusion de l italianit

Dans cette partie nous allons nous concentrer brivement sur les moyens
de diffusion de la culture italienne en Tunisie, savoir les bibliothques et
les librairies, la presse et les imprimeurs. Nous allons voir finalement
comment la culture reste un phnomne trs minoritaire au sein de la
communaut italienne, si lon exclut linvective et le discours politique qui
trouve expression surtout dans les journaux.

A Le livre

Mme si la documentation dont nous disposons est hlas lacunaire, nous


croyons pouvoir affirmer que la communaut italienne ne compte quune
seule vraie bibliothque publique, qui se trouve lintrieur de la Casa
Dante Alighieri, institution quivalente lAlliance Franaise et qui ouvre
ses portes Tunis ds 1892. Salmieri qualifie cet institut de vraie maison
dItalie, avec un superbe palais et une bibliothque de dix mille volumes
() lieu de rencontre de jeunes et gs 20 (Salmieri : 2001). Nous ne
pouvons pas dterminer le nombre exact de volumes contenus dans cette
bibliothque ; len croire Marchitto ils seraient de lordre de 6.000 ou
7.000 (1942 : 177), alors que des sources consultes par Salmieri parlent de
10.000 ou encore 20.000 livres. Nanmoins Romain Rainero, citant Ugo

20 Salmieri cite C. Pettinato : I Francesi alle porte dItalia (Milan, 1934), p. 233 dans son
intervention Sur la production culturelle des Italiens de Tunisie (1881-1943) in La
Traduction-migration, sous la direction de Jean Charles Vegliante, LHarmattan, Paris,
2001.

31
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Moreno, rdacteur au journal La Patria, dans un article paru le 1 janvier


1910, souligne le bilan mitig de la Casa Dante en Tunisie, car : sur prs
de cent mille Italiens, 250 seulement y sont inscrits comme membres,
autrement dit le 0,04% de la colonie , ce qui daprs lui signifie que la
culture en tant que telle ne touche qu une lite restreinte et que souvent
la nationalit si souvent tale ne va pas beaucoup plus loin que certains
usages et certaines traditions (Rainero : 2001, 83). De plus, les
dmnagements successifs de cette institution doivent bien limiter son
travail et son rayonnement. Mme notre bibliothque qui avait t
transporte ici rcemment du vieux sige de la rue Zarkoun a d tre
relgue en deux insuffisantes petites salles du rez-de-chausse. Le
problme de la lecture et de la divulgation du livre italien ltranger est
bien vaste (Magliocco : 1933, 139-141).
Il y a par ailleurs les bibliothques lintrieur des coles italiennes
comme par exemple celle du lyce scientifique Vittorio Emanuele II qui
serait assez pourvue et en principe ouverte tous 21. Mais ces
bibliothques, et plus gnralement les institutions culturelles italiennes,
sont insuffisantes ou peu accessibles la grande majorit des
ressortissants de la colonie. Elles ne sont pas comparables la bibliothque
franaise de Souk el-Attarine o par exemple le futur pote Mario Scalesi
accomplit sa formation dautodidacte. Dailleurs, comme laffirme
Salmieri : lencadrement culturel institutionnel se concentre entre les
mains (et au service de, et expression) de cette dirigeance italienne
bourgeoise laquelle ignore ou contredit les activits populaires, propres
la majorit de la masse pauvre 22. Quant aux bibliothques prives des
bourgeois aiss, Salmieri en considrant aussi la bibliothque de sa
propre famille - crit quelles

21 Ibidem.
22 Ibidem.

32
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

constituent des fonds de parfois plusieurs centaines de


volumes, voire des milliers o trnent les classiques obligs,
Dante, Boccace, Ptrarque, dune manire gnrale les auteurs
que les politiques culturelles successives ont impos : Foscolo,
Leopardi, Manzoni, Carducci, plus tardivement Pascoli et
DAnnunzio, trs souvent les Latins. Le soupon nat que cest
par le relais des programmes scolaires que ces choix se sont
oprs [] Les grands classiques franais sont couramment
pratiqus par ces bourgeois bilingues 23.
En dehors de Tunis, les autres siges de la Casa Dante disposeraient tous
dune bibliothque, celle de Bizerte par exemple ; Sfax il y a la
bibliothque populaire de la socit dentraide ouvrire, et encore les
bibliothques des tablissements scolaires italiens, tout comme
Sousse. (Rainero : 2001, ).

Pour ce qui concerne les librairies, voici une annonce


publicitaire sur la librairie italienne qui est ouverte au dbut des annes
1930 :
grand assortiment duvres littraires, scientifiques,
artistiques. Recueil complet des manuels Hoepli. Editions de
luxe et populaires. Objets dart et articles de bureau. Arrive
quotidienne de revues et journaux italiens de tout genre
(Giachry : 1932, 32).
Lauteur du guide souligne un grand luxe dans lagencement des
locaux et cite par ailleurs lexistence de la librairie Louis Namura une
des plus anciennes de la Rgence (Giachry : 1932 : 255). Pour la vente
des livres italiens Magliocco pense que l excellent travail fait par la
librairie italienne trs bien installe au centre de la ville [comble] une

23 Ibidem.

33
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

lacune pour la vente de livres et de journaux du Royaume, aprs de


longues annes (Magliocco : 1933, 139-141). Voici la description que nous
donne Salmieri de cette librairie :
Lune dentre elles est la luxueuse Libreria Italiana, situe sur la
Marine, au cur de la ville europenne lgante et
symboliquement place mi-chemin entre la Rsidence de France
et le plus influent des organes de presse du colonisateur, comme
par dfi. Elle est loin cependant dgaler le niveau de ses rivales
franaises o dfilent les crivains illustres, de A. France
Motherlant, en passant par A. Gide. Pendant un certain temps elle
aura t aussi maison ddition et partir du milieu des annes
vingt, subventionne par le Consulat, elle deviendra une active
centrale de propagande. Avec lhtel de la Dante Alighieri, la
Libreria entend affirmer la culture italienne de Tunis. Trs
frquente, nous ne sommes pas en mesure de prciser jusqu
quel point elle a contribu diffuser les productions locales 24.
Toujours Salmieri nous raconte que la diffusion des uvres se fait [aussi]
par achat lors des frquents voyages en Italie 25, ce que toutefois nous
croyons ne pas tre la porte de tout le monde. Pour conclure, la
diffusion du livre italien doit faire face bien des limites et Magliocco ne
manque pas de faire une critique, mme si trs nuance et discrte
(patriotisme oblige !), aux responsables italiens : beaucoup pourrait tre
fait au sein de la colonie elle-mme. Mais il faut considrer que rien ne se
fait sans lappui et rien ne peut tre port terme sans la coordination des
forces et des initiatives disponibles (Magliocco : 1933, 139-141).

Ldition de travaux dcrivains italiens de Tunisie, sur place ou


en Europe, remonte lpoque prcoloniale si lon considre que le

24 Ibidem.
25 Ibidem.

34
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

capitaine Calligaris (1808-1871), un des fondateurs de lEcole


polytechnique militaire du Bardo, vtran des campagnes du Risorgimento
et arabisant, publie en 1863 Tunis Il Nuovo Erpenio, cours thorique et
pratique de langue arabe 26. Toujours Salmieri fait remarquer un aspect
essentiel des imprimeurs italiens qui sont des typographies-papeteries-
librairies au caractre artisanal27. La maison Finzi, la seule imprimerie
italienne importante, a le mrite davoir imprim la plupart des
priodiques italiens de Tunis ainsi quune grande partie dauteurs locaux.
Parmi les imprimeurs moins connus nous rappelons Aloccio, L. Soraci,
Dante Alighieri, Spina e Canino, Bonici & Natura.
Dautres intellectuels se retournent vers des diteurs italiens de
la mtropole ou de Libye sans oublier que trs souvent les crivains
italiens locaux sadressent des diteurs franais implantes en Tunisie ou
mme en France (lditeur Armand Guibert a longuement travaill Tunis
tout comme le libraire Marcel Tournier, pour ne citer que les plus
importants) parmi lesquels figurent lImprimerie gnrale (Tunis), Les
Cahiers de Barbarie (Tunis), La Kahna (Tunis), Pelletier (Paris), Chalammel
(Paris), Hadida (Tunis), Parisis (Paris), Messein (Paris), Les Belles Lettres
(Paris), Saliba et Cie (Tunis). Et que dire du guide Tunisia, guida illustrata
imprim par le franais Giachry alors que le livre sadresse un public
italien ?
Donc de nombreux auteurs issus de la colonie par exemple le
peintre Antonio Corpora ou, naturellement Adrien Salmieri, sadressent
prcisment des diteurs franais tout en revendiquant, ou mme afin de
revendiquer, leur incontournable identit italienne.

26 Ibidem.
27 Ibidem.

35
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

B Les journaux

La presse est sans doute le domaine privilgi de lexpression


culturelle italienne, au sens large du terme. Salmieri nous suggre que
limportance des journaux italiens rside entre autres dans la
reprsentation fiable de la configuration culturelle de la colonie28. La
communaut est plutt intresse au dbat politique, au dtriment de la
production strictement culturelle (ou artistique). Ainsi, parmi les thmes
dominants dans la presse italienne il y a notamment la pit lgard de la
nation italienne martyrise, lusurpation subie par la France tour tour
allie et rivale de la patrie ancestrale, un sentiment de frustration de la
part dune communaut qui se sent assige et dans une situation
ambigu mi-chemin entre colonisateurs et coloniss29.
Aprs le premier journal italophone publi en Tunisie en 1838, pendant
environ un sicle, une centaine de titres en langue italienne se succdent
en Tunisie, quotidiens, hebdomadaires et mensuels confondus. Parmi
ceux-ci, comme Salmieri la justement remarqu, seulement LUnione
(1886-1943) et le Bollettino ufficiale della Camera di commercio ed arti
paraissent avec une certaine continuit. La dure des autres titres a t
variable : la moiti dentre eux a vivot un an ou moins ; une trentaine ont
rsist deux ou trois ans ; moins de dix ont atteint la vingtaine
dannes 30. Toutefois nous ne sommes pas en mesure dvaluer le
nombre de lecteurs des journaux italiens qui doivent faire face entre autres
la concurrence de journaux franais comme La dpche tunisienne. Rainero
souligne que mme LUnione na quune circulation modeste, c'est--dire

28 Ibidem.
29 Voir F. Bonura, op. cit..
30 Ibidem.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

entre 800 et 1000 copies (Rainero : 2001, 83), ce qui prouve que la lecture
des journaux est un phnomne minoritaire au sein de la colonie31.

Pour conclure, la colonie italienne de Tunisie ne semble pas


privilgier le domaine culturel autant que le dbat politique ; de plus elle
est souvent dtourne de ses intrts culturels potentiels par dautres
priorits, tout comme les conditions conomiques souvent dfavorables o
vivent de nombreux migrants. Elle doit enfin faire face la culture et la
langue franaises qui souvent favorisent le renoncement une identit
culturelle italienne que les Italiens veulent prserver tout prix. Ainsi,
pour ne citer quun exemple, des quelques 367 annonces publicitaires
comptes dans le volume La Tunisia, Guida illustrata de 1932, seulement
deux concernent des librairies ou des institutions culturelles.

31VoirMichele Brondino in La Stampa italiana in Tunisia, storia e societ, 1838-1956 (Jaca


Book, Milan, 1998), pour une liste exhaustive des titres de presse en italien parus en
Tunisie entre 1838 et 1956.

