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La Gobernacin del Ro de la Plata.

(1617-1776)
Cuando lleg al gobierno del Ro de la Plata Hernando Arias de Saavedra -el primer criollo que
alcanz esa dignidad-, se ocup de regularizar las difciles relaciones entre las autoridades
eclesisticas y civiles en un snodo que reuni en Asuncin en 1603. Pero el problema era arduo y
volvi a suscitarse una y otra vez. En Buenos Aires, la querella entre obispos y gobernadores fue
durante toda la poca colonial una de las causas de agitacin en el vecindario. Fuera de las pequeas
cuestiones personales y del conflicto entre las distintas tendencias polticas que se suscit despus,
un motivo frecuente de discrepancia fue el problema de los indios, ms grave, sin duda, en el
Paraguay y en el Tucumn que en el Ro de la Plata.
Pese a las recomendaciones reales, el trato que los encomenderos daban a los indios era duro y
cada uno se serva de los que le haban sido asignados como si fueran sus siervos, olvidados de los
deberes para con ellos que les estaban encomendados. Para protegerlos, Hernandarias tom diversas
medidas, pero no fueron suficientes para corregir la conducta de los encomenderos obsesionados por
la riqueza. Francisco de Alfaro, enviado para visitar la comarca por la Audiencia de Charcas, dispuso
en 1611 suprimir el servicio personal de los indios; pero sus ordenanzas tampoco modificaron la
situacin. Hernandarias dio un paso audaz y encomend a los jesuitas la fundacin de unas
"misiones" donde trabajaran y se educaran los guaranes del Paraguay. Las fundaciones fueron
extensas y prsperas; pero crearon un mundo incomunicado en el que las mismas autoridades civiles
difcilmente entraban. Fue el "Imperio jesutico". As comenz a ser el Paraguay un rea marginal,
ajena a la evolucin del Tucumn y del Ro de la Plata donde el mestizaje cre dolorosamente una
sociedad abierta.
Curioso explorador tanto de las tierras del sur como de las del Chaco, Hernandarias comprendi
que Asuncin y Buenos Aires constituan dos centros de distintas tendencias y de diferentes
posibilidades, y solicit a la Corona la divisin de la colonia rioplatense. Una Real Cdula de 1617
separ al Paraguay del Ro de la Plata y desde entonces sus destinos tomaron por caminos diversos.
Buenos Aires, la pequea capital de la gobernacin del Ro de la Plata, adoptaba ya, pese a su
insignificancia, los caracteres de un puerto de ultramar. Situada en una regin de escasa poblacin
autctona los vecinos se dedicaron a la labranza ayudados por los pocos negros esclavos que
comenzaron a introducirse, y algunos procuraron obtener mdicas ganancias vendiendo sebo y
cueros, que obtenan capturando ocasionalmente ganado cimarrn que vagaba sin dueo por la
pampa. Quienes obtenan el "permiso de vaqueras" para perseguirlo y sacrificarlo, vendan luego en
la ciudad aquellos productos que podan exportarse, unas veces con autorizacin del gobierno y otras
sin ella. Porque a pesar de su condicin de puerto pesaba sobre Buenos Aires una rgida prohibicin
de comerciar. Desde 1622, una aduana "seca" instalada en Crdoba defenda a los comerciantes
peruanos de la competencia de Buenos Aires. Tales restricciones hicieron que el contrabando fuera
la ms intensa y productiva actividad de la ciudad, y sus alternativas llenaron de incidentes la vida
del pequeo vecindario. Unas veces fue la falta de objetos imprescindibles, como el papel de que
careca el Cabildo; otras, fue la llegada subrepticia de ricos cargamentos; otras, el descubrimiento de
sorprendentes complicidades entre contrabandistas y magistrados. Siempre condenado, el
contrabando hijo de la libertad de los mares, floreci y contribuy a formar una rica burguesa
portea.
Mil espaoles y una caterva de esclavos constituan el vecindario de la capital de la gobernacin.
