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M.

Berthelot Origines de l'alchimie 1

Origines de l'alchimie par M. Berthelot


La chimie est ne d'hier: il y a cent ans peine qu'elle a pris la forme
d'une science moderne. Cependant les progrs rapides qu'elle a faits
depuis ont concouru, plus peut-tre que ceux d'aucune autre science,
transformer l'industrie et la civilisation matrielle, et donner la race
humaine sa puissance chaque jour croissante sur la nature. C'est assez
dire quel intrt prsente l'histoire des commencements de la chimie. Or
ceux-ci ont un caractre tout spcial: la chimie n'est pas une science
primitive, comme la gomtrie ou l'astronomie; elle s'est constitue sur
les dbris d'une formation scientifique antrieure; formation demi-
chimrique et demi-positive, fonde elle-mme sur le trsor lentement
amass des dcouvertes pratiques de la mtallurgie, de la mdecine, de
l'industrie et de l'conomie domestique. Il s'agit de l'alchimie, qui
prtendait la fois enrichir ses adeptes en leur apprenant fabriquer l'or
et l'argent, les mettre l'abri des maladies par la prparation de la
panace, enfin leur procurer le bonheur parfait en les identifiant avec
l'me du monde et l'esprit universel. L'histoire de l'alchimie est fort
obscure. C'est une science sans racine apparente, qui se manifeste tout
coup au moment de la chute de l'empire romain et qui se dveloppe
pendant tout le moyen ge, au milieu des mystres et des symboles,
sans sortir de l'tat de doctrine occulte et perscute: les savants et les
philosophes s'y mlent et s'y confondent avec les hallucins, les
charlatans et parfois mme avec les sclrats. Cette histoire mriterait
d'tre aborde dans toute son tendue par les mthodes de la critique
moderne. Sans entreprendre une aussi vaste recherche qui exigerait
toute une vie de savant, je voudrais essayer de percer le mystre des
origines de l'alchimie et montrer par quels liens elle se rattache la fois
aux procds industriels des anciens gyptiens, aux thories
spculatives des philosophes grecs et aux rveries mystiques des
alexandrins et des gnostiques. Les origines mystiques. Les saintes
critures rapportent qu'il y a un certain genre de dmons ayant
commerce avec les femmes. Herms en a parl dans ses livres sur la
nature. Les anciennes et saintes critures disent que certains anges,
pris d'amour pour les femmes, descendirent sur la terre, leur
enseignrent les uvres de la nature; et cause de cela ils furent
chasss du ciel et condamns un exil perptuel. De ce commerce
naquit la race des gants. Le livre dans lequel ils enseignaient les arts
est appel chma: de l le nom de chma appliqu l'art par excellence.
Ainsi parlait Zosime le panopolitain, le plus vieux des chimistes
authentiques, exposant les origines de la chimie, dans son livre imouth
(c'est dire ddi Imhotep, dieu gyptien), livre adress sa sur

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Thosbie. Ce passage est cit par Georges Le Syncelle, polygraphe


grec du VIIIe sicle. D'autres nous disent que ces uvres de la nature,
maudites et inutiles, enseignes par les anges tombs leurs pouses,
taient l'art des poisons, des secrets des mtaux et des incantations
magiques (Tertullien). Le nom du livre chma se retrouve en gypte
sous la forme chemi, titre d'un trait cit dans un papyrus de la XIIe
dynastie et recommand par un scribe son fils. Il est probable que le
sujet en tait tout diffrent. C'tait un vieux titre, repris plus tard pour s'en
autoriser, comme il est arriv souvent dans l'antiquit. Quoiqu'il en soit,
le passage de Zosime est des plus caractristiques. Sans en conclure,
avec les adeptes du XVIIe sicle, que l'alchimie tait dj connue avant
le dluge, il est certain qu'il nous reporte aux imaginations qui avaient
cours en Orient dans les premiers sicles de l're chrtienne. Isis, dans
son discours son fils Horus, autre ouvrage alchimique des plus
anciens, raconte galement que la rvlation lui fut faite par Amnael, le
premier des anges et des prophtes, comme rcompense de son
commerce avec lui. Quelques lignes tranges du chapitre V de la
gense, probablement d' origine babylonienne, ont servi de point
d'attache ces imaginations." les enfants de Dieu, voyant que les filles
des hommes taient belles, choisirent des femmes parmi elles". De l
naquit une race de gants, dont l'impit fut la cause du dluge. Leur
origine est rattache Enoch. Enoch lui-mme est fils de Can et
fondateur de la ville qui porte son nom, d'aprs l'une des gnalogies
relates dans la gense (chapitre IV); il descendait au contraire de Seth
et il disparut mystrieusement du monde, d'aprs la seconde gnalogie
(chapitre V) ce personnage quivoque on attribua un ouvrage
apocryphe compos un peu avant l're chrtienne, le livre d'Enoch, qui
joue un rle important dans les premiers sicles du christianisme.
Georges Le Syncelle nous a conserv des fragments considrables de
ce livre, retrouv depuis dans une version thiopienne. Il en existe une
traduction franaise imprime dans le dictionnaire des apocryphes de
Migne, Ti, P 395- 514. Dans ce livre, ce sont galement les anges
pcheurs qui rvlent aux mortelles les arts et les sciences occultes." ils
habitrent avec elles et ils leur enseignrent la sorcellerie, les
enchantements, les proprits des racines et des arbres..., les signes
magiques..., l'art d'observer les toiles... il leur apprit aussi, dit encore le
livre d'Enoch en parlant de l'un de ces anges, l'usage des bracelets et
ornements, l'usage de la peinture, l'art de se peindre les sourcils, l'art
d'employer les pierres prcieuses et toutes sortes de teintures, de sorte
que le monde fut corrompu" . Les auteurs du IIe et du IIIe sicle de notre
re reviennent souvent sur cette lgende. Clment D'Alexandrie la cite
(vers 200 de notre re) dans ses stromates, 1 v Tertullien en parle
longuement." ils trahirent le secret des plaisirs mondains; ils livrrent l'or,

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l'argent et leurs uvres; ils enseignrent l'art de teindre les toisons". De


mme:" ils dcouvrirent les charmes mondains , ceux de l'or, des pierres
brillantes et de leurs uvres" . Ailleurs Tertullien dit encore:" ils mirent
nu les secrets des mtaux; ils firent connatre la vertu des plantes et la
force des incantations magiques, et ils dcrivirent ces doctrines
singulires qui s'tendent jusqu' la science des astres". On voit
combien l'auteur est proccup des mystres des mtaux, c'est dire de
l'alchimie, et comment il l'associe avec l'art de la teinture et avec la
fabrication des pierres prcieuses, association qui forme la base mme
des vieux traits alchimiques contemporains, retrouvs dans les papyrus
et dans les manuscrits. La magie et l'astrologie, ainsi que la
connaissance des vertus des plantes, remdes et poisons, sont
confondues par Tertullien avec l'art des mtaux dans une mme
maldiction, et cette maldiction a dur pendant tout le moyen ge.
Ailleurs Tertullien assimile ces anges qui ont abandonn Dieu par amour
pour les femmes et rvl les arts interdits au monde inexpriment; il
les assimile, dis-je, leurs disciples, les mages, les astrologues et les
mathmaticiens, et il tablit un parallle entre l'expulsion de ceux-ci de
Rome, et celle des anges du ciel. Il m'a paru ncessaire de dvelopper
ces citations, afin de prciser l'poque laquelle Zosime crivait: c'est
l'poque laquelle les imaginations relatives aux anges pcheurs et la
rvlation des sciences occultes, astrologie, magie et alchimie, avaient
cours dans le monde. On voit qu'il s'agit du IIIe sicle de notre re. Les
papyrus de Leide prsentent galement les recettes magiques associes
aux recettes alchimiques. La proscription de ceux qui cultivaient ces
sciences n'est pas seulement un vu de Tertullien, elle tait effective et
cela nous explique le soin avec lequel ils se cachaient eux-mmes et
dissimulaient leurs ouvrages sous le couvert des noms les plus
autoriss. Elle nous reporte des faits et des analogies historiques
non douteuses. La condamnation des mathmaticiens, c'est dire des
astrologues, magiciens et autres sectateurs des sciences occultes, tait
de droit commun Rome. Tacite nous apprend que sous le rgne de
Tibre on rendit un dit pour chasser d'Italie les magiciens et les
mathmaticiens; l'un d'eux, Pituanius, fut mis mort et prcipit du haut
d'un rocher. Sous Claude, sous Vitellius, nouveaux snatus-consultes,
atroces et inutiles, ajoute Tacite. En effet, dit-il ailleurs, ce genre
d'hommes qui excite des esprances trompeuses est toujours proscrit et
toujours recherch. L'exercice de la magie et mme la connaissance de
cet art taient rputs criminels et prohibs Rome, ainsi que nous
l'apprend formellement Paul, jurisconsulte du temps des antonins. Paul
nous fait savoir qu'il tait interdit de possder des livres magiques.
Lorsqu'on les dcouvrait, on les brlait publiquement et on en dportait
le possesseur; si ce dernier tait de basse condition, on le mettait mort.

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Telle tait la pratique constante du droit romain. Or l'association de la


magie, de l'astrologie et de l'alchimie, est vidente dans les passages de
Tertullien cits plus haut. Cette association avait lieu particulirement en
Egypte. Les papyrus de Leide, trouvs Thbes, compltent et
prcisent ces rapprochements entre l'alchimie, l'astrologie et la magie;
car ils nous montrent que les alchimistes ajoutaient leur art, suivant
l'usage des peuples primitifs, des formules magiques propres se
concilier et mme forcer la volont des dieux (ou des dmons), tres
suprieurs que l'on supposait intervenir perptuellement dans le cours
des choses. La loi naturelle agissant par elle-mme tait une notion trop
simple et trop forte pour la plupart des hommes d'alors: il fallait y
suppler par des recettes mystrieuses. L'alchimie, l'astrologie et la
magie sont ainsi associes et entremles dans les mmes papyrus.
Nous observons le mme mlange dans certains manuscrits du moyen
ge, tels que le manuscrit grec 2419 de la bibliothque nationale.
Cependant les formules magiques et astrologiques ne se retrouvent plus
en gnral dans la plupart des traits alchimiques proprement dits. Il
n'en est que plus intressant de signaler les traces qui y subsistent
encore. Tels sont le dessin mystrieux, dsign sous le nom de
Chrysope ou art de faire de l'or de Cloptre et les alphabets
magiques du manuscrit 2249, analogues ceux d' un papyrus cit par
Reuvens et dont M Leemans a reproduit le facsimil. La thorie de l'uf
philosophique, le grand secret de l'uvre, symbole de l'univers et de
l'alchimie, donnait surtout prise ces imaginations. Les signes bizarres
du scorpion et les caractres magiques transcrits dans nos manuscrits;
la sphre ou instrument d'Herms pour prdire l'issue des maladies, dont
les analogues se retrouvent la fois dans le manuscrit 2419 et dans les
papyrus de Leide; la table d'meraude, cite pendant tout le moyen ge,
et les formules mystiques:" en haut les choses clestes, en bas les
choses terrestres" qui se lisent dans les traits grecs, ct des figures
des appareils, attestent la mme association. Si elle n'est pas plus
frquente dans les ouvrages parvenus jusqu' nous, c'est probablement
parce que ces manuscrits ont t purs au moyen ge par leurs
copistes chrtiens. C'est ce que l'on voit clairement dans le manuscrit
grec de la bibliothque de saint Marc, le plus ancien de tous, car il parat
remonter au XIe sicle. On y trouve non seulement la chrysope de
Cloptre (Fol 188) et la formule du scorpion ( Fol 193), mais aussi le
labyrinthe de Salomon (Fol 102, V), dessin cabalistique, et, sous forme
d'additions initiales (Fol 4), une sphre astrologique, l'art d'interprter les
songes de Nicphore, ainsi que des pronostics pour les quatre saisons.
Les alphabets magiques s'y lisent encore; mais on a essay de les
effacer (Fol 193), et l'on a gratt la plupart des mots rappelant l'uf
philosophique. Il parat s tre fait cette poque, c'est dire ds le Xe

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ou XIe sicle, un corps d'ouvrages, une sorte d'encyclopdie purement


chimique, spare avec soin de la magie, de l'astrologie et de la matire
mdicale. Mais ces diverses sciences taient runies l'origine et
cultives par les mmes adeptes. On s'explique ds lors pourquoi
Diocltien fit brler en gypte les livres d'alchimie, ainsi que les
chroniqueurs nous l'apprennent. Ds la plus haute antiquit d'ailleurs,
ceux qui s'occupent de l'extraction et du travail des mtaux ont t
rputs des enchanteurs et des magiciens. Sans doute ces
transformations de la matire, qui atteignent au-del de la forme et font
disparatre jusqu' l'existence spcifique des corps, semblaient
surpasser la mesure de la puissance humaine: c' tait un empitement
sur la puissance divine. Voil pourquoi l'invention des sciences occultes
et mme l'invention de toute science naturelle ont t attribues par
Zosime et par Tertullien aux anges maudits. Cette opinion n'a rien de
surprenant dans leur bouche; elle concorde avec le vieux mythe biblique
de l'arbre du savoir, plac dans le paradis terrestre et dont le fruit a
perdu l'humanit. En effet la loi scientifique est fatale et indiffrente; la
connaissance de la nature et la puissance qui en rsulte peuvent tre
tournes au mal comme au bien: la science des sucs des plantes est
aussi bien celle des poisons qui tuent et des philtres qui troublent l'esprit,
que celle des remdes qui gurissent; la science des mtaux et de leurs
alliages conduit les falsifier, aussi bien qu' les imiter et mettre en
uvre pour une fin industrielle. Leur possession, mme lgitime,
corrompt l'homme. Aussi les esprits mystiques ont-ils toujours eu une
certaine tendance regarder la science, et surtout la science de la
nature, comme sacrilge, parce qu'elle induit l'homme rivaliser avec les
dieux. La conception de la science dtruit, en effet, celle du dieu antique,
agissant sur le monde par miracle et par volont personnelle:" c'est ainsi
que la religion, par un juste retour, est foule aux pieds; la victoire nous
gale aux dieux !" s'crie Lucrce avec une exaltation philosophique
singulire." ne crois pas cependant, ajoute-t-il, que je veuille t'initier aux
principes de l'impit et t'introduire dans la route du crime" . Par suite de
je ne sais quelle affinits secrtes entre les poques profondment
troubles, notre sicle a vu reparatre la vieille lgende, oublie depuis
seize cents ans. Nos potes, A De Vigny, Lamartine, Leconte De Lisle,
l'ont reprise tour tour. Dans eloha, A De Vigny ne dit qu'un mot: les
peuples... etc. Mais Lamartine, dans la chute d'un ange, a serr de plus
prs le mythe. Il nous dcrit la civilisation grandiose et cruelle des dieux
gants, leur corruption, leur science, leur art des mtaux: ds mon
enfance... etc.

Dans la douzime vision, au milieu des ministres de leurs crimes,


apparaissent, par une assimilation par suite de je ne sais quelles affinits

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secrtes entre les poques profondment troubles, notre sicle a vu


reparatre la vieille lgende, oublie depuis seize cents ans. Nos potes,
A De Vigny, Lamartine, Leconte De Lisle, l'ont reprise tour tour. Dans
eloha, A De Vigny ne dit qu'un mot: les peuples... etc. Mais Lamartine,
dans la chute d'un ange a serr de plus prs le mythe. Il nous dcrit la
civilisation grandiose et cruelle des dieux gants, leur corruption, leur
science, leur art des mtaux: ds mon enfance... etc. Dans la douzime
vision, au milieu des ministres de leurs crimes, apparaissent, par une
assimilation presque spontane, les agents des sciences maudites et
les" alchimistes". Leconte De Lisle a repris le mythe des enfants d'noch
et de Can, un point de vue plus profond et plus philosophique. Aprs
avoir parl d'Hnokia: la ville... etc. Le pote oppose, comme Lucrce,
au dieu jaloux qui a prdestin l'homme au crime, la revanche de la
science, suprieure l'arbitraire divin et la conception troite de
l'univers thologique: j'effondrerai... etc. Il y avait dj quelque chose de
cette antinomie, dans la haine contre la science que laissent clater le
livre d'noch et Tertullien. La science est envisage comme impie, aussi
bien dans la formule magique qui force les dieux obir l'homme, que
dans la loi scientifique qui ralise, galement malgr eux, la volont de
l'homme, en faisant vanouir jusqu' la possibilit de leur pouvoir divin.
Or, chose trange, l'alchimie, ds ses origines, reconnat et accepte
cette filiation maudite. Elle est d'ailleurs, mme aujourd'hui, classe dans
le recueil ecclsiastique de Migne parmi les sciences occultes, ct de
la magie et de la sorcellerie. Les livres o ces sciences sont traites
doivent tre brls sous les yeux des vques, disait dj le code
thodosien. Les auteurs taient pareillement brls. Pendant tout le
moyen ge, les accusations de magie et d'alchimie sont associes et
diriges la fois contre les savants que leurs ennemis veulent perdre.
Au XVe sicle mme, l'archevque de Prague fut poursuivi pour
ncromancie et alchimie, dans ce concile de constance qui condamna
Jean Huss. Jusqu'au XVIe sicle ces lois subsistrent. Hermolaus
Barbarus, patriarche d'Aquile, nous apprend, dans les notes de son
commentaire sur dioscoride, qu' Venise, en 1530, un dcret interdisait
l'art des chimistes sous la peine capitale; afin de leur viter toute
tentation criminelle, ajoute-t-il. Telle est, je le rpte, la traduction
constante du moyen ge. C'est ainsi que l'alchimie nous apparat vers le
IIIe sicle de notre re, rattachant elle-mme sa source aux mythes
orientaux, engendrs ou plutt dvoils au milieu de l'effervescence
provoque par la dissolution des vieilles religions. 4-sources gnostiques.
L'tude des papyrus et des manuscrits conduit prciser davantage
l'poque et le point de contact entre l'alchimie et les vieilles croyances de
l'gypte et de la Chalde. En effet, ce contact concide avec le contact
mme de ces croyances et de celles des chrtiens au IIe et au IIIe

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sicle. Les premiers alchimistes taient gnostiques. D'aprs Reuvens, le


papyrus N 75 de Leide renferme un mlange de recettes magiques,
alchimiques, et d'ides gnostiques; ces dernires empruntes aux
doctrines de Marcus. Les auteurs de nos traits, Zosime, Synsius,
Olympiodore, sont aussi tout remplis de noms et d'ides gnostiques."
livre de vrit de Soph l'gyptien: c'est ici l'uvre divine du seigneur
des hbreux et des puissances Sabaoth" . Ce titre dj cit reparat deux
fois: une fois seul, une autre fois suivi des mots:" livre mystique de
Zosime Le Thbain" . On reconnat l'analogue de l'vangile de la vrit
et de la pistis Sophia de Valentin, ainsi que la parent de l'auteur avec
les juifs et avec les gnostiques. En effet les mots" seigneur des hbreux
et Sabaoth" sont caractristiques. Quant au nom de Soph l'Egyptien,
c'est une forme quivalente celui de Souphis, c'est dire du Chops
des grecs. Le livre qui lui est ici attribu rappelle un passage d'Africanus,
auteur du IIIe sicle de notre re, qui a fait un abrg de l'historien
Manthon, abrg compil plus tard par Eusbe." le roi Souphis, dit
Africanus, a crit un livre sacr, que j'ai achet en gypte, comme une
chose trs prcieuse". On vendait donc alors sous le nom du vieux roi
des livres apocryphes, dont les auteurs rels taient parfois nomms la
suite, comme dans le titre de notre ouvrage de Zosime. Le serpent ou
dragon qui se mord la queue ouroboros est plus significatif encore: c'est
le symbole de l'uvre, qui n'a ni commencement ni fin. Dans les papyrus
de Leide, il est question d'un anneau magique, sur lequel ce serpent est
trac. Il est aussi figur deux fois dans le manuscrit 2327, en tte
d'articles sans nom d'auteur, dessin et colori avec le plus grand soin,
en deux et trois cercles concentriques, de couleurs diffrentes, et
associ aux formules consacres:" la nature se plat dans la nature, etc."
il est pourvu de trois oreilles, qui figurent les trois vapeurs, et de quatre
pieds, qui reprsentent les quatre corps ou mtaux fondamentaux:
plomb, cuivre, tain, fer. Les derniers dtails rappellent singulirement la
salamandre, animal mystrieux qui vit dans le feu, lequel apparat dj
Babylone et en gypte, et dont Aristote, Pline, Snque et les auteurs du
sicle suivant rappellent souvent les proprits mystrieuses. Il en est
aussi question dans les papyrus de Leide et parmi les pierres graves
gnostiques de la collection de la bibliothque nationale: elle jouait un
certain rle dans les formules magiques et mdicales de ce temps, la
suite de la figure du serpent, on lit dans le manuscrit 2327 un expos
allgorique de l'uvre:" le dragon est le gardien du temple. Sacrifie-le,
corche-le, spare la chair des os et tu trouveras ce que tu cherches".
Puis, viennent successivement l'homme d'airain, qui change de couleur
et se transforme dans l'homme d'argent; ce dernier devient son tour
l'homme d'or. Zosime a reproduit tout cet expos avec plus de
dveloppement. Les mmes allgories se retrouvent ailleurs dans un

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texte anonyme, sous une forme qui semble plus ancienne: l'homme
d'airain est plong dans la source sacre, il change non seulement de
couleur, mais de corps, c' est dire de nature mtallique, et il devient
l'homme d'asemon , puis l'homme d'or. L'argent est ici remplac par
l'asemon, c' est dire par l'lectrum, alliage d'or et d'argent, qui figurait
au nombre des vieux mtaux gyptiens. Remarquons encore ces
allgories, o les mtaux sont reprsents comme des personnes, des
hommes: c'est l probablement l'origine de l'homunculus du moyen ge;
la notion de la puissance cratrice des mtaux et de celle de la vie
s'tant confondues dans un mme symbole. Un autre trait de Zosime
renferme une figure nigmatique, forme de trois cercles concentriques,
qui semblent les mmes que ceux du serpent, et entre lesquels on lit ces
paroles cabalistiques:" un est le tout, par lui le tout, et pour lui le tout, et
dans lui le tout. Le serpent est un; il a les deux symboles (le bien et le
mal) et son poison (ou bien sa flche), etc." un peu plus loin vient la
figure du scorpion et une suite de signes magiques et astrologiques. Ces
axiomes reparaissent, mais sans la figure, crits l'encre rouge au folio
88 du N 2327: probablement la figure existait ici dans le texte primitif;
mais le copiste ne l'aura pas reproduite. Dans le manuscrit de saint
Marc, Fol 188, V, et dans le manuscrit 2249, Fol 96, sous le nom de
chrysope de Cloptre, le mme dessin se voit, plus compliqu et plus
expressif. En effet, non seulement les trois cercles sont tracs, avec les
mmes axiomes mystiques; mais le centre est rempli par les trois signes
de l'or, de l'argent et du mercure. Sur le ct droit s'tend un
prolongement en forme de queue, aboutissant une suite de signes
magiques, qui se dveloppent tout autour. Le systme des trois cercles
rpond ici aux trois couleurs concentriques du serpent cites plus haut.
Au dessous, on voit l image mme du serpent ouroboros, avec l'axiome
central:" un le tout" . Le serpent, aussi bien que le systme des cercles
concentriques, est au fond l'emblme des mmes ides que de l'uf
philosophique, symbole de l'univers et symbole de l'alchimie. Ce sont l
des signes et des imaginations gnostiques, ainsi que le montre l'anneau
magique dcrit dans le papyrus de Leide et comme on peut le voir dans
l'histoire des origines du christianisme de M Renan. Le serpent qui se
mord la queue se prsente continuellement associ des images
d'astres et des formules magiques sur les pierres graves de l'poque
gnostique. On peut s'en assurer dans le catalogue imprim des cames
et pierres graves de la bibliothque nationale de Paris, par Chabouillet.
Les numros 2176, 2177, 2180, 2194, 2196, 2201, 2202, 2203, 2204,
2205, 2206, etc., portent la figure de l'ouroboros, avec toutes sortes de
signes cabalistiques. De mme la salamandre, N 2193. Au N 2203 on
voit Herms, Srapis, les sept voyelles figurant les sept plantes, le tout
entour par le serpent qui se mord la queue. Au N 2240, le signe des

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 9

plantes avec celui de Mercure, qui est le mme qu'aujourd'hui. C'taient


l des amulettes et des talismans, que l'on suspendait au cou des
malades, d aprs Sextus Empiricus mdecin du IVe sicle, et que l'on
faisait servir toutes sortes d'usages. Ces symboles sont la fois
congnres et contemporains de ceux des alchimistes. Le serpent qui se
mord la queue tait ador Hirapolis en Phrygie, par les naassniens,
secte gnostique peine chrtienne. Les ophites, branche importante du
gnosticisme, comprenaient plusieurs sectes qui se rencontraient en un
point, l'adoration du serpent, envisag comme le symbole d'une
puissance suprieure; comme le signe de la matire humide, sans
laquelle rien ne peut exister; comme l'me du monde qui enveloppe tout
et donne naissance tout ce qui est, le ciel toil qui entoure les astres;
le symbole de la beaut et de l'harmonie de l'univers. Le serpent
Ouroboros symbolisait donc les mmes choses que l'uf philosophique
des alchimistes. Le serpent tait la fois bon et mauvais. Ce dernier
rpond au serpent gyptien apophis, symbole des tnbres et de leur
lutte contre le soleil. L'ophiouchos, qui est la fois un homme et une
constellation, joue un rle essentiel dans la mythologie des prates,
autres ophites; il prend la dfense de l'homme contre le mchant
serpent. Nous le retrouvons dans olympiodore. Ailleurs nous rencontrons
la langue spciale des gnostiques:" la terre est vierge et sanglante, igne
et charnelle" nous disent les mmes auteurs. Les gnostiques, ainsi que
les premiers alchimistes et les noplatoniciens d'Alexandrie, unissaient
la magie leurs pratiques religieuses. On s'explique par l la prsence
de l'toile huit rayons, signe du soleil en Assyrie, parmi les symboles
qui entourent la chrysope de Cloptre, aussi bien que dans les crits
valentiniens. Elle semble rappeler l'ogdoade mystique des gnostiques et
les huit dieux lmentaires gyptiens, assembls par couples mles et
femelles, dont parle Snque. J'ai montr ailleurs (P 34) que le nombre
quatre joue un rle fondamental dans Zosime, aussi bien que chez les
gyptiens et chez le gnostique Marcus. Le rle de l'lment mle,
assimil au levant, et de l'lment femelle, compar au couchant;
l'uvre accomplie par leur union; l'importance de l'lment
hermaphrodite (la desse Neith des gyptiens) cit par Zosime, et qui
reparat jusque dans les crits du moyen ge; l'intervention des femmes
alchimistes, Thosbie, Marie la juive, Cloptre la savante, qui
rappellent les prophtesses gnostiques, sont aussi des traits communs
aux gnostiques et aux alchimistes. Les traditions juives jouaient un rle
important chez les gnostiques marcosiens. Ceci est encore conforme
l'intervention des juifs dans les crits alchimiques et dans les papyrus de
Leide. Zosime, et Olympiodore reproduisent les spculations des
gnostiques sur l'Adam, l'homme universel identifi avec le Toth gyptien:
les quatre lettres de son nom reprsentent les quatre lments. ve s'y

