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Andr Durand prsente

Une nuit que jtais


prs dune affreuse Juive
pome de Charles BAUDELAIRE

dans

Les fleurs du mal


(1861)

Une nuit que jtais prs dune affreuse Juive,


Comme au long dun cadavre un cadavre tendu,
Je me pris songer prs de ce corps vendu
la triste beaut dont mon dsir se prive.

Je me reprsentai sa majest native,


Son regard de vigueur et de grces arm,
Ses cheveux qui lui font un casque parfum,
Et dont le souvenir pour lamour me ravive.

Car jeusse avec ferveur bais ton noble corps,


Et depuis tes pieds frais jusqu tes noires tresses
Droul le trsor des profondes caresses,

Si, quelque soir, dun pleur obtenu sans effort


Tu pouvais seulement, reine des cruelles !
Obscurcir la splendeur de tes froides prunelles.

Commentaire
1
Le jeune Baudelaire, qui menait une vie de bohme au Quartier Latin, stait li, ds avant son
voyage l'le Bourbon, une prostitue juive du quartier Brda (IXe arrondissement) au corps brun et
luisant, nomme Sarah, qui montrait un mlange de sottise, de luxure et de gourmandise, auprs de
laquelle il satisfaisait sa pulsion sexuelle (elle lui avait dailleurs fait contracter une maladie
vnrienne), pour laquelle il prouvait une sorte de compassion tendre, mme si elle lavilissait et le
dtournait de sa voie.
Elle lui inspira plusieurs pomes dun fougueux ralisme la Ptrus Borel : le pome de jeunesse Je
nai pas pour matresse une lionne illustre, et deux pomes des Fleurs du mal, Tu mettrais
l'univers entier dans ta ruelle (XXV), et celui-ci auquel il ne donna pas de titre et quon identifie par
son premier vers.
Mais, depuis, il stait vraiment attach une multresse, qui se faisait appeler Jeanne Duval, qui
avait t la matresse de son ami Flix Tournachon (qui allait sillustrer comme aronaute et
photographe sous le nom de Nadar) qui la lui fit dcouvrir. Mais leur relation tait orageuse, et il il lui
arrivait de le quitter. On peut supposer que ce quil rapporte dans le pome, cest justement, tandis
qutant, lors dune de ces sparations, retourn auprs de Sarah, et passant une nuit avec elle, il
navait pu, dans la dception ressentie, que revenir en pense Jeanne Duval.
On constate dailleurs que trois vers seulement sont consacrs la prostitue, qui le laisse indiffrent,
une fois la pulsion satisfaite, et que le reste du pome est limagination de la matresse quil aime ou,
du moins, dsire. Ainsi, si, tant form de deux quatrains et de deux tercets, cest un sonnet, il ne
prsente pas lhabituelle opposition entre les premiers et les seconds.

Premier quatrain

Au premier vers, on pourrait voir dans la mention dune affreuse Juive la volont de Baudelaire de
sinscrire contre le thme rcurrent de la belle Juive qui, depuis Abigal dans Le juif de Malte de
Marlowe et Jessica dans Le marchand de Venise de Shakespeare, puis Rebecca dans Ivanho
de Walter Scott, chez Balzac, ou dans lopra La Juive dEugne Scribe et de Jacques Fromenthal
Halvy, triomphait en ce milieu du XIXe sicle, nourrissant dailleurs toutes sortes de fantasmes dans
les esprits dhommes principalement non juifs.
Mais il reste que Sarah avait perdu ses cheveux (elle pouvait les avoir rass selon la coutume de la
secte hassidique), et que ses yeux taient de travers. Dailleurs, Baudelaire l'appelait Louchette, et
son ami Le Vavasseur se moquait delle dans des vers amusants :
Hlas je ne puis me dfendre
De ses deux regards assassins,
De ses yeux qui faisaient les saints
Et qui louchaient d'un air si tendre. []
Enfants, ne soyez pas jaloux,
Hier, en jouant, j'ai fait le Sioux,
Et j'ai drang sa perruque.
Plus grave, un autre ami, Prarond maudissait cette femme qui avait dtourn Baudelaire des chemins
de la vertu pour lui apprendre Du vice et de I'amour les secrets monstrueux. Mais il disait aussi
quelle tait belle et de naissance juive. Et ctait bien pour cela quelle trouvait des clients, et que
Baudelaire, sil avouait I'indignit de cette liaison, allait, quand Jeanne lui chappait, quand le dsir
sexuel le tenaillait, chercher une lamentable consolation auprs de cette pauvre impure qui, du
moins, berait et rchauffait son coeur.
Au vers 2, on constate que leur cot les laisse dans un puisement et une indiffrence que rend bien
la rptition expressive du mot cadavre, comme son enchssement entre au long et tendu,
lensemble faisant un beau chiasme.
Et, dj, la pense du pote, sloignant de ce corps vendu, suscite limage de la femme laquelle
il est vraiment attach : Jeanne Duval. Il lui attribue une triste beaut, une beaut srieuse et froide,
qui nautorise pas le rire, ce qui est bien limage que Nadar laissa delle dans ses Souvenirs,