37
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

38
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

CHRONIQUE DUN COMBAT


POUR LA MEMOIRE

39
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Dans ce chapitre nous nous proposons danalyser brivement luvre de


Salmieri, en particulier Chronique des morts qui est le roman pivot, et les
caractristiques de son criture.
Nous allons aborder le parcours humain de Salmieri qui est un des
reprsentants majeurs de la communaut italienne. Il est en effet le seul
intermdiaire entre une sorte de dinosaures extermins, i.e. les premiers
acteurs de lpope italienne en Tunisie, et leurs descendants.
A cheval entre deux gnrations et deux mondes, lcrivain est le
condottiere spirituel de sa colonie, notamment dans lvocation de leur
mmoire car il est le premier imaginer et raliser une telle entreprise.
Dailleurs les siens, tout au long de leur vie, auront t sduits par bien
des personnages mythiques - Mussolini, Gabriele dAnnunzio et dautres
Ulysses - mais qui ont fini par les mener droit la catastrophe.
Avec lcriture Salmieri effectue un long travail de rinterprtation
du pass intrieur l'aide de, et en parallle avec, l'analyse du pass rel. Ses
romans et ses rflexions historiques constituent le but ainsi que le moyen
dune recherche archologique dans les abmes de la mmoire.

40
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

1 Le parcours dAdrien Salmieri

Salmieri est lauteur de plusieurs essais sur lhistoire et sur la culture de la


communaut italienne de Tunisie32, mais surtout dune uvre
romanesque unique dans son genre. Dans son criture il sinspire de son
propre vcu pour dcrire, avec un regard de lintrieur, des vnements
historiques sous une autre perspective et qui est souvent contre-courant
par rapport aux ides reues.
N en 1929 dans une famille de bourgeois italiens, Salmieri vit une
enfance et une adolescence heureuses. Il raconte dans son roman : Mont
tous aim [] Quand on a eu lenfance inconsciente et heureuse [] dans
les gteries et les douceurs [] folles de moi, les tantes, bien sr mlevant
leur guise, avec la complicit de ma mre, laveuglette aveugles
prparant un aveugle mes anges gardiennes (1974 : 119). Dans ce
monde irrel lauteur est le mle de la famille, le continuateur, le
restaurateur futur de la gloire fort mite pour le prsent (1974 : 119).
Il frquente lcole maternelle et puis le lyce royal italien de Tunis
jusqu sa fermeture pendant la guerre : en octobre 1936 commena ma
vie proprement parler humaine, puisque, ayant consenti quitter mon
avatar de dieu, jentrai au Gymnase quittant ainsi les bavardages
douillets de la cuisine (1974 : 148).
Dire la fiert de la tribu au matin du premier dpart, me
voyaient docteur, recteur, ambassadeur plumet,
marchalissime de plusieurs empires, mon pre souriait mu et
plein, je suppose, dun certain respect pour celui qui devait
illustrer le nom [] Le chur psalmodiait mon pangyrique
intelligent il russira partout le premier en tout mignon,
miel, trsor (1974 : 149).

32 Voir bibliographie pour une liste de ses articles.

41
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

A lcole italienne on inculque au signorino Salmieri les valeurs de la


patrie et dailleurs, grce aussi cette exprience, lauteur privilgiera
toujours son identit italienne ultime par rapport aux autres
appartenances culturelles auxquelles il est expos en Tunisie coloniale33.
Cest finalement dans les souvenirs de son enfance quil puise la
source de ses romans : Jouvrais en grand les oreilles ce rcit,
rgulirement repris vers les cinq heures, je me rapprochais de leur
groupe pour en entendre davantage, tout en continuant jouer, jusquau
moment o la sorcire Carmena me dnonait, dun coup dil, ma tante
qui sarrtait, la phrase en lair (1974 : 125). Dailleurs cette tante montre
elle-mme le chemin au futur crivain, dans sa fonction de chantre de la
lgende familiale, quelle mettait au point et jour dans des versions de
plus en plus circonstancies le got du dtail et de lensemble en mme
temps composait un tableau dans le genre des Flamands, avec beaucoup
de petits personnages insignifiants larrire-plan un fouillis
dobjetsdes animaux a mettait en relief le sujet principal (1974 :
124).
La guerre change radicalement sa vie et de faon brutale. La dfaite
de lItalie survient au moment o sa sur ane Olga est tue en Italie par
une bombe amricaine. La priode de transition qui va de 1943 1960
correspond l agonie de la colonie ainsi qu la fin dun monde qui
sera relgu au pass du jour au lendemain. Cela impose lauteur une
srie de traumatismes. Il assiste la duret du traitement que les Franais
infligent aux Italiens de Tunisie, lexpulsion de son pre, professeur
darabe au lyce italien de Tunis. Ce pre dont il est spar - un pisode

33Dautres crivains et potes nemphatisent pas autant leurs racines italiennes, comme
par exemple Mario Scalesi. Voir mon article ce propos: Italie, France, Tunisie, le
paysage identitaire de Marius Scalesi in Reading and Writing La Rupture, Essays in French
Studies II, edited by Catherine Guy-Murrell, Colette Wilson, and Morag Young (Reading,
The 2001 Group, 2004).

42
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

auquel lauteur consacre les pages finales de Chronique des morts revient
ensuite Tunis pour y mourir de maladie en 1953.
Ces vnements dramatiques provoquent chez Salmieri un
repliement sur soi-mme, voire le dni de son italianit ; par ailleurs des
sentiments partags avec les autres membres de la colonie. Il se marie
dans un premier temps avec une Franaise de souche dont il divorcera
en 1960 aprs avoir fait la rencontre de Jacqueline B., forte et patiente
pouse qui le soutient dans ses aventures littraires.
La lutte pour lindpendance le trouve aux cts des Tunisiens. Il
assume les risques que comporte ladhsion lU.G.T.T. (syndicat des
travailleurs tunisiens indpendantistes), fait un bref passage au Parti
Communiste Tunisien, et sengage pendant un certain temps au P.S. avant
de reprendre ses distances avec la politique active. Il enseigne au Lyce
Alaoui de Tunis partir de 1953 et, dans ses dernires annes tunisoises, il
forme au Centre Audiovisuel de Tunis les enseignants du nouveau
ministre tunisien aux pdagogies audiovisuelles. Il quitte la Tunisie pour
la France en 1964.
L engagement littraire dAdrien Salmieri et les efforts quil
consacre la recherche e historique ont le but de donner une rponse la
mmoire agonisante qui remue encore et fait mal au-dedans (1974 :
105). A la fois tmoin et acteur de lpope italienne en Tunisie, lcrivain
privilgie le genre du roman historique car il est le trait dunion entre la
lgende et l histoire . Avec Chronique des morts (1974) Salmieri
essaye pour la premire fois de reconstruire, avec esprit de discernement
et un distancement rare parmi les Italo-tunisiens, la psychologie, la culture
et le systme de valeurs de la colonie dont il est issu et qui constitue le
humus de toute son uvre34.

34Le roman a t republi dans lanthologie Tunisie, rve de partages (Omnibus, Paris,
2005).

43
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Dailleurs cest encore lexprience de la colonie italienne en Tunisie


qui lui inspire les autres romans. Le Soldat (1972), son premier roman, met
en scne un soldat de larme dinvasion italienne en Grce. Dserteur, et
puis rsistant, sa vie nest que dchirements et contradictions.
Dans Elpnor, la nuit (1973) Salmieri raconte le priple qui mnera
les Italiens la conqute de Fiume et puis la monte du fascisme. La
traduction en franais du rcit dAmerigo Dumini : Matteotti, coups et
blessures ayant entran la mort (1973) concerne encore le phnomne
fasciste, auquel le destin de la colonie italienne de Tunisie est intimement
li. Notes de Voyages dans lle (1978) tout comme La violence dun t (1979)
reprsentent le regard a posteriori de lauteur sur le pass tunisien, voqu
par des mtaphores ou encore de faon allgorique, ce qui impose au
lecteur non initi un long travail de dcryptage.
Aprs un trs long silence, d aussi une maladie qui la frapp la
source mme des mots pour ses romans, Salmieri revient sur la scne
littraire en 2001 avec Histoire de Van Ian *** ou Le thtre du pch, qui est
en quelque sorte le prolongement de Chronique des morts. Ce roman
raconte lhistoire dun riche aventurier flamand du 18e sicle, genre Lon
lAfricain, qui se livre la confession des prgrinations tumultueuses de
sa vie suspendue entre plusieurs terres dexil. Ayant perdu ds sa
naissance toute sa famille qui a succomb un dluge, ce jeune orphelin
doit affronter toutes sortes dadversits travers une Odysse qui finit par
le condamner la vision de lEnfer et la souffrance ternelle sans mme
le soulagement de la mort.

44
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Lexprience de Salmieri, se rvle tre celle dune prcurseur car


elle est suivie, partir des annes 1990, par dautres manifestations dune
mmoire collective relgue jusque-l loralit35.

35 Ces efforts ont men par exemple la cration du site bilingue Italiani di Tunisia, la
fondation de lassociation Amici della Tunisia, au tournage du documentaire Retour Tunis
que Marcello Bivona fait en se basant entirement sur les souvenirs de sa mre. En
littrature voir par exemple Marinette Pendola: La Riva lontana (2000), publi aux ditions
Sellerio de Palerme.

45
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

2 Le roman Chronique des morts

Paru aprs ses deux premiers romans, le Soldat et Elpnor la nuit, Chronique
des morts trace un portrait assez exhaustif, et surtout unique sur la scne
littraire, de la communaut italienne de Tunisie, de sa culture, de ses
mythes anciens et de ses attitudes psychologiques dans la vie
quotidienne36. Dans ce roman qui est la cl de lecture et la synthse de
toute son uvre de fiction, notre crivain veut exprimer limaginaire de la
communaut italienne dont il est issu et quil fait revivre en littrature,
laide de ses propres observations. Dans ce texte il se livre aux sentiments
profonds qui le lient la Tunisie, il y rvle le regard quil porte sur la
communaut et limage que celle-ci a delle-mme. Il ne srige pas en juge
mais ventuellement en avocat dans un procs imaginaire et posthume
qui, pour lui qui le vit de lintrieur, est bien rel. Dailleurs dans Elpnor,
la nuit lcrivain avait clarifi la mission quil se donne en tant qucrivain :
Plerin du noir royaume des morts [...] Il me revient
seulement de sillonner sur mon vaisseau idal les eaux
sans souvenirs depuis tant d'annes sur eux refermes,
non point pour excuser ou justifier, mais uniquement
pour raconter: et sous l'exergue de mes prdcesseurs, ici
commence mon voyage aux enfers (Salmieri : 1973 : 37).
Salmieri confie son criture la mission de fouiller dans la mmoire des
siens et de dnoncer leur abandon. Il consacre ainsi ce travail herculen de
reconstruction du pass, i.e. Chronique des morts, la sainte mmoire
(1974 : 119) de la diaspora italienne en Tunisie dont il se veut, par les
belles-lettres, le dcouvreur ces pauvres terres vierges (1974 : 106) ou
encore un condottiere. Ainsi Salmieri affirme que le but de son criture

36 Le roman nexiste toujours pas en version italienne, len croire la direction de


Rizzoli/Flammarion car il est difficile de proposer au march un livre tranger qui ne
soit pas une nouveaut .