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trouve assimile Pandore. Promthe et pimthe sont cits et


regards comme exprimant en langage allgorique l'me et le corps.
Nous trouvons pareillement dans les geoponica une recette attribue
Dmocrite et o figure le nom d'Adam, destin carter les serpents
d'un pigeonnier. Sous une forme plus grossire, c'est toujours le mme
ordre de superstitions. Un tel mlange des mythes grecs, juifs et
chrtiens est caractristique. Les sthiens, secte gnostique, associaient
de mme les mystres orphiques et les notions bibliques. Nos auteurs
alchimiques ne manquent pas davantage de s'appuyer de l'autorit des
livres hbraques; et cela la faon des premiers apologistes chrtiens,
c'est--dire en les joignant Herms, Orphe, Hsiode, Aratus,
aux philosophes, aux matres de la sagesse antique. Ce langage, ces
signes, ces symboles nous replacent au milieu du syncrtisme
comprhensif, bien connu dans l'histoire, o les croyances et les
cosmogonies de l'Orient se confondaient la fois entre elles et avec
l'hellnisme et le christianisme. Les hymnes gnostiques de Synsius, qui
est la fois un philosophe et un vque, un savant et un alchimiste,
montrent le mme assemblage. Or, le gnosticisme a jou un grand rle
dans tout l'Orient et spcialement Alexandrie, au IIe sicle de notre
re; mais son influence gnrale n'a gure dur au-del du IVe sicle. C'
est donc vers cet intervalle de temps que nous sommes ramens d'une
faon de plus en plus pressante par les textes alchimiques. Ceux-ci
montrent qu'il existait ds l'origine une affinit secrte entre la gnose, qui
enseigne le sens vritable des thories philosophiques et religieuses,
dissimules sous le voile des symboles et des allgories, et la chimie,
qui poursuit la connaissance des proprits caches de la nature, et qui
les reprsente, mme de nos jours, par des signes double et triple
sens. Les tmoignages historiques. Jusqu'ici nous avons expos
l'histoire des origines de l'alchimie, telle qu'elle rsulte de l'tude des
plus vieux monuments de cette science, papyrus et manuscrits des
bibliothques. Nous avons montr la concordance des renseignements
tirs de ces deux sources, entre eux et avec les doctrines et les prjugs
des premiers sicles de l're chrtienne. Cette concordance atteste que
les traits manuscrits ont t composs la mme poque que les
papyrus trouvs dans les tombeaux de Thbes: vrification d'autant plus
utile que les copies les plus anciennes que nous possdions de ces
traits manuscrits ne remontent pas au-del du XIe sicle. Non
seulement les papyrus et les manuscrits des bibliothques concordent;
mais les noms des dieux des hommes, des mois, des lieux, les allusions
de tout genre, les ides et les thories exposes dans les manuscrits et
dans les papyrus correspondent, avec une singulire prcision dans les
dtails, ce que nous savons de l'gypte grcise des premiers sicles
de l're chrtienne et du mlange trange de doctrines philosophiques,

10
M. Berthelot Origines de l'alchimie 11

religieuses, mystiques et magiques, qui caractrise les noplatoniciens


et les gnostiques. Nous tablirons dans une autre partie de cet ouvrage
une comparaison pareille entre les notions pratiques, consignes dans
les papyrus et les manuscrits, et les faits connus aujourd'hui sur les
industries gyptiennes relatives la mtallurgie, la fabrication des
verres et la teinture des toffes. Nos muses fournissent, ces gards
les tmoignages les plus divers et les plus authentiques. Tels sont les
rsultats obtenus par l'tude intrinsque des textes et des monuments
anciens. Il convient de contrler les rsultats de cette tude, en les
rapprochant des faits et des indications positives que l'on trouve dans les
auteurs et les historiens ordinaires. Aucun de ceux-ci n'a parl de
l'alchimie avant l're chrtienne. La plus ancienne allusion que l'on
puisse signaler cet gard serait une phrase singulire de Dioscoride,
mdecin et botaniste grec:" quelques-uns rapportent que le mercure est
une partie constituante des mtaux". Dioscoride parat contemporain de
l're chrtienne; les manuscrits de cet auteur que nous possdons sont
fort beaux, et dats d'une faon prcise: les deux principaux ont t
transcrits au milieu du Ve sicle. On cite encore un passage de Pline
l'ancien, d'aprs lequel il existe un procd pour fabriquer l'or au moyen
de l'orpiment: Caligula, dit-il, fit calciner une quantit considrable
d'orpiment pour en tirer de l'or: il russit; mais le rendement fut si minime
que la quantit d'or obtenue ne paya pas les frais de l'opration."
invitaverat spes (...)" . C'est videmment la premire tentative de
transmutation, ou plutt de prparation artificielle de l' or, que l'histoire
nous ait transmise. Le fait en soi, tel que Pline le rapporte, n'a d'ailleurs
rien que de vraisemblable: car il semble qu'il se soit agi ici d'une
opration analogue la coupellation, ayant pour but et pour rsultat
d'extraire l'or contenu dans certains sulfures mtalliques, signals par
leur couleur comme pouvant en recler. Extraction de l'or prexistant, ou
fabrication de ce mtal de toutes pices, ce sont l deux ides tout fait
distinctes pour nous; mais elles se confondaient dans l'esprit des
anciens oprateurs. On rencontre, vers la mme poque, un nonc
plus net dans Manilius, auteur d'un pome astrologique d'une langue
excellente, et que les critiques s'accordent regarder comme
contemporain de Tibre. Au livre IVe, il dveloppe en beaux vers les
effets du feu:" la recherche des mtaux cachs et des richesses
enfouies, la calcination des veines de minerais, l'art de doubler la
matire par un procd certain, ainsi que les objets d'or et d'argent". (...).
Scaliger a cru ce passage interpol, mais surtout cause de sa
signification: ce qui est un cercle vicieux. Il est conforme aux analogies
historiques qu'un astrologue, tel que Manilius, ait eu une connaissance
plus particulire de l'alchimie. D'ailleurs, l'ide de doubler l'or et l'argent
diplosis tait courante ds le IIe et le IIIe sicles de notre re, comme le

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 12

montrent les papyrus de Leide, d'accord avec les manuscrits des


bibliothques. Venons aux personnes et aux industries chimiques. Les
plus vieux auteurs cits par les manuscrits alchimiques, Dmocrite,
Ostans, figurent aussi comme magiciens et astrologues dans columelle,
dans Pline et dans les crivains de l'antiquit. Le nom de l'alchimiste
Pammns se retrouve dans Tacite, comme celui d'un magicien.
L'astrologue gyptien Ptosiris, dont les traits sont associs des
ouvrages alchimiques dans le manuscrit 2419 de la bibliothque
nationale, est cit par Pline, par Juvnal et dj par Aristophane.
Snque rappelle galement les connaissances pratiques de Dmocrite
sur l'art de colorer les verres, art congnre de l'art de colorer les
mtaux:" il avait trouv le moyen d'amollir l'ivoire, de changer le sable en
meraude par la cuisson et son procd est encore suivi de nos jours"."
excidit porro vobis ( ...). Sont ce l des inventions authentiques du vieux
philosophe ? Ou n'avons nous pas affaire des pseudonymes
gyptiens, peut- tre mme ceux dont nous possdons les traits ? Je
reviendrai sur ce problme. Pline parle pareillement des ouvrages o l'on
enseignait l'art de teindre les meraudes artificielles et autres pierres
brillantes. C'taient l des arts gyptiens par excellence et les recettes
de nos manuscrits concordent avec cette indication; supposer, je le
rpte, qu'elles ne reproduisent pas exactement les procds auxquels
Pline faisait allusion. Nous avons donn plus haut les passages o
Tertullien parle, au IIIe sicle, des mystres des mtaux et des pierres
prcieuses, rvls par les anges rebelles, des secrets de l'or et de
l'argent, rapprochs de ceux de la magie et de l'astrologie: il s'agit
videmment ici de l'alchimie. On trouve aussi dans le noplatonicien
Jamblique, un passage o la magie semble associe l'art de composer
les pierres prcieuses, et de mlanger les produits des plantes. Les
manuscrits alchimiques attribuent mme Jamblique deux procds de
transmutation. Un texte plus explicite est celui des chroniqueurs
byzantins, d'aprs lesquels Diocltien dtruisit en gypte les livres
d'alchimie. Le fait est tout fait conforme la pratique du droit romain; il
est attest par Jean D' Antioche, auteur qui a crit au temps d' Hraclius
(VIIe sicle) et qui semble avoir copi sur ce point le chronographe
gyptien Panodorus, contemporain d'Arcadius. Ce texte a t reproduit
ensuite par Suidas et par plusieurs autres auteurs. Ces auteurs disent
expressment que" Diocltien fit brler vers l'an 290, les anciens livres
de chimie des gyptiens relatifs l'or et l'argent, afin qu'ils ne pussent
s'enrichir par cet art et en tirer la source de richesses qui leur permissent
de se rvolter contre les romains". M. A. Dumont, de l'acadmie des
inscriptions, savant dont nous regrettons la perte rcente, m'a signal un
texte tout pareil quant au fond, quoique distinct par les mots, qu'il a
rencontr dans les actes de saint Procope. La rdaction actuelle de ces

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 13

actes semble du Xe sicle; mais ils sont dj cits au deuxime concile


de Nice (au commencement du VIIIe sicle) et leur premire rdaction
remonterait, d'aprs Baronius, au temps de l'empereur Julien. En tout
cas, le passage prcdent est tranger l'histoire du saint lui-mme; il a
t tir de vieilles chroniques, que les amplificateurs successifs des
actes de saint Procope n'avaient pas intrt modifier. Ces textes sont
tout fait conformes au passage de Zosime dj cit, d'aprs lequel le
royaume d'gypte tait enrichi par l'alchimie. Il semble rpondre la
destruction de certains traits, o la mtallurgie positive, trs cultive
dans la vieille gypte, tait associe des recettes chimriques de
transmutation: traits pareils ceux qui figurent dans les papyrus de
Leide et dans nos manuscrits. La concordance de tous ces faits, tirs de
sources diverses, est frappante. L'alchimie tait dsigne l'origine sous
le nom de science sacre, art divin et sacr, dsignations qui lui taient
communes avec la magie. Le nom mme de l'alchimie figure pour la
premire fois dans un trait astrologique de Julius Firmicus, crivain du
IVe sicle de notre re, dont la conformit gnrale avec Manilius est
bien connue:" si c' est la maison de Mercure, elle donne l'astronomie;
celle de Vnus annonce les chants et la joie; celle de Mars, les armes...
celle de Jupiter, le culte divin et la science des lois; celle de Saturne, la
science de l'alchimie" . L'adjonction de la prfixe Al est suspecte et de
sans doute un copiste; mais l'existence du nom mme de la chimie
dans Firmicus n'a pas t rvoque en doute. Le patronage de Saturne
rappelle la fois le plomb, qui lui est ddi, et Osiris, synonyme du
plomb, et dont le tombeau tait l'emblme de la chimie, d'aprs
Olympiodore. Julius Firmicus reproduit ailleurs l'un des axiomes favoris
du pseudo-dmocrite et de ses commentateurs:" la nature est vaincue
par la nature" . Julius Firmicus nous reporte au temps de Zosime, ou
plutt de ses premiers successeurs. Un texte trs explicite se lit dans le
thophraste d' Ene De Gaza, dialogue relatif la rsurrection des
morts, et qui constitue avec Pline et Manilius, en dehors des papyrus et
des manuscrits alchimiques bien entendu, le plus ancien document
prcis, de date certaine, o il soit question de la transmutation des
mtaux. Ene De Gaza tait un philosophe noplatonicien du Ve sicle,
lve d'Hirocls, et qui se convertit plus tard au christianisme. Aprs
avoir expos que le corps humain, form par l'assemblage des quatre
lments (terre, eau, air, feu), les reproduit par sa dcomposition, il
reprend la thse platonicienne des ides, d'aprs laquelle:" la forme
subsiste, tandis que la matire prouve les changements, parce que
celle-ci est faite pour prendre toutes les qualits. Soit une statue d'Achille
en airain; supposons-la dtruite, et ses dbris rduits en petits
morceaux; si maintenant un artisan recueille cet airain, le purifie, et, par
une science singulire, le change en or et lui donne la figure d'Achille,

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 14

celui-ci sera en or au lieu d'tre en airain; mais ce sera pourtant Achille.


Ainsi se comporte la matire du corps dprissable et corruptible, qui par
l'art du crateur devient pure et immortelle". Ce passage pourrait tre
interprt comme une simple hypothse philosophique; mais ne De
Gaza le prcise, en disant un peu plus loin:" le changement de la matire
en mieux n'a rien d'incroyable; c'est ainsi que les savants en l'art de la
matire prennent de l'argent et de l'tain, en font disparatre l'apparence,
colorent et changent la matire en or excellent. Avec le sable divis et le
natron dissoluble, on fabrique le verre, c'est--dire une chose nouvelle et
brillante". C'est toujours la mme association entre les diverses pratiques
de la chimie du feu, relatives aux verres et aux mtaux. Le mlange
mystique des ides de transmutation et de rsurrection se retrouve dans
les traits des alchimistes grecs, aussi bien que dans ne De Gaza." il
faut dpouiller la matire de ses qualits pour arriver la perfection, dit
Stephanus; car le but de la philosophie, c' est la dissolution des corps
(matriels) et la sparation de l'me du corps".A la mme poque, les
chimistes apparaissent individuellement et sous leur dnomination
vritable dans les chroniques. Le premier qui soit appel de ce nom est
un charlatan, Johannes Isthmeos, qui escroquait les orfvres au temps
de l'empereur Anastase et qui prsenta cet empereur un mors de
cheval en or massif:" tu ne me tromperas pas comme les autres," repartit
Anastase, et il le relgua, en l'an 504, dans la forteresse de Petra, o il
mourut. Tous les chroniqueurs byzantins, Cedrenus, Jean Malala,
auteurs du Xe sicle, Thophane et d'autres encore, qui ont racont
l'histoire de cette poque, parlent du personnage peu prs dans les
mmes termes; sans doute en reproduisant un mme texte original. Ce
rcit rappelle les proscriptions des chaldens sous les premiers
empereurs. Johannes Isthmeos tait l'anctre des alchimistes du moyen
ge et de la renaissance, qui ont fait tant de dupes en oprant devant les
crdules la transmutation des mtaux: entre les sectateurs des sciences
occultes, les charlatans et les escrocs, il a toujours exist une troite
parent. L'alchimie, envisage comme formant un corps de doctrines
scientifiques, n'est pas cite dans les historiens anciens parvenus
jusqu' nous, du moins avant Jean D'Antioche, qui parat avoir vcu au
VIIe sicle. Nous avons reproduit son passage relatif la destruction des
ouvrages chimiques en gypte par Diocltien. Mais ce passage est tir
certainement de chroniqueurs plus anciens, probablement de
Panodorus. On pourrait rappeler aussi Ostans et Dmocrite, nomms
dans Pline et dans Columelle, la vrit comme magiciens, plutt que
comme alchimistes explicitement dsigns: les traites du dernier relatifs
la coloration du verre appartiennent bien notre science. Au Viiie
sicle, le polygraphe Georges Le Syncelle connat nos principaux
auteurs et il raconte la prtendue initiation de Dmocrite par Ostans,

14
M. Berthelot Origines de l'alchimie 15

Marie la juive et Pammns; il cite ses quatre livres sur l'or, l'argent, les
pierres et la pourpre, peu prs dans les mmes termes que Synsius.
Ce texte est extrait aussi de chroniqueurs antrieurs. D'aprs Scaliger, il
aurait t crit par le chronographe gyptien Panodorus, moine
contemporain d' Arcadius et que Le Syncelle cite avec les plus grands
loges; ceci nous ramne encore au temps de Synsius. Georges Le
Syncelle reproduit aussi des extraits tendus de Zosime et de Synsius:
or certains de ces mmes extraits se lisent textuellement dans les
manuscrits de nos bibliothques. Le Syncelle et les auteurs qu'il a copis
avaient donc entre les mains les ouvrages mmes qui sont arrivs jusqu'
nous. Photius, compilateur du IXe sicle, cite galement Zosime, ainsi
qu'Olympiodore, dont il nous raconte la biographie. Suidas, au Xe sicle,
tient le mme langage. A la mme poque nous pouvons invoquer une
autorit d'un ordre tout diffrent, celle des arabes. Dans le Khitab-Al-
Fihrist, encyclopdie crite vers l'an 235 de l'Hgire, c'est--dire vers l'an
850 de notre re, on trouve plusieurs pages consacres la liste des
auteurs alchimiques (P 253 de l'dition de 1871). M. Leclerc a cit ce
texte et M Derenbourg a eu l'obligeance de me le traduire verbalement.
On y lit les noms d'un grand nombre d'auteurs: les uns perdus, les autres
inscrits dans les manuscrits grecs que nous possdons, tels que
Herms, Agothodmon, Ostans, Chyms, Cloptre, Marie, Stephanus,
Sergius, Dioscorus, etc. partir de ce temps, nos trouvons chez les
byzantins, puis chez les arabes et chez les occidentaux, une chane non
interrompue de tmoignages historiques, relatifs l'alchimie et aux gens
qui l'ont cultive. Nous touchons d'ailleurs la date o ont t faites les
copies des manuscrits que nous possdons et dont les plus anciens,
celui de saint-Marc Venise, par exemple, remontent au XIe sicle;
c'est--dire qu'ils sont presque contemporains de Suidas. Il rsulte de cet
ensemble de faits et de documents une filiation non interrompue de
tmoignages relatifs l'alchimie et aux crivains; alchimiques, au moins
depuis le IIIe sicle de notre re; filiation qui ne le cde en valeur et en
certitude aucune de celles sur lesquelles repose l'autorit des
ouvrages les plus authentiques de l'antiquit. Dmocrite.

Dmocrite et les traditions qui s'y rattachent jouent un rle capital dans
l'histoire des origines de l'alchimie. En effet, par les livres venus jusqu'
nous et qui contiennent des recettes et des formules pratiques, l'ouvrage
le plus ancien de tous, celui que les auteurs ayant quelque autorit
historique citent, et qui n'en cite aucun, c'est celui de Dmocrite, intitul
Physica et Mystica. Cet ouvrage est pseudonyme, je n'ai pas besoin de
le rpter; mais il se rattache l'uvre authentique de Dmocrite par
des liens faciles entrevoir. Assurment, les historiens de la philosophie
antique ont le droit et le devoir de n'admettre que des livres

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 16

incontestables, lorsqu'il s'agit d'tablir ce que Dmocrite a rellement


crit. Mais ce n'est pas l une raison suffisante pour carter le reste du
domaine de l'histoire et pour refuser d'en tablir l'poque et la filiation.
En effet les ouvrages des imitateurs, mme pseudonymes, de Dmocrite
ont leur date et leur caractre propre. Ces ouvrages sont anciens, eux
aussi, et ils rpondent un certain degr de l'volution incessante des
croyances humaines, des doctrines philosophiques et des
connaissances positives. Les livres magiques et naturalistes que l'on
attribuait Dmocrite, au temps de Pline et de Columelle, feraient tache
dans la vie du grand philosophe rationaliste; mais ils avaient pourtant la
prtention de relever de son inspiration. Ils ont concouru l'ducation
mystique et pratique de plusieurs gnrations d'hommes; ils se
rattachent en outre de la faon la plus directe l'histoire des origines de
l'une des sciences fondamentales de notre temps, la chimie. Avant de
parler de cet ordre d'ouvrages et de tcher de retrouver les noms
vritables de quelques-uns des auteurs de ces traits pseudo-
dmocritains, cherchons d'abord quel lien ils peuvent offrir avec les
vnements vritables de la vie du philosophe et les uvres qu'il a
rellement composes. Dmocrite, d' Abdre, mort vers l'an 357 avant
l're chrtienne, est un des philosophes grecs les plus clbres et, les
moins connus, du moins par ses uvres authentiques. C'tait un
rationaliste et un esprit puissant. Il avait crit avant Aristote, qui le cite
frquemment, sur toutes les branches des connaissances humaines et il
avait compos divers ouvrages relatifs aux sciences naturelles, comme
Diogne Laerce, son biographe, nous l'apprend. C'est le fondateur de
l'cole atomistique, reprise ensuite par picure, cole qui a eu tant
d'adeptes dans l'antiquit et qui a fait de nouveau fortune parmi les
chimistes modernes. Dmocrite avait voyag en gypte, en, Chalde et
dans diverses rgions de l'Orient et il avait t initi aux connaissances
thoriques et peut-tre aussi aux arts pratiques de ces contres. Ces
voyages taient de tradition parmi les premiers philosophes grecs, qui
avaient coutume de complter ainsi leur ducation. Les voyages
d'Hrodote sont certains et raconts par lui-mme. La tradition nous a
transmis le souvenir de ceux de Platon, de Pythagore et de Dmocrite.
Les derniers en particulier sont attests par toute l'antiquit. Diogne
Laerce les signale, et cela, parat-il, d'aprs Antisthnes, auteur presque
contemporain de Dmocrite; lequel rapportait que Dmocrite apprit des
prtres la gomtrie et visita l'gypte, la Perse et la mer rouge. Cicron
et Strabon, parlent de ces voyages. D' aprs Diodore, Dmocrite
sjourna cinq ans en gypte. Clment D'Alexandrie, dans un passage
dont une partie, d'aprs Mullach, arait t emprunte Dmocrite lui
mme, dit galement qu'il alla en Babylone, en Perse, en gypte et qu'il
tudia sous les mages et les prtres. Aussi lui attribuait-on certains

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 17

ouvrages sur les critures sacres des chaldens et sur celles de Mro.
Si j'insiste sur les voyages et sur l'ducation de Dmocrite, c'est que ces
rcits, qui semblent authentiques, changent de physionomie dans Pline
l'ancien. Pline est le premier auteur qui ait transform le caractre du
philosophe rationaliste, et qui lui ait attribu cette qualit de magicien,
demeure ds lors attache son nom pendant tout le moyen ge. Ainsi
Pline fait de Dmocrite, le pre de la magie, et il prlude aux histoires de
Synsius et de Georges Le Syncelle, d'aprs lesquelles Dmocrite aurait
t initi l'alchimie par les prtres gyptiens et par Ostans le mage.
On rencontre le mme mlange de traditions, les unes authentiques, les
autres apocryphes, dans l'tude des ouvrages de Dmocrite. Les
uvres de Dmocrite et de son cole formaient dans l'antiquit une
sorte d'encyclopdie philosophique et scientifique, analogue
l'ensemble des traits qui portent le nom d'Aristote. Elle fut runie et
classe en ttralogies par le grammairien Thrasylle, du temps de Tibre.
Malheureusement ces livres sont aujourd'hui perdus, l'exception de
divers fragments rcolts a et l et runis d'abord par M Franck, en
1836, puis par Mullach. Mullach, avec une critique svre, a fait la part
des uvres authentiques dans sa collection, et il a soigneusement
cart tout ce qui lui a paru pseudonyme ou apocryphe. Toutefois une
sparation absolue entre les deux ordres d'crits mis sous le nom de
Dmocrite est peut-tre impossible, cause des imitations et des
interpolations successives; surtout en ce qui touche les ouvrages
d'histoire naturelle et d'agriculture, si souvent cits par Pline et ses
contemporains et dont les geoponica nous ont conserv des dbris fort
tendus. Diogne Laerce attribue Dmocrite des traits sur le suc des
plantes (cits aussi par Ptrone), sur les pierres, les minraux, les
couleurs, les mtaux, la teinture du verre, etc. Snque dit encore que
Dmocrite avait dcouvert les procds suivis de son temps pour amollir
l'ivoire, prparer l'meraude artificielle, colorer les matires vitrifies: ...
etc. Ceci rappelle les quatre livres sur la teinture de l'or, de l'argent, des
pierres et de la pourpre, assigns plus tard par Synsius et par Georges
Le Syncelle Dmocrite. Olympiodore, auteur alchimiste du IVe sicle,
parle encore des quatre livres de Dmocrite sur les lments: le feu et
ce qui en vient; l'air, les animaux et ce qui en vient; l'eau, les poissons et
ce qui en vient; la terre, les sels, les mtaux, les plantes et ce qui en
vient, etc. Tout cela semble se rapporter des traits antiques. Le
dpart rigoureux entre les uvres authentiques et les ouvrages des
disciples et des imitateurs de Dmocrite, qui se sont succd pendant
cinq ou six sicles, est aujourd'hui, je le rpte, difficile; surtout en
l'absence d'ouvrages complets et absolument certains. Cependant, ces
ouvrages, mme pseudonymes, semblent renfermer parfois des
fragments de livres plus anciens. Leur ensemble est d'ailleurs

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 18

intressant, comme portant le cachet du temps o ils ont t crits, au


double point de vue des doctrines mystiques ou philosophiques et des
connaissances positives. J'ai retrouv rcemment dans les manuscrits
alchimiques et publi un fragment sur la teinture en pourpre par voie
vgtale, fragment qui semble avoir appartenu la collection des
uvres de Dmocrite; je veux dire aux ouvrages cits par Diogne
Laerce, Ptrone et Senque. Les sujets que ceux-ci traitaient,
notamment l'tude de la teinture des verres et maux, nous expliquent
comment les premiers alchimistes, empresss se cacher sous l'gide
d'un prcurseur autoris, ont donn le nom de Dmocrite leur trait
fondamental, physica et mystica. Celui-ci est un assemblage incohrent
de plusieurs morceaux d'origine diffrente. Il dbute, sans prambule,
par un procd technique pour teindre en pourpre; c'est celui que j'ai
traduit: ce fragment, dont le caractre est purement technique, n'a aucun
lien avec le reste. Les manuscrits renferment la suite une vocation
des enfers du matre de Dmocrite (Ostans), puis des recettes
alchimiques. Donnons quelques dtails sur ces diverses parties. Le
second fragment vocation magique rapporte que le matre tant mort,
sans avoir eu le temps d'initier Dmocrite aux mystres de la science, ce
dernier l'voqua du sein des enfers:" voil donc la rcompense de ce
que j'ai fait pour toi", s'crie l'apparition. Aux questions de Dmocrite, elle
rpond:" les livres sont dans le temple". Nanmoins, on ne russit pas
les trouver. Quelque temps aprs, pendant un festin, on vit une des
colonnes du temple s'entr' ouvrir; on y aperut les livres du matre,
lesquels renfermaient seulement les trois axiomes mystiques:" la nature
se plat dans la nature; la nature triomphe de la nature; la nature domine
la nature;" axiomes qui reparaissent ensuite comme un refrain, la fin de
chacun des paragraphes de l'opuscule alchimique proprement dit. Ce
rcit fantastique a t reproduit plus d'une fois au moyen ge, sous des
noms diffrents, et attribu divers matres clbres. L'vocation elle-
mme tranche par son caractre avec la premire et la dernire parties,
o rien d'analogue ne se retrouve. Cependant, elle rappelle le titre d'un
ouvrage sur les enfers , attribu Dmocrite et dont le vrai caractre est
incertain. Peut-tre aussi faut-il y chercher quelque ressouvenir des
ides du vrai Dmocrite sur les fantmes et sur les songes, auxquels il
supposait une existence relle. Nous trouvons des ides toutes pareilles
dans picure et dans Lucrce, qui attribuaient aux images sorties des
corps une certaine ralit substantielle, analogue celle de la mue des
serpents. On conoit que de telles thories conduisaient aisment des
imaginations pareilles celles des spirites de nos jours. Quoi qu'il en
soit, le rcit de l'vocation que je viens de rappeler nous ramne aux
ouvrages magiques apocryphes, que l'on attribuait dj Dmocrite du
temps de Pline; je ne serais pas surpris qu'elle en ft mme tire. Nous