Dentro de su placidez, la vida se agitaba a veces. En ms de una ocasin se anunci la llegada de
naves corsarias y fue necesario poner a punto las precarias fortificaciones y movilizar una milicia
urbana; pero el peligro nunca fue grande y los vecinos volvan a sus labores prontamente. Lo que
ms los agit fueron las querellas entre el obispo y las autoridades civiles, todos celosos de sus
prerrogativas y todos acusados o acusadores en relacin con los negocios de contrabando. As se
desenvolvi, durante el siglo XVII y buena parte del XVIII, la vida de Buenos Aires, la pequea
aldea en la que los viajeros advertan la vida patriarcal que transcurra en las casas de techos de paja,
en cuyos patios abundaban las higueras y los limoneros. All vivan los ms ricos, rodeados de
esclavos y sirvientes, orgullosos de sus vajillas de plata y de los muebles que haban logrado traer de
Espaa o del Per, y los ms pobres, ganando su pan en el trabajo de la tierra o en el ejercicio de las
pequeas artesanas o del modesto conchavo. Una pequea burocracia comenzaba a constituirse con
espaoles primero y con criollos tambin mas tarde. Y alrededor de la ciudad se organizaban
lentamente las estancias de los poseedores de la tierra, algunos de los cuales se lanzaban de vez en
cuando hacia el desierto, ayudados en su tarea de perseguir ganado cimarrn por los mancebos de la
tierra", criollos y mestizos que preferan la libertad de los campos a la sujecin de una ciudad que no
era de ellos y que prefiguraban el tipo del gaucho.
Cada cierto tiempo, un navo traa noticias de la metrpoli y del mundo. Las ms interesantes eran,
naturalmente, las que tenan que ver con el destino de la gobernacin y especialmente las que se
relacionaban con la suerte de la costa oriental del Ro de la Plata. Desde 1680 haba all una ciudad
portuguesa -la Colonia del Sacramento- que se haba convertido en la puerta de escape del comercio
de Buenos Aires. Artculos manufacturados, preferentemente ingleses, y algunos esclavos se
canjeaban por el sebo y los cueros que provea la pampa. Pero precisamente por esa posibilidad, la
suerte de la Colonia fue muy cambiante. Una y otra vez las pobres fuerzas militares de Buenos Aires
se apoderaron de ella, pero tuvieron que cederla luego a causa de los acuerdos establecidos entre
Espaa y Portugal. En 1713, por el tratado de Utrecht, lograron los ingleses autorizacin para
introducir esclavos; y en connivencia con los portugueses organizaron metdicamente el
contrabando con Buenos Aires. El trfico entre las dos orillas del ro se hizo tan intenso que los
portugueses se creyeron autorizados para extender an ms sus dominios. Pero Espaa reaccion
enrgicamente y encomend al gobernador Bruno Mauricio de Zabala que los contuviera. Zabala
fund Montevideo en 1726, y las ventajas de ese puerto lo transformaron pronto en el centro de las
operaciones navales en el Ro de la Plata. Muy poco despus Montevideo se consider un competidor
de Buenos Aires.
En el norte, de espaldas al Ro de la Plata y mirando hacia Lima las ciudades del Tucumn
progresaban ms lentamente. Crdoba, la ms importante de ellas, apenas llegaba al millar de
habitantes; pero tena ya desde 1622 una universidad cuya fundacin haba promovido fray Hernando
de Trejo y Sanabria y vea levantarse la fbrica de su catedral el ms atrevido y suntuoso de los
templos de la colonia. A diferencia de las comarcas rioplatenses, abundaban en el Tucumn los indios
labradores y mineros. El contacto entre las poblaciones autctonas y los espaoles fue all intenso y
dramtico. Hubo uniones entre espaoles y mujeres indgenas, unas veces legtimas y otras no, que
originaron la formacin de una nutrida y singular poblacin mestiza. Pero hubo sobre todo relaciones
de dependencia muy severas entre indios y encomenderos. En los cultivos -el trigo, el maz, la vid,
el algodn- y en las industrias, unas tradicionales de la regin y otras nuevas, entre las que se
destacaba la del tejido de lana y de algodn, los indgenas trabajaban de modo agotador en beneficio
del encomendero. Ms duro todava era el trabajo que realizaban en las minas, cuyo secreto slo
ellos posean, no sin desesperacin de los espaoles. En cambio, la cra de mulas que se enviaban al
Per en grandes cantidades, y el traslado de vacunos desde la pampa constituan trabajos ms livianos
en los que se ejercitaban preferentemente criollos y mestizos.
La sistemtica explotacin de los indios, apenas amenguada ocasionalmente por la influencia de
algn funcionario o algn misionero, suscit un sordo rencor en los naturales del pas. Unas veces
se manifest en la negligencia para el trabajo, otras en la fuga desesperada y otras, finalmente, en
una irrupcin violenta que desembocaba en la rebelin. Hacia 1627, un vasto movimiento polariz a
los diaguitas y la nacin entera estall en una sublevacin contra los espaoles. Diez aos necesitaron
stos para someter a los diversos caciques rebeldes, cuyos hombres se extendan por todos los valles
calchaques y amenazaban las ciudades.