46
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

consiste satisfaire des souvenirs orphelins, distinguer les sentiments


les uns des autres, les dmler lintrieur (1974 : 105). A travers une
criture qui voque la posie du pass (1974 : 105), Salmieri veut aider
comprendre les penses secrtes de ses morts (1974 : 150). Son roman
est donc le testament dune mmoire non apaise qui tourbillonne au-
dedans [qui] remue fort (1974 : 105) car cest lui, le magicien des
mots de rgler ce contentieux avec lhistoire. Dautre part, aux siens, qui
sont devenus des fantmes incompris et errants dans les pages dune
histoire jamais crite, Salmieri veut offrir un monument littraire qui les
tire de leurs tombeaux dlaisss et qui en rhabilite la mmoire. Dans le
livre de la lgende, premire des trois parties du roman, il dcrit un lieu
mythologique aux contours fans, allant du 17e sicle jusqu 1933. Il
intervient avec son propre tmoignage dans le livre du tmoignage et le livre
des iniquits car ils reprsentent une poque quil a vcue la premire
personne. Le roman se propose de contribuer claircir lhistoire, mme si
romance, de la colonie de lapoge de sa belle poque aux catastrophes de
la guerre et de lexil.
Mais le rapport avec ce pass si douloureux est ambivalent : moi
je menchevtre dans les mots et dans la haine, dans lamour, la sympathie
semberlificote dans lantipathie (1974 : 105). Rcit mi-chemin entre
autobiographie et roman historique, il est le complment dune recherche
scientifique que Salmieri poursuit en dehors de la fiction, avec des essais
portant sur lhistoire et sur la culture de la communaut italienne en
Tunisie, que dailleurs nous citons maintes fois dans cette analyse37.
Documents historiques lappui, Salmieri ne veut pas ngliger la vrit
objective, tout en voulant mettre en relief la perspective italienne des
siens : je ne raconte que ce que je peux prouver, jai le respect de la
chronique (1974 : 112). Salmieri se voit ainsi dans lobligation de

37 Pour une liste complte voir bibliographie.

47
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

dfendre de lamnsie collective un pass dont il est spar brutalement


mais quil ne peut pas effacer.
Les mots quil immortalise par lcriture sont un antidote contre la
mort et loubli et le roman sinscrit dans un prcis but apotropaque que
lauteur souligne ds le dbut de son roman : la seule chose vouloir
tait de ne pas mourir, comme eux lont fait, mes anctres, mes anciens,
mes morts irrmdiables (1974 : 10). En sadressant aux Messeigneurs les
lecteurs, il nous confie donc : vous ne saurez jamais ce que signifie ne
plus crier parce que lon na plus de voix, ne plus pleurer parce que taries
les larmes, ne plus rien ressentir parce que le corps fibre fibre sest
dissous et parce que vous ntes quun survivant qui attend dans son
grenier-laboratoire le jour de lvnement (1974 : 211).
Salmieri se considre ainsi le seul pargn par punition ou pour
lexemple (1974 : 211) dans cette msaventure coloniale dans laquelle les
siens ont naufrag. Il rend hommage la mmoire de ses morts douillets
[qui] dorment dans des concessions payes jusquau dernier centime
(1974 : 212), dans la terre par eux choisie pour la vie comme pour la mort.
Il dnonce en mme temps cette lente ptrification, cette longue
fossilisation qui ma rendu moi-mme momie quoique dou de tous mes
sens [] avec juste la conscience de toute liniquit des miens (1974 :
212).
Spectateur des pripties italiennes dans un pays qui sera arrach
aux siens par des vnements imprvus - ou mieux, comme il prouve dans
son roman : quils nont pas t capables de prvoir - lcrivain se donne la
toute particulire mission de rconcilier les siens avec lHistoire. Salmieri
va bien au-del du roman de pit filiale car lcriture est linstrument
dont il se sert pour lancer un message plus universel, donc en dehors des
liens simplement familiaux, qui lui est confi par sa tribu dchue.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Ulysse vocateur de la mmoire

Dans sa cration romanesque Salmieri prsente un rescap de la mort,


gnralement le narrateur, pouss par compassion la rhabilitation de
ses compagnons ou de ses proches tombs en disgrce, poursuivis, morts
et/ou oublis et privs d'honneur, donc, mtaphoriquement, de
spulture . Voulant tout dabord secouer ses personnages de loubli,
Salmieri met en scne dans ses romans des histoires qui sont toujours
reconductibles Thanatos. Dans son engagement de romancier qui se
rebelle lhistoire, quil rfute et quil dfie car il la considre injuste,
lauteur peut tre compar au combat dAntigone qui se rvolte contre la
loi des hommes (pour finalement tre condamne tre enterre vivante)
en voulant tout prix donner une spulture aux dpouilles du frre
vaincu et donc puni. Parmi les autres mythes anciens il y a Orphe, qui
nanmoins ne russit pas dans sa mission, lAlceste dEuripide qui sera
arrache Hads par Hracls et ramene la vie, ou encore Promthe,
condamn la souffrance ternelle pour avoir os transmettre lhomme
un savoir prcieux mais interdit par les dieux.
Mais le mythe dElpnor, et surtout la dialectique entre lui et Ulysse
dans lOdysse homrique, sadapte particulirement bien une analyse
littraire de lpope italienne en Tunisie. Salmieri ne manque pas
dvoquer ce mythe dans les diffrentes esquisses de la colonie quil glisse
dans ses romans. En particulier dans Elpnor, la nuit, qui reprsente
lantcdent de Chronique des morts, Elpnor est sans aucun doute la
mtaphore de la colonie italienne, un personnage qui symbolise avec sa
navet les illusions qui plongeront la colonie dans la nuit, et la chute,
plusieurs moments de son histoire.
Salmieri s'rige donc, entre autres, en psychanalyste des
vicissitudes, des pulsions et des dlires de sa tribu ancestrale qui est

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

finalement maudite. La prise de conscience due au regret des annes


coules (1973 : 116) le mne en effet analyser Elpnor, alias la colonie,
dans sa mentalit d'assig aux abois pour lequel l'univers, tres et objets
est hostile (1973 : 118). Dans Elpnor, Salmieri fait allusion avec un regard
critique aux pripties presque secrtes de la colonie car elles relvent
quasi uniquement d'une mmoire familiale labile, qui nest pas inscrite
dans le patrimoine historique qui serait accessible tous les hommes. Car
cette histoire que Salmieri met en premier plan dans son uvre est
refoule par les siens (donc de lintrieur) et scotomise par les autres (de
lextrieur, notamment par les historiens). En d'autres mots la tribu
lappelle en cause pour quelle soit dfendue de l'amnsie comme des
erreurs dvaluation mais sa faon, par le biais de mythes et de lgendes.
Avec le mythe dElpnor Salmieri veut suggrer au lecteur les associations
dides afin quil puisse dcrypter le langage de son analyse quil conduit
lui-mme avec ses propres instruments smantiques.
Le parcours mythologique de ce hros hors du commun, et qui
dailleurs ne vante absolument aucune des qualits propres un hros,
reprsente dans les crits de Salmieri, le destin d'une sorte de Plasges (car
chasss de leur terre) et en mme temps d'Argonautes (car la recherche
d'un trsor, notamment d'une terre d'accueil et/ou de conqute), vis--vis
de laquelle le narrateur se pose en avocat et en conservateur de la
mmoire. Il faut rappeler dailleurs quen psychanalyse le syndrome
dElpnor voque des situations humaines et mentales o l'individu se
trouve presque en tat d'inconscience ou d'hbtude et souffre d'une
perception dforme de la ralit38. Ce mythe tir de la littrature

38Le syndrome dElpnor est un ensemble de troubles mentaux, notamment perte de la


mmoire, qui accompagnent parfois un rveil brusque aprs une intoxication alimentaire
ou les excs de boissons alcoolyses (Voir : Le Grand Larousse Encyclopdique en 10
volumes, tome quatrime: Paris, Librairie Larousse, 1961). Parmi les symptmes de cette
maladie : un tat de semi-inconscience saccompagnant de dsorientation spatiale
(Voir : www.vulgaris-medical.com).

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

classique correspond donc parfaitement lhistoire que Salmieri met en


scne dans Chronique des morts.
Ulysse, qui bien entendu reprsente leffort de notre crivain dans son rle
dvocateur de la mmoire, nous dcrit ainsi son compagnon Elpnor :
Le plus jeune de nous, un certain Elpnor, le moins brave au
combat, le moins sage au conseil, avait quitt les autres et, pour
chercher le frais, alourdi par le vin, il s'en tait all dormir sur la
terrasse du temple de Circ. Au lever de mes gens, le tumulte des
voix et des pas le rveille: il se dresse d'un bond et perd tout son
souvenir; au lieu d'aller tourner par le grand escalier, il va droit
devant lui, tombe du toit, se rompt les vertbres du col, et son me
descend aux maisons de l'Hads (Chant X : 203)39.

Nous reconnaissons dj des caractres qui nous ramnent la


communaut dpeinte par Salmieri dans Chronique des morts, savoir : des
gens peu courageux et peu sages, lcart des autres car spars de la
Mre Patrie, la recherche du frais dans un pays de soleil et qui
consomment beaucoup de vin car en plus ils en sont les producteurs. Le
tumulte voqu dans ce passage peut tre reconduit lclat de la guerre,
la perte de mmoire de la communaut qui suit et/ou anticipe la chute
( il tombe du toit ), la rupture ( il se rompt les vertbres ) et la mort
( son me descend aux maisons de lHads ).
Aux Enfers Ulysse fait la rencontre inattendue de quelquun dont
lexistence et puis la disparition taient passes presque inaperues :
La premire qui vint fut l'ombre d'Elpnor. Il n'avait pas encore
sa tombe sous la terre, au bord des grands chemins; son corps tait
toujours au manoir de Circ, o l'avions laiss sans pleurs, sans

39 Homre, Odysse (d. de Philippe Brunet, traduction di Victor Brard) : Folio Classique.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

funrailles: nous avions eu l-bas besogne plus pressante. A sa


vue, la piti m'emplit de larmes (Chant XI : 206-207)40
Le rle dUlysse correspond donc la mission que notre crivain se
donne par rapport ses morts. La piti et la compassion lgard du
destin malheureux dElpnor le poussent laction. Et cest Elpnor lui-
mme, conscient de la ngligence de la part de tous les autres, occups
dans des affaires plus urgentes, qui lui demande une spulture :
Une fois arriv, je te supplie, mon roi, de ne pas m'oublier!
Avant de repartir, ne m'abandonne pas sans pleurs, sans
funrailles; la colre des dieux m'attacherait toi...Il faudra me
brler avec toutes mes armes et dresser mon tombeau sur la grve
cumante, pour dire mon malheur jusque dans l'avenir!...Oh!
Rends-moi ces honneurs et plante sur ma tombe l'aviron dont,
vivant, parmi vous, je ramais! (Chant XI : 207)41
Nous croyons reconnatre encore une fois lapparence de notre narrateur,
qui est le roi ou encore le dieu de sa colonie, et qui est appel en
cause justement pour la transmission de la mmoire du malheur jusque
dans lavenir . Il le dclare dailleurs tout au dbut de Chronique des
morts : Penser aux ombres poser, aux clairs-obscurs estomper 'avec la
sret de main que donne l'ge', juste avant de sucrer les fraises, sans
doute; pas de lumire, pas trop, elle blesse les yeux des vieillards et de
ceux qui crivent l'histoire de leurs morts (1974 : 9). Dailleurs cet aviron
quElpnor veut sur sa tombe est le symbole mme des prgrinations qui
caractrisent toute tribu la recherche de sa terre promise. Salmieri se
pose en trait d'union avec le monde des anctres , ou encore entre le
monde intrieur ou inexprim et la ralit historique. Tout comme Ulysse
a le privilge en tant que vivant de visiter le monde des morts, pour
Salmieri l'vocation de la mmoire est un voyage dans le pass qui passe
40
Homre, Odysse (d. de Philippe Brunet, traduction di Victor Brard) : Folio Classique.
41
Ibidem.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

donc par la descente aux Enfers. La chute finale d'Elpnor condamne


l'Ulysse tmoin de la tragdie, la souffrance du deuil, la culpabilit
pour la mort des siens, la conscience douloureuse du pass qui vit
toujours l'intrieur de lui et ne peut pas tre effac ni partag avec
dautres, aux efforts pour que la justice et la mmoire priment sur
l'indiffrence et le mpris propres aux perdants.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