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 19

aurions alors ici rois ordres de morceaux de date diffrente: la partie


alchimique, apocryphe et la plus rcente, mais antrieure au IVe sicle
de notre re; la partie magique, galement apocryphe, mais prcdant
Pline; et la partie technique, peut-tre la plus ancienne, se rattachant
seule Dmocrite, ou plutt son cole. Cette association, par les
copistes, de fragments d'poques diffrentes n'est pas rare dans les
manuscrits. En tous cas, elle a lieu dans quatre manuscrits de la
bibliothque nationale, lesquels semblent provenir d'une source
commune. Elle existe aussi dans le manuscrit de saint Marc, qui remonte
au XIe sicle. Certes, il est trange de voir ainsi un homme tel que
Dmocrite, dou d'une incrdulit inflexible vis--vis des miracles,
d'aprs Lucien, un philosophe naturaliste et libre penseur par excellence,
mtamorphos en magicien et en alchimiste ! Pline raconte, en effet, que
Dmocrite fut instruit dans la magie par Ostans; il revient plusieurs
reprises sur ses relations avec les mages. Solin parle au contraire de
ses discussions contre eux. D'aprs Pline, Dmocrite viola le tombeau
de Dardanus, pour retirer les livres magiques qui y taient ensevelis, et il
composa lui-mme des ouvrages magiques. Cependant Pline ajoute que
plusieurs tiennent ces derniers pour apocryphes. L'usage d'enfermer des
manuscrits dans les tombeaux rappelle les papyrus que nous trouvons
aujourd'hui avec les momies et qui nous ont conserv tant de prcieux
renseignements sur l'antiquit. On a fait souvent des rcits analogues de
tombeaux viols pour en tirer les livres des matres, dans les lgendes
du moyen ge, et dj dans celles de la vieille gypte. Elles n'taient
pas sans quelque fondement. C'est prcisment un tombeau de Thbes,
sans doute celui d'un magicien, qui nous a restitu les papyrus de la
collection Anastasi, aujourd'hui Leide. Or ces derniers papyrus
montrent que la transformation de Dmocrite en magicien n'est pas
atteste seulement par Pline et par les manuscrits alchimiques de nos
bibliothques. Le nom de Dmocrite se trouve deux reprises dans le
rituel magique des papyrus de Leide, papyrus qui renferment la fois
des recettes magiques et des recettes alchimiques. On rencontre aussi
dans ces papyrus, sous le titre de sphre de Dmocrite , une table en
chiffres destine pronostiquer la vie ou la mort d'un malade; table toute
pareille aux tables d'Herms et de Petosiris qui existent dans les
manuscrits des bibliothques. Tout cela, je le rpte, montre que les
traditions attaches au nom de Dmocrite en gypte, l' poque des
premiers sicles de l're chrtienne, avaient le mme caractre que
dans nos manuscrits. Ajoutons, comme dernier trait commun, que dans
le papyrus N 66 de Leide, les procds de teinture en pourpre, les
recettes mtallurgiques, les recettes de transmutation et les recettes
magiques se trouvent pareillement associes. Or ces divers ordres de
procds se lisent ensemble dans l'opuscule du pseudo Dmocrite,

19
M. Berthelot Origines de l'alchimie 20

opuscule traduit ou plutt paraphras en latin, d'aprs un manuscrit


analogue aux ntres, et publi Padoue, par Pizzimenti, en 1573, sous
le titre de Dmocriti Abderitae De Arte Magn , avec les commentaires
de Synsius, de Plage et de Stephanus D' Alexandrie. Je l'ai analys
plus haut. Mullach regarde tort cet opuscule comme distinct des
Physica et Mystica; je me suis assur qu'il n'existe entre eux d'autre
diffrence que l'absence des deux morceaux relatifs la teinture en
pourpre et l'vocation magique. Ceux-ci semblent avoir t ajouts en
tte par quelque copiste, d'aprs la seule analogie du nom de l'auteur,
rel ou prtendu, et peut-tre aussi d'aprs l'analogie des sujets teinture
en pourpre et teinture des mtaux. Le manuscrit de saint Marc (Fol 2)
distingue, en effet, les deux sujets, dans une table des matires plus
vieille que ce manuscrit. Il existe un autre trait du pseudo-Dmocrite,
trait ddi Leucippe, philosophe qui fut en effet le matre et l'ami de
Dmocrite." je me servirai d'nigmes, mais elles ne t'arrteront pas, toi
mdecin qui sais tout" . C'est le style des apocryphes. La lettre de
Dmocrite Philarte, autre ouvrage du mme crivain, commence par
une liste de corps." voici le catalogue des espces: le mercure tir de
l'uf, la magnsie, l'antimoine, la litharge de Calcdoine et d'Italie, le
plomb, l'tain, le fer, le cuivre, la soudure d'or, etc." puis vient l'art
mystrieux des teintures mtalliques. L'expos ci-dessus concorde avec
les autres auteurs. En effet, d'aprs Synsius, reproduit par George Le
Syncelle, Dmocrite avait crit quatre livres de teintures sur l'or, l'argent,
les pierres et la pourpre: ce qui rappelle la fois la lettre prcdente et le
passage de Snque. Synsius dit encore que Dmocrite avait dress
un catalogue du blanc et du jaune." il y enregistra d'abord les solides,
puis les liquides. Il appela le catalogue de l'or, c'est--dire du jaune:
Chrysope, ou l'art de faire de l'or; et le catalogue de l'argent, c'est--dire
celui du blanc: Argyrope, ou l'art de faire de l'argent". Tous ces
commentaires montrent quel intrt on attachait aux recettes du pseudo-
Dmocrite et permettent de les faire remonter en de de la fin du IVe
sicle de notre re, peut-tre mme beaucoup plus haut. Attachons-nous
d'abord l'autorit de Synsius: il adresse son commentaire sur
Dmocrite Dioscorus, prtre de Srapis Alexandrie; ddicace
conforme l'opinion qui identifie l'alchimiste et l'vque de Ptolmas,
lequel a vcu la fin du IVe sicle. Son ouvrage doit avoir t crit avant
l'an 389, date de la destruction du temple de Srapis Alexandrie. En
outre, il cite Zosime le panopolitain comme un auteur trs ancien; ce qui
reporterait celui-ci au moins au temps de Constantin ou de Diocltien;
peut-tre plus loin encore. Le langage gnostique de Zosime est en effet
celui des auteurs de la fin du IIe sicle et du commencement du IIIe. Or,
le pseudo Dmocrite est dj une autorit pour Zosime. Tchons d'aller
plus avant. Les auteurs anciens signalent certains crits ou mmoires

20
M. Berthelot Origines de l'alchimie 21

sur la nature, fabriqus par un gyptien, Bolus De Mends, et attribus


tort Dmocrite. Ces mmoires taient appels Chirocmeta , c'est--dire
manipulations, nom qui a t aussi donn aux crits de Zosime Pline, qui
croit les mmoires de Dmocrite authentiques, dclare qu'ils sont remplis
du rcit de choses prodigieuses. Peut-tre Dmocrite avait-il rellement
compos des traits de ce genre, auxquels on a runi ensuite ceux de
ses imitateurs. Un autre ouvrage sur" les sympathies et les antipathies"
est assign tantt Dmocrite par Columelle, tantt Bolus par Suidas.
Ce livre a t publi par Fabricius dans sa bibliothque grecque: c'est un
amas de contes et d'enfantillages; mais Pline est rempli de recettes et de
rcits analogues. Aulu-Gelle dit formellement que des auteurs sans
instruction ont mis leurs ouvrages sous le nom de Dmocrite, afin de
s'autoriser de son illustration. Cependant il n'est pas prouv que Bolus
ait commis sciemment cette fraude. Il semble plutt s'tre dclar de
l'cole de Dmocrite, suivant un usage trs rpandu autrefois. Peut-tre
prenait-il le nom de Dmocrite dans les crmonies secrtes des initis.
Stphanus De Byzance, l'article Apsinthios, parle en effet de Bolus le
dmocritain; de mme les Scholia Nicandri Ad Theriaca. Dans Suidas et
dans le violarium de l'impratrice Eudocie, autre recueil byzantin, il est
question de Bolus le pythagoricien, qui avait crit sur les merveilles, sur
les puissances naturelles, sur les sympathies et les antipathies, sur les
pierres, etc. Bolus est tout au moins contemporain de l're chrtienne,
sinon plus ancien. C' est quelque ouvrage de l'ordre des siens que
semblent devoir tre rapportes les recettes agricoles, vtrinaires et
autres, attribues Dmocrite le naturaliste dans les Geoponica , recueil
byzantin de recettes et de faits relatifs l'agriculture. Quelques-uns de
ces noncs se ressentent mme des influences juives ou gnostiques;
par exemple celui-ci:" d'aprs Dmocrite, aucun serpent n'entrera dans
un pigeonnier, si l'on inscrit aux quatre angles le nom d'Adam". Bolus
n'tait pas le seul auteur de l'cole dmocritaine, ou pseudo-
dmocritaine. Nous trouvons aussi dans les manuscrits alchimiques
l'indication des mmoires dmocritains de Ptsis, autre gyptien. Le
livre de Soph l'gyptien, c'est--dire du vieux roi Chops, est attribu
tantt Zosime, tantt Dmocrite. Cela montre qu'il existait en gypte,
vers le commencement de l're chrtienne, toute une srie de traits
naturalistes, groups autour du nom et de la tradition de Dmocrite.
Cette littrature pseudo Dmocritaine, rattache tort ou raison
l'autorit du grand philosophe naturaliste, est fort importante: car c'est
l'une des voies par lesquelles les traditions, en partie relles, en partie
chimriques, des sciences occultes et des pratiques industrielles de la
vieille gypte et de Babylone ont t conserves. Sur ces racines
quivoques de l'astrologie et de l'alchimie se sont leves plus tard les
sciences positives dont nous sommes si fiers: la connaissance de leurs

21
M. Berthelot Origines de l'alchimie 22

origines relles n'en offre que plus d'intrt pour l'histoire du


dveloppement de l'esprit humain. En fait, je le rpte, c'est cette
tradition que se rattachent les alchimistes, aussi bien que les papyrus de
Leide. Il est possible que les uvres magiques dont parle Pline
continsent dj des rcits et des recettes alchimiques, pareilles celles
des Physica et Mystica: supposer que ce dernier ouvrage n'en
provienne pas directement. Le langage mme prt Dmocrite
l'alchimiste, est parfois celui d'un charlatan, parfois celui d'un philosophe:
peut-tre en raison du mlange des ouvrages authentiques et
apocryphes. Tantt, en effet, il dclare:" il ne faut pas croire que ce soit
par quelque sympathie naturelle que l'aimant attire le fer... mais cela
rsulte des proprits physiques des corps". Tantt au contraire,
Dmocrite s'adressant au roi, dit:" il faut, roi, savoir ceci: nous sommes
les chefs, les prtres et les prophtes; celui qui n'a pas connu les
substances et ne les a pas combines et n'a pas compris les espces et
joint les genres aux genres, travaillera en vain et ses peines seront
inutiles; parce que les natures se plaisent entre elles, se rjouissent
entre elles, se corrompent entre elles, se transforment entre elles et se
rgnrent entre elles" . Il existe dans les manuscrits une page clbre
qui expose les vertus du philosophe, c'est--dire de l'initi. Or, cette
prescription est attribue par Cedrenus Dmocrite, et il ajoute que celui
qui possde ces vertus, comprendra l'nigme de la Sibylle, allusion
directe l'un des traits alchimiques. Ailleurs, Dmocrite l'alchimiste fait
appel, non dans quelque navet, ses vieux compagnons de travail
contre le scepticisme de la jeunesse." vous donc, mes co-prophtes,
vous avez confiance et vous connaissez la puissance de la matire;
tandis que les jeunes gens ne se fient pas ce qui est crit: ils croient
que notre langage est fabuleux et non symbolique" . Il parle ensuite de la
teinture superficielle des mtaux et de leur teinture profonde, de celle
que le feu dissipe et de celle qui y rsiste, etc.: ce qui rpond en effet
des notions relles et scientifiques. Quant aux recettes alchimiques
elles-mmes du pseudo Dmocrite, on y entrevoit diverses expriences
vritables, associes avec des rsultats chimriques. Tel est le texte
suivant:" prenez du mercure, fixez-le avec le corps de la magnsie, ou
avec le corps du stibium d'Italie, ou avec le soufre qui n'a pas pass par
le feu, ou avec l'aphroselinum, ou la chaux vive, ou l'alun de Mlos, ou
l'arsenic, ou comme il vous plaira, et jetez la poudre blanche sur le
cuivre; alors vous aurez du cuivre qui aura perdu sa couleur sombre.
Versez la poudre rouge sur l'argent, vous aurez de l'or; si c'est sur l'or
que vous la jetez, vous aurez le corail d'or corporifi. La sandaraque
produit cette poudre jaune, de mme que l'arsenic bien prpar, ainsi
que le cinabre, aprs qu'il a t tout fait chang. Le mercure seul peut
enlever au cuivre sa couleur sombre. La nature triomphe de la nature". Il

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 23

n'est gure possible d'interprter aujourd'hui ce texte avec prcision:


d'abord parce que les mots mercure, arsenic, soufre, magnsie, ne
prsentaient pour les alchimistes ni le sens positif, ni le sens prcis qu'ils
ont pour nous; chacun d'eux dsignait en ralit des matires diverses,
ayant dans l'opinion des auteurs du temps une essence commune. Cette
notion est analogue aux ides des gyptiens sur la nature des mtaux.
L'intrt d'une semblable tude est d'ailleurs limit. En effet, les
oprations qu'effectuaient les alchimistes sont connues par leurs
descriptions; ces oprations ne diffrent pas des ntres et portent sur les
mmes substances. Or, tous les rsultats positifs des dissolutions,
distillations, calcinations, coupellations, etc., auxquelles ils se livraient
sont aujourd'hui parfaitement claircis: nous savons que la transmutation
tant rve ne s'y produit jamais. Il est donc inutile d'en rechercher la
formule exacte dans les recettes du pseudo Dmocrite, de Sosime ou de
leurs successeurs. Il semble d'ailleurs que ces auteurs laissassent
toujours quelque portion obscure, destine tre communique
seulement de vive voix. C'est ce qu'indique la fin du pseudo-Dmocrite."
voil tout ce qu'il faut pour l'or et l'argent; rien n'est oubli, rien n'y
manque, except la vapeur et l'vaporation de l'eau: je les ai omises
dessein, les ayant exposes pleinement dans mes autres crits" . Je
dirai cependant que l'on entrevoit dans les descriptions du trait Physica
et Mystica , deux poudres de projection, propres fabriquer l'or et
l'argent. On y cite aussi le corail d'or, autrement dit teinture d'or, qui tait
rput communiquer aux mtaux la nature de l' or: c'tait pour les
alchimistes le chef d'uvre de leur art.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 24

1 - Les faits.

Les mtaux chez les gyptiens. 1'introduction. L'alchimie s'appuyait sur


un certain ensemble de faits pratiques connus dans l'antiquit, et qui
touchaient la prparation des mtaux, de leurs alliages et celle des
pierres prcieuses artificielles: il y avait l un ct exprimental qui n'a
cess de progresser pendant tout le moyen ge, jusqu' ce que la chimie
moderne et positive en soit sortie. Cette histoire n'est autre que celle de
l'industrie mtallurgique. Certes je ne saurais prtendre l'embrasser toute
entire dans le cadre restreint de la prsente tude; mais il est
ncessaire de l'exposer en partie, pour montrer l'origine positive des
ides et des illusions des alchimistes. Cette origine doit tre cherche en
gypte, l o l'alchimie eut d'abord ses matres, ses laboratoires et ses
traditions. C'est pourquoi, aprs avoir tabli dans les livres prcdents le
caractre historique de traditions, je vais maintenant rsumer les
connaissances des anciens gyptiens sur les mtaux et sur les
substances congnres. Je le ferai principalement d'aprs le mmoire
capital de M. Lepsius sur cette question, et je montrerai par quelle suite
de raisonnements et d'analogies ils ont t conduits tenter la
transmutation et poursuivre les expriences dont nous avons constat
l'excution Memphis et Alexandrie. Sur les monuments de l'ancienne
gypte on voit figurer les mtaux, soit comme butin de guerre, soit
comme tribut des peuples vaincus; on en reconnat l'image dans les
tombeaux, dans les chambres du trsor des temples, dans les offrandes
faites aux dieux. D'aprs Lepsius, les gyptiens distinguent dans leurs
inscriptions huit produits minraux particulirement prcieux, qu'ils
rangent dans l'ordre suivant: l'or, ou Nub; l'asem, ou lectrum, alliage
d'or et d'argent; l'argent, ou hat; le chesteb, ou minral bleu, tel que le
lapis-lazuli; le mafek, ou minral vert, tel que l'meraude; le chomt,
airain, bronze, ou cuivre; le men , ou fer (d'aprs Lepsius); enfin le taht,
autrement dit plomb. Cet ordre est constant; on le constate sur les
monuments des dynasties thbaines, et jusqu'au temps des ptolmes
et des romains. Dans les annales des compagnons de Thoutmosis III,
Carnak, on rencontre souvent, parmi les tributs, des listes et des
tableaux figurs de ces substances prcieuses, ranges d'aprs leur
poids et leur nombre. Les diverses matires que je viens d'numrer
comprennent la fois des mtaux vritables et des pierres prcieuses,
naturelles ou artificielles. Passons les en revue: nous reconnatrons dans
leurs proprits le point de dpart de certaines ides thoriques des
alchimistes sur les mtaux. Il faut en effet se replacer dans le milieu des
faits et des notions connus des anciens, pour comprendre leurs
conceptions.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 25

2 - L'Or.

L'or, rput le plus prcieux des mtaux, est reprsent en monceaux,


en bourses contenant de la poudre d'or et des ppites naturelles, en
objets travaills, tels que plaques, barres, briques, anneaux. On
distingue d'abord le bon or, puis l'or de roche, c'est--dire brut, non
affin, enfin certains alliages, l'lectros ou lectrum en particulier.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 26

3 - L'Argent.

L'argent est figur sur les monuments gyptiens sous les mmes formes
que l'or, mais avec une couleur diffrente. Son nom prcde mme celui
de l'or dans quelques inscriptions, par exemple sur les stles du Barkal
Boulaq: comme si le rapport entre les deux mtaux et t interverti
certains moments, par suite de l'abondance de l'or. On sait que leur
valeur relative, sans changer un tel point, a t cependant fort
diffrente chez certains peuples; chez les japonais de notre poque, par
exemple, elle s'est carte beaucoup des rapports admis en Europe.
L'argent se prparait avec des degrs de puret trs ingaux. Il tait alli
non seulement l'or, dans l'lectrum, mais au plomb, dans le produit du
traitement de certains minerais argentifres. Ces degrs ingaux de
puret avaient t remarqus de bonne heure et ils avaient donn lieu
chez les anciens la distinction entre l'argent sans marque, sans titre,
asemon, et l'argent pur, montaire, dont le titre tait garanti par la
marque ou effigie imprime sa surface. Le mot grec asemon s'est
confondu d'ailleurs avec l'asem , nom gyptien de l' lectrum, l'asem
tant aussi une varit d'argent impur. Dans l'extraction de l'argent de
ses minerais, c' tait d'abord l'argent sans titre que l'on obtenait. Son
impuret favorisait l'opinion que l'on pouvait russir doubler le poids de
l'argent, par des mlanges et des tours de main convenables. C'tait en
effet l'argent sans titre que les alchimistes prtendaient fabriquer par
leurs procds, sauf le purifier ensuite. Dans les papyrus de Leide, et
dans nos manuscrits grecs, les mots:" fabrication de l'asemon", sont
synonymes de transmutation; celle-ci tait opre partir du plomb, du
cuivre et surtout de l'tain. C'tait aussi en colorant l'asemon que l'on
pensait obtenir l'or: ce qui nous ramne la varit d' argent brut qui
contenait de l'or, c'est--dire l'lectrum.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 27

4 - L'lectrum ou Asem.

L'electros, ou lectrum, en gyptien asem, alliage d'or et d'argent, se voit


ct de l'or sur les monuments; il a t confondu tort par quelques-
uns avec ce que nous appelons le vermeil, c' est--dire l'argent dor,
lequel est seulement teint la surface. Parfois le nom de l'lectrum
figure seul sur les monuments, la place de l'argent. De mme chez les
alchimistes, le nom mystique d'hommes d'argent est remplac en
certains endroits par celui d'hommes d'lectrum. Plus dur et plus lger
que l'or pur, cet alliage se prtait mieux la fabrication des objets
travaills. Il tait regard autrefois comme un mtal du mme ordre que
l'or et l'argent. La plante Jupiter lui tait consacre l'origine, attribution
qui est encore atteste par les auteurs du Ve sicle de notre re. Plus
tard, l'lectrum ayant disparu de la liste des mtaux, cette plante fut
assigne l'tain. L'alliage d'or et d'argent se produit aisment dans le
traitement des minerais qui renferment les deux mtaux simples. C'tait
donc la substance originelle, celle dont on tirait les deux autres par des
oprations convenables, et il n'est pas surprenant que les anciens en
aient fait un mtal particulier; surtout aux poques les plus recules, o
les procds de sparation taient peine bauchs. Nron semble le
premier souverain qui ait exig de l'or fin." tout or, dit Pline, contient de l'
argent en proportions diverses; lors que l'argent entre pour un
cinquime, le mtal prend le nom d' lectrum. On fabrique aussi l'
lectrum en ajoutant de l'argent l'or". Les proportions signales par
Pline n'avaient d'ailleurs rien de constant. L'lectrum, ayant une
composition moins bien dfinie que les mtaux purs, a paru former le
passage entre les deux. On savait, en effet, les en extraire tous deux; l
or tait, je le rpte, le produit principal et l'argent en reprsentait la
scorie, comme dit Pline. De l l'identification du nom gyptien de
l'lectrum, asem, avec celui de l'argent impur, asemon, et l'ide que l'or
et l'argent, corps congnres, pouvaient tre fabriqus par une mme
mthode de transmutation. Avec le progrs de la purification des
mtaux, l'lectrum tomba en dsutude. Cependant son nom est encore
inscrit dans la liste des signes alchimiques, parmi les substances
mtalliques. Le mot d'lectrum avait chez les grecs et les romains un
double sens: celui de mtal et celui d'ambre jaune. Son clat a t
compar celui de l'eau jaillissante par Callimaque, et plus tard par
Virgile; comparaison qui nous reporte l'identification faite par le Time
de Platon entre les eaux chimiques et les mtaux. On conoit ds lors
comment, dans le scoliaste d'Aristophane, l'lectrum est assimil au
verre. Suidas le dfinit son tour: une forme de l'or ml de verre et de
pierres prcieuses. Plus tard, le sens du mot changea et fut appliqu,
peut-tre cause de l'analogie de la couleur, divers alliages jaunes et

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 28

brillants, tels que certains bronzes (similor) et le laiton lui-mme. D'aprs


Du Cange, les auteurs du moyen ge dsignent sous le nom d'lectrum
un mlange de cuivre et d'tain. Dans un passage de cette dernire
poque, il est regard comme synonyme de laiton:" il se donnait la
discipline avec des chanes d'lectrum ou de laiton. Nous voyons ici
quels changements progressifs les noms des alliages mtalliques ont
prouvs dans le cours des temps. Les trois mtaux prcdents
prsentent le fait caractristique d'un alliage compris par les gyptiens
dans la liste des mtaux purs; association que l airain et le laiton ont
reproduite galement chez les anciens. En outre cet alliage peut tre
obtenu du premier jet, au moyen des minerais naturels; et il peut tre
reproduit par la fusion des deux mtaux composants, pris en proportion
convenable. C'est donc la fois un mtal naturel et un mtal factice:
rapprochement indiquant les ides qui ont conduit les alchimistes
tcher de fabriquer artificiellement l'or et l'argent. En effet l'assimilation
de l'lectrum l'or et l'argent explique comment ces derniers corps ont
pu tre envisags comme des alliages, susceptibles d'tre reproduits par
des associations de matires et par des tours de main; comment surtout,
en partant de l'or vritable, on pouvait esprer en augmenter le poids
diplosis par certains mlanges, et par certaines additions d'ingrdients,
qui en laissaient subsister la nature fondamentale. Le chesbet et le
mafek vont nous rvler des assimilations plus tendues.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 29

5 - Le Saphir ou Chesbet.

Le chesbet et le mafek sont deux substances prcieuses, qui


accompagnent l'or et l'argent dans les inscriptions et qui sont troitement
lies entre elles. Ainsi, les quatre prophtes Dender portent chacun
un encensoir: le premier en or et en argent, le second en chesbet (bleu),
le troisime en mafek (vert), le quatrime en tehen (jaune). Or, le
chesbet et le mafek ne dsignent pas des mtaux au sens moderne,
mais des minraux colors, dont le nom a t souvent traduit par les
mots de saphir et d'meraude. En ralit, le nom de chesbet ou chesteb
s'applique tout minral bleu, naturel ou artificiel, tel que le lapis-lazuli,
les maux bleus et leur poudre, base de cobalt ou de cuivre, les
cendres bleues, le sulfate de cuivre, etc. Le chesbet est figur comme
objet prcieux sur les monuments, dans les corbeilles et dans les
bourses qui y sont dessines: on l'aperoit parfois en longs blocs
quadrangulaires et en masses de plusieurs livres. Il a servi fabriquer
des parures, des colliers, des amulettes, des incrustations, qui existent
dans nos muses. Il personnifie la desse multicolore, reprsente
tantt en bleu, tantt en vert, parfois en jaune, c'est--dire la desse
Hathor, et plus tard, par assimilation, Aphrodite, la desse grecque, et
aussi Cypris, la divinit phnicienne de Chypre, qui a donn son nom au
cuivre. Les annales de Thoutmosis III distinguent le vrai chesbet
(naturel) et le chesbet artificiel. L'analyse des verres bleus qui
constituent ce dernier, aussi bien que celle des peintures enleves aux
monuments, ont tabli que la plupart taient colors par un sel de cuivre.
Quelques-uns le sont par du cobalt, comme l'indique l'histoire de la
chimie de Hoefer, et comme le montre l'analyse des perles gyptiennes
faite par M Clemmer. Ce rsultat est conforme aux faits reconnus par
Davy pour les verres grecs et romains. Thophraste semble mme parler
explicitement du bleu de cobalt, sous le nom de bleu mle, oppos au
bleu femelle. Thophraste distingue galement le cyanos autophys, ou
bleu naturel, venu de Scythie (lapis-lazuli) et le cyanos sceuastos, ou
imitation, fabrique depuis l'poque d'un ancien roi d'gypte, et obtenue
en colorant une masse de verre avec un minerai de cuivre pris en petite
quantit. Le bleu imit devait pouvoir rsister au feu; tandis que le bleu
non chauff apyros, c'est--dire le sulfate de cuivre naturel, ou plutt
l'azurite, n'tait pas durable. Vitruve donne encore le procd de
fabrication du bleu d'Alexandrie, au moyen du sable, du natron et de la
limaille de cuivre, mis en pte, puis vitrifis au feu: recette qui se trouve
dans les alchimistes grecs, ainsi que le montrent nos citations
d'Olympiodore. On rencontre ici plusieurs notions capitales au point de
vue qui nous occupe. D'abord l'assimilation d'une matire colore, pierre
prcieuse, mail, couleur vitrifie, avec les mtaux; les uns et les autres

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 30

se trouvant compris sous une mme dsignation gnrale. Cette


assimilation, qui nous parat trange, s'explique la fois par l'clat et la
raret qui caractrise les deux ordres de substances, et aussi par ce fait
que leur prparation tait galement effectue au moyen du feu, l'aide
d'oprations de voie sche, accomplies sans doute par les mmes
ouvriers.

Remarquons galement l'imitation d'un minral naturel par l'art, qui met
en regard le produit naturel et le produit artificiel: cette imitation offre des
degrs ingaux dans les qualits et la perfection du produit. Enfin nous y
apercevons une nouvelle notion, celle de la teinture; car l'imitation du
saphir naturel repose sur la coloration d'une grande masse, incolore par
elle-mme, mais constituant le fond vitrifiable, que l'on teint l'aide d'une
petite quantit de substance colore. Avec les maux et les verres
colors ainsi prpars, on reproduisait les pierres prcieuses naturelles;
on recouvrait des figures, des objets en terre ou en pierre; on incrustait
les objets mtalliques. Nous reviendrons sur toutes ces circonstances,
qui se retrouvent paralllement dans l'histoire du mafek.