Algo singular haba en las relaciones entre los indios y los conquistadores del Tucumn. La
sospecha de que aqullos conocieran la existencia de ricas minas de metales preciosos mova a los
conquistadores a intentar de vez en cuando una aproximacin benvola para tratar de sorprender sus
secretos. Acaso fue esta esperanza la que movi gobernador Alonso Mercado a confiar en los
proyectos de un imaginativo aventurero, Pedro Bohrquez, que se deca descendiente de los incas y
prometa, a cambio del ttulo de gobernador del valle calchaqu, la sumisin de los indios y los tesoros
de Atahualpa. Pero el virrey de Lima no acept el juego y los diaguitas, que tambin haban puesto
sus esperanzas en Bohrquez, volvieron a sublevarse en 1685. Esta vez la lucha fue extremadamente
violenta y dur varios aos, al cabo de los cuales los indios fueron vencidos y las diversas tribus
arrancadas de sus tierras y distribuidas por distintos lugares del Tucumn y del Ro de la Plata. As
se dispersaron los diaguitas, sin que los espaoles del noroeste argentino alcanzaran nuevos secretos
sobre las riquezas metalferas de las montaas andinas.
Los indios del Este tambin hostilizaron a las ciudades del Tucumn, a cuyas vecindades llegaron
los del Chaco. Pero ms peligrosos fueron stos para los vecinos de Asuncin, que estaba ms
prxima y se senta, adems, amenazada por los mamelucos de la frontera portuguesa. En esa zona
tenan los jesuitas sus reducciones y all se produjo tambin una sangrienta insurreccin indgena en
1753, cuando los guaranes de los pueblos de las misiones se resistieron a abandonarlos tal como lo
mandaba el tratado firmado entre Espaa y Portugal, tres aos antes. La lucha fue dura y concluy
con la derrota de los guaranes en las lomas de Caibat en 1756. Poco despus, el gobernador del
Tucumn, Jernimo Matorras, consigui contener a los indios chaqueos que amenazaban su
provincia. Esta lucha intermitente y dura con los indios fue una de las preocupaciones fundamentales
de los conquistadores en las regiones que constituiran la Argentina. Creca el nmero de mestizos,
ingresaban nutridos grupos de esclavos negros, pero se deshaca la personalidad colectiva de las
poblaciones indgenas. En la llanura, se salvaron alejndose por las tierras desiertas, disputando a los
conquistadores la captura de los ganados, que los indios desplazaban hacia sus propios dominios
extendidos hasta los valles chilenos. En el Tucumn, procuraban retraerse hacia los valles ms
protegidos. As, las ciudades recin fundadas fueron nsulas en medio de un desierto hostil. En el
Ro de la Plata, el gobernador Pedro de Cevallos volvi a ocupar la Colonia del Sacramento en 1762,
y la diplomacia portuguesa volvi a recuperarla poco despus.
El contrabando continu intensamente. Entre tanto, los cambios polticos e ideolgicos que se
producan en Espaa a fines del siglo XVIII repercutieron en Buenos Aires cuando el conde de
Aranda, ilustrado ministro de Carlos III design gobernador de la provincia a Francisco de Paula
Bucarelli. Reemplazaba a Cevallos, notorio amigo de los jesuitas, con la misin de cumplir la orden
de expulsar a stos del Ro de la Plata, tal como la Corona lo haba resuelto para todos sus dominios.
La medida se cumpli en 1766 y se fundaba en el exceso de poder que la Compaa de Jess haba
alcanzado.
Signo de regalismo, la expulsin de los jesuitas reflejaba la orientacin poltica de Carlos III y de
sus ministros. En Buenos Aires, un hecho tan inslito tena que dividir las opiniones. La ciudad
alcanzaba los veinte mil habitantes y comenzaba a renovar su fisonoma. Dos aos antes se haba
erigido la torre en el edificio del Cabildo y la fbrica de la catedral comenzaba a avanzar. Las iglesias
del Pilar, de Santo Domingo, de las Catalinas, de San Francisco, de San Ignacio y otras ms se
levantaban ya en distintos lugares de la ciudad, exhibiendo su fisonoma barroca. En la Recova
discutan los vecinos y comenzaban a polarizarse las Opiniones entre los amigos del progreso y los
amigos de la tradicin. La llegada del nuevo gobernador Juan Jos de Vrtiz, criollo y progresista,
acentu las tensiones que comenzaban a advertirse en el Ro de la Plata.