ACTEURS ET THTRE
DUNE POPE: LES
ITALIENS ET LA TUNISIE

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Attroupement. Laveugle garde toujours solidement la main de mon


pre et continue ameuter le peuple. Mon pre se dfend
dsesprment, il est en sueur ; on finit par le laisser partir, regret, et
souponn par tout le monde. Cest tout fait a ; cest exactement
cela qui marrive ; je partirai comme un voleur

Albert Memmi, Le Scorpion

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Quelles sont les images de la colonie italienne vue de lextrieur et de


lintrieur ? Dans ce dernier chapitre nous allons voir le portrait que
Salmieri trace de la colonie italienne et le dcor o se droule son histoire,
la Tunisie.
Dans la premire partie nous allons passer brivement en revue
les multiples images de la colonie italienne, qui figurent dans les textes
dauteurs contemporains tunisiens, franais ou italiens, comme par
exemple Albert Memmi. Nous nous concentrons ensuite sur les
reprsentations de la tribu dans Chronique des morts. Nanmoins,
proprement parler, les personnages du roman de Salmieri sont tirs de
lentourage familial du narrateur. Acteurs dune comdie humaine, faisant
partie de la mme communaut, ce sont des personnages rels mais dans
une version romance. Ils peuvent tre assimils la colonie car ils vivent
dans le mme environnement restreint et partageant finalement le mme
destin.
La deuxime partie est consacre au thtre des pripties de
la colonie, une terre qui dans le roman est le reflet de la colonie quelle
abrite et parat donc comme tant suspendue entre mythe et ralit. Nous
allons voir les diffrents rles que joue ce pays dans limaginaire de la
colonie, chaque moment de son histoire, suivant le regard de Salmieri.
De refuge au dbut de lpope, la Tunisie devient le lieu du martyre
quil faudrait effacer de la mmoire.

Mais.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

1 Les multiples visages de la communaut

La colonie dexpatris italiens en Tunisie se caractrise par lhtrognit


de ses ressortissants, des ambivalences dans leurs rapports avec la Mre
Patrie et le colonisateur. Vrais acteurs de la colonisation du pays ou bien
simplement des rfugis conomiques, apatrides, bnficiaires passifs de
lhospitalit de la part des Tunisiens en mme temps que de laubaine du
colonialisme ? Perscuts par le colonisateur franais, nationalistes voire
fascistes, hros malheureux ou jouets de limprialisme italien ? Quelle est
la vrit objective que nous pourrions retenir ? Diffrents portraits
peuvent tre proposs et tout dpend, entre autres, du regard de
lobservateur sur ce sujet si controvers.
Albert Memmi, spcialiste tunisien des dialectiques entre
colonisateur et colonis, dans son clbre Portrait du colonis42 assimile les
Italiens de Tunisie aux mystifis du colonialisme. A ce propos il crit :
La pauvret des Italiens est telle quil peut sembler risible de
parler leur sujet de privilges. Pourtant, sils sont souvent
misrables, les petites miettes quon leur accorde sans y penser
contribuent les diffrencier, les sparer srieusement des
coloniss. Plus ou moins avantags par rapport aux masses
colonises, ils ont tendance tablir avec elles de relations du
style colonisateur-colonis () On comprendra que, pour
dshrits quils soient dans labsolu, ils auront vis--vis du
colonis plusieurs conduites communes avec le colonisateur
(Memmi, 1985 : 42, 43).

42Albert Memmi : Portrait du colonis prcd de Portrait du colonisateur (Gallimard, Paris,


1985).

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Mais ce cadre nest pas complet, car Memmi omet de mentionner la


prsence dune lite, juive pour la plupart, au sein de la colonie italienne.
Vision prismatique , encore une fois, dune ralit tunisienne qui laisse
la place toutes les interprtations ? Certes les Juifs italiens ne sont quune
minorit, trs petite, car ils ne seraient que 1.333 sur 4.744 Italiens en 1871,
et 1.867 sur 67.420 en 1900 !43 Cette communaut reste tout de mme
influente, mme dans lentre-deux-guerres, et en position presque
paritaire avec le colonisateur franais. Dans dautres occasions Memmi
tend mettre en scne des personnages italiens sous forme de clichs nous
confirmant ainsi une certaine image quil a de ses voisins italiens. Dans
la Statue de sel, par exemple, un certain Giacomo, italien ou maltais on
lignore, est lacteur de jeux sexuels interdits auprs des garons du lyce
Carnot : [un] grand lve soffrait pour caresser prcisment et jusqu la
jouissance tous ceux qui le dsiraient (1984 : 257). Sagirait-il l dune
forme dantipathie ? Si les Italiens de Tunisie ont toujours envi aux
Franais leurs privilges juridiques et administratifs, ils sont tout de mme
en meilleure posture que les coloniss. Ils sont protgs par des lois
internationales et un consulat fort prsent, sous le constant regard dune
mtropole attentive (1984 :42, 43).
Lexplication rside vraisemblablement dans les haines
intercommunautaires qui voient sopposer les Juifs tunisiens habitant le
ghetto de La Hara Tunis, dont Memmi est issu, et les Juifs toscans (ainsi-
que dautres Italiens aiss) qui montrent toujours un certain mpris
lgard des autres44. Dans cette diversit, o nimporte qui se sent chez-
soi et personne laise, chacun enferm dans son quartier, a peur de son
voisin, le mprise ou le hait. La peur et le mpris nous les avons connus

43 Source : Notes sur les Livournais et la colonie italienne de Tunisie au XIX et XX


sicles dans lintervention de Salmieri au Colloque de la socit dhistoire des juifs de Tunis
(Universit La Sorbonne, Paris, 2003).
44 Voir par exemple la description caricaturale du ghetto par Vito Magliocco: La Nostra

Colonia di Tunisi (La Prora, Milano, 1933, p. 76).

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

ds lveil de notre conscience, dans cette ville malodorante, sale et


dbraille. Et pour nous dfendre, pour nous venger, nous mprisions,
nous ricanions.entre nous ; esprant tre craints autant que nous
craignions (Memmi : 1985, 111).
Adrien Salmieri raffirme une sorte de fracture au sein de la colonie
italienne, un niveau social et culturel, entre une minorit denseignants,
de notables, dartisans et de commerants gravitant autour du consulat
dItalie et de lassociation culturelle Dante - qui se revendique italienne de
souche part entire - et une masse populaire indiffrente, souvent aux
identits fragiles, dracine et sans repres, candidate potentielle la
naturalisation franaise, car elle trouve au sein de la nation du protecteur
les moyens pour satisfaire les besoins quotidiens qui lui sont nis45. Mais
contrairement la masse douvriers non qualifis et de travailleurs
proltaires tous secteurs confondus, les Juifs dorigine italienne, qui
bnficient dune situation conomique beaucoup plus aise, sont la tte
des rseaux associatif, scolaire, hospitalier et bancaire italiens cres en
Tunisie ds la fin du 19e sicle. Matrisant litalien littraire, ils aiment
affecter leur diffrence par rapport leurs compatriotes46, pour la plupart
analphabtes (estims 40% des ressortissants de la Colonie au lendemain
de la premire guerre mondiale)47. Cette minorit italienne de bourgeois,
domine donc par le clan des Livournais , arrive mener, auprs de ses
compatriotes plus dmunis, une campagne civilisatrice parallle celle du
colonisateur franais48. Adrien Salmieri crit que les Livournais, patriotes
nationalistes, uniques et vrais gestionnaires de la colonie, vont tirer vers

45 Intervention de Salmieri : Sur litalianit de la collectivit italienne de Tunisie (1881-


1960) , au Colloque du Laboratoire Universitaire de Recherches sur la Pninsule Italienne
(LURPI), Rennes, 19 mai 2001.
46 Voir Giovanni Wian : La Tunisia e gli Italiani (Trapani, Ed. Radio, 1937).
47 Voir Sur la production culturelle des Italiens de Tunisie (1881-1943) , intervention de

Salmieri dans La Traduction-migration, sous la direction de Jean Charles Vegliante


(LHarmattan, Paris, 2001).
48 Salmieri, ibidem.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

litalianisation les grandes masses dimmigrs siciliens parfaitement


trangers sinon hostiles ce qui est italien et qui en terre dAfrique se sont
naturaliss italiens 49.
Pour revenir Memmi, le philosophe a bien raison de souligner que
la condition des Italiens est en quelque sorte mi-chemin entre
colonisateur et colonis . Il clarifie ce concept dans le passage
suivant : loin dtre refuss par le colonisateur, ce sont eux qui hsitent
entre lassimilation et la fidlit leur patrie [] Ne bnficiant de la
colonisation que par emprunt, par leur cousinage avec le colonisateur, les
Italiens sont bien moins loigns des coloniss que ne le sont les Franais
(Memmi, 1985 : 42, 43). Cette position intermdiaire, ou encore cette
ambivalence, leur est dailleurs fort inconfortable. Les Italiens vivent un
sentiment de prcarit, assis dans cette poudrire que reprsente la
Tunisie, surtout face des conjonctures politiques qui ne sont absolument
pas sous leur contrle. Ainsi, par exemple, suite linvasion italienne de la
Libye en 1911 les Italiens vivant dans la mdina de Tunis subissent des
massacres pendant les jours dmeutes anti-italiennes50. Dans Le Pharaon
de Memmi, roman situ dans la priode de troubles pour lindpendance
de la Tunisie au dbut des annes 50, des personnages implorent leurs
bourreaux avant que ceux-ci ne les gorgent: nous sommes Italiens nous
vous navons rien fait ! (1981 : 178). Dans le dilemme entre la fidlit la
nation italienne, qui apparat souvent comme trop loign, et
lassimilation franaise, impose par le colonialisme, lItalo-tunisien se
retrouve partag entre le courant nationaliste des siens qui le pousse un
patriotisme intransigeant, voire la gallophobie, et le protecteur franais
qui veut imposer son influence dans le pays, tout en essayant daccrotre

49 Notes sur les Livournais et la colonie italienne de Tunisie au XIX et XX sicles ,


intervention de Salmieri au Colloque de la socit dhistoire des juifs de Tunis, (Universit La
Sorbonne, Paris, 2003).
50 Voir Vito Magliocco, La Nostra colonia di Tunisi, p. 95.