30
M. Berthelot Origines de l'alchimie 31

6 - L'meraude ou Mafek.

Le mafek, ou minral vert, dsigne l'meraude, le jaspe vert, l'mail vert,


les cendres vertes, le verre de couleur verte, etc. Il est figur dans les
tombeaux de Thbes, en monceaux prcieux, mis en tas avec l'or,
l'argent, le chesbet; par exemple, dans le trsor de Ramss III. Les
gyptologues ont agit la question de savoir si ce nom ne dsignait pas
le cuivre; comme Champollion l'avait pens d'abord, opinion que Lepsius
rejette. Je la cite, non pour intervenir dans la question, mais comme une
nouvelle preuve de la parent troite du mafek avec les mtaux. La
confusion est d'autant plus aise, que le cuivre est, nous le savons, le
gnrateur d'un grand nombre de matires bleues et vertes. De mme
que pour le chesbet, il y a un mafek vrai, qui est l'meraude ou la
malachite, et un mafek artificiel, qui reprsente les maux et les verres
colors. La couleur verte des tombeaux et des sarcophages est forme
par la poussire d'une matire vitrifie base de cuivre. Le vert de
cuivre, malachite ou fausse meraude naturelle, tait appel en grec
chrysocolle, c'est--dire soudure d'or; en raison de son application cet
usage (aprs rduction et production d'un alliage renfermant un peu d'or
et un cinquime d'argent, d'aprs Pline). C'tait la base des couleurs
vertes chez les anciens. Elle se trouvait, toujours suivant Pline, dans les
mines d'or et d'argent; la meilleure espce existait dans les mines de
cuivre. On la fabriquait artificiellement, en faisant couler de l'eau dans les
puits de mine jusqu'au mois de juin et en laissant scher pendant les
mois de juin et juillet. La thorie chimique actuelle explique aisment
cette prparation, laquelle repose sur l'oxydation lente des sulfures
mtalliques. Le nom d'meraude tait appliqu par les grecs, dans un
sens aussi comprhensif que celui de mafek, toute substance verte. Il
comprend non seulement le vrai bryl, qui se trouve souvent dans la
nature en grandes masses sans clat; mais aussi le granit vert, employ
en oblisques et sarcophages sous la vingt- sixime dynastie; peut-tre
aussi le jaspe vert. Ces minraux ont pu servir tailler les grandes
meraudes de quarante coudes de long, qui se trouvaient dans le
temple d'Ammon. C'est au contraire une substance vitrifie que se
rapportent les clbres plats d'meraudes, regards comme d'un prix
infini, dont il est question au moment de la chute de l'empire romain et au
moyen ge. Ainsi, dans le trsor des rois goths, en Espagne, les arabes
trouvrent une table d'meraude, entoure de trois rangs de perles et
soutenue par 360 pieds d'or: ceci rappelle les descriptions des mille et
une nuits . On a cit souvent le grand plat d'meraude, le Sacro Catino,
pill par les croiss la prise de Csare, en Palestine, en 1101, et que
l'on montre encore aux touristes dans la sacristie de la cathdrale de
Gnes. Il a toute une lgende. On prtendait qu'il avait t apport

31
M. Berthelot Origines de l'alchimie 32

Salomon par la reine de Saba. Jsus-Christ aurait mang dans ce plat


l'agneau pascal avec ses disciples. On crut longtemps que c'tait une
vritable meraude; mais des doutes s'levrent au XVIIIe sicle. La
Condamine avait dj essay de s'en assurer par artifice, au grand
scandale des prtres qui montraient ce monument vnrable. Il fut
transport, en 1809, Paris, o l'on a constat que c'tait simplement un
verre color, et il retourna, en 1815, Gnes, o il est encore. La valeur
attribue de tels objets et leur raret s'expliquent, si l'on observe que la
fabrication du verre color en vert, opration difficile et coteuse, parat
avoir t abandonne sous les grecs et les romains. Pline ne parle pas
de ce genre de vitrification, qui tait certainement en usage dans
l'ancienne gypte, d'aprs l'examen microscopique des couleurs
employes sur les monuments. Cependant nous trouvons parmi les
recettes des manuscrits alchimiques un petit trait sur la fabrication des
verres, o il est question, ct du verre bleu, du verre venetum , c'est-
-dire vert ple. La confusion entre une srie fort diverse de substances
de couleur verte explique aussi la particularit signale par Thophraste,
d'aprs lequel l'meraude communiquerait sa couleur l'eau, tantt plus,
tantt moins, et serait utile pour les maladies des yeux. Il s'agit
videmment de sels basiques de cuivre, en partie solubles et pouvant
jouer le rle de collyre. Les dtails qui prcdent montrent de nouveau
une mme dnomination applique un grand nombre de substances
diffrentes, assimiles d'ailleurs aux mtaux: les unes naturelles, ou
susceptibles parfois d'tre produites dans les mines, en y provoquant
certaines transformations lentes, telle est la malachite; d'autres sont
purement artificielles. On conoit ds lors le vague et la confusion des
ides des anciens, ainsi que l'esprance que l'on pouvait avoir de
procder une imitation de plus en plus parfaite des substances
minrales et des mtaux, par l'art aid du concours du temps et des
actions naturelles.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 33

7 - l'Airain et le Cuivre.

Aprs le chesbet et le mafek, la liste des mtaux gyptiens se poursuit


par un vrai mtal, le chomt, nom traduit, d'aprs Lepsius, par cuivre,
bronze, airain, et qui se reconnat sa couleur rouge sur les
monuments. Champollion traduisait le mme mot par fer. Cette
confusion entre l'airain et le fer est ancienne. Dj le mot latin Oes,
airain, rpond au sanscrit Ayas, qui signifie le fer. Ici encore les
gyptiens comprenaient sous une mme domination un mtal pur, le
cuivre, et ses alliages, obtenus plus facilement que lui par les traitements
mtallurgiques des minerais. Le cuivre pur, en effet, s'est rencontr
rarement autrefois, bien qu'il existe l'tat natif: par exemple, dans les
dpts du lac suprieur en Amrique; et bien qu'il puisse tre rduit de
certains minerais l'tat pur. Mais il se prte mal la fonte. Dans la
plupart des cas, la rduction s'opre plus aisment sur des mlanges
renfermant la fois le cuivre et l'tain bronzes, parfois aussi le plomb
(molybdochalque des anciens), et le zinc orichalque, laitons , en diverses
proportions relatives. De l rsultent des alliages plus fusibles et dous
de proprits particulires, qui constituent spcialement l'airain des
anciens, le bronze des modernes. Le chomt est reprsent sur les
monuments gyptiens en grosses plaques, en paralllpipdes fondus
(briques) et en fragments bruts, non purifis par la fusion. Les muses
renferment des miroirs de bronze (alliage de cuivre et d'tain), des
serrures, clefs, cuillers, clous, poignards, haches, couteaux, coupes et
objets de toute nature en bronze. Vauquelin en a publi des analyses, o
il signale un septime d'tain. J'ai eu occasion d'excuter moi-mme,
pour Mariette, quelques analyses de miroirs se rapprochant encore
davantage de la composition du bronze le plus parfait (un dixime
d'tain). Ici vient se ranger l'orichalque , mot qui semble avoir reprsent
chez les grecs tous les alliages mtalliques jaunes rappelant l'or par leur
brillant. Il a d'abord t employ par Hsiode et par Platon. Ce dernier
parle dans son Atlantide d'un mtal prcieux, devenu mythique plus tard
pour Aristote, et que, d'aprs Pline, on ne rencontrait plus de son temps
dans la nature. Cependant le mot se retrouve, l'poque de l'empire
romain et dans les traits des alchimistes grecs, pour exprimer le laiton,
l'alliage des cymbales et divers autres. Il est venu jusqu' nous dans la
dnomination dfigure de fil d'archal. Telle est la variabilit indfinie de
proprits des matires dsignes autrefois sous un seul et mme nom.
Ce sont, je le rpte, des circonstances qu'il importe de ne pas oublier, si
l'on veut comprendre les ides des anciens, en se plaant dans le mme
ensemble d'habitudes et de faits pratiques. Les nombreux alliages que
l'on sait fabriquer avec le cuivre, la facilit avec laquelle on en fait varier
volont la duret, la tnacit, la couleur, taient particulirement

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 34

propres faire natre l'esprance de transformer le cuivre en or. De l,


ces recettes pour obtenir un bronze couleur d'or, inscrites dans les
papyrus de Leide et dans nos manuscrits. On raconte aussi que l'on
trouva dans le trsor des rois de Perse un alliage semblable l'or,
qu'aucun procd d'analyse, sauf l'odeur, ne permettait d'en distinguer. L
odeur propre de ces alliages, pareille celle des mtaux primitifs, avait
frapp les oprateurs. Nous trouvons aussi dans une vieille recette de
diplosis, o il est question d'un mtal artificiel, ces mots:" la teinture le
rend brillant et inodore . Ainsi il semblait aux mtallurgistes du temps
qu'il n'y et qu'un pas faire, un tour de main raliser, une ou deux
proprits modifier pour obtenir la transmutation complte et la
fabrication artificielle de l or et de l'argent.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 35

8 - Le Fer.

Aprs le chomt, vient le men, plus tard tehset, que M Lepsius traduit par
fer. Il y a quelque incertitude sur cette interprtation, le nom du fer ne
paraissant pas sur les monuments vis--vis des figures des objets qui
semblent forms par ce mtal. Il semble que ce soit l une preuve d'un
caractre rcent. Le fer, en effet, est rare et relativement moderne dans
les tombeaux gyptiens. Les peintures de l'ancien empire ne fournissent
pas d'exemple d'armes peintes en bleu (fer), mais toujours en rouge ou
brun clair (airain). l'origine, on se bornait recouvrir les casques et les
cuirasses de cuir avec des lames et des bagues de fer; ce qui montre la
raret originelle du fer. Tout ceci n'a rien de surprenant. On sait que la
prparation du fer, sa fusion, son travail sont beaucoup plus difficiles que
ceux des autres mtaux. Aussi est-il venu le dernier dans le monde, o il
a t connu d'abord sous la forme de fer mtorique. L'ge de fer
succde aux autres, dans les rcits des potes. L'usage du fer fut
dcouvert aprs celui des autres mtaux, dit Isidore De Sville. On
connut l'airain avant le fer, d'aprs Lucrce. Les massagtes ne
connaissaient pas le fer, suivant Hrodote; les mexicains et les
pruviens non plus, avant l'arrive des espagnols. Les opinions que je
viens d'exposer sur l'origine rcente du fer en gypte sont les plus
accrdites. Cependant je dois dire que M Maspero ne les partage pas.
Il pense qu'il existe des indices peu douteux de l'emploi des outils de fer
dans la construction des pyramides et il a mme trouv du fer mtallique
dans la maonnerie de ces difices.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 36

9 - Le Plomb.

Le taht ou plomb, le plus vulgaire de tous, termine la liste des mtaux


figurs par les gyptiens. On doit entendre sous ce nom, non seulement
le plomb pur, mais aussi certains de ses alliages. D'aprs les alchimistes
grecs, tels que le pseudo-Dmocrite, le plomb tait le gnrateur des
autres mtaux; c'tait lui qui servait produire, par l'intermdiaire de l'un
de ses drivs, appel magnsie par les auteurs, les trois autres corps
mtalliques congnres, savoir le cuivre, l'tain et le fer. Avec le
plomb, on fabriquait aussi l'argent. Cette ide devait paratre toute
naturelle aux mtallurgistes d'autrefois, qui retiraient l'argent du plomb
argentifre par coupellation.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 37

10 - L'tain.

L'tain, circonstance singulire, ne figure pas dans la liste de Lepsius,


bien qu'il entre dans la composition du bronze des vieux gyptiens. Peut-
tre ne savaient-ils pas le prparer l'tat isol. Il n'a t connu l'tat
de puret que plus tard, l'poque des grecs et des romains. Mais il
tait d'usage courant au temps des alchimistes, comme en tmoignent
les recettes des papyrus de Leide. C'tait l'une des matires
fondamentales employes pour la prtendue fabrication ou
transmutation de l'argent, dans ces papyrus, comme dans nos
manuscrits. C est pourquoi il convient de parler ici du cassiteros antique,
mot dont le sens a chang, comme celui de l'airain, avec le cours des
temps. l'origine, dans Homre par exemple, il semble que le
cassiteros fut un alliage d'argent et de plomb, alliage qui se produit
aisment pendant le traitement des minerais de plomb. Plus tard, le
mme nom fut appliqu l'tain, ainsi qu' ses alliages plombifres. De
mme, en hbreu, bdil signifie tantt l'tain, tantt le plomb, ou plutt
certains de ses alliages. L'tain lui-mme a t regard d'abord comme
une sorte de doublet du plomb; c' tait le plomb blanc ou argentin,
oppos au plomb noir ou plomb proprement dit (Pline). Son clat, sa
rsistance l'eau et l'air, ses proprits, intermdiaires en quelque
sorte entre celles du plomb et celles de l'argent, toutes ces circonstances
nous expliquent comment les alchimistes ont pris si souvent l'tain
comme point de dpart de leurs procds de transmutation. Une de ses
proprits les plus spciales, le cri ou bruissement qu'il fait entendre
lorsqu'on le plie, semblait la premire proprit spcifique qu'on dt
s'attacher faire disparatre. Geber y insiste et les alchimistes grecs en
parlent dj. Les alliages d'tain, tels que le bronze, l'orichalque (alliages
de cuivre), et le claudianon (alliage de plomb), jouaient aussi un grand
rle autrefois. On remarquera que les alliages ont dans l'antiquit des
noms spcifiques, comme les mtaux eux-mmes. Rappelons encore
que l'astre associ l'tain l'origine n'tait pas la plante Jupiter,
comme il est arriv plus tard, mais la plante Mercure. Les lexiques
alchimiques portent la trace de cette premire attribution. Le signe de
Jupiter tait assign originairement l'lectrum. Cette plante d'ailleurs,
ou plutt son signe, parat avoir possd un certain moment une
signification gnrique; car ce dernier est adjoint comme signe auxiliaire
celui du mercure, dans un lexique alchimique trs ancien.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 38

11 - Le Mercure.

Le mercure, qui joue un si grand rle chez les alchimistes, est ignor
dans l'ancienne gypte. Mais il fut connu des grecs et des romains. On
distinguait mme le mercure natif et le mercure prpar par l'art, fabriqu
en vertu d'une distillation vritable, que Dioscoride dcrit. Sa liquidit,
que le froid ne modifie pas, sa mobilit extrme, qui le faisait regarder
comme vivant, son action sur les mtaux, ses proprits corrosives et
vnneuses sont rsumes par Pline en deux mots:...etc.; liqueur
ternelle, poison de toutes choses. Son nom primitif est vif argent, eau
argent, c'est--dire argent liquide. Le mtal n'a pris le nom et le signe de
mercure, c'est--dire ceux du corps hermtique par excellence, que
pendant le moyen ge. Dans les papyrus grecs de Leide, recueillis
Thbes en gypte, le nom du mercure se trouve associ diverses
recettes alchimiques; prcisment comme dans nos manuscrits.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 39

12 - Autres substances congnres des mtaux.

Les minraux bleus et verts sont les seuls qui soient inscrits en gypte
dans la liste des mtaux. Cependant il convient de faire aussi mention
d'autres pierres prcieuses gyptiennes, telles que le chenem , rubis,
pierre rouge, mail ou verre rouge; le nesem , substance blanc clair; le
tehen, topaze, jaspe jaune, mail ou verre jaune; soufre en copte; le
herts , couleur blanche, quartz laiteux; peut-tre aussi stuc, mail blanc
et autres corps quivalents au titanos, mot qui veut dire chaux en grec.
Ces substances, que nous rangerions aujourd'hui ct du mafek et du
chesbet, n'y figuraient cependant pas en gypte: ce qui manifeste
encore la diversit des conceptions des anciens, compares aux ntres.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 40

13 - Liste alchimique des mtaux et de leurs drivs.

Pour complter ce sujet et montrer l'tendue des rapprochements faits


par les premiers alchimistes, il convient de citer une liste des corps
associs chaque mtal Ek Tn Metallicn, la liste de ses drivs,
dirions-nous; tous corps compris sous le signe fondamental du mtal,
comme on le ferait aujourd'hui dans un trait de chimie. Cette liste parat
fort ancienne, car elle prcde immdiatement celle des mois gyptiens
dans le Ms 2327 (Fol 280); elle comprend les sept signes des mtaux,
assimils aux sept plantes; elle constate des rapprochements tranges.
A la vrit, le mot plomb est suivi par celui de la litharge et du claudianon
(alliage de plomb et d'tain), qui s'y rattachent directement, et le mot fer
par ceux de l'aimant et des pyrites. Mais, d'autre part, le signe de l'tain
cassiteros comprend en mme temps le corail, toute pierre blanche, ce
qui rappelle les maux; puis la sandaraque, le soufre et les analogues.
Sous le signe de l' or figurent, avec ce mtal, l'escarboucle, l'hyacinthe,
le diamant, le saphir et les corps analogues; c'est--dire les pierres
prcieuses les plus brillantes et les plus chres. Aprs le signe du cuivre
chalkos, on lit la perle, l'onyx, l'amthyste, le naphte, la poix, le sucre,
l'asphalte, le miel, la gomme ammoniaque, l'encens. Le signe de
l'meraude comprend le jaspe, la chrysolithe, le mercure, l'ambre,
l'oliban, le mastic. La place assigne au mercure est significative. En
effet, ce mtal n'apparat pas comme chef de file dans la vieille liste des
mtaux; mais il est rattach une rubrique antrieure, celle de
l'meraude (chesbet), dont il semble avoir pris plus tard la place dans la
notation symbolique. Enfin le signe de l'argent embrasse le verre, la terre
blanche et les choses pareilles. Cette liste tablit, je le rpte, des
rapprochements curieux et dont la raison avec nos ides actuelles est
difficile expliquer. Il semble qu'il y ait l l'indice de quelque tableau
gnral des substances, ranges sous un certain nombre de rubriques
tires des noms des mtaux; quelque chose comme les catalogues du
blanc et du jaune attribus Dmocrite. Les analogies qui ont prsid
la construction de semblables classifications sont difficiles retrouver
aujourd'hui. Cependant, rappelons-nous que l'emploi de signes et de
mots comprhensifs a toujours exist en chimie. Ceux qui liront, dans
quelques sicles, le mot gnrique ther, appliqu des corps aussi
dissemblables que l'ther ordinaire, le blanc de baleine, les huiles, la
nitroglycrine, la poudre coton, le sucre de cannes, sans connatre les
thories destines grouper tous ces corps, unis sous la dfinition d'une
fonction commune, n'prouveront-ils pas aussi quelque embarras ? Quoi
qu'il en soit, on remarquera que les pierres prcieuses sont jointes aux
mtaux dans la vieille liste alchimique, aussi bien que dans la liste
fondamentale des anciens gyptiens. Les noms des mtaux y

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 41

comprennent en effet le plomb, l'tain, le fer, l'or, le cuivre, l'meraude,


l'argent: c'est la mme association que celle des mtaux gyptiens,
d'aprs Lepsius.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 42

14 - Les laboratoires.

En quels lieux et par quels procds prparait-on en gypte les mtaux


et les substances brillantes, pierres prcieuses artificielles et
vitrifications, qui taient assimiles aux mtaux? C'est ce que nous ne
savons pas d'une manire prcise. Agatharchide nous apprend, la
vrit, quels taient les centres d'exploitation mtallurgique. Mais il s'agit
plutt, dans son rcit, de l'extraction des minerais mtalliques et de leur
traitement sur place, que des industries chimiques proprement dites.
Celles-ci paraissent avoir t exerces en gnral au voisinage des
sanctuaires de Ptah et de Serapis. Les oprateurs qui s'occupaient de
transmutation taient les mmes que ceux qui prparaient les
mdicaments. L'association de ces diverses connaissances a toujours
relev d'un mme systme gnral de thories. Aujourd'hui encore, les
mmes savants cultivaient la fois la chimie minrale, science des
mtaux et des verres, et la chimie organique, science des remdes et
des teintures. En gypte d'ailleurs, les procds chimiques de tout genre
taient excuts, aussi bien que les traitements mdicaux, avec
accompagnement de formules religieuses, de prires et d'incantations,
rputes essentielles au succs des oprations comme la gurison
des maladies. Les prtres seuls pouvaient accomplir la fois les deux
ordres de crmonies, pratiques et magiques. Cependant, jusqu'
prsent, on n'a pas retrouv la trace des vieux laboratoires qui devaient
tre consacrs la fabrication des mtaux, des verres et des pierres
prcieuses. Le seul indice que l'on en connaisse est d une
observation de M Maspero, dont il a bien voulu me confier le dtail. La
dcouverte a t faite par des indignes, Drongah, une demi-heure
de marche au S-S-O de Siout, au pied de la montagne, dans un
cimetire musulman, tabli au milieu de l'un des quartiers de l'ancienne
ncropole. Dans une fouille faite pour chercher de l'or, et poursuivie
jusqu'au sein de la roche mme, on tomba sur une sorte de puits
d'boulement; on rencontra au fond, une profondeur de 12 13
mtres, une chambre funraire, appartenant une spulture profonde et
dj viole. L on pntra dans une chambre ayant servi de laboratoire,
et dont les parois taient enfumes. On y trouva les objets suivants: un
fourneau en bronze; une porte en bronze, de 0 m 35 de hauteur,
provenant d'un four plus grand; environ cinquante vases de bronze
munis d'un bec en rigole non ferme, chacun dans une sorte de cne
tronqu, aussi en bronze, et dont l'orifice suprieur tait plus large. Ce
cne rappelle nos bains de sable; mais l'usage des vases eux mmes
est inconnu. Il y avait aussi plusieurs cuvettes d'albtre; un vase arrondi,
provenant de l'ancien empire, en diorite ou jaspe vert; des cuillers en
albtre; des objets en or bas titre, pesant 96 dirhems, composs de

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 43

morceaux ayant l'apparence de rubans en larges feuilles enroules; ainsi


qu'un masque de momie, fauss et pli. Ces objets d'or offraient l'aspect
d'objets pills et prpars pour la fonte. Le tout semble constituer un
atelier du VIe au VIIe sicle de notre re, ayant appartenu un faux-
monnayeur ou un alchimiste: c'tait alors peu prs la mme chose.
Dans un coin de la chambre, on aperut une terre grasse et noirtre que
les assistants s'empressrent d'emporter, disant qu'ils allaient s'en servir
pour blanchir le cuivre: en d'autres termes, ils la regardaient comme de
la poudre de projection, susceptible de changer le cuivre en argent. On
voit par ce prjug que la tradition secrte de l'alchimie n'est pas encore
perdue dans l'gypte moderne. La teinture des mtaux. Ainsi les
gyptiens runissaient dans une mme liste et dans un mme groupe
les mtaux vrais, leurs alliages et certains minraux colors ou brillants,
les uns naturels, les autres artificiels. Les mmes ouvriers traitaient les
uns et les autres par les procds de la cuisson, c'est--dire de la voie
sche. Les industries du verre, des maux, des alliages taient trs
dveloppes en gypte et en Assyrie, comme le montrent les rcits des
anciens et l'examen des dbris de leurs monuments. Cette assimilation
entre les mtaux et les pierres prcieuses reposait la fois sur les
pratiques industrielles et sur les proprits mmes des corps. Elle parat
tirer son origine de l'clat de la couleur, de l'inaltrabilit, communes
ces diverses substances. Les noms mmes de certains mtaux en grec
et en latin, tels que l'lectros, c'est--dire le brillant; l'argent appel
argyrion, c'est--dire le blanc, en hbreu le ple; le nom de l'or, qui est
aussi dit le brillant en hbreu, rappellent l'aspect sous lequel les mtaux
rares apparaissent d'abord aux hommes et excitent leur avidit. Dans la
fusion accidentelle des minerais: produite au moment de l'incendie des
forts:" ils les voyaient se solidifier terre avec une couleur brillante et
les emportaient, sduits par leur clat". On les trouvait aussi dans le lit
des rivires, associs aux pierres prcieuses. Les gyptiens n'avaient,
pas plus que les anciens en gnral, cette notion d'espces dfinies, de
corps dous de proprits invariables, qui caractrise la science
actuelle; une telle notion ne remonte pas au del du sicle prsent en
chimie. De l la signification multiple et variable des noms de substances
employs dans le monde antique. Ceci tant admis, ainsi que la
possibilit d'imiter plus ou moins parfaitement certains corps, d'aprs les
expriences courantes sur les matires vitreuses et les alliages, on
tendait cette possibilit toutes, par une induction lgitime en
apparence. Les extractions de la plupart des mtaux et les reproductions
effectives des verres et des alliages ayant lieu en gnral par l'action du
feu, la suite de pulvrisations, fusions, calcinations, coctions plus ou
moins prolonges on conoit qu'on ait essay d'oprer de mme pour
reproduire tous les mtaux. Ce n'est pas tout: l'imitation des pierres

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 44

prcieuses par les maux et les verres prsente des degrs fort divers.
De mme, les alliages varient dans leurs proprits et sont plus ou
moins ressemblants aux vrais mtaux. Nous avons vu qu'il en tait ainsi
pour l'airain, qui a fini par devenir notre cuivre, mais qui signifiait aussi le
bronze; pour le cassiteros, qui a fini par devenir notre tain, mais qui
signifiait aussi le laiton et les alliages plombifres. On conoit ds lors
l'origine de cette notion des mtaux imparfaits et artificiels, possdant la
couleur, la duret, un certain nombre des proprits des mtaux naturels
parfaits, sans y atteindre compltement. Ainsi la fabrication du bronze
couleur d'or figure dans les papyrus de Leide, aussi bien que dans nos
manuscrits. Il s'agissait de complter ces imitations pour faire du vrai or,
du vrai argent, possdant toutes leurs proprits spcifiques, de l'or
naturel, comme dit Proclus. La prtention de doubler la proportion de l'or
(ou celle de l'argent), en l'associant un autre mtal diplosis, par des
procds dont il est question la fois dans les papyrus de Leide, dans
Manilius, et dans nos manuscrits; cette prtention, dis-je, implique l'ide
que l'or et l'argent taient des alliages, alliages qu'il tait possible de
reproduire et de multiplier, en dveloppant dans les mlanges une
mtamorphose analogue la fermentation et la gnration. On croyait
pouvoir en mme temps, par des tours de main convenables, modifier
volont les proprits de ces alliages. De telles modifications sont en
effet susceptibles de se produire dans la pratique mtallurgique, l'aide
de la trempe et par l'addition de certains ingrdients en petites quantits,
comme le montre la fabrication des bronzes et des aciers. Cette
recherche tait encourage par des thories philosophiques plus
profondes. C'est ici le lieu de rappeler les paroles de Bacon:" en
observant toutes les qualits de l'or, on trouve qu'il est de couleur jaune,
fort pesant et d'une telle pesanteur spcifique, mallable et ductile tel
degr, etc..., et celui qui connatra les formules et les procds
ncessaires pour produire volont la couleur jaune, la grande
pesanteur spcifique, la ductilit, etc.; celui qui connatra ensuite les
moyens de produire ces qualits diffrents degrs, verra les moyens et
pourra prendre les mesures ncessaires pour runir ces qualits dans tel
ou tel corps: d'o rsultera sa transmutation en or". Les gyptiens
opposent continuellement la substance naturelle et la substance produite
par l'art: prcisment comme il arrive dans les synthses de la chimie
organique de nos jours, o l'identit des deux ordres de matires exige
constamment une dmonstration spciale. L'ide principale des
alchimistes grecs, dans les livres qu'ils nous ont laisss, c'est de modifier
les proprits des mtaux par des traitements convenables, pour les
teindre en or et en argent; et cela, non superficiellement la faon des
peintres, mais d'une faon intime et complte. Ils taient guids dans
cette recherche par les pratiques de leur temps. Les pratiques pour

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 45

teindre les toffes et les verres en pourpre, pour colorer le bronze en or


et pour oprer la transmutation, sont en effet rapproches dans les
papyrus de Leide, aussi bien que dans le pseudo-Dmocrite. Suivant les
alchimistes grecs, la science sacre comprend deux oprations
fondamentales: la xanthosis, ou art de teindre en jaune, et la leucosis ou
art de teindre en blanc; les auteurs de nos manuscrits reviennent sans
cesse sur ce sujet. Quelques-uns y joignent mme la mlanosis, ou art
de teindre en noir, et l'iosis ou art de teindre en violet." l'art tinctorial, dit
plage, n'a-t-il pas t invent pour faire une teinture qui est le but de
tout l'art ?" d'aprs le mme plage, les deux teintures ne diffrent en
rien, si ce n'est par la couleur; la prparation en est la mme, c'est--dire
qu'il n'existe qu'une pierre philosophale." c'est l'eau deux couleurs,
pour le blanc et pour le jaune" . Stphanus dit pareillement: il y a
plusieurs teintures, l'une pour le cuivre, l'autre pour l'argent, l'autre pour
l'or, selon la diversit des mtaux; mais elles ne forment qu'une espce.
Nous possdons sous le nom de Dmocrite, le double catalogue des
espces agissant sur l'or et l'argent et susceptibles d'tre blanchies,
c'est--dire teintes en argent; ou bien jaunies, c'est--dire teintes en or;
puis de jouer le rle de matires tinctoriales vis vis des mtaux. Dans
la bibliothque des philosophes chimiques de Salmon, ouvrage publi
la fin du XVIIe sicle et qui reprsente la science des alchimistes aprs
quinze sicles de culture, la pierre philosophale est dfinie:" la mdecine
universelle pour tous les mtaux imparfaits, qui fixe ce qu'ils ont de
volatil, purifie ce qu'ils ont d'impur, et leur donne une teinture et un clat
plus brillants que dans la nature". Cette ide d'une teinture, d'un principe
colorant, d'une poudre de projection xerion doue d'un pouvoir tinctorial
considrable, tait conforme en effet aux analogies tires de la teinture
des toffes, de celle des maux et matires vitreuses." la pourpre royale
est extraite de l'orcanette (anchusa) et de l'orseille (phycos). On teint en
jaune, aprs avoir teint en blanc, dans la teinture de l'or, de la soie, des
peaux. Avant de teindre en pourpre, il faut blanchir d'abord". On voit
comment les alchimistes taient la fois guids et gars par les
comparaisons empruntes aux fabrications industrielles. De mme une
trace de cuivre, c'est--dire une seule et mme matire colorante, peut
teindre le verre en bleu ou en vert, suivant la nature des compositions et
d'aprs des recettes dj connues des anciens.