2
dcrivant sa voix comme sympathique, bien timbre, tonnante dans ses notes graves, et concluant :
Tout cela, srieux, fier, un peu ddaigneux mme.
Mais lhmistiche dont mon dsir se prive nest pas net : dont mon dsir est priv conviendrait
mieux. La ncessit dune rime Juive simposa ! Ce qui est net, cest laffirmation du dsir sexuel
(mais dun dsir paralys devant ltranget, la froideur, de cette femme) et non lhabituelle et
conventionnelle prtention lamour !
Le quatrain enferme une phrase parfaitement divise en quatre membres gaux

Second quatrain

Le portrait de Jeanne Duval se continue donc, et se prcise. Sa majest native, son regard de
vigueur, ses grces ont bien t confirms par Thodore de Banville qui confia dans ses
Souvenirs : Ctait une fille de couleur, dune trs haute taille, qui portait bien sa brune tte
ingnue et superbe, couronne dune chevelure violemment crpele, et dont la dmarche de reine,
pleine dune grce farouche, avait quelque chose la fois de divin et de bestial.
Au vers 2, la ncessit de la rime conduit une expressive inversion : le mot arm, qui est propuls
plus loin, tonne. Et, aprs avoir t, au vers 3, confirm par casque, il va rimer avec parfum.
Que la chevelure de Jeanne Duval soit une arme parce quelle exerce sa sduction sur lui, Baudelaire
allait le dire avec plus de force encore dans dautres pomes comme La chevelure ou Parfum
exotique. Et, au vers 4, cette chevelure, son seul souvenir mme, est dsigne comme tant
aphrodisiaque. Jeanne nest plus simplement une belle multresse, mais quelque Amazone guerrire,
quelque Diane chasseresse invulnrable.
De nouveau, le quatrain enferme une phrase parfaitement divise en quatre membres gaux.

Il ny a pas dopposition entre les quatrains et les tercets car ceux-ci ne font que complter le portrait
de la femme aime, et donner un lan cet amour.

Premier tercet

Jeusse indique bien la virtualit de la ferveur que le pote a dj mise, voudrait avoir mis, se
promet de mettre si linfidle revient lui, dans ses baisers, dans ses caresses, quil fera
profondes. Et le noble corps, qui serait parcouru sur toute sa longueur, mrite bien un trsor !

Second tercet

Aprs la simple virgule sur laquelle se termine la prcdente strophe, par un enjambement de strophe
strophe, la phrase se continue, avec une syntaxe dailleurs tonnante car, la suite du conditionnel
pass deuxime forme quest jeusse, on sattendrait, au vers 13, un plus-que-parfait : Tu avais
pu.
Car le pote exprime un regret qui indique quil conserve une certaine rancur contre la duret de
Jeanne Duval, qui est superlativement qualifie, selon le mot employ par les prcieux pour dsigner
les femmes quil leur fallait longuement et parfois vainement courtiser, de reine des cruelles.
Souhaitant quelle se conduise comme la plupart des femmes, quelle se montre faible (pour le
rassurer dans sa virilit !), il la voudrait capable de pleurer spontanment, ce qui attnuerait une
splendeur trop impressionnante, sidral, une froideur effrayante, les larmes venant les troubler, ce
quexprime magnifiquement un dernier vers qui est bien la chute quon attend la fin dun sonnet !
Remarquons que les vers 13 et 14 rappellent ceux qui terminent le pome XXIV, lui aussi adress
Jeanne Duval :
Et je te chris, bte implacable et cruelle !
Jusqu cette froideur par o tu mes plus belle.

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Conclusion

Dans ce pome, Baudelaire, sil manifesta le dgot que lui inspira une prostitue, sil tourna sa
pense vers la femme vraiment dsire, Jeanne Duval, traa delle le portrait intimidant et glac dune
femme frigide (du moins avec lui), et, surtout, ne put taire les reproches quil lui faisait. Ainsi il indiqua
bien quil napprciait les femmes quen tant quobjets esthtiques et personnes quil aurait voulu
pouvoir dominer et dont il craignait la force. Ainsi se dgage une conception pessimiste, un peu
morbide mme, de lamour, quil voyait comme un sentiment obscur, une passion destructrice.

Andr Durand
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