61
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

sa prsence dmographique par une politique dencouragement la


naturalisation qui cible tous les Europens.
Si la colonie italienne de Tunisie se caractrise par lhybridit des
apports identitaires, elle subit plus particulirement une contamination,
ou encore une sduction , de la part de la culture franaise qui est
perue comme tant en comptition avec la sienne. En rgle gnrale, les
ressortissants issus de la communaut, dclare-t-il le ralisateur italo-
tunisien Bivona51, ont souvent recours un langage qui est la somme de
toutes les langues . Expression linguistique htroclite, le sabir siculo-
tunisien , qui est la langue maternelle pour une bonne partie de la
communaut, consiste en un jargon commun parl dans les lieux publics
o chacun parle sa faon et tout le monde se comprend 52. Mais il est
vident que de nombreux artistes et intellectuels italiens optent pour le
franais ; cest le cas clatant du pote Mario Scalesi qui crit : cest elle
[la langue franaise] qui donnera aux races peuplant ce pays leur unit
intellectuelle, car cest en elle seule que leurs mentalits diverses pourront
fusionner .53 Salmieri nous explique comment son message italien de
langue franaise est plus universel car [il] aura plus de chances dtre
entendu que sil crivait en italien ou en calabrais, et cest cela qui
constitue une mutilation bien que potentielle [] le choix du franais,
pour paradoxal que cela puisse sembler, se prsente comme un moyen de
sauvetage de la langue et de la culture dorigine face une perte
effrayante de lidentit linguistique mais encore de celle culturelle : de
lidentit tout court 54.
Dans les annes 1930 Giovanni Wian, un nationaliste engag dans
la dfense de lidentit italienne face lacculturation franaise, dplore

51 Voir le film Ritorno a Tunisi (production M.B. & C.O.E., Milan, 1998)
52 Vito Magliocco in La Nostra Colonia di Tunisi, p. 28.
53 Une littrature nord-africaine , in La Tunisie illustre du 24 dcembre 1918.
54 Adrien Salmieri : Venir dailleurs aujourdhui et crire .

62
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

avec hargne lexcessive diffusion du franais parmi les ressortissants


italiens de Tunisie une ancienne tentation que les Italiens auraient
toujours eu depuis le Moyen-ge ( lpoque de Sordello qui crivait en
provenal) fait-il remarquer - qui ignorent leur propre langue car ils
frquentent trs souvent les coles franaises : la majorit de nos
travailleurs de Tunisie ne connat pas litalien ou le parle mal (Wian :
1937, 232). Il fait remarquer par ailleurs que les Italiens veulent se
distinguer en parlant le franais que finalement dforment par leur
mauvaise prononciation. Et encore : partout [] ils ne parleront que le
franais, lunique quils connaissent correctement [] par consquent
mme si Italiens et de sentiments patriotiques ils seront un instrument de
propagande auprs de leurs compatriotes du moins pour la langue
franaise. Dans combien de cas cela est la premire condition pour les
naturalisations ! (Wian : 1937, 232). Nanmoins il faut rappeler le travail
de nombreux Italiens qui ont voulu crire leur uvre en italien sans avoir
pour autant frquent aucune cole. Cest le cas de lcrivain italophone
Francesco Cucca, autodidacte dorigine sarde, auteur dun roman et
dautres crits trs intressants55.
Dans un article consacr aux Italiens de Tunisie Laura Dav
raconte : un jour, un ami tunisien ma dit que sa grand-mre, qui habitait
Bizerte prs du quartier italien, naurait jamais cru quune intellectuelle
comme moi, pt tre italienne [] Daprs elle tous les Italiens taient des
mcaniciens ou des pcheurs 56. Les Italiens de Tunisie correspondent
un imaginaire populaire qui les voit dans les aspects les plus caricaturaux
et presque toujours dans une dimension proltaire . Linfluence de
llite italienne sur la socit tunisienne tout au long du 19e sicle, que

55 Son roman Muni, Rosa del Suf, a t rcemment republi en Italie par lditeur Il
Maestrale.
56 Entre colonisateurs et coloniss: les Italiens de Tunisie (XIX-XX sicle) in La Tunisie

Mosaque.

63
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

nous avons eu occasion de rappeler au premier chapitre, nest presque


jamais prise en considration. Sous-estimation de la colonie italienne qui
prcde, et puis cohabite avec, la colonie franaise ? O son lite est-elle
trop minoritaire et donc peu reprsentative ? Dailleurs le pote tunisien
Majid El Houssi, qui vit en Italie depuis 1961, veut en quelque sorte
dmentir les calomnies dont auraient t victimes les Italiens en
Tunisie. Dans le roman Une Journe Palerme, qui est finalement un hymne
la culture sicilienne il crit :
[] tout mon avenir pouvait tre dvi ou ax dune manire
inattendue sur un pays si proche, voisin presque, lItalie. Un
pays que nous avons tous, cause du colonialisme, confondu
avec quelque chose dautre, oubli ou tout simplement ignor,
comme on ignore la petite phrase unie qui traverse le gros
brouhaha des marachers, le ronflement des voitures Une si
grande langue, une culture si vaste, une histoire que nous
partageons depuis Rome taient ainsi mises entre parenthses
cause du dominant franais mais pas exclues du cur du
promeneur (El Houssi : 2004, 61).

64
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Un Portrait bross par Salmieri

Comme nous lavons soulign ds le dbut, Chronique des morts est


essentiellement un portrait de la communaut italienne. De ce portrait, qui
est plutt un bilan et non pas un jugement sur lhistoire de la colonie, dont
lauteur se veut le porte-parole, mergent des individus aventureux et
parfois violents, fiers et dfendant leur sens de lhonneur, mais aussi peu
courageux lorsquil sagit de combattre, nafs, enfantins, presque aveugles
devant la ralit quils ne savent pas valuer. Par ailleurs ils se laissent
charmer par le thtre, la musique de Verdi, les recettes de cuisine, les
pronostics du loto, enfin par la beaut et linsouciance.
Si la Tunisie romanesque de Salmieri ressemble un Eldorado, les
Italiens qui partent sa dcouverte jouent un rle daventuriers comme
dans le Far West. A partir de ce tableau orientaliste, Salmieri met en
vidence le temprament des Italiens de la colonie lheure dune
migration qui correspond lexpansion coloniale en Afrique du Nord :
lhistoire de cette colonie italienne, la secrte, la seule vraie, est
faite dadultres, de possessions furieuses et forces, de
vengeances du sexe et de dsirs inassouvis ; toute, la cache, la
vritable, sest faite dans des chambres badigeonnes de blanc,
hors des villes, derrire des haies de figuiers de Barbarie, les aprs-
midi de viol, dans des fiacres aux rideaux baisss, devant le portail
de la maison conjugale. Ils nont pas accompli un geste qui ne
survt sassurer la possession momentane dun corps, ils nont
pas crit ou prononc un mot qui ne vist satisfaire le caprice du
moment, tout pourvu que.., et ils sont morts damour, pendant
des jours ou pendant des annes, cela ne compte pas, la fivre les
emportait (Salmieri : 1974, 43).

65
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Le regard de lauteur vhicule limage de gens impatients, emports par la


fivre coloniale et par le dsir de conqute, de possession furieuse , de
russite, de rachat. Les acteurs de cette course au trsor ou de fuite dun
monde de misre qui est le leur, - poursuivent des objectifs phmres,
momentans, censs satisfaire des caprices purils sans aucune vision de
lavenir. Mus par lintrigue, ces Italiens gardent des coutumes sauvages
dans les rapports sociaux et interpersonnels. Ils sont comparables ces
troupes dArditi, formes d' ex-dinamiteros de retour de la guerre,
beaucoup de chmeurs de diffrents types, des gars, jeunes intellectuels
idalistes, la crme des canailles (...) bandits, pirates, aventuriers (1973 :
12), secs, affams, des yeux de loup et le sexe dur, rien perdre (1973 :
62).
Daprs le regard de Salmieri la colonie italienne de Tunisie est une
synthse du pays d'origine et dailleurs lcrivain nhsite pas la
comparer aux Italiens de la Mre Patrie, car ils ont le mme caractre et
font partie du mme peuple. Voici un schma qui reprsente leur
philosophie de vie au 20e sicle, plus exactement juste avant et aprs la
monte du fascisme :
1) primum vivere / 2) vive la mort une belle mort vaut
mieux qu'une longue vie / 3) sont mprisables : les femmes les
faibles les incapables les pacifiques / 4) les hommes sont,
ensemble, vils et ineptes, ils ont besoin de chefs / 5) il n'y a pas
de limites la violence ni au plaisir si ce n'est celle qu'ils
imposent d'eux-mmes dans leur propre fonctionnement ;
l'histoire ne se soumet qu'aux forts / c'est dire ceux qui en
toute chose ont dpass les limites (1973 : 116-117).

Si les Italiens de Tunisie semblent trs engags dans la dfense de leur


patrie ancestrale et de son influence en Tunisie, Salmieri nous dvoile un

66
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

autre aspect, peut-tre plus cach et qu en tout cas la colonie naime pas
afficher.
Je manquerais la majest de la Chronique si je laissais croire
que mes anciens taient des intransigeantsgenre poignard entre
les dents grenade amorce au poing() leur naturelle
strafottenza, le je-men-foutisme et surtout une profonde
incapacit, quils partageaient avec ceux de la Mre Patrie,
sintresser dautres affaires que les prives, vengeances, gain
dargent, adultre, naissaient dmoraliss, en ce temps-l.faisait
que le fascisme de la Colonie tait implacable en paroles seulement
ou dans des manifestations anodines ; dailleurs, ils navaient pas
le choix, pour avoir tant trafiqu forniqu complot avec les races
de la moiti du monde ; et la circulation dune sve dense et
amollissante dans tout ce qui vivait ici ne les incitait pas la
duret (Salmieri : 1974, 153).
Les intrts rels de la colonie, et finalement son modus operandi, ne
correspondent donc pas toujours aux contenus des revendications
italiennes, aussi thtraliss soient-elles. En outre, dans la dernire partie
de ce passage lauteur rvle une autre obsession de la colonie, le concept
dune race et dune culture italiennes pures , exemptes de tout
mtissage. Do aussi le refus catgorique, du moins thorique, de se
confondre avec llment franais travers la naturalisation qui est
considre comme infamante.
La colonie tient son honneur et est prte se sacrifier pour la
patrie. Le chat compagnon denfance de lauteur est voqu dans le roman
comme un emblme du martyre de la tribu, car son destin nen sera
pas moins tragi-comique : [Liou] racheta cette vie de bassesse par sa
mort : en 43, il fut mang par des Amricains, auxquels il fut servi en tant
que civet de lapin [] jamais il navait quitt le coin du couloir, et sil le fit

67
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

en juin 1943, ce fut avec lintention du sacrifice pour lhonneur de la


Colonie. Qui en avait revendre (Salmieri : 1974 : 115). Ce chat, jumeau
de quelques jours de lauteur, et destin limmortalit (1974 : 114) est
dautant plus symbolique car [il] comprit quil fallait vivre enlaidi et
hriss, et que pour avoir la paix avec les fous il faut tre fou : il choisit de
devenir chat--sa-maman, ne pensa qua engraisser et contempler la
famille dun regard vide, se ce nest ce bleu inquitant [] et par amour de
la paix, il se chtra, figurativement parlant, afin de ne pas donner le
mauvais exemple (1974 : 115).
Si la communaut dans sa grande majorit nest pas attire par la
culture, elle aime nanmoins afficher son got pour les belles choses, qui
ne doit pas ddaigner le fait culturel. Dans le roman, la famille de lauteur,
tout comme les autres bourgeois de la colonie, mne une vie comparable
aux Italiens de la mtropole. Ils ne veulent pas tre assimils aux
dsesprs qui abordent, parfois clandestinement, les ctes du Cap Bon
avec des embarcations de fortune et quils regardent avec un certain
ddain. Cosmopolites, ils apprcient la culture de haut niveau, les
classiques franais et italiens, ils frquentent la bibliothque du lyce
italien ou la Maison Dante57.
Dans son univers italo-tunisien la colonie, voulant vivre lheure
de Rome - et pourquoi pas de Paris - ne cache pas son litisme : pas
question de culture populaire, la seule admise par les miens tait la leur,
qui parlait de Dante, Leopardi et Carducci; LItalie relle, mes anciens,
sen foutaient perdument (264). Dailleurs les uvres de Giuseppe
Verdi sont privilgies pour des raisons de prestige (1974 : 141).
Lcole royale italienne, qui constitue le moyen de diffusion de la
culture italienne le plus important et efficace, forme les jeunes italiens au

57 Voir Sur la production culturelle des Italiens de Tunisie (1881-1943) in La Traduction-

migration, sous la direction de Jean Charles Vegliante (LHarmattan, Paris, 2001).