Ils trouvaient une confirmation de ces ides dans certaines observations


des alchimistes, relatives la teinture des mtaux; car il est, disent-ils,
des agents qui blanchissent Vnus (tel le mercure qui blanchit le cuivre);
mais c'est l une teinture imparfaite et qui ne rsiste pas au feu. D'autres
agents (le soufre, l'arsenic et leurs composs) jaunissent la lune, c'est--
dire l'argent; mais c'est encore l une imitation imparfaite. On distinguait

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 46

donc pour les mtaux, comme pour les toffes et les verres, les
procds propres les teindre fond et les procds propres les
teindre superficiellement. Ainsi pour dorer le cuivre ou l'argent, c'est--
dire pour teindre ces mtaux la surface, on employait la dorure par
amalgamation, dj connue de Vitruve; ou bien on oprait au moyen
d'un alliage d'or et de plomb. Au contraire, les procds pour teindre les
mtaux fond, dans leur masse et leur essence intime en quelque sorte,
procds congnres de la formation des alliages, tels que le bronze et
le laiton, taient rputs plus mystrieux. Le nom mme d'orpiment Auri
Pigmentum, qui dsigne aujourd'hui le sulfure d'arsenic, mais qui avait
une signification plus confuse pour les anciens, rappelle la teinture de
l'or. Ces analogies expliquent galement pourquoi Dmocrite, auteur
d'ouvrages sur la teinture des verres et sur la teinture en pourpre, a t
regard plus tard comme l'inventeur de la teinture des mtaux. Parmi les
ouvrages que nous possdons, les mmes traits s'occupent la fois de
la teinture des mtaux, de celle des verres et de celle des toffes. On
voit comment l'ide de la fabrication mme des mtaux et celle de la
transmutation ont dcoul des industries et des ides gyptiennes,
relatives la prparation des mtaux, des alliages, des maux, des
verres et des toffes colores. C'est mme l ce qu'il y ait de plus clair
dans les descriptions techniques des manuscrits. Ce n'en est pas moins
une chose trange et difficile comprendre aujourd'hui qu'un tel
mlange de recettes relles et positives, pour la prparation des alliages
et des vitrifications, et de procds chimriques, pour la transmutation
des mtaux. Les uns et les autres sont exposs au mme titre et
souvent avec la mme navet, dpouille de tout attirail charlatanesque,
dans les papyrus de Leide et dans certaines parties de nos manuscrits.
Si les fourbes et les imposteurs ont souvent exploit ces croyances, il
n'en est pas moins certain qu'elles taient sincres chez la plupart des
adeptes. Ici s'lve une question singulire. Comment cette exprience
qui prtendait un rsultat positif et tangible et qui chouait toujours, en
dfinitive, a-t-elle pu rencontrer une foi si persistante et si prolonge ? C'
est ce que l'on s'expliquerait difficilement, si l'on ne savait avec quelle
promptitude l'esprit humain embrasse tout prjug qui flatte ses
esprances de puissance ou de richesse, et avec quelle ardeur crdule il
y demeure obstinment attach. Les prestiges de la magie, les
prdictions de l'astrologie, associes de tout temps l'alchimie, ne sont
pas moins chimriques. Cependant ce n'est que de nos jours et en
Occident seulement qu'elles ont perdu leur autorit aux yeux des esprits
cultivs. Encore les spirites et les magntiseurs sont-ils nombreux,
mme en Europe. Les succs de l'alchimie et sa persistance se
rattachent aussi des causes plus philosophiques. En effet l'alchimie ne
consistait pas seulement dans un certain ensemble de recettes

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 47

destines enrichir les hommes; mais les savants qui l'avaient cultive,
au temps des alexandrins, avaient essay d'en faire une science
vritable et de la rattacher au systme gnral des connaissances de
leur temps. Il convient donc maintenant de s'lever plus haut et
d'examiner les thories par lesquelles les alchimistes justifiaient leurs
procds et dirigeaient leurs expriences. Ces thories sont d'ordre
mtaphysique: elles sont lies de la faon la plus intime avec les ides
des anciens sur la nature et sur la matire.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 48

Les thories. Thories grecques.

1 - Introduction.

L' alchimie n'est pas sortie uniquement et sans mlange du monde


gyptien. C'est aprs la fusion de la civilisation grecque et de la
civilisation gyptienne, Alexandrie, et au moment de leur dissolution
finale, que nous voyons apparatre les premiers crits alchimiques. On y
trouve un trange amalgame de notions d'origine diverse. ct de
descriptions et de prceptes purement empiriques, emprunts la
pratique des industries chimiques dans l'antiquit, ct des
imaginations mystiques, d'origine orientale et gnostique, que nous avons
rapportes, on y rencontre tout un corps de doctrines philosophiques,
issues des philosophes grecs, et qui constituent proprement parler la
thorie de la nouvelle science. Le double aspect la fois positif et
mystique de la chimie, la signification profonde des transformations dont
elle tudie les lois, se montrent ici tout d'abord. Ces rapprochements
philosophiques ne sont pas arbitraires; on y est conduit par le texte
mme des alchimistes grecs. Non seulement ils se rattachent
Dmocrite, en vertu d'une tradition suspecte; mais Zosime est un
gnostique, imprgn des ides de Platon dont il avait crit la vie. Les
premiers auteurs dont les noms se retrouvent dans l'histoire de leur
temps, tels que Synsius, Olympiodore, Stphanus, sont des
philosophes proprement dits, appartenant l'cole noplatonicienne.
Olympiodore et Stphanus citent les pythagoriciens, l'cole ionienne et
l'cole late, coles qu'ils connaissaient fort bien. Leurs scoliastes, le
philosophe Chrtien et l'Anonyme, commentent les mmes sources. Les
ides de ces premiers alchimistes ont pass depuis aux arabes, puis aux
occidentaux; or, je le rpte, elles se rattachent par des liens
incontestables celles de l'cole ionienne et surtout aux ides de Platon;
je donnerai tout l'heure sur ces deux points des preuves
dmonstratives. Citons ds prsent la lettre crite au XIe sicle par
Michel Psellus au patriarche Xiphilin, laquelle sert en quelque sorte de
prface au recueil des alchimistes grecs:" tu veux que je te fasse
connatre cet art qui rside dans le feu et les fourneaux et qui expose la
destruction des matires et la transmutation des natures. Quelques-uns
croient que c'est l une connaissance d'initi, tenue secrte, qu'ils n'ont
pas tent de ramener une forme rationnelle; ce que je regarde comme
une normit. Pour moi, j'ai cherch d'abord connatre les causes et
en tirer une explication rationnelle des faits. Je l' ai cherche dans la
nature des quatre lments, dont tout vient par combinaison et en qui
tout retourne par dissolution... j'ai vu dans ma jeunesse la racine d'un
chne change en pierre, en conservant ses fibres et toute sa structure,

48
M. Berthelot Origines de l'alchimie 49

participant ainsi des deux natures", c'est--dire du bois et de la pierre.


Ce que Psellus attribue l'effet de la foudre. Puis il cite, d'aprs Strabon,
les proprits d'une fontaine incrustante qui reproduisait les formes des
objets immergs." ainsi les changements de nature peuvent se faire
naturellement, non en vertu d'une incantation ou d'un miracle, ou d'une
formule secrte. Il y a un art de la transmutation. J'ai voulu t'en exposer
tous les prceptes et toutes les oprations. La condensation et la
rarfaction des matires, leur coloration et leur altration: ce qui liqufie
le verre, comment l'on fabrique le rubis, l'meraude; quel procd naturel
amollit toutes les pierres: comment la perle se dissout et s'en va en eau;
comment elle se coagule et se forme en sphre; quel est le procd pour
la blanchir; j'ai voulu rduire tout cela aux prceptes de l'art. Mais
comme tu ne permets pas que nous nous arrtions des choses
superflues, tu veux que je me borne expliquer par quelles matires et
l'aide de quelle science on peut faire de l'or. Tu en veux connatre le
secret, non pour avoir de grands trsors, mais pour pntrer dans les
secrets de la nature; pareil aux anciens philosophes, dont le prince est
Platon. Il a voyag en gypte, en Sicile, dans les diverses parties de la
Libye, pour voir le feu de l'Etna et les bouches du Nil et la pyramide sans
ombre et les cavernes souterraines, dont la raison fut enseigne aux
initis... nous te rvlerons toute la sagesse de Dmocrite D'Abdre,
nous ne laisserons rien dans le sanctuaire". Ce que les thologiens,
(c'est--dire les philosophes purs), entendent des choses divines, les
physiciens (c'est--dire les philosophes naturalistes), l'entendent de la
matire, dit l'un de nos auteurs alchimiques. C'est l'ternelle lutte des
mtaphysiciens contre les philosophes de la nature: ils parlent souvent le
mme langage en apparence et emploient les mmes symboles, mais
avec une signification bien diffrente. Ainsi l'alchimie tait pour ses
adeptes une science positive et une philosophie; elle s'appuyait sur les
doctrines des sages de la Grce. Prcisons cette filiation.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 50

2 - Les premiers philosophes naturalistes.

Thals De Milet (vers 600 avant J-C) et l'cole ionienne sa suite


dgagrent les premiers la conception scientifique de la nature, du
langage mythique, sous lequel elle tait enveloppe par le symbolisme
religieux de l'Orient. D'aprs Thals, qui semble avoir tir ses opinions
des mythes babyloniens, l'eau est la matire premire dont tout est sorti.
Anaximne (Vie sicle avant l're chrtienne), guid par une premire
vue des phnomnes gnraux de la nature, soutient de son ct que
l'air est le principe des choses: rarfi, il devient du feu; condens, il
forme successivement les nuages, l'eau, la terre, les pierres. A ces
notions un peu vagues, tires d'une premire vue de la nature,
succdent des aperus plus profonds. Parmnide et les lates, cits
par Zosime et suivis par Chyms, admettent la permanence de la
substance primordiale. Tout se rduit une essence unique, ternelle,
immobile. Les alchimistes disent de mme: le tout vient du tout, voil
toute la composition. C'est ce qu'expriment plus fortement encore les
axiomes mystiques inscrits dans les cercles concentriques du serpent:"
un est le tout, par lui le tout est; si le tout ne contient pas le tout, il n'est
pas le tout". Hraclite (vers l'an 500) est frapp, au contraire, par l'aspect
du changement ncessaire des choses. Le feu se change en eau par
condensation; et l'eau en terre; la terre de son ct redevient liquide, et
celle-ci vapore reproduit le feu, etc. Ainsi jamais rien ne subsiste en sa
forme. Rien ne demeure, tout devient et se transforme, tout est cr
continuellement par les forces agissantes dans l'coulement des
phnomnes. L'apparence de la persistance tient ce que les parties qui
s'coulent d'un ct sont remplaces de l'autre par l'afflux d'autres
parties dans la mme proportion. Ce qui vit et se meut dans la nature,
c'est le feu, l'me ou souffle, principe mobile et perptuellement
changeant, substance premire des choses. Ces ides ressemblent
trangement celles qui servent aujourd'hui de fondement nos
thories physiques sur l'change incessant des lments dans leurs
composs, sur la transformation des forces et sur la thorie mcanique
de la chaleur. Empdocle (au milieu du Ve sicle avant J-C) prcise
davantage et cherche concilier la permanence des substances avec le
changement perptuel des apparences. Ce qui nous apparat comme le
commencement ou la fin d'un tre n'est qu'une illusion; en ralit, il n'y a
rien que mlange, runion, combinaison, opposs la sparation, la
dcomposition. Les lments dont toutes choses sont composes
consistent dans quatre substances diffrentes, incres et
imprissables: la terre, l'eau, l'air et le feu. Empdocle est le fondateur
de la doctrine des quatre lments, dj entrevue par ses
prdcesseurs, mais laquelle il a donn sa formule dfinitive. Cette

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 51

doctrine a prsid toute la chimie jusqu' la fin du sicle dernier. Les


quatre lments rpondent en effet aux apparences et aux tats
gnraux de la matire. La terre est le symbole et le support de l'tat
solide et de la scheresse. L'eau, obtenue soit par fusion igne, soit par
dissolution, est le symbole et le support de la liquidit et mme du froid.
L'air est le symbole et le support de la volatilit et de l'tat gazeux. Le
feu, plus subtil encore, rpond la fois la notion substantielle du fluide
thr, support symbolique de la lumire, de la chaleur, de l'lectricit, et
la notion phnomnale du mouvement des dernires particules des
corps. C'taient donc l, pour Empdocle et ses successeurs, les
lments de toutes choses. Ainsi Aristote nous dit:" la chair, le bois
renferment de la terre et du feu en puissance, que l'on peut en sparer".
Les alchimistes dsignaient les quatre lments par un seul mot: la
tetrasomia, laquelle reprsentait la matire des corps. Ils rangeaient ces
derniers en plusieurs classes ou catgories, selon qu'ils participent plus
ou moins de l'un des lments. Au feu se rattachent les mtaux et ce qui
rsulte de l'art de la coction (voie igne); l'air, les animaux qui y vivent;
l'eau, les poissons; la terre, les plantes, etc. L'tablissement des
catalogues de ces quatre classes tait attribu Dmocrite, affirmation
qui n'a rien d'invraisemblable. Ces ides rappellent celles de Stahl et de
ses contemporains sur le phlogistique et sur les corps qui s'y rattachent,
tels que les mtaux et les combustibles. Pour prciser davantage, il m'a
paru utile de traduire in extenso le passage dans lequel Olympiodore
s'en rfre formellement aux conceptions des premires coles
grecques et les met en parallle avec les thories des alchimistes. Le
feu est le premier agent, celui de l'art tout entier. C'est le premier des
quatre lments. En effet le langage nigmatique des anciens sur les
quatre lments se rapporte l'art. Que ta vertu examine avec soin les
quatre livres de Dmocrite sur les quatre lments; il s'agit de physique.
Il parle tantt du feu doux, tantt du feu violent et du charbon et de tout
ce qui a besoin de feu; puis de l'air, de tout ce qui drive de l'air, des
animaux qui vivent dans l'air; pareillement des eaux, de la bile des
poissons, de tout ce qui se prpare avec les poissons et l'eau; de mme
il parle de la terre et de ce qui s'y rattache, les sels, les mtaux, les
plantes. Il spare et classe chacun de ces objets, d'aprs la couleur, les
caractres spcifiques et sexuels, mle ou femelle. Sachant cela, tous
les anciens voilrent l'art sous la multiplicit des paroles. L'art en effet a
compltement besoin de ces donnes; en dehors d'elles rien de sr.
Dmocrite le dit, on ne pourra rien constituer de solide sans elles. Sache
donc que selon ma force j'ai crit, tant faible non seulement par le
discours, mais aussi par l'esprit; et je demande que par vos prires vous
empchiez que la justice divine ne s'irrite contre moi pour avoir eu
l'audace d'crire cet ouvrage, et qu'elle me soit propice de toute manire.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 52

Les crits des gyptiens, leurs posies, leurs doctrines, les oracles des
dmons, les expositions des prophtes traitent du mme sujet... prouve
maintenant ta sagacit. On a employ plusieurs noms pour l'eau divine.
Cette eau divine dsigne ce que l'on cherche et l'on a cach l'objet de la
recherche sous le nom d'eau divine. Je vais te montrer un petit
raisonnement, coute, (toi qui es) en possession de toute vertu; car je
connais le flambeau de ta pense et le bien tutlaire; je veux placer
devant tes yeux l'esprit des anciens. Philosophes, ils en tiennent le
langage et ils sont venus l'art par la sagesse, sans voiler en rien la
philosophie; ils ont tous crit clairement. En quoi ils ont manqu leur
serment, car leurs crits traitent de la doctrine et non des uvres
pratiques. Quelques-uns des philosophes naturalistes rapportent aux
principes le raisonnement sur les lments, attendu que les principes
sont quelque chose de plus gnral que les lments. En effet au
principe premier se ramne tout l'ensemble de l'art. Ainsi Agathodmon,
ayant plac le principe dans la fin et la fin, dans le principe, veut que ce
soit le serpent Ouroboros... cela est vident, initi... Agathodmon,
quel est-il ? Les uns croient que c'est un ancien, un des plus vieux
personnages qui se sont occups de philosophie en gypte; d'autres
disent que c' est un ange mystrieux, bon gnie de l'gypte; d'autres
l'ont appel le ciel, et peut-tre dit-on ceci parce que le serpent est
l'image du monde. En effet certains hirogrammates gyptiens, voulant
retracer le monde sur les oblisques, ou l'exprimer en caractres sacrs,
dessinent le serpent Ouroboros; son corps est constell d'astres. C'est,
m'a-t-on dit, parce qu'il est le principe. Telle est l'opinion expose dans le
livre de la chimie, o l'on en retrace la figure. Je cherche maintenant
comment il se fait que le principe soit chose plus universelle que les
lments. Disons ce qui est pour nous un lment et en mme temps ce
qu'est le principe. Les quatre lments sont le principe des corps, mais
tout principe n'est pas pour cela un lment. En effet le divin, l'uf,
l'intermdiaire, les atomes sont pour certains (philosophes) les principes
des choses; mais ce ne sont pas des lments. Cherchons donc, d'aprs
certains signes, quel est le principe des choses, s'il est un ou multiple.
S'il est unique, est-il immobile, infini, ou dtermin ? S'il y a plusieurs
principes, les mmes questions se posent: sont-ils immobiles,
dtermins, infinis ? Les anciens ont admis un principe de tous les tres
unique, immobile et infini. Thals De Milet parle de l'uf - il s'agit de
l'eau divine et de l'or; - c'est un principe un, beau, immobile; il est
exempt de tout mouvement apparent; il est de plus infini, dou de
puissance infinie et nul ne peut dnombrer ses puissances. Parmnide
prend aussi pour principe le divin, principe unique, immobile,
puissance dtermine; il est, dit-il, un, immobile, et l'nergie qui en
drive est dtermine. On remarque que Thals De Milet, considrant

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 53

l'existence du dieu, le dit infini et dou de puissance infinie. Dieu est


dou en effet d'une puissance infinie. Parmnide dit que pour ses
productions le dieu n'a qu'une puissance dtermine; partout en effet il
est vident que ce que dieu produit rpond une puissance limite. Les
(choses) prissables rpondent une puissance limite, l'exception
des choses intellectuelles. Ces deux hommes, je veux dire Thals De
Milet et Parmnide, Aristote semble les rejeter du chur des physiciens.
En effet ce sont des thologiens, s'occupant de questions trangres
la physique et s'attachant l'immobile; tandis que toutes les choses
physiques se meuvent. La nature est le principe du mouvement et du
repos. Thals a admis l'eau comme principe unique, dtermin des
choses, parce qu'elle est fconde et plastique. Elle est fconde,
puisqu'elle donne naissance aux poissons; et plastique, puisqu'on peut
lui communiquer la forme qu'on veut: dans quelque vase qu'on la mette,
elle en prend la forme, que le vase soit poli, en terre cuite, triangulaire ou
quadrangulaire, ou ce que tu voudras. Ce principe (unique) est mobile;
l'eau se meut en effet, elle est dtermine et non pas ternelle. Diogne
soutint que le principe est l'air, parce qu'il est riche et fcond; car il
engendre les oiseaux. L'air, lui aussi, se montre plastique; on lui donne
la forme qu'on veut. Mais il est un, mobile et non ternel. Hraclite et
Hippasus ont soutenu que le feu est le principe de tous les tres, parce
qu'il est l'lment actif de toutes choses. Un principe doit en effet tre la
source de l'activit des choses issues de lui. Comme quelques-uns le
disent, le feu est aussi fcond; car les animaux naissent dans
l'chauffement. Quant la terre, nul n'en a fait le principe, sinon
Xnophane De Colophon. Comme elle n'est pas fconde, nul n'en a fait
un lment. Et que celui qui est en possession de toute vertu remarque
que la terre n'est pas signale comme un lment par les philosophes,
parce qu'elle n'est pas fconde. Ceci se rapporte notre recherche. En
effet, Herms associe l'ide de la terre celle de la vierge non fconde.
Anaximne professe que le principe des choses, infini et mobile, est l'air.
Il parle ainsi: l'air est voisin de l'incorporel et nous jouissons de son
effluve; il faut qu'il soit infini pour produire, sans jamais rien perdre.
Anaximandre dit que le principe est l'intermdiaire; ce qui dsigne les
vapeurs humides et les fumes. La vapeur humide est intermdiaire
entre le feu et la terre; c'est, en un mot, l'intermdiaire entre le chaud et
l'humide. La fume est intermdiaire entre le chaud et le sec. Venons
l'opinion de chacun des anciens et voyons comment chacun veut diriger
son point de vue son enseignement. et l quelque omission a eu
lieu, par suite de la complication des discours. Rcapitulons par parties
et montrons comment nos philosophes (alchimiques), empruntant
ceux-l le point de dpart, ont construit notre art de la nature. Zosime, la
couronne des philosophes, dont le langage a l'abondance de l'ocan, le

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 54

nouveau devin, suivant en gnral Mlissus sur l'art, dit que l'art est un,
comme Dieu. C'est ce qu'il expose Thosbie en d'innombrables
endroits et son langage est vridique. Voulant nous affranchir des faux
raisonnements et de toute la matire, il nous exhorte chercher notre
refuge dans le dieu un. Il parle ainsi cette femme philosophe: assieds-
toi l, reconnaissant que Dieu est unique et l'art unique, et ne va pas
errer en cherchant un autre dieu; car Dieu viendra prs de toi, lui qui est
partout, et non confin dans le lieu le plus bas, comme le dmon.
Repose ton corps et calme tes passions; tu appelleras alors toi le divin,
et l'essence divine partout rpandue viendra toi. Quand tu te
connatras toi-mme, tu connatras aussi l'essence du dieu unique.
Agissant ainsi, tu atteindras la vrit et la nature, mprisant la matire.
De mme Chyms suit Parmnide, et dit" un est le tout; par lequel le tout
est; car s'il ne contenait pas le tout, le tout ne serait rien". Les
thologiens parlent sur les questions divines, comme les physiciens sur
la matire. Agathodmon, tourn vers Anaximne, voit l'absolu dans l'air.
Anaximandre a dit que cet absolu tait l'intermdiaire, c'est--dire la
vapeur humide et la fume. Pour Agathodmon c'est tout fait la vapeur
sublime. Zosime et la plupart des autres ont suivi cette opinion,
lorsqu'ils ont fait la philosophie de notre art. Herms aussi parle de la
fume, propos de la magnsie. Spare-les, dit-il, en face du
fourneau... la fume des" kobathia" tant blanche, blanchit les corps
(mtaux). La fume est intermdiaire entre le chaud et le sec, et ici se
place la vapeur sublime et tout ce qui en rsulte. La vapeur humide est
intermdiaire entre le chaud et l'humide; elle dsigne les vapeurs
sublimes humides, celles que distillent les alambics et les analogues.
Telles taient les ides des alchimistes sur la constitution de la matire.
Mais leurs opinions variaient, aussi bien que celles des philosophes
grecs, sur le rle naturel et les transformations rciproques des
lments.

