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LA COMPTENCE COMMUNICATIVE

LES SITUATIONS D'UTILISATION

Dernire mise jour: 16 octobre 2013

2013 Guy Spielmann

I. LA COMPTENCE COMMUNICATIVE

La notion de comptence communicative est relativement rcente dans l'enseignement des


langues; on peut la faire remonter au travail de l'anthropologue amricain Dell Hymes dans les
annes 1970, construit sur une critique du postulat de Chomsky 'comptence vs. performance'. [Dell
H.Hymes, Vers la comptence de communication (On Communicative Competence,1972), trad.
France Mugler, Paris, Hatier/Didier, 1991.] Le grand problme des didacticiens des langues secondes
a d'abord t d'laborer une notion de comptence qui ne se ramne pas, sous une forme plus ou
moins adapte, la comptence linguistique, c'est--dire en fait avec la mise en oeuvre d'un certain
lexique et de rgles morpho-syntaxiques. Au dpart, en effet, la comptence s'est dfinie
restrictivement comme la capacit produire effectivement des noncs corrects dans une langue
donne, par opposition une connaissance thorique, avant d'intgrer d'autres types de capacits
allant au-del du cadre linguistique.

Divers modles ont t proposs, dont certains conservaient une hirarchie o la comptence
linguistique dominait les autres, ou bien qui ne distinguaient pas toujours clairement entre une
fonctionnalit communicative et les matriaux linguistiques qui peuvent lui servir de support. De
nouvelles thories de la communication ont considrablement relativis l'importance du langage, en
affirmant au contraire le rle dterminant d'autres systmes signifiants comme l'utilisation des
gestes, de la distance, ou encore l'activation de schmes communicatifs sanctionns par telle ou
telle culture.

La comptence communicative, notion englobante, n'existe pas en tant que telle, mais en tant
que somme d'lments dynamiques en relation d'influence mutuelle et qui se recoupent. Le tableau
ci-dessous offre une synthse raisonne et corrige des divers modles qui ont t labors.
La comptence smiotique est la capacit utiliser divers systmes signifiants primaires, comme le
geste ou l'espace, ainsi que les systmes drivs, comme le vtement, les codes sociaux et
professionnels, etc. Le langage, s'il figure au premier rang de ces systmes de par sa souplesse et les
possibilits combinatoires presque illimites qu'il offre, n'est pourtant pas toujours le plus efficace.
Si donc on lui rserve une place part, on ne le place pas au-dessus des autres systmes.

La comptence socio-culturelle consiste exploiter sa connaissance de codes culturels et sociaux,


linguistiques ou non. Elle inclut notamment la comptence rfrentielle qui est la connaissance de
certains lieux, faits, personnages, symboles, produits, etc, partage par une majorit des membres
d'un groupe social.

La comptence stratgique est surtout la capacit (bien) choisir et d'agencer les divers types de
sous-comptences vers une efficacit maximum dans l'accomplissement d'une tche donne. Une
prcision importante qu'il convient d'apporter ici est que ce terme de comptence communicative
au singulier est trompeur: nul n'est gnralement comptent, ou au moins ne l'est de manire
uniforme. On distinguera donc des degrs de comptence et surtout des situations bien dfinies.

II. LES SITUATIONS D'UTILISATION

En termes pratiques, toute activit communicative correspond une situation particulire


d'utilisation. Il est donc gure de sens prcher l'enseignement en contexte par rapport un
enseignement traditionnel censment dcontextualis (cf. Alice Omaggio Hadley, Teaching Language
in Context, 3rd ed., Boston, Heinle & Heinle, 2001). Par dfaut, l'enseignement des langues en milieu
scolaire et universitaire correspond une situation de type acadmique, o l'utilisation du langage a
pour seul but de satisfaire aux exigences du programme d'enseignement lui-mme, mme si les
autres exigences font l'objet de simulations, plus ou moins ralistes, plus ou moins complexes. En
effet, les apprenants restent bien conscients que les vrais enjeux restent acadmiques, par
opposition une personne en situation d'immersion fonctionnelle pour qui la russite ou l'chec de
telle ou telle tche communicative a des repercutions concrtes sur la vie quotidienne autres qu'une
note plus ou moins bonne la fin du cours.

On peut distinguer quatre grands types de situation d'utilisation que peuvent rencontrer les
apprenants: outre la situation Acadmique, o c'est la comptence linguistique qui prdomine, on
distinguera
la situation de type Social, dont l'objectif principal est de former ou de cultiver des relations avec
les autres. Dans ce cas, c'est la comptence socio-culturelle qui domine;

la situation de type Pratique, dont l'objectif principal est d'accomplir une tche prcise, souvent
concrte: passer le permis de conduire, louer un appartement, trouver et acheter un appareil
mnager, etc. Dans ce cas, c'est la comptence stratgique qui domine;

la situation de type Professionnel, dont l'objectif principal est de dmontrer une certaine
expertise (autre que purement manuelle) afin de mener bien une tche complexe.

Il n'existe pas de situation (ni de comptence) gnrique , ni d'utilisation hors de contexte :


mme l'exercice de grammaire le plus mcanique se situe dans un contexte acadmique qui possde
sa propre logique. Le vrai problme est ailleurs, dans la croyance errone qu'un phnomne de
transfert va s'oprer d'un type de situation l'autre, et qu' force de faire des exercices de
vocabulaire et de grammaire l'apprenant va pouvoir fonctionner dans une situation autre
qu'acadmique. Or, atteindre un niveau de comptence lev dans une situation ne se traduit
jamais automatiquement par un niveau de comptence galement lev dans un autre type de
situation.

III. QUELQUES IMPLICATIONS DIDACTIQUES

Elles sont nombreuses. Commenons videmment par la ncessit de prendre en compte d'une
manire ou d'une autre toutes les comptences indiques ci-dessus dans le cours de langue, en se
demandant si les activits qui sont proposes aux tudiants et le cursus en gnral les prpare
rellement communiquer, et dans quelle situation. On abandonnera notamment la notion d'une
comptence gnrique illusoire pour tenter de dfinir des domaines de comptence restreints sur
lesquels s'articulera le programme de cours. Et si le cours doit s'en tenir une situation purement
acadmique, comme c'est gnralement le cas, il ne faut pas tenter de faire croire que les
apprenants vont acqurir de relles comptences dans le cadre social, pratique ou professionnel.

On remarque qu'il n'existe pas de comptence culturelle proprement parler, puisque toute
communication est forcment culturelle, voire interculturelle. Faire comprendre aux apprenants la
pense, les comportements, les actes des membres d'un groupe en tant qu'objets de savoir ce
que fait l'enseignement de la culture traditionnel relve de la comptence rfrentielle
(comme la connaissance de l'histoire, de la gographie, des spcialits culinaires de telle ou telle
rgion o la L2 est utilise) mais on peut srieusement douter que ce savoir dbouche sur une
activation en contexte approprie, qui ne s'acquiert que par l'usage. Encore faudrait-il en plus
distinguer cette acquisition de l'aculturation, qui se manifeste autant par la mise en application d'un
savoir que par une adhsion de l'individu certaines valeurs. La culture systme de valeurs
partage tant surtout acquise inductivement par ceux qui la reoivent en partage, le plus
souvent sans qu'ils en soient conscients, on peut au contraire supposer que les apprenants devront
eux aussi passer par l'exprience rpte avant d'intrioriser ces valeurs.

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