68
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

respect, au patriotisme, et surtout prendre parti en faveur de lItalie dans


la guerre froide qui loppose la France :
Nous allions au gymnase pour apprendre devenir italiens.
Aprs la lecture commente, venait le componimento sur un
thme glorieux comme de juste : exalter le primat civil et religieux
des Italiens. La conclusion suggre devait mettre en vidence que
nous tions les vrais fils de Rome les seuls. Pompe rpublicain
si pris par les Gaulois (=les Franais) alors que Csar gallophobe,
crateur de lEmpire, la lgion ; il y avait l une trs bonne
comparaison dvelopper pour prouver la continuit historique
de Rome (1974 : 153-156).

Dautre part Salmieri ne manque pas de souligner les


manipulations politiques dont sont victimes, par navet, les membres de
la colonie : les Italianissimes de la Colonie Italianissime de Tunis, les
irrductibles, les dfinitivement aveugls par les projecteurs de la Patrie
(1974 : 47). Dans le but dduquer les jeunes ressortissants de la colonie
aux sentiments les plus patriotiques on leur inculque que litalianit de
Tunis, Nice, de la Corse, de la Savoie ne saurait pas tre mise en doute
(1974 : 152). Le lyce royal de Tunis leur sert surtout pour apprendre
devenir Italiens grands coups de chants, slogans imprialistes et
hymnes guerriers, parfois au grand dam des programmes dtude
traditionnels.

A la veille de la seconde guerre mondiale se prpare la liquidation de la


communaut italienne. Mais parmi ses membres personne ne voit la
catastrophe arriver (une sorte daveuglement qui se manifestera plus tard
encore, la veille de la dcolonisation), au contraire, les Italiens croient
que le moment est venu finalement de chasser les Franais :

69
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Ctait dj 37, lanne o lon peut croire que ctait arriv, que
nous, les Italiens, eux, mes morts, taient enfin devenus
quelquun ; finie, la nation de proltaires, mme mes tantes
laffirmaient : quand mon pre, il en dlirait. () Ils revenaient,
avocats docteurs ingnieurs, titrs et les canines aiguiss, il est
certain que lorsque la Tunisie sera devenue italienne il faudra
des professionistinous, inutile (immoral) de laisser prendre
les places par des gens venus de la Mre Patrie, la Colonie nous
lavons dfriche la sueur de notre front. () Mes morts chris,
aveugles, ignares [] En apparence tout continue comme
auparavant ; mais dj, la dispersion commenait, prlude aux
catastrophes (162).
La colonie attend jusquau bout de lhistoire lheure de sa gloire, tout
comme ce gros possdant du Cap Bon qui arrive btir une villa
comme au cinma, destine recevoir le Duce lors de son imminent
sjour en Tunisie loccasion de la prise de possession (1974 : 159).
La dclaration de guerre de lItalie la France en 1940, que les
Italiens de Tunisie voient comme enfin la revanche italienne sur
lhumiliation franaise de 1881, reprsente au contraire la rupture
dfinitive du prcaire quilibre italo-franais. Car, si les relations franco-
italiennes sont tumultueuses, leurs synergies ont t jusque-l vitales dans
le fonctionnement du protectorat.
Le coup de tonnerre du 10 juin balaya cette dbauchela
dclaration de guerre la France, que tout le monde attendait,
pourtantsans plaisir, au plus un sentiment de gne, davoir
se retrouver ennemis dclars de gens qui nous liait le mpris et
la haineen temps de paix, cest--dire au fond, une amiti
aversion complexe et relle depuis si longtemps que nous
voguions rivs la mme galre africaine avec une si durable

70
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

continuit dabus, dinjustices, au dtriment des autresles


Tunisiens. Nous les chicanions tout propos, ces pauvres cousins
gaulois, ce nest pas quils fussent de reste, notre gardmais
de l guerroyernous mettre en posture de vainqueurs et eux,
de vaincusembarrassants, les perdants quen faire, passe
leuphorie du triomphe ? (225)
Suite la dfaite italienne la colonie se replie sur elle-mme, isole de
lancienne Mre Patrie et ostracis par le Protecteur, montre du doigt par
le colonis :
Il en mourut je ne sais plus combien dItaliens, de chagrin et du
mpris dont ils taient entours, en lente distillation quotidienne,
par leurs voisins Franais et Arabes et Turcs ou de quelque autre
ethnie babliquement rassemble pour lexcution de la
vengeance mesquine comme de juste () Joseph racontait les
exactions dont il avait eu connaissance par ses informateurs, ses
derniers fidles ; Gina pleurnichait et Orsolina se signait () Ce
ntait rien cela, il restait encore souffrir lcrasement du 8
septembre, quand toute la ville en fte bavait denthousiasme et
de joie nous humilier, quand tout Tunis a ft larmistice de
lItalie, la capitulation () A compter de cette nuit, la Colonie,
son agonie termine, a contempl son propre cadavre, trs
indiffrente, sauf aux complications que le nouvel tat
comportait, les privations alimentaires, les comptes en banque
bloqus, leurs commerces sous squestre; la solitude : chez nous
plus personne ne venait marteler le heurtoir la petite main de
bronze qui serrait une pomme () Sans rsister, ils subirent le
dcret dexpulsion. Et ceux que la guerre pargna ou oublia de
tuer moururent de chagrin ou de honte, maintenant quavoir t
italien tait honteux, ou surtout de maladiemon prema

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

mre, et tous les autres, avec une incroyable constance dans le


dgot de vivre (206)

Lhistoire sinterrompt peu aprs lpisode du dpart forc du pre de


lcrivain vers lItalie que nous allons voir dans la dernire partie de ce
chapitre.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

2 Reprsentations de la Tunisie italienne

Dans cette dernire partie du chapitre nous considrons les images de la


Tunisie italianise dans le roman. La premire partie de Chronique des
morts correspond la dcouverte du pays par les premiers migrants
italiens en poque prcoloniale ; dans ce dcor sinscrit aussi la jeunesse
idyllique de lauteur. Ensuite nous allons aborder les reprsentations du
pays au moment de la dgringolade de la colonie, qui sera suivie par la
sparation de la colonie du pays natal et donc sa rupture avec le pass.

Dans limaginaire de Salmieri, la France est le pays o lui, litalien


maison qui revient dautres rivages (1974 : 146). Elle constitue une terre
dexil, car il abandonne le pays natal contraint par des vnements non
contrlables, et o il na pas de liens particuliers : mes amis sont morts
[] mes amis franais nont connu rien de cela [] de braves amis
franais que je suis dans lobligation davoir, vue la situation (1974 : 146).
Quant lItalie, la terre ancestrale privilgie par les siens, elle reste
finalement idale car il ne la retrouve pas compltement dans la vie relle
dhomme et dcrivain. Labsence de son uvre dans les librairies et les
bibliothques italiennes sont la preuve dune rupture bien profonde avec
la patrie premire, mme si dans son criture Salmieri puise toujours la
culture italienne, son imaginaire comme ses fantmes58.
Parmi tout ces pays la Tunisie occupe donc le centre de la scne
dans sa cration littraire, elle est en quelques sorte la synthse, mais aussi
lorigine, des autres. Nest-ce pas la Tunisie le lieu de rencontre (et
daffrontements) de lItalie et de la France ? Lhistoire mise en scne dans
Chronique des morts se droule entirement en Tunisie et cest l o

58 En quelque sorte Salmieri englobe dans une criture francophone originale sa profonde

identit italienne et nhsite pas adapter le franais ses exigences dexpression et son
propre contexte culturel et linguistique.

73
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

finalement elle sinterrompt. Confront ses rminiscences lauteur


bloque sa camra intrieure en 1945, sur cette image : la matine,
blafarde, sentait la plaie, le fumier mouill, la terre remue et labandon
(Salmieri : 1974, 358).
Mais la Tunisie que lauteur reprsente est italienne . Comme la
fait remarquer Claude Roy59, les Italiens monopolisent la scne alors que
les Arabes, tout comme les Franais, apparaissent comme des intrus ou
presque. Lorsque la fin du 19e sicle lon construit Tunis de nouveaux
quartiers coloniaux, les Arabes regardent berlus ces chrtiens hier
encore leurs esclaves btir une ville laquelle ils navaient pas accs
(1974 : 21). Dailleurs le pays dpeint par Salmieri est en parfaite symbiose
avec la communaut italienne qui fait preuve ainsi dun rapport
sentimental exceptionnel lgard dune terre daccueil quils rclament
en exclusivit ; pour les Arabes, [la Tunisie] navait t quune prostitue
que lon pouvait laisser en friche et juste piller, et pour les Franais, une
marie-souillon qui pouvait bien saccommoder des bls et des avoines
comme les terres dfaites du Nord, mais en elle, mes anciens trouvrent et
mre et femme et fille, et elle leur rendit bien (1974 : 116).
Le pays natal reprsente donc un univers polysmique et aux
multiples visages qui oscille entre mythe et ralit. Dcor dune pope
italienne dont lpilogue finit par tre catastrophique - du moins pour
ceux qui le vivent de lintrieur car, ailleurs, qui connatrait cette histoire?
- le pays reprsente le lieu mythifi de ses anctres.