Empdocle, nous l'avons dit, regardait les lments comme subsistant


par eux-mmes. Leurs mlanges et leurs sparations donnent lieu tous
les corps naturels; mais eux-mmes ne deviennent pas, c'est--dire
qu'ils ne sont pas susceptibles d'tre forms. Au contraire, d'autres
philosophes imaginent, conformment aux ides des ioniens, que les
lments se changent les uns dans les autres:" joignant l'air au feu, la
terre l'eau, ils admettent d'abord que le feu se change en air, celui-ci
en eau, l'eau en terre; et tous les lments, par une marche inverse,
rsultent leur tour de la terre" . (...) ces notions gnrales prennent
dans les pythagoriciens une forme en apparence plus prcise. En effet,
ces aperus un peu vagues, ils opposent des conceptions
mathmatiques et gomtriques. Ils drivent tout de l'unit, envisage

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 55

comme gnratrice des nombres, c'est--dire des tres. Zosime et les


alchimistes expriment par les mmes formules la parfaite fabrication de
la poudre de projection. Les combinaisons numriques taient
compltes, de mme que dans nos sciences modernes, par la
gomtrie. En effet, d'aprs Philolas (vers 450 avant J-C), la terre est
constitue par le cube, le feu par le ttradre, l'air par l'octadre, l'eau
par l'icosadre, et le cinquime lment, qui comprend les autres et qui
en est le lien, par la dodcadre. Le cinquime lment semble
reparatre dans Aristote, quoique d'une faon plus contestable.
Stphanus en parle aussi, et il est devenu au moyen ge l'origine de la
quintessence des alchimistes. Platon reproduit toutes ces ides des
pythagoriciens, et nous les trouvons exposes en dtail dans Stphanus
D'Alexandrie. Elles rappellent nos conceptions actuelles sur la structure
des corps: structure cristalline, qui est un fait positif; structure atomique,
qui est une fiction reprsentative. L'esprit humain a besoin de crer ses
conceptions une base immuable et sensible, cette base fut elle purement
fictive. Les lments mobiles et transformables d'Hraclite, taient dj
devenus les lments fixes d'Empdocle, et ceux-ci avaient pris une
forme figure et visible, aux yeux des pythagoriciens. Voici comment
l'esprit grec fut conduit aux doctrines des atomistes, Leucippe et
Dmocrite (fin du Ve et commencement du IVe sicle avant notre re).
D'aprs ceux-ci, l'tre consiste dans un nombre infini de petits
corpuscules ou atomes, indestructibles et inscables, qui se meuvent
dans le vide. Ils constituent la matire en soi, la substance multiple qui
remplit l'espace. Les atomes se distinguent entre eux par leur forme, par
leur grandeur, leur ordre, leur situation. Les combinaisons des atomes et
leur sparation sont la cause de la production et de la destruction." les
mmes lments constituent le ciel, la mer, les terres, les fleuves, le
soleil; les mmes atomes constituent aussi les fruits de la terre, les
arbres, les animaux; mais ils se meuvent et se mlangent entre eux de
diverses manires". Leurs arrangements divers, leurs mouvements, leurs
permutations constituent toutes choses. Ce sont les atomes qui sont les
principes des lments: le feu est form d'atomes ronds et petits; tandis
que les autres lments sont un mlange d'atomes de diverses espces
et de diffrentes grandeurs. La thorie atomique, adopte plus tard par
les picuriens, est venue jusqu' nous, et elle est encore professe
aujourd'hui par la plupart des chimistes. Il semble donc que ce soit par
une sorte d'affinit naturelle que les alchimistes aient rapport leurs
origines Dmocrite. Cependant, en fait, c'est l'exprimentateur et le
magicien, plutt que le philosophe thoricien, qui est vis par eux. En
effet, dans les crits des alchimistes grecs, comme dans ceux du moyen
ge, il n'est pas question de la thorie atomique, contrairement ce que
l'on aurait pu croire. Le nom mme d'atome n'est pour ainsi dire jamais

55
M. Berthelot Origines de l'alchimie 56

prononc par eux, et en tout cas, jamais comment. On sait d'ailleurs


que les doctrines picuriennes et stociennes, qui ont jou un si grand
rle Rome, sont presque ignores Alexandrie. C' est l'cole
ionienne, aux pythagoriciens et surtout Platon, que les alchimistes se
rattachent, par une tradition constante et par des thories expresses;
thories qui sont venues jusqu' la fin du XVIIIe sicle.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 57

3 - Les Platoniciens. Le Time.

Les thories des alchimistes ont un caractre trange; elles s'cartent


tellement de nos ides actuelles, qu'elles ne peuvent gure tre
comprises, moins de remonter leurs origines et aux conceptions de
leurs contemporains. Or, ceux-ci ne sont autres que les alexandrins et
les noplatoniciens, vers le temps de Diocltien et de Thodose, c'est--
dire vers les IIIe et IVe sicles, ainsi que je l'ai tabli plus haut. C'est
donc aux ides que les philosophes se faisaient de la matire cette
poque, ides drives de celles de Platon, qu'il convient de nous
reporter. Les opinions des alchimistes grecs ont une affinit
singulirement frappante avec celles que Platon exprime dans le time; il
est facile de le vrifier, en comparant les thories de Platon avec celles
de Zosime, de Synsius, et surtout de Stphanus D'Alexandrie. D'aprs
Platon, il convient de distinguer d' abord la matire premire." la chose
qui reoit tous les corps ne sort jamais de sa propre matire; elle est le
fonds commun de toutes les matires diffrentes, tant dpourvue de
toutes les formes qu'elle doit recevoir d'ailleurs" . Il l'a compare aux
liquides inodores, destins servir de vhicule aux parfums divers. Elle
n'est par elle-mme ni terre, ni air, ni feu, ni eau, ni corps n de ces
lments. Cette matire premire reoit ainsi les formes des quatre
lments, avec lesquels Dieu compose le monde. Il la compose avec le
feu, sans lequel rien de visible ne peut jamais exister; avec la terre, sans
laquelle il ne peut y avoir rien de solide et de tangible; entre deux et pour
les lier, il a plac l'eau et l'air. Ces lments ont eux-mmes une forme
gomtrique, qui ne leur permet de s'assembler entre eux que suivant
certains rapports. Platon reproduit ici les noncs de Philolas, d'aprs
lequel la terre est le cube, l'eau l'icosadre, l'air l'octadre. Les
corpuscules du feu sont les plus petits, les plus aigus, les plus mobiles,
les plus lgers. Ceux de l'air le sont moins; ceux de l'eau, moins encore.
Nous verrons tout l'heure Stphanus, au VIIe sicle de notre re,
revenir sur ces ides; on en retrouve encore le reflet dans les
imaginations des chimistes du XVIIe sicle sur les causes de la
combinaison des acides avec les alcalis. Les thories de l'cole
atomiste, mme de nos jours, invoquent des reprsentations
gomtriques analogues. Les lments de Platon semblent pouvoir tre
changs les uns dans les autres. En effet, dit encore Platon," nous
croyons voir que l'eau se condensant devient pierre et terre; en se
fondant et se divisant, elle devient vent et air; l'air enflamm devient du
feu; le feu condens et teint reprend la forme d'air; l'air paissi se
change en brouillard, puis s'coule en eau; de l'eau se forment la terre et
les pierres". Les quatre lments s'engendrent d'ailleurs priodiquement.
Ceci vient sans doute de ce qu'il faut voir l seulement les manifestations

57
M. Berthelot Origines de l'alchimie 58

diverses de la matire premire. Platon ne le dit pas expressment; mais


Proclus, dans son commentaire sur le time, explique que" les choses
ne pouvant jamais conserver une nature propre, qui oserait affirmer que
l'une d'elles est telle plutt que telle autre ?" c'est en conformit avec ces
ides que Geber, le matre des alchimistes arabes au VIIIe sicle,
expose que l'on ne saurait oprer la transmutation des mtaux, moins
de les rduire leur matire premire. Les lments ou corps primitifs de
Platon sont rpandus dans les corps naturels, sans qu'aucun de ceux-ci
rponde exactement tel ou tel lment." nous donnerons le nom de feu
l'apparence du feu rpandue dans toutes sortes d'objets; de mme le
nom l'eau, etc. Quand nous voyons quelque chose qui passe sans cesse
d'un tat l'autre, le feu par exemple, nous ne devons pas dire que cela
est du feu, mais qu'une telle apparence est celle du feu; ni que cela est
de l'eau, mais qu'une telle apparence est celle de l'eau... si quelqu' un
formait en or toutes les figures imaginables, ne cessait de changer
chacune d'elles dans toutes les autres et, en montrant une de ces
formes, demandait ce que c' est, la rponse la plus sre serait que c' est
de l'or. Il en est de mme de la chose qui reoit tous les corps. Elle reoit
tous les objets, sans changer sa propre nature; elle est le fond commun
de toutes les matires diffrentes, sans avoir d'autres formes ou
mouvements que ceux des objets qui sont en elle". Une conception
pareille, avec le mme vague et le mme caractre comprhensif,
prsidait la dfinition du phlogistique de Stahl au XVIIIe sicle. Ce
phlogistique reprsente par excellence la matire du feu, envisage en
elle-mme et isolment, et il reprsente cette mme matire existant
dans les corps combustibles, tels que l'hydrogne, le charbon, le soufre,
les mtaux. Les ides platoniciennes ont donc eu cours, sur ce point,
jusqu'au moment de la fondation de la chimie moderne. Au XIXe sicle
mme, c'est--dire de nos jours, le mot feu a prsent quatre sens,
savoir: le calorique, c'est--dire l'lment ign, le prtendu fluide
impondrable, rput constituer la matire du feu, distincte de celle des
corps; la matire du corps en combustion:" ne touchez pas au feu; le feu
central"; l'tat actuel, c'est--dire statique, du corps en combustion:" la
maison parut toute en feu"; enfin l'acte mme de l'inflammation, de la
combustion, envisage en soi et dans son volution dynamique:"
propagation du feu, mise de feu, etc., teindre le feu" . Ces deux
derniers sens se touchent.

De mme, dans les crits alchimiques, le mot eau prsente quatre


significations: l'lment suppos, dont l'union avec les corps leur
communiquerait l'tat liquide, c'est--dire l'lment liquide, la matire de
la liquidit en gnral. La matire particulire actuellement liquide ou
liqufiable, telle que l'eau, les mtaux fusibles; l'tat actuel et statique de

58
M. Berthelot Origines de l'alchimie 59

la substance en fusion; enfin l'acte dynamique de la liqufaction en


gnral, c'est--dire la fusion mme s'accomplissant, envisage dans
son volution dynamique; ide congnre de la prcdente. Ces notions
peuvent paratre subtiles; mais si l'on ne s'y reporte, on ne peut
comprendre ni Platon, ni les anciens alchimistes. Pntrons plus avant
dans les doctrines du time sur la composition des corps. Il s'agit ici,
comme Platon a soin de l'expliquer, de conceptions qui lui sont
personnelles et qu'il expose pour ainsi dire en se jouant. Cependant elles
semblent avoir des racines plus anciennes et plus gnrales. Le langage
et les ides des alchimistes s'y rattachent d'ailleurs de la faon la plus
directe. Il s'agit des diverses manifestations des quatre lments.
Commenons par le feu. D'aprs le time:" il s'est form plusieurs
espces de feu, la flamme, ce qui en sort et qui donne sans brler de la
lumire aux yeux, et ce qui reste dans les corps enflamms aprs que la
flamme est teinte." de mme dans l'air, il y a la partie la plus pure qu'on
nomme ther, la plus trouble qu'on nomme brouillard et nuages, et
d'autres espces sans nom. L'eau se divise d'abord en deux espces,
celle qui est liquide et celle qui est fusible. L'espce liquide, compose
de parties d'eau petites et ingales, peut tre facilement mue par elle-
mme et par d'autres corps. L'espce fusible, compose de parties
grandes et pareilles, est plus stable, pesante, compacte; le feu la
pntre et la dissout et elle coule; mais s'il se retire, la masse se
resserre, se rtablit dans son identit avec elle-mme et elle se congle.
De tous ces corps que nous avons nomms eaux fusibles, celui qui se
forme des parties les plus petites et qui a le plus de densit, ce genre
dont il n'y a point plusieurs espces, dont la couleur est un jaune
clatant, le plus prcieux des trsors, l'or, s'est condens, en se filtrant
travers la pierre. L'espce d'eau fusible qui s'est forme par la runion
de parties presque aussi petites que celles de l'or, mais qui a plusieurs
espces, qui surpasse l'or en densit, qui renferme une petite partie de
terre trs tnue et qui est pour cette raison plus dure que l'or, mais qui
est plus lgre cause des grands intervalles qui se trouvent dans sa
masse, c'est un genre d'eau brillante et condense que l'on nomme
airain. Mais lorsque, avec le temps, la partie de terre qu'il contient se
spare de lui, devenue fusible par elle-mme, elle prend le nom de
rouille". On reconnat ici les eaux de Zosime le panopolitain et des
premiers alchimistes, ainsi que la signification cache sous ces tranges
paroles que nous avons reproduites plus haut . Platon dit encore, dans
un langage facile entendre:" l'eau mle de feu, celle qui, dlie et
fluide, reoit, cause de ce mouvement, le nom de liquide... cette eau,
lorsqu'elle est spare du feu et de l'air et isole, devient plus uniforme,
se trouve comprime par la sortie de ces deux corps et se condense...
elle constitue, suivant les circonstances, la grle, la glace, la neige ou le

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 60

frimas. Les nombreuses espces d'eau, mles les unes aux autres et
distilles travers les plantes que la terre produit, reoivent en gnral
le nom de sucs, etc." il distingue alors quatre espces d'eau principales
et qui contiennent du feu: le suc qui rchauffe l'me et le corps, c'est--
dire le vin; l'espce alimentaire et agrable, c'est--dire le miel (espce
sucre); enfin le genre de suc qui dissout les chairs et qui, par la chaleur,
devient cumeux. Cette dernire espce, traduite tort par Cousin et par
Henri Martin par le mot opium, est obscure; mais les trois autres ne le
sont pas. Quant aux espces de terre, Platon les distingue de mme,
suivant la proportion d'eau qu'elles renferment et selon l'galit et
l'uniformit de leurs parties, en pierre, basalte, tuile, sel enfin. Je
reproduis seulement ce qui concerne le dernier genre." lorsque cette
terre est prive d'une grande partie de l'eau qui s'y trouvait mle, mais
qu'elle est compose des parties tnues et qu'elle est sale, il se forme
aussi un corps demi-solide et susceptible de se dissoudre de nouveau
dans l'eau: ainsi se produit, d'une part, le natron, qui sert laver les
taches d'huile et de terre; de l'autre, ce corps qu'il est si utile de mler
avec les substances runies pour flatter le palais, le sel, ce corps aim
des dieux." ... quand la terre n'est pas condense avec force, il n'y a que
l'eau qui puisse la dissoudre; mais, quand elle est compacte, il n'y a que
le feu, car il est le seul corps qui puisse y pntrer." les corps qui
contiennent moins d'eau que la terre sont toutes les espces de verre, et
toutes les espces de pierre qu'on nomme fusibles; d'autres, au
contraire, contiennent plus d'eau dans leur composition: ce sont les
corps semblables la cire et aromatiques" . J'ai cru utile de donner in
extenso ces passages du time de Platon, parce qu'ils me paraissent
renfermer les vritables origines des thories alchimiques.

60
M. Berthelot Origines de l'alchimie 61

3 - Les Alchimistes Grecs.

Il est facile, en effet, d'apercevoir la parent des ides du time avec


celles qui sont prsentes dans nos citations des premiers alchimistes,
contemporains et lves des noplatoniciens. Cette filiation est accuse
d'une faon expresse par les crits de Synsius et de Stphanus D'
Alexandrie. Nous lisons, par exemple, dans le commentaire de Synsius
sur Dmocrite." les corps sont composs de quatre choses, ainsi que les
choses qui y sont attaches; et quelles sont ces choses ? Leurs matires
premires sont leurs mes. De mme que l'artisan faonne le bois pour
en faire un sige, ou un char ou autre chose, et ne fait que modifier la
matire, sans lui donner autre chose que la forme; de mme l'airain est
faonn en statue, en vase arrondi. Ainsi opre notre art; de mme le
mercure, travaill par nous, prend toute espce de formes; fix sur un
corps form des quatre lments, il demeure ferme: il possde une
affinit puissante". La facult d'amalgamation, d'action universelle du
mercure proccupe sans cesse notre auteur. Un peu avant il dit:" le
mercure prend toutes les formes, de mme que la cire attire toute
couleur; ainsi le mercure blanchit tout, attire l'me de toutes choses... il
change toutes les couleurs et subsiste lui-mme, tandis qu'elles ne
subsistent pas; et mme s'il ne subsiste pas en apparence, il demeure
contenu dans les corps" . On voit ici reparatre la notion de la qualit
fondamentale, prise pour un lment, une substance proprement dite; et
celle de la matire premire, constituant, proprement parler, l'me des
corps. La comparaison mme de celle-ci, faite par Platon, avec l'or qui
sert aux travaux de l'artisan, se retrouve applique au bois. Seulement la
notion mtaphysique de la matire premire universelle de Platon est
transforme et concrte en quelque sorte, par un artifice de
mtaphysique matrialiste que nous retrouvons dans la philosophie
chimique de tous les temps: elle est identifie avec le mercure des
philosophes. C' est l une notion toute nouvelle et trs originale, notion
plus ancienne d'ailleurs que Synsius, s'il est vrai que Dioscoride ait
dclar dj, vers le temps de l're chrtienne, que" certains regardent le
mercure comme contenu dans tous les mtaux" . L'origine de cette
opinion est facile apercevoir, en rappelant que Platon dsigne sous le
nom d'eaux tous les corps liquides et tous les corps fusibles, l'or et le
cuivre notamment. Les mtaux fondus offrent en effet un aspect et des
proprits remarquables, semblables celles du mercure ordinaire. Il
n'est pas surprenant que ces caractres communs aient t attribus
une substance spciale, en qui rsidait par excellence, disait-on, la
liquidit mtallique: c'tait l'un des attributs momentans du mercure des
philosophes. Le mercure, joint au soufre et l'arsenic des philosophes,
symboles d'autres qualits fondamentales, constituent proprement

61
M. Berthelot Origines de l'alchimie 62

parler les lments chimiques, comme Geber le dclare formellement au


VIIIe sicle. Stphanus D' Alexandrie (vers 630) se rapproche encore
davantage que Synsius des ides et du langage du time et des
pythagoriciens. C' est un auteur enthousiaste et mystique, comme les
alchimistes gnostiques Zosime et Synsius. Il croit fermement au pouvoir
illimit de la science." la science peut tout, dit-il; elle voit clairement les
choses que l'on ne peut apercevoir et elle peut accomplir les choses
impossibles" . C est aussi un noplatonicien chrtien, qui dbute par
invoquer la sainte trinit." la multitude des nombres, dit encore
Stphanus d' aprs les pythagoriciens, est compose d'une seule unit,
indivisible et naturelle, qui la produit l'infini, la domine et l'embrasse,
parce que cette multitude dcoule de l'unit. Elle est immuable,
immobile; les nombres rsultent de son dveloppement circulaire et
sphrique". De mme Zosime crivait dj:" tout vient de l'unit; tout s'y
classe; elle engendre tout". Stphanus expose plus loin:" que Dieu a fait
l'univers avec quatre lments... ces quatre lments (l'air, le feu, la terre
et l'eau), tant contraires entre eux, ne peuvent se runir, si ce n'est par
l'interposition d'un corps qui possde les qualits des deux extrmes:
ainsi le feu vif-argent se joint l'eau par l'intermde de la terre, c'est--
dire de la scorie... l'eau est jointe avec le feu du vif-argent par l'air du
cuivre etc. Le feu, tant chaud et sec, engendre la chaleur de l'air et la
scheresse de la terre. L'eau humide et froide engendre l'humidit de
l'air et le froid de la terre; la terre froide et sche engendre le froid de
l'eau et la scheresse du feu, etc. Rciproquement, l'air chaud et humide
engendre la chaleur du feu et l'humidit de l'eau, etc." des thories
mdicales connexes, sur le froid et le chaud, le sec et l'humide, le sang
et la bile, sont ici entremles et manifestent la profession de
Stphanus. Les paroles prcdentes rappellent encore celles de Platon:"
c'est donc de feu et de terre que Dieu dut former l'univers; mais il est
impossible de bien unir deux corps sans un troisime, car il faut qu'entre
eux se trouve un lien qui les rapproche tous deux . Nous retrouvons
encore l'application, matrialise suivant un sens chimique, d'une notion
de la mtaphysique platonicienne; notion qui a reparu au sicle dernier
sous le nom du mdiateur plastique, interpos entre l'me et le corps.
Stphanus prcise davantage, toujours dans un langage pythagoricien; il
montre les relations numriques qui tablissent une parent mystique
entre l'alchimie et l'astronomie, autre ordre de conceptions non moins
intressantes dans l'histoire de la science. Aprs avoir tabli que chacun
des quatre lments, ayant deux qualits, rsulte de l'association de
trois lments, dont deux associs lui-mme et qu'il conserve; il
ajoute:" cela fait douze combinaisons, rsultant de quatre lments pris
trois trois: c'est pourquoi notre art est reprsent par le dodcadre,
qui rpond aux douze signes du zodiaque" . Les quatre saisons

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 63

rpondent aux quatre lments, aux quatre rgions du corps humain,


etc. De mme les sept transformations, les sept couleurs, les sept
plantes. Les relations tablies par le dmiurge, autre conception
platonicienne, entre les mtaux et les plantes sont dveloppes plus
loin. Mais achevons d'exposer ce qui est relatif la transformation de la
matire, d'aprs Stphanus." il faut dpouiller la matire (de ses
qualits), en tirer l'me, la sparer du corps, pour arriver la perfection...
le cuivre, est comme l'homme: il a une me et un corps... quelle est son
me et quel est son corps ? L'me est la partie la plus subtile..., c'est--
dire l'esprit tinctorial. Le corps est la chose pesante, matrielle, terrestre
et doue d'une ombre... aprs une suite de traitements convenables, le
cuivre devient sans ombre et meilleur que l'or... il faut expulser l'ombre
de la matire pour obtenir la nature pure et immacule... il faut donc
dpouiller la matire, et comment la dpouiller ? Si ce n'est par le
remde ign (mercure). Et qu'est-ce que dpouiller ? Si ce n'est
appauvrir, corrompre, dissoudre, mettre mort et enlever celui-ci toute
sa nature propre et sa grande mobilit; afin que l'esprit, subsistant et
manifestant le principe tinctorial, soit rendu susceptible de se combiner
pour accomplir l'opration cherche (c'est--dire la teinture des mtaux
ou transmutation)... la nature de la matire est la fois simple et
compose... elle reoit mille noms, et son essence est une, etc. Les
lments deviennent et se transmutent, parce que les qualits sont
contraires et non les substances" . Ailleurs:" il faut d'abord diviser la
matire, la noircir, puis la blanchir; alors la coloration jaune sera stable".
Et encore:" entends par le feu le mercure et le remde ign: ce mercure
brle, corrompt et puise les corps, etc." nous retrouvons la phrase de
Marie la juive et le mot de Pline:" le mercure, poison de toutes choses" .
Ces explications demi-mtaphysiques sont entremles dans l'auteur
par le rcit d'oprations relles, dont la signification s'aperoit parfois trs
clairement. Ainsi, Stphanus raconte en langage mystique le combat du
cuivre et du mercure... le cuivre est blanchi et corrompu par le mercure.
Celui-ci est fix par son union avec le cuivre, etc... le cuivre ne teint pas,
mais il reoit la teinture, et aprs qu'il l'a reue, il teint (les autres corps).
Ce qui parat se rapporter la fois et la formation des alliages
mtalliques de diverses nuances et la coloration des verres et maux
par les sels de cuivre, rsultant de la dissolution pralable du mtal.
L'auteur s'en rfre aussi aux prparations des gyptiens et ajoute:" un
seul genre de pierre peut tre fabriqu avec beaucoup de pierres de
diverses espces; c'est ainsi qu'on fabrique les statues, les animaux, les
verres, les couleurs (maux ou verres colors)". Nous touchons ici du
doigt les faits positifs et les pratiques industrielles qui ont servi de base
aux thories des alchimistes. Nous voyons comment ils en ont dduit la
notion de la matire premire, une et polymorphe, telle que nous la

63
M. Berthelot Origines de l'alchimie 64

trouvons dans Platon, dans ne de Gaza, dans Zosime, dans Plage,


dans Stphanus. Ils prcisent leur ide, tantt par des comparaisons
tires de l'art des artisans, qui donnent une apparence diverse une
matire unique; tantt, par des assimilations plus profondes, empruntes
aux industries chimiques de la teinture et de la fabrication du verre et
des maux. Nous sommes donc ramens par ces thories
philosophiques sur le terrain mme o nous avait conduit l'tude pratique
des mtaux gyptiens, de leurs alliages et des pierres brillantes,
naturelles et artificielles, ranges ct des mtaux dans une mme
famille de substances.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 65

Thories des alchimistes et thories modernes.

1 - Le Mercure des Philosophes.

L'alchimie tait une philosophie, c'est--dire une explication rationaliste


des mtamorphoses de la matire. Nulle part, dans les procds des
premiers thoriciens grecs qui sont venus jusqu' nous, le miracle
n'apparat; bien que les formules magiques semblent avoir t mles
aux pratiques, lors des dbuts de la science, au temps de Zosime par
exemple. Mais elles semblent avoir disparu, en mme temps que la
thorie proprement dite s'est dveloppe. Michel Psellus dclare
formellement que les destructions et transformations de matire se font
par des causes naturelles, et non en vertu d'une incantation et d'une
formule secrte. travers les explications mystiques et les symboles
dont s'enveloppent les alchimistes, nous pouvons entrevoir les thories
essentielles de leur philosophie; lesquelles se rduisent en somme un
petit nombre d'ides claires, plausibles, et dont certaines offrent une
analogie trange avec les conceptions de notre temps. Tous les corps
de la nature, d'aprs les adeptes grecs, sont forms par une mme
matire fondamentale. Pour obtenir un corps dtermin, l'or par
exemple, le plus parfait des mtaux, le plus prcieux des biens, il faut
prendre des corps analogues, qui en diffrent seulement par quelque
qualit, et liminer ce qui les particularise; de faon les rduire leur
matire premire, qui est le mercure des philosophes. Celui-ci peut tre
tir du mercure ordinaire, en lui enlevant d'abord la liquidit, c'est--dire
une eau, un lment fluide et mobile, qui l'empche d'atteindre la
perfection. Il faut aussi le fixer, lui ter sa volatilit, c'est--dire un air, un
lment arien qu'il renferme; enfin d'aucuns professent, comme le fera
plus tard Geber, qu'il faut sparer encore du mercure une terre, un
lment terrestre, une scorie grossire, qui s'oppose sa parfaite
attnuation. On oprait de mme avec le plomb, avec l tain; bref, on
cherchait dpouiller chaque mtal de ses proprits individuelles. Il
fallait ter au plomb sa fusibilit, l'tain son cri particulier, sur lequel
Geber insiste beaucoup; le mercure enlve en effet l'tain son cri, dit
aussi Stphanus. La matire premire de tous les mtaux tant ainsi
prpare, je veux dire le mercure des philosophes, il ne restait plus qu'
la teindre par le soufre et l'arsenic; mots sous lesquels on confondait la
fois les sulfures mtalliques, divers corps inflammables congnres, et
les matires quintessencies que les philosophes prtendaient en tirer.
C'est dans ce sens que les mtaux ont t regards au temps des
arabes, comme composs de soufre et de mercure. Les teintures d'or et
d'argent taient rputes avoir au fond une mme composition. Elles
constituaient la pierre philosophale, ou poudre de projection (xerion).

65
M. Berthelot Origines de l'alchimie 66

Telle est, je crois, la thorie que l'on peut entrevoir travers ces
symboles et ces obscurits; thorie en partie tire d'expriences
pratiques, en partie dduite de notions philosophiques. En effet, la
matire et ses qualits sont conues comme distinctes, et celles-ci sont
envisages comme des tres particuliers, que l'on peut ajouter ou faire
disparatre. Dans les exposs des adeptes, il rgne une triple confusion
entre la matire substantielle, telle que nous la concevons aujourd'hui;
ses tats, solidit, liquidit, volatilit, envisages comme des substances
spciales, surajoutes, et qui seraient mme, d'aprs les ioniens, les
vrais lments des choses; enfin, les phnomnes ou actes manifests
par la matire, sous leur double forme statique et dynamique, tels que la
liqufaction, la volatilisation, la combustion, actes assimils eux-mmes
aux lments. Il y a donc au fond de tout ceci certaines ides
mtaphysiques, auxquelles la chimie n'a jamais t trangre. Au sicle
dernier, un pas capital a t fait dans notre conception de la matire, par
suite de la sparation apporte entre la notion substantielle de
l'existence des corps pondrables et la notion phnomnale de leurs
qualits, envisages jusque-l par les alchimistes comme des
substances relles. Mais pour comprendre le pass il convient de nous
reporter des opinions antrieures et qui paraissaient claires aux esprits
cultivs, il y a un sicle peine. Les doctrines des alchimistes et des
platoniciens cet gard diffrent tellement des ntres, qu'il faut un
certain effort d'esprit pour nous replacer dans le milieu intellectuel
qu'elles taient destines reproduire. Cependant, il est incontestable
qu'elles constituent un ensemble logique, et qui a longtemps prsid aux
thories scientifiques. Ces doctrines, que nous apercevons dj dans le
pseudo-Dmocrite, dans Zosime, et plus nettement encore dans leurs
commentateurs, Synsius, Olympiodore et Stphanus, se retrouvent
exposes dans les mmes termes par Geber, le matre des arabes, et
aprs lui, par tous les philosophes hermtiques. Non seulement les
matriaux employs par ceux-ci dans la transmutation: le soufre,
l'argent, la tutie, la magnsie, la marcassite, etc., rappellent tout fait
ceux du pseudo-Dmocrite et de ses successeurs grecs; mais Geber dit
formellement que l'on ne saurait russir dans la transmutation, si l'on ne
ramne les mtaux leur matire premire. L'esprit humain s'est attach
avec obstination ces thories, qui ont servi de support bien des
expriences relles. Ce fut aussi la doctrine de tout le moyen ge. Dans
les crits attribus Basile Valentin, crits qui remontent au XVe sicle,
l'auteur affirme de mme que l'esprit de mercure est l'origine de tous les
mtaux, et nous retrouvons cette doctrine dans la bibliothque des
philosophes chimiques de Salmon, la fin du XVIIe sicle. De l cet
espoir dcevant de la transmutation, espoir entretenu par le vague des
anciennes connaissances; il reposait sur l'apparence incontestable d'un

66
M. Berthelot Origines de l'alchimie 67

cycle indfini de transformations, se reproduisant sans commencement


ni terme, dans les oprations chimiques. Ceci demande tre
dvelopp, si l'on veut comprendre l'origine et la porte des ides des
anciens chimistes.