59 Le Nouvel Observateur du 6 janvier 1975.

74
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

A Terre dlection

Lcrivain est li son pays natal par des sentiments damour filial qui
se mlangent pourtant aux rancurs drivant des injustices subies lors
des bouleversements de laprs-guerre et postcoloniaux, et qui emmnent
les siens et lui-mme une rupture quasiment dfinitive, par la mort ou
lexil.
La Tunisie reprsente le berceau de lcrivain car elle est le terroir
o il grandit. Elle est associe donc cette enfance inconsciente et
heureuse [passe] dans les gteries, les douceurs (1974 :119), un havre
serein et de bonheur o des marchands ambulants distribuent granitas et
beignets lhuile chauds et dgoulinants (1974 : 133, 136). Le dbut du
tmoignage de Salmieri, sur les pripties des Italiens en Tunisie,
remonte lanne 1933 lorsque, g de quatre ans, il atteint lge de la
raison, ou presque (1974 : 113). A lintrieur de son ancienne maison
situe sur lavenue de Carthage, au coin dun couloir slargissant
devant la porte dentre la peinture passe et frachement macule se
tenait habituellement assis Liou, siamois rbl et destin limmortalit,
par le nombre de ses annes de vie, qui fut grand, puisque, mon jumeau
de quelques jours, il survcut la destruction du Paradis, et par sa fin
(1974 : 113, 115).
Dans cette Tunisie italienne qui est le dcor de son enfance, Salmieri
est le mle de la famille, le continuateur, le restaurateur futur de la gloire
fort mite pour le prsent (1974 : 119). Il est au cur dun univers
grouillant de tantes bavardes folles de moi, mlevant leur guise, avec
la complicit de ma mre, laveuglette aveugles prparant un
aveugle (1974 :119). Lenfant coute attentivement lhistoire quil traduit
plus tard dans son uvre romanesque : jouvrais en grand les oreilles
ce rcit [] je me rapprochais de leur groupe pour en entendre davantage,

75
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

tout en continuant jouer (1974 : 125). Ainsi sa tante Marie raconte la


lgende familiale avec beaucoup de petits personnages insignifiants
larrire-plan, un fouillis dobjets, des animaux [pour mettre] en relief le
sujet principal, tout comme un tableau dans le genre des Flamands
(1974 : 124). Dans ce monde colonial o linjustice, la fraude, lhypocrisie
taient mes anges gardiens (1974 :119), les tantes de Salmieri sexcitent
lors dinutiles bavardages propos de recettes de cuisine, pronostics du
loto, crmonies magico-religieuses (1974 : 145), ainsi que dautres
commrages et frivolits qui finissent par clater dans des invocations au
coup de sang que lon lance ladversaire dans les disputes (1974 : 132).

Pour les pieds-noirs italiens auxquels Salmieri donne la parole,


la Tunisie est essentiellement une terre promise qui devient ensuite leur
pays lectif. A la base du phnomne il y a, entre autres, lillusion que la
Tunisie nest que le prolongement naturel de la Pninsule. Par
consquent Tunis, depuis les temps de lancienne Carthage, naspire
qu revenir au sein de la nouvelle Italie (1974 : 102). Dailleurs ces
Italiens expatris comme nous avons eu occasion de lvoquer plus haut
- souvent ne sont jamais sortis de leur village de lItalie du Sud et vont
dvelopper en Tunisie justement une conscience nationale italienne au-del
dun simple sens dappartenance rgionale. LEldorado que les Italiens
sont venus conqurir leur est familier par sa proximit gographique et la
ressemblance de coutumes avec lItalie mridionale, dautant plus que le
mythe le plus propag dans la colonie prdit une prochaine assimilation
politique de la Tunisie par leur mre patrie. Par mtonymie la Tunisie
nest quune enclave italienne car la colonie y opre avec ses propres
institutions : le cinma Nunez, le Cercle italien, le thtre Rossini, lhpital
Garibaldi, le journal LUnione, la Casa Dante Alighieri, lassociation
Giovane Italia etc.. Ainsi la mre de Salmieri lit lIllustrazione Italiana qui

76
Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

lui est livre directement par la librairie italienne (1974 : 140) ; ses parents,
comme tous les bourgeois italiens de Tunis, sont des habitus du thtre
Municipal et du Rossini o ils vont assister des spectacles dopra
italien. Bijou dun Far West africain, les migrants italiens essayent de
faonner leur nouveau pays leur guise, leur image :
leur arrive dans le pays on leur donna une terre qui tait
comme une mendiante en haillons, belle fille mais sale et mal
aime ; et ils sacharnrent pouiller ses toisons trop brunes de
tous les mauvais chiendents, nettoyer ses chairs de silex et des
blocs de calcaire, la rendre nette comme une pouse dont la
croupe tait du ct de Kairouan et les seins dans le Cap Bon mais
le ventre tincelant tait le Mornagh ; et son corps brlant, ils le
firent frissonner aux milliers de vignes quils lui plantrent plein
chair, force de sueur, force de caresses, force de laimer
(1974 : 116).

Le vin est le symbole du nouveau visage italien de la Tunisie,


lapoge du connubium italo-tunisien. Il est dailleurs intimement li au
travail des Italiens face des Franais producteurs de piquettes,
pourvoyeurs de vins coups (1974 : 116).
Les vins quelle [la Tunisie] versa, comme la sulamite, furent :
du ct de Sada, un muscat lourd comme lhuile et aussi blond
mais qui laissait dans la bouche des amertumes et des douceurs
et dans le corps des colres dt et des attendrissements
dautomne ; et du ct de Takelsa, un vin violet presque noir qui
roulait des orages dans lestomac et foudroyait les entrailles
mais mettait dans les cuisses et le bas-ventre la rigueur des
troncs des chnes-gris la lisire desquels il stait labor : et
pour Grombalia, un blanc vaporeux languissant comme des

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

filles mlancoliques et accortes ; et au Mornagh, un ros


ptulant et dlur, semblable aux garonnets rabatteurs de chair
frache ; ailleurs dautres, quelle distribua sans compter.
(1974 : 116-117)

Finalement, et sans aucun doute, la Tunisie cest chez nous pour les
Italiens : [DonnAnnetta se prend] dun coup, chanter, en sourdine, au
dbut, une chanson comme seulement chez nous on les sait, une
lamentation ondule o les paroles sont dites presque bouche close
tellement peu elle comptent (1974 : 176).

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

B La Tunisie lheure des combats

Ouverte sur la mer mditerranenne, la ville de Tunis est un lieu de


rencontres cosmopolites, parfois violentes, que Salmieri rsume ainsi :
ctait Babel, la fin du monde, lapocalypse quotidienne et plurilingue,
traduction simultane de toutes les imprcations, injures, invectives de la
Mditerrane, de la terre entire, les gens du lieu, tous affairs des
dmarches, des enqutes, des filatures, des choses urgentes qui
nattendaient pas au lendemain, mais elles svaporaient vers les cinq ou
six heures du soir, assassines par la sieste (1974 : 213). Le march central
est ainsi un vase do dbordaient des odeurs de marcage, remugles de
sardiniers, claboussures de charniers et o lon exerait lart du
commerce jusqu ses extrmes consquences (1974 : 215). Dans ce pays
aux multiples facettes, les dchirures intrieures qui couvent dans lme
clatent parfois dans la rue, entre les avenues de Carthage et Jules Ferry,
pendant que scoulait mollement le flot des citadins qui prenaient le
frais (1974 : 134). Les bagarres dhonneur dont Tunis devient le thtre
alors sont laboutissement d un trafic de regards, de demi-sourires,
dindiffrence, dintrigues noues en silence (et de haines dfinitives
scelles jamais) [] et dans la pariade il y avait toujours craindre un
frre jaloux ou un pre pointilleux ou une sur que lenvie desschait ; et
la perfidie qui tait leur lien (1974 : 134). Encore une fois il sagit dune
spcialit des ressortissants de la colonie italienne car les Arabes qui
circulaient dans les avenues du centre taient des bourgeois trop bien
levs pour se commettre [] et sils ntaient pas riches ils ne se
risquaient pas devant le Tunisia Palace ou le Caf de Paris sinon quen
mendiants (1974 : 135) alors que les Franais navaient pas besoin de se
battre, tant les meilleurs, les plus intelligents, les plus sobres et, de plus,
les matres (1974 : 136).

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

La Tunisie, o saffrontent, entre autres, des activistes italiens anti-


fascistes et fascistes, reprsente surtout le thtre des comptitions franco-
italiennes alors que la colonie italienne se retrouve en position
intermdiaire entre les ambitions coloniales de lItalie qui les appelle en
cause et la France protectrice, garante de lordre et souvent admire.
Dailleurs les Italiens, malgr une cohabitation plus ou moins quilibre
avec le colonisateur franais, nhsitent pas sattirer ses foudres en
soutenant la cause italienne. Dans une diatribe franco-italienne o lArabe
nintervient pas directement, les Italiens font preuve de fidlit une
patrie souvent idalise et revendiquent la continuit ncessaire avec la
gloire de lancien empire romain. Ils sont nanmoins lis leurs voisins
franais par le mpris et la haine, en temps de paix [] une amiti
aversion complexe et relle [] depuis si longtemps que nous voguions
rivs la mme galre africaine avec une si durable continuit dabus,
dinjustices, au dtriment des autresles Tunisiens (1974 : 225).
A la veille de la guerre, tout comme des dcadents dsuvrs dune
belle poque, les Italiens de Tunisie sont toujours insouciants voire
engourdis dans leurs occupations enfantines et, aveugls, narrivent mme
pas envisager une possible dfaite ; entre le danger et eux il y avait une
Mditerrane dhbtude [alors que] dj, la dispersion commenait,
prlude aux catastrophes (1974 : 165). La dclaration de guerre de lItalie
la France, nest que le coup de tonnerre qui balaye la dbauche et qui
fait dItaliens et Franais des ennemis dclars (1974 : 225). La dfaite
militaire italienne au cours de la seconde guerre mondiale mne la colonie
un point de non retour et au repli sur elle-mme car isole de la Mre
Patrie qui ne peut plus la soutenir et la livre pour ainsi dire la vengeance
de ses voisins franais et tunisiens, dans une terre devenue maintenant
hostile. Les Italiens ne tombent pas seulement au combat mais meurent de
ses suites : il en mourut je ne sais plus combien, de chagrin et du mpris

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

dont ils taient entours [..] par leurs voisins Franais et Arabes et Turcs
ou de quelque autre ethnie babliquement rassemble pour lexcution de
la vengeance (1974 : 206). Alors que tout Tunis est en fte pour
larmistice du 8 septembre 1943 la Colonie, son agonie termine, a
contempl son propre cadavre, trs indiffrente, sauf aux complications
que le nouvel tat comportait, les privations alimentaires, les comptes en
banque bloqus, leurs commerces sous squestre; la solitude [] sans
rsister, ils subirent le dcret dexpulsion (1974 : 206). La Tunisie, aprs
avoir t le thtre dune guerre o les siens sont abattus, se prpare
devenir une terre dabandons.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

C et des dparts

En Tunisie se situent les vnements les plus marquants de la vie de la


colonie ainsi que de notre auteur. Nanmoins, il nen est pas moins un lieu
de transition. La colonie est destin se sparer du pays natal, une fois
compromise lentente harmonieuse entre peuplades qui se sont retrouves
cohabiter dans un mme pays daccueil. Les expulsions vers lItalie
imposes par le colonisateur franais et la dcapitation mme de la
colonie font de la Tunisie daprs-guerre un lieu dexpiation. Les Italiens
maintenant sont marqus au front du signe irrcusable, dvous la
perte, [se] refuser [eux-mmes] pour tre admis par les vainqueurs
(1974 : 331, 332). Ainsi Salmieri adolescent dcrit le dpart de son pre
contraint lexil vers lItalie:
la Colonie en foule alla se masser derrire les grilles du port []
jai eu tout le temps de mimprimer dans la mmoire les
caractristiques de ce maudit bateau qui menlevait mon pre,
invisible, la dernire iniquit [] Ceux autour de moi ont cri des
adieux cen taient, sans rmission et sans espoir [] quelquun
a lev le bras, doigt tendu vers un point cardinal indfini, il a
dit : lItalie, cest par l. [] et nous nous sommes disperss, par
petits groupes silencieux et larmoyants ; si nous nous retournions,
nous apercevions la Maria Pia qui se tranait, de plus en plus
sombre et de plus en plus lointaine (348-351).

Le rcit de Chronique des morts sachve en lanne 1945 pendant


que Salmieri subit dj un exil intrieur en Tunisie, au Mornagh. Au
lendemain de la dcolonisation, le nouveau gouvernement va donner le
coup de grce cette ancienne diaspora reprsentant une priode
coloniale que lon veut absolument effacer. Car en Tunisie, comme

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Memmi la bien remarqu, une jeune nation naissait, saffirmait et, pour
un temps, allait expulser de sa vie tout ce qui ntait pas exactement elle-
mme (Memmi 1976 : 136). Ainsi la Tunisie post-coloniale, dans un
dernier affront, ne ddaigne mme pas redonner son ancien nom la rue
dItalie , voie commerante de Tunis, rebaptise Rue du Gnral de
Gaulle lorsque les relations entre les deux pays se rtablirent, dans la
comprhension mutuelle et pour le profit rciproque (1974 : 214). Le
quartier symbole de la communaut lui aussi disparat : aprs les grands
reflux de 1956, les Tunisiens, efficaces et par force dexprience peu
sentimentaux, rasrent au bulldozer les taudis et rcuprent les terrains
[]Le vent souffle toujours violent dans cette partie de la ville, cause de
la proximit du port, il balaya vite les dernires poussires de la Petite
Sicile (1974 : 22).
Aux yeux de Salmieri le pays est maintenant le paradis perdu et
regrett mais aussi le lieu dune grave injustice qui a contribu la mort
des siens. La Tunisie, jadis terre chrie et patrie lective, reste indiffrente
face au drame des protgs italiens relgus maintenant au rang
d trangers tout court. Les retours vers lEurope, notamment en
France et en Italie, vont entraner la presque disparition de la colonie de
son sol natal. La Tunisie se trouve ainsi lautre bout dune rupture
profonde qui fait subir lcrivain un dracinement ultrieur et puis lexil
dfinitif sur la rive oppose de la Mditerrane. La sparation du pays est
dautant plus dramatique pour lcrivain, non seulement car elle lui est
impose, mais aussi car elle implique la culpabilisation et condamnation
des siens par lHistoire.
Ainsi la Tunisie devient une sorte de terre intrieure dont lcrivain est
lunique tmoin face au silence ou lamnsie de ses semblables. Le
romancier crit depuis son nouvel exil : Le regret que jprouve
aujourdhui (lle, si quelque cataclysme ne la pas submerge, dissoute

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

la manire des rves, a t livre au tourisme commercial) ne vient pas du


souvenir dimprobables joies perdues : du manque de cette complicit que
la surveillance tablissait et des ambiguts quelle instaurait (1978 : 62).
Dune gnration plus jeune que Salmieri mais issu de la mme
communaut, Marcello Bivona tmoigne dun retour au pays longtemps
aprs labandon retrac par Salmieri :
Je commenais me rendre compte que la Tunisie dont javais
entendu parler avait disparu et que les personnes rencontres
taient juste de vieux fantmes oublis de tous avec une
immense envie de raconter leur plus grand drame : labandon.
Des hommes qui navaient pas pu ou su quitter leur pays quand
les autres avant de partir, pour se donner du courage,
rptaient : on retourne dans la patrie. Mais la patrie personne
ne savait ce que ctait prcisment (1998)60.

La Tunisie contraint finalement les Italiens au dpart et au reniement


deux-mmes car ceux que la guerre pargna ou oublia de tuer
moururent de chagrin ou de honte, maintenant quavoir t italien tait
honteux, ou surtout de maladiemon prema mre, et tous les autres,
avec une incroyable constance dans le dgot de vivre (1974 : 206). La
Tunisie, aprs les abandons qui se sont succd ds le lendemain de
lindpendance, nest plus que la terre du deuil qui veille sur les morts de
Salmieri, le seul survivant de sa tribu (1974 : 10). Terre ancestrale que
dautres vivants ne pourront pas connatre dans ses aspects dantan, la
Tunisie lgendaire faonne et anime par les siens appartient dsormais
la mmoire dun crivain exil regrettant sa solitude et qui aimerait quil
y ait des survivants (1974 : 119). Pour Salmieri dornavant ce nest que la
terre gardienne des morts de lancienne colonie :

60 Film Retour Tunis.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

Les Tunisiens en 1965 rasrent le cimetire de Bab el-khadra et


les monuments dresss pour tmoigner dans les sicles venir
de la solidit des sentiments des hritiers ; plein dgards, ils
entassrent les statues et les urnes et les flambeaux dans un
grand pr jouxtant lancienne enceinte, en attendant que les
descendants vinssent les reprendre, mais depuis des annes dj
la Colonie avait disparu, et les nouvelles autorits municipales
fondirent le bronze ou envoyrent au dpotoir la pierre
inutilisable ; elles dessinrent sur lemplacement du cimetire
un vaste parc avec reverbres-champignons et banc en
polyester (1974 : 75-76).

Finalement, au moment dachever sa chronique, Salmieri renforce limage


dune Tunisie fige dans un univers du pass, un lieu sacr et intouchable
qui nest dsormais que la terre des morts. Il semble se rsigner lide
quil faut bien un jour tirer un trait et vivre en rgle avec ses morts et
accepter que les lieux que nous avons hants maison cole monuments
redeviennent poussire apaise, les tourbillons ne la soulvent plus,
accepter que la forme explicite de ceux que nous avons aims, has, se
dissolve sous la douce attaque de loubli, et il reste au cur lirrmdiable
clture. (1974 : 346)
Elle reste nanmoins la source dinspiration de toute son uvre
romanesque car lcrivain reproduit, sous diffrentes formes, son pays et
les vicissitudes de la colonie qui deviennent ainsi son topos littraire
privilgi.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

D Terre fantme

Par ailleurs, dans ses autres romans, Salmieri semble bouder cette Tunisie
qui le tourmente de lintrieur par le poids damertume de retours
impossibles (1974 : 9). Finalement maudite ou relgue dans les
coulisses, la Tunisie nest plus quun endroit de peines surmonter. Mais
sil remplace le dcor tunisien par dautres lieux de lexil, qui en
quelque sorte lui ressemblent, Salmieri est loin den finir avec le pays
natal, malgr le silence inflig par la sparation ou justement pour sy
opposer ! Le pays natal, par un jeu de miroir, prend ainsi lapparence
dautres lieux o se droule pourtant la mme histoire, toujours au centre
de la narration, qui se caractrise par trois moments : lerrance, le refuge
prcaire, labandon. Lanalyse de luvre complte de Salmieri, qui
demanderait le dcryptage des multiples images de la Tunisie et ses
dcombres, nest certainement pas lobjectif de cette tude ; nanmoins
nous considrons utile de souligner quen dehors de Chronique des morts
lcrivain confond les traces du pass dans des images mtaphoriques qui
renvoient finalement son propre vcu et au pays natal. Ainsi la Tunisie
et la colonie italienne continuent de se reproduire dans dautres histoires
dchec et dabandon, tout comme lAlbanie, o se situe Le Soldat, les
Balkans dans le cas dElpnor la nuit (que nous avons vu plus haut), ou
encore la Tripolitaine dans le roman indit Le chteau de Tripoli. Ces lieux
simulacres renvoient la Tunisie non seulement par leur affinit
gographique et donc leur familiarit, mais surtout par leur position
ambigu vis--vis de lItalie expansionniste de lentre-deux-guerres et leur
relation avec une culture italienne vhicule par dautres diasporas. Dans
tous ces endroits symboliques, cibles des vellits coloniales italiennes et
finalement pays sosies de la Tunisie, Salmieri met en scne un malheureux
hro italien, auquel souvent il sidentifie, sopposant un injuste

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

adversaire qui sera tour tour grec, yougoslave, turc ou encore franais.
Dans Chronique des morts il avait dores et dj assimil sa terre nourricire
une le heureuse o il est dieu ou roi (1974 : 174) et o les siens ont des
jardins et des proprits qui vantent tous les arbres du Paradis terrestre
(1974 : 175). Ainsi dans Notes de voyage dans lle (1978), qui nest quune
croisire allgorique dans la mmoire, resurgissent nouveau les
rminiscences dune Tunisie disparue qui nest par ailleurs jamais
nomme. Dans ce roman le narrateur, un reporter de journal, dbarque sur
une mystrieuse le qui par ces descriptions semblerait une dformation
mme du pays natal : bleute de vgtation et aplatie par lloignement
[] occupait tout lhorizon (1978 : 28), naufrage dune nue vert-bleu,
radeau de ciel flottant arrt par le jeu de drives contraires (1978 : 59).

Pour conclure la Tunisie reprsente, dans le roman, le berceau de


lcrivain et correspond aussi son enfance dulcore, un ge dor et
dinnocence qui est en mme temps le prlude du dracinement inattendu
que subiront la colonie et le siens quelque temps aprs. Thtre des
tensions communautaires qui opposent Franais et Italiens, la Tunisie est
le champ de bataille qui les voit combattre sur fronts ennemis pendant la
seconde guerre mondiale. Elle devient finalement la gardienne de ses
morts.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

CONCLUSION

Les Italiens de Tunisie auront t trangers leur pays natal malgr eux
car ils soutiendront jusquau bout le rve nationaliste que cette frontire
dItalie, la Tunisie irrdente tombe par accident sous tutelle franaise,
devienne italienne un jour. Finalement il nen sera rien car la dfaite de la
seconde guerre mondiale anantit brusquement les vellits de
colonisation italiennes et brise mme lquilibre franco-italien dantan, en
plongeant la communaut dans le mpris et lhumiliation propres aux
perdants.
A lorigine des revendications des Italiens de Tunisie avaient t la
frustration dtre les plus nombreux parmi tous les trangers, et donc
incontournables dans ladministration du protectorat, mais relgus une
position ambigu de ni colonisateurs ni coloniss. La fivre du rgime
fasciste, qui les convainc que Rome va reconqurir Carthage ainsi que
toute la Mditerrane, les mobilise contre la France coloniale, y ajoutant de
lhuile sur le feu.
Si les intrts du colonisateur franais nont pas toujours
correspondu ceux des Italiens rsidents en Tunisie, la jeune Etat tunisien
en qute de sa propre identit nationale, ne leur rserve aucune place et
les contraint au dpart. Rapatris en France ou en Italie - patrie enfin
retrouve par des ressortissants qui entre-temps ont adopt la culture
franaise - ils seront confins aux oubliettes pendant plusieurs annes
jusquau tout rcent rveil de la mmoire en littrature, histoire et
cinma61.
Dans cette tude nous avons essay danalyser lhistoire de cette
colonie travers la littrature, en nous concentrant en particulier sur le

61 Voir aussi les films Italiani daltra riva de Mahmoud Ben Mahmoud et Un t la
Goulette de Farid Boughdir ou encore le tout dernier documentaire de Franoise Gallo,
Stessa Luna (Mosaque Films, 2006)

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

roman qui sinspire de lhistoire des Italiens en Tunisie : Chronique des


morts dAdrien Salmieri. Cet auteur, tunisien de naissance, italien de cur
et de graphie franaise est, dans le panorama littraire, le meilleur tmoin
dune histoire et dun monde lgendaires. Aprs un premier chapitre
introductif sur la prsence et la culture italiennes en Tunisie au 19e et 20e
sicle, nous avons abord le parcours de Salmieri et les caractres de son
uvre. Dans le troisime chapitre nous avons analys les portraits de la
colonie vue de lextrieur et puis de lintrieur, notamment le tableau qui
merge du regard de Salmieri. Finalement nous avons analys les
reprsentations de la Tunisie aux traits italiens car ce pays est le thtre
de lpope du roman de Salmieri.

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

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Lpope des Italiens en Tunisie dans Chronique des morts dAdrien Salmieri

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