67
M. Berthelot Origines de l'alchimie 68

2 - Origine et porte des ides Alchimiques.

Je prends un minerai de fer, soit l'un de ses oxydes si rpandus dans la


nature; je le chauffe avec du charbon et du calcaire et j'obtiens le fer
mtallique. Mais celui-ci son tour, par l'action brusque du feu au
contact de l'air, ou par l'action lente des agents atmosphriques, repasse
l'tat d'un oxyde, identique ou analogue avec le gnrateur primitif. O
est ici l'lment primordial, en juger par les apparences ? Est-ce le fer,
qui disparat si aisment ? Est-ce l'oxyde, qui existait au dbut et se
retrouve la fin ? L'ide du corps lmentaire semblerait a priori
convenir plutt au dernier produit, en tant que corrlative de la stabilit,
de la rsistance aux agents de toute nature. Voil comment l'or a paru
tout d'abord le terme accompli des mtamorphoses, le corps parfait par
excellence: non seulement cause de son clat, mais surtout parce qu'il
rsiste mieux que tout autre mtal aux agents chimiques. Les corps
simples, qui sont aujourd'hui l'origine certaine et la base des oprations
chimiques, ne se distinguent cependant pas premire vue des corps
composs. Entre un mtal et un alliage, entre un lment combustible,
tel que le soufre ou l'arsnic, et les rsines et autres corps inflammables
combustibles composs, apparences ne sauraient tablir une distinction
fondamentale. Les corps simples dans la nature ne portent pas une
tiquette, s'il est permis de s'exprimer ainsi, et les mutations chimiques
ne cessent pas de s'accomplir, partir du moment o elles ont mis ces
corps en vidence. Soumis l'action du feu ou des ractifs qui les ont
fait apparatre, ils disparaissent leur tour; en donnant naissance de
nouvelles substances, pareilles celles qui les ont prcdes. Nous
retrouvons ainsi dans les phnomnes chimiques cette rotation indfinie
dans les transformations, loi fondamentale de la plupart des volutions
naturelles; tant dans l'ordre de la nature minrale que dans l'ordre de la
nature vivante, tant dans la physiologie que dans l'histoire. Nous
comprenons pourquoi, aux yeux des alchimistes, l'uvre mystrieuse
n'avait ni commencement ni fin, et pourquoi ils la symbolisaient par le
serpent annulaire, qui se mord la queue: emblme de la nature toujours
une, sous le fond mobile des apparences.

Cependant cette image de la chimie a cess d'tre vraie pour nous. Par
une rare exception dans les sciences naturelles, notre analyse est
parvenue en chimie mettre nu l'origine prcise, indiscutable des
mtamorphoses: origine partir de laquelle la synthse sait aujourd'hui
reproduire volont les phnomnes et les tres, dont elle a saisi la loi
gnratrice. Un progrs immense et inattendu a donc t accompli en
chimie: car il est peu de sciences qui puissent ainsi ressaisir leurs
origines. Mais ce progrs n'a pas t ralis sans un long effort des

68
M. Berthelot Origines de l'alchimie 69

gnrations humaines. C'est par des raisonnements subtils, fonds sur


la comparaison d'un nombre immense de phnomnes, que l'on est
parvenu tablir une semblable ligne de dmarcation, aujourd'hui si
tranche pour nous, entre les corps simples et les corps composs. Mais
ni les alchimistes, ni mme Stahl ne faisaient une telle diffrence. Il n'y
avait donc rien de chimrique, a priori du moins, dans leurs esprances.
Le rve des alchimistes a dur jusqu' la fin du sicle dernier, et je ne
sais s'il ne persiste pas encore dans certains esprits. Certes il n'a jamais
eu pour fondement aucune exprience positive. Les oprations relles
que faisaient les alchimistes, nous les connaissons toutes et nous les
rptons chaque jour dans nos laboratoires; car ils sont cet gard nos
anctres et nos prcurseurs pratiques. Nous oprons les mmes
fusions, les mmes dissolutions, les mmes associations de minerais, et
nous excutons en outre une multitude d'autres manipulations et de
mtamorphoses qu'ils ignoraient. Mais aussi nous savons de toute
certitude que la transmutation des mtaux ne s'accomplit dans le cours
d'aucune de ces oprations. Jamais un oprateur moderne n'a vu l'tain,
le cuivre, le plomb se changer sous ses yeux en argent ou en or par
l'action du feu, exerce par les mlanges les plus divers; comme Zosime
et Geber s'imaginaient le raliser. La transmutation n'a pas lieu, mme
sous l'influence des forces dont nous disposons aujourd'hui, forces
autrement puissantes et subtiles que les agents connus des anciens.
Les dcouvertes modernes relatives aux matires explosives et
l'lectricit mettent notre disposition des agents la fois plus
nergiques et plus profonds, qui vont bien au del de tout ce que les
alchimistes avaient connu. Ces agents atteignent des tempratures
ignores avant nous; ils communiquent la matire en mouvement une
activit et une force vive incomparablement plus grande que les
oprations des anciens. Ils donnent ces mouvements une direction,
une polarisation, qui permettent d'accrotre coup sr et dans un sens
dtermin l'avance l'intensit des forces prsidant aux
mtamorphoses. Par l mme, nous avons obtenu la fois cette
puissance sur la nature et cette richesse industrielle que les alchimistes
avaient si longtemps rves, sans jamais pouvoir y atteindre. La chimie
et la mcanique ont transform le monde moderne. Nous
mtamorphosons la matire tous les jours et de toutes manires. Mais
nous avons prcis en mme temps les limites auxquelles s'arrtent ces
mtamorphoses: elles n'ont jamais dpass jusqu' prsent nos corps
simples ou lments chimiques. Cette limite n'est pas impose par
quelque thorie philosophique; c'est une barrire de fait, que notre
puissance exprimentale n'a pas russi renverser.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 70

3 - Les corps simples actuels.

Lavoisier a montr, il y a cent ans, que l'origine de tous les phnomnes


chimiques connus peut tre assigne avec nettet et qu'elle ne dpasse
pas ce qu'il appelait, et ce que nous appelons avec lui, les corps simples
et indcomposables, les mtaux en particulier, dont la nature et le poids
se maintiennent invariables. C'est cette invariabilit de poids des
lments actuels qui est le nud du problme. Le jour o elle a t
partout constate et dmontre avec prcision, le rve antique de la
transmutation s'est vanoui. Dans le cycle des transformations, si la
gense rciproque de nos lments n'est pas rpute impossible a
priori, du moins il est tabli aujourd'hui que ce serait l une opration
d'un tout autre ordre que celles que nous connaissons et que nous
avons le pouvoir actuel d'excuter. Car, en fait, dans aucune de nos
oprations, le poids des lments et leur nature n'prouvent de variation.
Nos expriences sur ce point datent d'un sicle. Elles ont t rptes et
diversifies de mille faons, par des milliers d'exprimentateurs, sans
avoir t jamais trouves en dfaut. L'existence constate d'une
diffrence aussi radicale entre la transmutation des mtaux, si longtemps
espre en vain, et la fabrication des corps composs, dsormais
ralisable par des mthodes certaines, jeta un jour soudain. C'tait
cause de l'ignorance o l'on tait rest cet gard jusqu' la fin du
XVIIIe sicle que la chimie n'avait pas russi se constituer comme
science positive. La nouvelle notion dmontra l'inanit des rves des
anciens oprateurs, inanit que leur impuissance tablir aucun fait rel
de transmutation avait dj fait souponner depuis longtemps. Chez les
alchimistes grecs, les plus anciens de tous, le doute n'apparat pas
encore; mais le scepticisme existe dj du temps de Geber, qui
consacre plusieurs chapitres le rfuter en forme. Depuis, ce
scepticisme avait toujours grandi, et les bons esprits en taient arrivs,
mme avant Lavoisier, nier la transmutation; non en vertu de principes
abstraits, mais en tant que fait d' exprience effective et ralisable.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 71

4 - L'unit de la matire.

Les multiples de l'hydrogne et les lments polymres.

Assurment, cette notion de l'existence dfinitive et immuable de


soixante-six lments distincts, tels que nous les admettons aujourd' hui,
ne serait jamais venue lide dun philosophe ancien; ou bien il let
rejete aussitt comme ridicule: il a fallu quelle simpost nous, par la
force inluctable de la mthode exprimentale. Est-ce dire cependant
que telle soit la limite dfinitive de nos conceptions et de nos esprances
? Non, sans doute: en ralit, cette limite na jamais t accepte par les
chimistes que comme un fait actuel, quils ont toujours conserv lespoir
de dpasser. De longs travaux ont t entrepris cet gard, soit pour
ramener tous les quivalents des corps simples une mme srie de
valeurs numriques, dont ils seraient les multiples; soit pour les grouper
en familles naturelles; soit pour les distribuer dans celles-ci, suivant des
progressions arithmtiques. Aujourdhui mme, les uns, sattachant la
conception atomique, regardent nos corps prtendus simples comme
forms par lassociation dun certain nombre dlments analogues;
peut- tre comme engendrs par la condensation dun seul dentre eux,
lhydrogne par exemple, celui dont le poids atomique est le plus petit de
tous. On sait en effet que les corps simples sont caractriss chacun par
un nombre fondamental, que lon appelle son quivalent ou son poids
atomique. Ce nombre reprsente la masse chimique de llment, le
poids invariable sous lequel il entre en combinaison et sassocie aux
autres lments, parfois daprs des proportions multiples. Cest ce
poids constant qui passe de compos en compos, dans les
substitutions, dcompositions et ractions diverses, sans prouver
jamais la plus petite variation. La combinaison ne sopre donc pas
suivant une progression continue, mais suivant des rapports entiers,
multiples les uns des autres, et qui varient par sauts brusques. De l,
pour chaque lment, lide dune molcule dtermine, caractrise par
son poids, et peut-tre aussi par sa forme gomtrique. Cette molcule
demeurant indestructible, au moins dans toutes les expriences
accomplies jusquici, elle a pu tre regarde comme identique avec
latome de Dmocrite et d'picure. Telle est la base de la thorie
atomique de notre temps. Ainsi chaque corps simple serait constitu par
un atome spcial, par une certaine particule matrielle inscable. Les
forces physiques, aussi bien que les forces chimiques, ne sauraient faire
prouver cet atome que des mouvements densemble, sans possibilit
de vibrations internes; celles-ci ne pouvant exister que dans un systme
form de plusieurs parties. Il en rsulte encore quil ne peut y avoir dans
lintrieur dun atome indivisible aucune rserve dnergie immanente.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 72

Telles sont les consquences rigoureuses de la thorie atomique. Je me


borne les exposer et je nai pas discuter ici si ces consquences ne
dpassent pas les prmisses, les faits positifs qui leur servent de base;
cest--dire si les faits autorisent conclure non seulement lexistence
de certaines masses molculaires dtermines, caractristiques des
corps simples, et que tous les chimistes admettent; mais aussi
attribuer ces molcules le nom et les proprits des atomes absolus,
comme le font un certain nombre de savants. Ces rserves sont dautant
plus opportunes que les partisans modernes de la thorie atomique lont
presque aussitt rpudie dans les interprtations quils ont donnes de
la constitution des corps simples: interprtations aussi hypothtiques
dailleurs que lexistence mme des atomes absolus, mais qui attestent
leffort continu de lesprit humain pour aller au del de toute explication
dmontre des phnomnes, aussitt quune semblable explication a t
atteinte, et pour slancer plus loin vers des imaginations nouvelles.
Retraons cette histoire: sil ne sagit plus dune doctrine positive,
cependant lexpos que nous allons faire offre lintrt qui sattache aux
conceptions par lesquelles lintelligence essaie de reprsenter le
systme gnral de la nature. Nous retrouvons ici des vues analogues
celles des pythagoriciens, alors quils prtendaient enchaner dans un
mme systme les proprits relles des tres et les proprits
mystrieuses des nombres. Le premier et principal effort qui ait t tent
dans cette voie, consiste ramener les quivalents ou poids atomiques
de tous les lments une mme unit fondamentale. Cest l une
conception a priori, qui a donn lieu une multitude dexpriences,
destines la vrifier. Si le fruit thorique ce point de vue en a t
minime, sinon mme ngatif; en pratique, du moins, ces travaux ont eu
un rsultat scientifique trs utile: ils ont fix avec une extrme prcision
les quivalents rels de nos lments; cest--dire, je le rpte, les poids
exacts suivant lesquels les lments entrent en combinaison et se
substituent les uns aux autres. Prout, chimiste anglais, avait propos tout
dabord de prendre le poids mme de lun de nos lments, celui de
lhydrogne, comme unit; dans la supposition que les poids atomiques
de tous les autres corps simples en taient des multiples. Cette
hypothse, embrasse et soutenue pendant quelque temps par M
Dumas, rduit toute la thorie une extrme simplicit. En effet, tous les
corps simples seraient ds lors constitus par les arrangements divers
de latome du plus lger dentre eux. Malheureusement, elle na pas
rsist au contrle exprimental, cest--dire la dtermination exacte,
par analyse et par synthse, des poids atomiques vrais de nos corps
simples. Cette dtermination a fourni, ct de quelques poids
atomiques peu prs identiques avec les multiples de lhydrogne, une
multitude dautres nombres intermdiaires. Mais dans les conceptions

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 73

thoriques, pas plus que dans la vie pratique, lhomme ne renonce pas
facilement ses esprances. Pour soutenir la supposition de Prout, ses
partisans ont essay dabord de rduire moiti, puis au quart, lunit
fondamentale. Or, ce terme, une objection se prsente: cest que les
vrifications concluantes deviennent impossibles. En effet, nos
expriences nont pas, quoi que nous fassions, une prcision absolue; et
il est clair que toute conjecture numrique serait acceptable, si lon
plaait lunit commune des poids atomiques au del de la limite des
erreurs que nous ne pouvons viter. Ce nest pas tout dailleurs; le fond
mme du systme est atteint par cette supposition. La rduction du
nombre fondamental, au-dessous dune unit gale au poids atomique
de lhydrogne, enlve la thorie ce caractre prcis et sduisant, en
vertu duquel tous les lments taient regards comme forms en
dfinitive par de lhydrogne plus ou moins condens. Il faudrait reculer
dans linconnu jusqu un lment nouveau, quatre fois plus lger,
lment inconnu qui formerait par sa condensation lhydrogne lui-
mme. Encore cela ne suffit-il pas pour reprsenter rigoureusement les
expriences. En effet, M. Stas, par des tudes dune exactitude
incomparable, a montr que le systme rduit ces termes, cest--dire
rduit prendre comme unit un sous-multiple peu lev du poids de
lhydrogne, le systme, dis-je, ne peut tre dfendu. Les observations
extrmement prcises quil a excutes ont prouv sans rplique que les
poids atomiques des lments ne sont pas exprims par des nombres
simples, cest--dire lis entre eux par des rapports entiers
rigoureusement dfinis. La thorie des multiples de lhydrogne nest
donc pas soutenable, dans son sens strict et rigoureux. Gardons-nous
cependant dune ngation trop absolue. Si lhypothse qui admet les
quivalents des lments multiples les uns des autres ne peut pas tre
affirme dune faon absolue, cependant cette hypothse a pour elle des
observations singulires et qui rclament, en tout tat de cause, une
interprtation. cet gard les faits que je vais citer donnent rflchir.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 74

5 - Les lments isomres et polymres.


Il existe en ralit certains lments, comparables entre eux, et qui
possdent en mme temps des poids atomiques identiques. Tels sont le
cobalt et le nickel, par exemple. Ces deux mtaux sont semblables par la
plupart de leurs proprits et ils produisent deux sries de composs
parallles, en sunissant avec les autres lments. Or ici interviennent de
nouvelles et plus puissantes analogies. En effet un tel paralllisme dans
les ractions de deux corps et dans celles de leurs composs, joint
lidentit de leurs poids atomiques, nest pas sans exemple dans la
science: en particulier, il nest pas rare de le rencontrer dans ltude des
principes organiques, tels que les carbures dhydrogne, les essences
de trbenthine et de citron, par exemple; ou bien encore les acides
tartrique et para-tartrique. Ces deux essences, ces deux acides sont
forms des mmes lments, unis dans les mmes proportions et avec
la mme condensation, mais pourtant avec un arrangement diffrent. En
outre, les deux carbures, les deux acides sont susceptibles dengendrer
des combinaisons parallles: cest l ce que nous appellons des corps
isomres. Or le nickel et le cobalt se comportent prcisment de la
mme manire. Il est certainement trange de trouver un semblable
rapprochement entre des principes composs, tels que des carbures ou
les acides, et ces deux mtaux, ces deux corps rputs simples: comme
si les deux prtendus corps simples taient forms, eux aussi, par les
arrangements diffrents de certaines matires lmentaires, plus
simples queux-mmes. Lor, le platine et liridium, autres mtaux qui
constituent un mme groupe, offrent un rapprochement numrique
pareil, quoique moins troit dans leurs drivs, que celui du cobalt et du
nickel. Dans les cas de ce genre, il semble, je le rpte, que lon ait
affaire de certaines matires fondamentales, identiques quant leur
nature, mais diversifies quant au dtail de leurs arrangements intrieurs
et de leurs manifestations. Nanmoins, pour tre fidle aux rgles de la
saine mthode scientifique, il importe dajouter aussitt que jusquici les
chimistes nont jamais pu changer, par aucun procd, ni le cobalt en
nickel, ni lor en platine ou en iridium. Poursuivons ces rapprochements:
ils stendent plus loin. En effet, ct des lments isomres viennent
se ranger dautres lments, dont les poids atomiques ne sont pas
identiques, mais lis dans un mme groupe par des relations
numriques simples, et multiples les uns des autres. Loxygne, par
exemple, peut tre compar au soufre, dans les combinaisons de ces
deux lments avec lhydrogne et avec les mtaux. Leau et
lhydrogne sulfur, les oxydes et les sulfures constituent deux sries de
composs parallles. Le soufre peut mme tre rapproch plus
strictement encore du slnium et du tellure: ce sont l des lments

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 75

comparables, formant, je le rpte, des combinaisons parallles avec


lhydrogne, avec les mtaux et mme avec loxygne et la plupart des
autres lments. Or, lanalogie chimique de ces lments se retrouve
dans la comparaison numrique de leurs poids atomiques: le poids
atomique du soufre est sensiblement double de loxygne; celui du
slnium en est presque quintuple, et celui du tellure est huit fois aussi
considrable que celui de loxygne, cest--dire quadruple de celui du
soufre. Ici encore nous retrouvons des analogies remarquables dans
ltude des combinaisons des carbures dhydrogne. Ces poids
atomiques dlments multiples les uns des autres rappellent les corps
polymres, cest--dire les composs condenss de la chimie organique.
On connat en effet des carbures dhydrogne, forms des mmes
lments unis dans la mme proportion relative, mais tels que leurs
poids molculaires et leurs densits gazeuses soient multiples les uns
des autres. La benzine et lactylne, par exemple, sont des carbures
dhydrogne de cet ordre: ils sont forms tous deux par lassociation
dune partie en poids dhydrogne avec six parties de carbone. Mais la
vapeur de la benzine, sous le mme volume, est trois fois aussi lourde
que celle de lactylne. Ce nest pas tout: la benzine drive de
lactylne, par une condensation directe: elle en est le polymre.
Rciproquement, nous savons transformer par exprience ces
composs polymres dans un sens inverse, revenir du carbure
condens son gnrateur; nous savons transformer notamment la
benzine en actylne, par la chaleur et par llectricit. Cette
ressemblance entre les carbures polymres et les corps simples poids
atomiques multiples suggre aussitt lesprance de transformations du
mme ordre. Si nous modifions les carbures dhydrogne, pourquoi ne
pourrions-nous pas modifier aussi les corps simples qui offrent des
relations numriques analogues ? Pourquoi ne pourrions-nous pas
former le soufre avec loxygne, former le slnium et le tellure avec le
soufre, par des procds de condensation convenables ? Pourquoi le
tellure, le slnium ne pourraient-ils pas tre changs inversement en
soufre, et celui-ci son tour mtamorphos en oxygne ? Rien, en effet,
ne sy oppose a priori: toute fois, et la chose est essentielle, lpreuve
exprimentale, souvent essaye, a chou jusqu prsent. Ce critrium
est empirique, dira-t-on; il ne repose sur aucune dmonstration
ncessaire et ds lors son caractre est purement provisoire. Sans
doute; mais il en est ainsi de la plupart de nos lois, sinon mme de
toutes. Lexprience ralise est le seul critrium certain de la science
moderne: cest la seule barrire qui nous garantisse contre le retour des
rveries mystiques dautrefois. On peut cependant pousser plus loin la
dmonstration: car il existe une diffrence positive et fondamentale entre
la constitution physique des carbures polymres, ou radicaux composs

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 76

de la chimie organique, et celle des lments proprement dits, ou


radicaux vritables de la chimie minrale: cette diffrence est fonde sur
les observations des physiciens relatives aux chaleurs spcifiques.
Daprs leurs mesures, la quantit de chaleur ncessaire pour produire
un mme effet, une mme variation de temprature, sur les carbures
dhydrogne, crot proportionnellement leur poids molculaire. Pour la
benzine gazeuse, par exemple, il faut trois fois autant de chaleur que
pour lactylne, pris sous le mme volume. Or, le contraire arrive pour
les corps simples multiples les uns des autres: lorsquon les prend sous
le mme volume gazeux, ou plus gnralement sous leurs poids
molculaires respectifs, la quantit de chaleur qui produit une mme
variation de temprature dans les corps simples vritables demeure
exactement la mme. Par exemple, un litre dhydrogne et un litre
dazote absorbent la mme quantit de chaleur: identit dautant plus
frappante que le poids du second gaz est quatorze fois aussi
considrable que celui du premier. Le travail de la chaleur est donc bien
diffrent dans les deux cas, suivant quil sagit des corps simples et des
corps composs, et il tablit une diversit essentielle entre les vrais
lments chimiques, tels que nous les connaissons aujourdhui, et les
polymres effectifs, cest--dire les corps obtenus par la condensation
exprimentale dun mme radical compos. Assurment il y a l quelque
chose dun ordre tout particulier; il existe une proprit fondamentale,
tenant la constitution mcanique des dernires particules des corps,
qui diffrencie nos lments prsents des corps composs proprement
dits: cest l une distinction dont nous navons pas encore sond toute la
profondeur.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 77

6 - Les familles naturelles des lments.


Cependant il existe une autre notion, connexe avec la prcdente et non
moins remarquable, qui concourt entretenir nos esprances sur la
gnration synthtique des lments: cest leur classification en familles
naturelles, classification tente dabord par Ampre, prcise par
Dumas, et qui a pris une importance croissante dans ces dernires
annes. Citons dabord un exemple trs caractristique, je veux parler
de la famille des chlorodes: elle comprend trois termes indubitables: le
chlore, le brome, liode. Ces trois lments, par leurs combinaisons avec
les mtaux et les autres corps, forment trois sries de composs
parallles, symtriques dans leurs formules et qui offrent souvent le
mme volume molculaire et la mme forme cristalline. Au point de vue
chimique, rien nest plus semblable lacide chlorhydrique, que les
acides bromhydrique et iodhydrique: ce sont trois acides puissants,
engendrs pareillement par lunion volumes gaux des gaz simples qui
les composent. Le chlorure, le bromure, liodure de potassium, sont
aussi extrmement analogues, cristalliss dans le mme systme, etc.
Les proprits physiques de ces trois lments sont tantt les mmes, et
tantt elles varient dune faon rgulire. Pour nen citer quune seule et
des plus apparentes, je rappellerai que le chlore est jaune et gazeux, le
brome rouge et liquide, liode violet et solide.
Or, les poids molculaires, cest--dire les condensations de matire
sous la forme gazeuse, vont en croissant de lun lautre de ces trois
lments. En effet leurs quivalents ou poids atomiques respectifs, poids
proportionnels aux condensations gazeuses, sont gaux 35, 5 pour le
chlore, 80 pour le brome, 127 pour l iode. Non seulement les poids
croissent ainsi par degrs; mais ces degrs offrent une certaine
rgularit: lquivalent ou poids atomique du brome tant peu prs la
moyenne entre ceux du chlore et de liode. Le groupe entier constitue ce
que lon a appel une triade. Des remarques analogues ont t faites
pour dautres groupes dlments: par exemple, pour la famille des
sulfurodes, constitue par loxygne, le soufre, le slnium et le tellure,
lments dont les quivalents ou poids atomiques sont peu prs
multiples dune mme unit. Ces lments sunissent avec lhydrogne,
en formant des composs gazeux, composs acides pour les trois
derniers, et, dans tous les cas, renfermant leur propre volume
dhydrogne. Ces lments se combinent pareillement aux mtaux. Le
groupe form par lazote, le phosphore, larsenic et lantimoine constitue
une troisime famille, non moins caractrise, celle des azotodes, dont
les composs hydrogns sont aussi des gaz, mais contiennent une fois
et demie leur volume dhydrogne. Les poids atomiques croissent aussi

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 78

suivant une progression rgulire. Cest ainsi que lon a t conduit


une vritable classification, assemblant les corps simples suivant des
principes de similitude pareils ceux que les naturalistes invoquent dans
ltude des trois rgnes de la nature. Cette classification semble mme
plus troite en chimie, parce que les analogies gnrales, toujours un
peu lastiques en histoire naturelle, sont corrobores ici par la
comparaison des nombres absolus qui reprsentent les poids
molculaires: comme si chaque famille dlments tait engendre en
vertu dune loi gnratrice commune. Avant daller plus loin, je dois dire
que je dveloppe ces rapprochements numriques et cette notion de la
gnration des lments, en prenant soin de leur conserver toute leur
force et sans les affaiblir en rien. Cependant, ce serait tromper le lecteur
que de ne pas lavertir que le doute slve, lorsquon prcise tout fait.
En ralit, les rapprochements sur lesquels reposent de telles
esprances ne sont pas dune rigueur absolue, mais seulement
approximatifs. Ce sont donc l des peu prs, plutt que des
dmonstrations; ce sont des lueurs singulires, peut-tre relles et de
nature nous clairer sur la constitution vritable de nos corps simples;
mais peut-tre aussi sont-elles trompeuses, peut-tre rsultent-elles
uniquement du jeu quivoque des combinaisons numriques. En
somme, je pense quil est permis dy voir, sans sortir dune sage rserve,
lindice de quelque loi de la nature, masque par des perturbations
secondaires qui sont restes jusquici inexpliques: mon avis, ce genre
de rapprochements ne doit pas tre cart. Mais, je le rpte, il serait
prilleux de sy attacher trop fortement et de les regarder comme
dfinitivement acquis. Lhistoire des sciences prouve que lesprit humain,
une fois quil accepte l peu prs comme une dmonstration, dans les
thories positives des phnomnes naturels et surtout dans les
combinaisons numriques, drive bien vite vers les fantaisies arbitraires
de limagination.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 79

7 - Les sries priodiques.


Un pas de plus a t franchi dans cette voie; une tentative hardie,
touchant peut-tre la chimre, a t faite pour construire des sries
numriques, qui comprennent tous les corps simples actuels dans leur
rseau et qui prtendent mme embrasser tous les corps simples
susceptibles dtre dcouverts dans lavenir. Je veux parler des sries
priodiques parallles, ou pour employer un langage plus franc et plus
prcis, des progressions arithmtiques, suivant lesquelles M
Chancourtois dabord, puis Mm Newlands, Lothar Meyer et Mendeleef
ont cherch de nos jours grouper tous les nombres qui expriment les
poids atomiques de nos lments, ou des corps prtendus tels. Cest
encore par ltude des sries de la chimie organique que lon a t
conduit de telles progressions arithmtiques. La chimie organique, en
effet, est coordonne autour dun certain nombre de grandes sries de
corps, lis les uns aux autres dans chaque srie par des lois prcises; je
dis lis non seulement par leur formule et leurs proprits, mais aussi
par leur gnration effective. Les corps compris dans chacune de ces
sries peuvent tre forms au moyen dun seul carbure dhydrogne
fondamental; les autres termes en drivent mthodiquement, par des
additions ou des substitutions successives dlments. Le systme des
drivs dun carbure rappelle, et mme avec plus de richesse, le
systme des drivs dun mtal simple en chimie minrale. Il y a plus: ici
intervient une nouvelle donne. Les carbures fondamentaux ne sont pas
des tres isols et indpendants les uns des autres. En fait, ils peuvent
tre rangs leur tour par groupes rguliers, ou sries dites
homologues, sries dont les termes semblables diffrent deux deux
par des lments constants en nature, en nombre, et par consquent en
poids: la diffrence numrique invariable de ces poids gale
gnralement 14. Ces relations gnrales sont certaines en chimie
organique. Elles coordonnent, non seulement les formules, mais aussi
les proprits physiques et chimiques des carbures dhydrogne et de
leurs drivs. Ds lors ctait une ide toute naturelle, et qui a d se
prsenter plus dun esprit, que celle de distribuer lensemble des
lments minraux suivant un principe de classification analogue, et
fond de mme sur un systme de diffrences constantes. Telle est, en
effet, la base des sries dites priodiques. On dresse aujourdhui en
chimie minrale des tableaux semblables ceux de la chimie organique;
on y assemble les lments, mtaux et mtallodes, comme les carbures
dhydrogne. Il y a pourtant cette diffrence, que les groupes des
carbures dhydrogne sont construits a posteriori et daprs les
expriences synthtiques et positives de la chimie organique; tandis que
les nouveaux groupes dlments minraux sont forms a priori et par

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 80

voie purement hypothtique. Quoiquil en soit, une sorte de table deux


entres a t construite: elle comprend tous nos lments connus,
classs selon certaines progressions arithmtiques. Les familles
naturelles des lments, telles quelles ont t dfinies plus haut, font la
base de cette classification. Rappelons dabord la famille des chlorodes:
elle comprend le chlore, le brome, liode, auxquels on a adjoint le fluor,
premier terme un peu divergent. En fait, les diffrences numriques
entre les poids atomiques de ces quatre lments sont reprsentes par
les chiffres suivants: 16, 5; 44, 5 et 47. Ces trois diffrences constituent
peu prs une progression, dont la raison serait le nombre 16, ou bien
le nombre 15. De mme la famille des sulfurodes, laquelle comprend
loxygne, le soufre, le slnium et le tellure, offre les trois diffrences
que voici entre les poids atomiques de ses termes successifs: 16; 47, 6;
47, 8; nombres trs peu prs multiples de 16: cest la mme raison que
tout lheure. Le lithium, reprsent par 7, le sodium par 23, le
potassium par 39, 1, forment un troisime groupe dlments, tous
lments mtalliques cette fois: on y retrouve la mme diffrence ou
raison approximative, gale et 16. Venons la famille des azotodes, tels
que lazote reprsent par 14, le phosphore par 31, larsenic par 75,
lantimoine par 120. La raison de la progression serait ici comprise entre
15 et 17, cest--dire peu prs la mme, quoique toujours avec des
carts notables dans sa valeur absolue. Je dis peu prs, et cest cet
peu prs perptuel qui jette une ombre sur tout le systme. Mais
poursuivons-en le rsum, en nous plaant un nouveau point de vue.
La premire famille, celle des chlorodes, comprend des lments
caractriss par une proprit chimique commune, qui domine toutes
leurs combinaisons: ce sont des corps monovalents, capables de se
combiner de prfrence volumes gazeux gaux, cest--dire poids
atomiques gaux, avec lhydrogne et avec les mtaux. Au contraire la
seconde famille, celle des sulfurodes, oxygne, soufre et analogues,
contient surtout des corps bivalents, se combinant dans ltat gazeux
avec un volume dhydrogne double du leur, et, dune manire plus
gnrale, suivant des rapports de poids atomiques doubles. son tour,
la famille qui renferme lazote, le phosphore et les lments analogues
est trivalente; chacun de ces lments, pris sous son poids atomique
respectif, se combine avec trois atomes dhydrogne ou des autres
lments. Enfin, lon distingue une autre srie quadrivalente, forme par
le carbone, le silicium, ltain, etc.
Ces quatre sries, caractrises par les rapports de leurs combinaisons,
embrassent une multitude de composs connus. Elles rappellent
certains groupes gnraux de carbures dhydrogne. En effet, les uns de
ceux-ci, tels que lthylne, pris sous la forme gazeuse, sont

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 81

susceptibles de se combiner avec un volume gal dhydrogne, de


chlore et des autres lments. Dautres carbures, tels que lactylne,
sont aptes se combiner de prfrence avec un volume gazeux
dhydrogne, de chlore, etc., double du leur. Dautres carbures
sunissent avec un volume triple, ou quadruple des gaz lmentaires et
spcialement dhydrogne, etc. Or, si lon compare entre eux les
carbures dhydrogne monovalents, bivalents, trivalents, on reconnat
quon peut les grouper dune faon trs simple, en les rangeant par
classes telles, que dans une classe de carbures renfermant le mme
nombre datomes de carbone, les carbures conscutifs diffrent les uns
des autres par deux quivalents dhydrogne et, par consquent, par
des poids atomiques croissant de 2 en 2 units. Cette diffrence
constante entre les termes primordiaux des diverses sries se retrouve
ncessairement entre les termes suivants, cest--dire entre les termes
des sries homologues compars entre eux. Les carbures les plus
lgers par leur poids atomique, dans chaque classe renfermant un
nombre donn datomes de carbone, sont en mme temps les moins
saturs, ceux dont la valence est la plus considrable; car la valence
crot proportionnellement au nombre datomes dhydrogne unis avec
une mme quantit de carbone. Ces rapprochements numriques, cette
classification dominent toute la chimie organique et ils reposent sur
lexprience. Or, chose trange ! Si lon compare les termes primordiaux
de chacune des familles minrales, caractrises par des valences
distinctes; si lon compare entre eux, par exemple, les quatre lments
suivants: le carbone quadrivalent et reprsent par un poids atomique
gal 12; lazote trivalent et reprsent par le poids atomique 14;
loxygne bivalent et reprsent par 16; enfin le fluor monovalent et
reprsent par 19; on remarque aussitt que ces nombres diffrent entre
eux par des valeurs numriques progressivement croissantes, telles que
2, 2 et 3: soit en moyenne 2, diffrence qui est aussi celle des carbures
dhydrogne de valence ingale. Cette diffrence constante des termes
primordiaux se retrouve donc entre les termes corrlatifs des diverses
familles dlments, en chimie minrale, aussi bien quentre les carbures
correspondant des familles homologues, en chimie organique. Ce nest
pas tout. La famille du lithium, qui part du nombre 7, et quelques autres,
un peu artificielles peut-tre, telles que celle du glucinium, qui part du
nombre 9, et celle du bore, qui part du nombre 11, fournissent autant de
chefs de file complmentaires, dont les poids atomiques croissent par 2
units, et achvent de combler les vides subsistant entre les multiples
successifs du nombre 16, raison commune de toutes les progressions
dans lintrieur de chaque famille dlments. Nous avons ainsi deux
progressions fondamentales: dune part, la grande progression, dont les
termes croissent comme les multiples de 16, et qui est applicable aux

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 82

corps particuliers compris dans chacune des familles; et, dautre part, la
petite progression, croissant suivant les multiples de 2, et qui est
applicable aux familles elles-mmes, compares entre elles dans leurs
termes correspondants. En combinant ces deux progressions, on
construit un tableau thorique, qui renferme lensemble des poids
atomiques des corps simples, rpartis sur la srie des nombres entiers,
jusqu la limite des poids atomiques les plus levs. Tel est le systme:
je lai prsent dans son ensemble, avec les artifices ingnieux de ses
arrangements. Cependant, en ralit, les poids atomiques des lments
des quatre familles fondamentales, comprenant environ quinze
lments, sont les seuls qui se trouvent coordonns suivant des
relations tout fait vraisemblables. On peut disposer encore de mme
certaines sries de mtaux, telles que le groupe form par le lithium, le
sodium, le potassium. Cela fait, il restait plus de la moiti des lments
connus, qui demeuraient en dehors de tout rapprochement prcis. Les
auteurs du systme nont pas hsit les grouper aussi, de faon les
ranger, chacun sa place, dans leur tableau. Mais il est facile pour tout
esprit non prvenu de reconnatre que ce dernier groupement repose sur
des comparaisons purement numriques, et qui sont loin davoir la
mme solidit que les prcdentes, si mme elles ne sont tout fait
arbitraires. Quoi quil en soit, les rapprochements que le systme des
sries priodiques opre ne se bornent pas l. On sait en effet quil
existe entre les poids atomiques des corps, leurs volumes atomiques et
leurs diffrentes proprits physiques et chimiques, certaines relations
gnrales.
Ces relations ont t tablies depuis longtemps en chimie et
antrieurement toute disposition des lments en sries parallles:
elles nen dpendent en rien, car elles rsultent de l valeur absolue des
poids atomiques, et non de leurs diffrences priodiques. Cependant,
comme ces relations sont la consquence immdiate des poids
atomiques, les rapprochements tablis entre ceux-ci se retrouvent, par
un contre-coup ncessaire, entre leurs volumes atomiques et entre
toutes les autres proprits corrlatives de la masse chimique des
lments. De telle sorte que le tableau des sries parallles, une fois
tabli, comprend en mme temps les proprits physiques
fondamentales des lments: comme le ferait dailleurs tout groupement,
quel quil ft, des mmes lments. Cette circonstance augmente la
commodit du nouveau tableau; quoiquelle napporte aucune
dmonstration nouvelle lexistence des sries priodiques: il faut se
garder cet gard de toute illusion. Mais passons outre et examinons
les prvisions dduites de la nouvelle classification. Cest ici surtout que
le systme devient intressant. On remarquera que dans les

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 83

progressions arithmtiques qui comprennent chaque famille dlments,


il manque certains termes. Entre le soufre, 32, et le slnium, 79 (cest-
-dire peu prs 80), il devrait exister deux termes intermdiaires, tels
que 48 et 64. De mme entre le slnium, 79, et le tellure, 128, il
manque 2 termes: 96 et 112. Il est clair que ce doivent tre l des
lments inconnus et quil convient de rechercher. Mais comme le
nombre en et t trop grand, les auteurs du systme, empresss
combler les vides de chaque famille, y ont dabord intercal des
lments dj connus, quoique manifestement trangers la famille, tels
que le molybdne, 96, insr entre le slnium et le tellure; le tungstne
et luranium, ajouts pareillement la suite. la srie du lithium, 7, ils
ont galement ajout en tte lhydrogne, 1, et la fin le cuivre, 63, puis
largent, 108, et lor, 197. Tout ceci touche la fantaisie. De mme, entre
le chlore et le brome, entre le brome et liode, il manque certains termes
des progressions arithmtiques fondamentales: ce sont encore l des
lments hypothtiques et dcouvrir. Observons ici que leurs
proprits ne sont pas indtermines. En effet, les proprits physiques
ou chimiques dun lment inconnu, ou du moins certaines dentre elles
peuvent tre prvues et mme calcules a priori , ds que lon donne le
poids atomique, et mieux encore la famille, cest--dire les analogies.
Mais cette prvision, comme il a t dit plus haut, nest pas une
consquence de la thorie des sries priodiques; elle rsulte purement
et simplement des lois et des analogies anciennement connues,
lesquelles sont indpendantes du nouveau systme. Quoi quil en soit, le
tableau hypothtique que je viens de dcrire, tableau qui comprend tous
les corps simples connus et tous les corps simples possibles, a quelque
chose de sduisant et qui entrane beaucoup desprits. Nous lavons
expos dans toute sa nettet: mais le moment est venu de prsenter
certaines rserves. En effet, il est impossible de ne pas signaler
lattention du critique et du philosophe lartifice commode, laide duquel
les auteurs du systme sont parvenus y comprendre non seulement
tous les corps connus, mais mme tous les corps possibles. Cet artifice
consiste former leur tableau avec des termes qui ne diffrent pas en
dfinitive de plus de deux units, termes assez resserrs pour que nul
corps nouveau, quel quil soit, ne puisse tomber en dehors des mailles
du filet. La chose est dautant plus assure que les diffrences
priodiques, ou raisons de la progression, comportent souvent dans
leurs applications aux poids atomiques connus des variations de 1 2
units. On voit quil ne sagit mme plus ici de ces fractions dunit, qui
sparaient les uns des autres les multiples de lhydrogne, et qui ont t
objectes lhypothse de Prout et de Dumas; mais nous rencontrons
des carts bien plus grands, dont aucune explication thorique na t
donne, carts dont lexistence te aux nouveaux rapprochements une

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 84

grande partie de leur valeur philosophique. En tolrant de tels carts, et


en multipliant suffisamment les termes rels ou supposs des
comparaisons, il sera toujours facile aux partisans dun systme, quel
qu'il soit, de se dclarer satisfaits. Sans exclure absolument de pareilles
conceptions, on doit viter dattacher une valeur scientifique trop grande
des cadres si lastiques; on doit surtout se garder de leur attribuer les
dcouvertes passes ou futures, auxquelles ils ne conduisent point en
ralit dune manire prcise et ncessaire. En fait et pour tre sincres,
nous devons dire quen dehors des anciennes familles naturelles
dlments, reconnues depuis longtemps, ce ne sont gure l que des
assemblages artificiels. Le systme des sries priodiques, pas plus que
le systme des multiples de lhydrogne, na fourni jusquici aucune rgle
certaine et dfinie pour dcouvrir soit les corps simples trouvs dans ces
dernires annes, soit ceux que nous ne connaissons pas encore.
Aucun de ces systmes na fourni davantage une mthode positive, qui
permette dentrevoir, mme de trs loin, la formation synthtique de nos
lments; ou qui mette sur la voie des expriences par lesquelles on
pourrait essayer dy atteindre. De grandes illusions se sont leves cet
gard. Ce nest pas que de tels systmes ne soient utiles dans la
science; ils servent exciter et soutenir limagination des chercheurs.
Ceux-ci se rsignent difficilement rester sur le pur terrain exprimental
et ils sont pousss dans la rgion des constructions et des thories, par
ce besoin dunit et de causalit, inhrent lesprit humain. Aussi serait-
il trop dur, et inutile dailleurs, de vouloir proscrire toute tentative de ce
genre. Mais, quelle que soit la sduction exerce par ces rves, il
faudrait se garder dy voir les lois fondamentales de notre science et la
base de sa certitude, sous peine de retomber dans un enthousiasme
mystique pareil celui des alchimistes.
De telles conceptions sont dailleurs trop troites et il convient de
slever plus haut. Au fond, ceux qui invoquent les multiples de
lhydrogne et les sries priodiques rattachent tout la conception de
certains atomes, plus petits la vrit que ceux des corps rputs
simples. Or, sil venait tre dmontr que les quivalents des corps
simples actuels sont rigoureusement multiples les uns des autres, ou
plus gnralement, multiples de certains nombres formant la raison de
progressions arithmtiques dtermines; il en rsulterait cette conclusion
probable que les corps simples actuels reprsentent les tats ingaux de
condensation dune mme matire fondamentale. Cette faon de
concevoir les choses na rien qui puisse rpugner un chimiste, vers
dans ltude de sa science. On pourrait mme invoquer cet gard des
faits connus de tous, et qui ne sont pas sans quelque analogie. Tels sont
les tats multiples du carbone, lment qui se manifeste ltat libre

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 85

sous les formes les plus diverses et qui engendre plusieurs sries de
composs, correspondant dans une certaine mesure chacun de ses
tats fondamentaux; au mme titre que les composs dun lment
ordinaire correspondent cet lment mme. Le carbone reprsente en
quelque sorte le gnrateur commun de toute une famille dlments,
diffrents par leur condensation: cest dailleurs la mme conclusion
que nous avait dj conduit ltude des carbures dhydrogne. On
pourrait objecter que les diversits de proprits du carbone ne vont pas
aussi loin que les diversits des lments compris dans une mme
famille, celle des chlorodes ou celle des sulfurodes, par exemple. En
effet, le soufre, le slnium ne reproduisent jamais les mmes
composs, en sunissant avec loxygne, lhydrogne ou lazote; et ils ne
peuvent tre rgnrs par les condensations du plus simple dentre
eux. Tandis que toutes les formes du carbone, quelle quen soit la
varit, reprsentent rellement les tats ingalement condenss dun
mme lment: toutes ces formes drivent du carbone gazeux, tat
primordial, le moins condens de tous, et dont lanalyse spectrale rvle
lexistence momentane une trs haute temprature. Cependant, peut-
tre est-ce l une simple diffrence de degr dans la facilit des
mtamorphoses. En somme, le carbone, envisag sous ses tats et ses
degrs de condensation, quivaut lui seul une classe entire de
corps simples. Loxygne, le soufre, le slnium, le tellure pourraient
reprsenter au mme titre, les tats divers dun lment commun. Il y a
plus: lozone, corps dou de proprits spcifiques trs singulires et
comparables celles dun vritable lment, a t rellement form au
moyen de loxygne: son existence autorise jusqu un certain point les
conjectures prcdentes. Peut tre en est-il aussi de mme de certains
groupes de mtaux: chacun deux rpondant par lui-mme et par la srie
particulire de ses combinaisons quelquun de ces tats du carbone,
qui engendrent des sries correspondantes de drivs. Il y a cette
diffrence toutefois, je le rpte, que les tats divers du carbone peuvent
tre tous ramens certains composs identiques, tels que lacide
carbonique, lactylne ou le formne; tandis que le soufre, le slnium,
les mtaux, sont demeurs irrductibles dans leurs combinaisons.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 86

8 - La matire premire une et multiforme.


Jusqu'ici nous avons raisonn comme si les lments actuels taient
ncessairement forms par la condensation dun lment plus simple, tel
que lhydrogne ou tout autre lment rellement existant et isolable,
dont les proprits individuelles seraient la source de celles de ses
combinaisons. Mais ce nest pas l la seule manire de comprendre la
constitution de nos corps simples: il importe dtendre cet gard nos
ides, et dexposer une conception philosophique plus gnrale.
Lidentit fondamentale de la matire contenue dans nos lments
actuels et la possibilit de transmuter les uns dans les autres les corps
rputs simples, pourraient tre admises comme des hypothses
vraisemblables, sans quil en rsultt la ncessit dune matire unique
rellement isolable, cest--dire existant dune faon propre. Lune des
hypothses nentrane pas lautre comme consquence force,
contrairement ce que l on a pens jusquici. Ceci mrite une attention
toute particulire. En effet, en admettant lunit de la matire comme
tablie, on conoit que cette matire une soit susceptible dun certain
nombre dtats dquilibre stable, en dehors desquels elle ne saurait se
manifester. Lensemble de ces tats stables renfermerait les corps
simples aujourdhui connus, les corps simples que lon pourra dcouvrir
un jour, et mme former synthtiquement; en supposant que lon arrive
jamais en dcouvrir la loi gnratrice. Mais on a toujours raisonn en
assimilant ces tats multiples dquilibre de la matire nos corps
composs actuels, forms par laddition dlments plus simples. Or, on
peut concevoir les choses tout autrement. Il est possible que les tats
divers dquilibre, sous lesquels se manifeste la matire fondamentale,
ne soient ni des difices composs par laddition dlments diffrents, ni
des difices composs par laddition dlments identiques, mais
ingalement condenss. Il ne parat pas ncessaire, en un mot, que tous
ces difices molculaires reprsentent les multiples entiers dun petit
nombre dunits pondrales lmentaires. On peut tout aussi bien
imaginer que de tels difices offrent, les uns par rapport aux autres, des
relations gnratrices dun autre ordre: telles, par exemple, que les
relations existant entre les symboles gomtriques des diverses racines
dune quation; ou plus gnralement, entre les valeurs multiples dune
mme fonction, dfinie par lanalyse mathmatique. La matire
fondamentale reprsenterait alors la fonction gnratrice, et les corps
simples en seraient les valeurs dtermines. Dans cette hypothse, plus
comprhensive que celles que lon formule dordinaire sur la constitution
de la matire; dans cet ordre dides, dis-je, un corps rput simple
pourrait tre dtruit, mais non dcompos suivant le sens ordinaire du
mot. Au moment de sa destruction, le corps simple se transformerait

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 87

subitement en un ou plusieurs autres corps simples, identiques ou


analogues aux lments actuels. Mais les poids, atomiques des
nouveaux lments pourraient noffrir aucune relation commensurable
avec le poids atomique du corps primitif, qui les aurait produits par sa
mtamorphose. Il y a plus: en oprant dans des conditions diverses, on
pourrait voir apparatre tantt un systme, tantt un autre systme de
corps simples, dvelopps par la transformation du mme lment. Seul,
le poids absolu demeurerait invariable, dans la suite des transmutations.
Daprs cette manire de voir, les corps qui rsulteraient de la
mtamorphose de lun quelconque de nos lments actuels ne devraient
pas tre envisags comme des corps simples par rapport lui; je dis
un titre suprieur llment qui les aurait engendrs. Car ils pourraient,
eux aussi, tre dtruits et transforms en un ou plusieurs autres corps,
toujours de lordre de nos lments prsents. Au nombre de ces
lments de nouvelle formation, on pourrait mme voir reparatre le
corps primitif, qui aurait donn lieu la premire mtamorphose. Il ne
sagirait donc plus ici de compositions et de dcompositions,
comparables celles que nous ralisons continuellement dans nos
oprations. La notion dune matire au fond identique, quoique
multiforme dans ses apparences, et telle quaucune de ses
manifestations ne puisse tre regarde comme le point de dpart
ncessaire de toutes les autres, rappelle quelques gards les ides
des anciens alchimistes. Elle offrirait cet avantage dtablir une ligne de
dmarcation tranche entre la constitution de nos lments prsents et
celle de leurs combinaisons connues. Elle rendrait compte de la
diffrence qui existe entre la chaleur spcifique des lments actuels et
celle des corps composs et carbures polymres. Elle se concilierait
dailleurs parfaitement avec les hypothses dynamiques que lon nonce
aujourdhui sur la constitution de la matire. Les divers corps simples, en
effet, pourraient tre constitus tous par une mme matire, distingue
seulement par la nature des mouvements qui les animent. La
transmutation dun lment ne serait alors autre chose que la
transformation des mouvements qui rpondent lexistence de cet
lment et qui lui communiquent ses proprits particulires, dans les
mouvements spcifiques correspondants lexistence dun autre
lment. Or, si nous acceptons cette manire de voir, nous napercevons
plus aucune relation ncessaire de multiplicit quivalente entre les
nombres qui caractrisent le mouvement primitif et ceux qui caractrisent
le mouvement transform. Cette conception, que jai dveloppe devant
la socit chimique de Paris en 1863, ne recourt, en dfinitive, pour
expliquer lexistence des lments chimiques, qu celle de nos corps
simples actuels et des corps du mme ordre, ramens en quelque sorte
la notion de matire premire.

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 88

9 - La matire pondrable et le fluide thr.


Dautres veulent prciser davantage. Par une imagination fort plausible,
mais dont le caractre contradictoire avec la thorie atomique vritable a
t parfois mconnu, ils envisagent les particules prtendues atomiques
de nos lments comme les agrgats complexes dune matire plus
subtile, le fluide thr; agrgats constitus par des tourbillons de ce
fluide, sorte de toupies en rotation, doues dun mouvement permanent
et indestructible. On voit que latome des chimistes, la base en
apparence la plus solide et la plus dmontre de notre science,
svanouit compltement. Si nous ajoutons que chacun de ces
tourbillons se fait et se dfait sans cesse, cest--dire que la matire
mme contenue dans chacun des tourbillons demeure fixe par sa
quantit, mais non par sa substance, nous retournons tout fait aux
ides dHraclite. Cest ainsi que, dans la philosophie scientifique de nos
jours, la permanence apparente de la matire tend tre remplace par
la permanence de la masse et de lnergie. Un seul tre ferme
subsisterait alors, comme support ultime des choses, cest le fluide
thr. Le fluide thr joue ici le rle du mercure des philosophes; mais
il est difficile de ne pas sapercevoir que son existence relle nest pas
mieux tablie et quelle nest gures moins loigne des faits visibles et
dmontrables, sur lesquels roulent nos observations. Cest l aussi un
symbole, une fiction destine satisfaire l'imagination. Les fluides
lectrique, magntique, calorifique, lumineux, que lon admettait au
commencement de ce sicle comme supports de llectricit, du
magntisme, de la chaleur et de la lumire, nont certes pas, aux yeux
des physiciens de nos jours, plus de ralit que les quatre lments, eau
et terre, air et feu, invents autrefois, au temps des ioniens et au temps
de Platon, pour correspondre la liquidit et la solidit, la volatilit et
la combustion. Ces fluides supposs ont mme eu dans lhistoire de la
science une existence plus brve que les quatre lments: ils ont
disparu en moins dun sicle et ils se sont rduits un seul, lther,
auquel on attribue des proprits imaginaires et parfois contradictoires.
Mais dj latome des chimistes, lther des physiciens semblent
disparatre leur tour, par suite des conceptions nouvelles qui tentent de
tout expliquer par les seuls phnomnes du mouvement. Toutes ces
thories datomes, dlments, de fluides naissent dune inclination
invincible de lesprit humain vers le dogmatisme. La plupart des hommes
ne supportent pas de demeurer suspendus dans le doute et lignorance;
ils ont besoin de se forger des croyances, des systmes absolus, en
science comme en morale. Dans les matires o elle na pas russi
tablir des lois, cest--dire des relations certaines et invariables entre
les phnomnes, lintelligence procde par analogies, et elle tourne dans

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M. Berthelot Origines de l'alchimie 89

un cercle dimaginations abstraites qui ne varient gure. Assurment, je


le rpte, nul ne peut affirmer que la fabrication des corps rputs
simples soit impossible a priori . Mais cest l une question de fait et
dexprience. Si jamais on parvient former des corps simples, au sens
actuel, cette dcouverte conduira des lois nouvelles, relations
ncessaires que lon expliquera aussitt par de nouvelles hypothses.
Alors nos thories prsentes sur les atomes et sur la matire thre
paratront probablement aussi chimriques aux hommes de lavenir, que
lest, aux yeux des savants daujourdhui, la thorie du mercure des
vieux philosophes.

FIN

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