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Paru dans R. Azria & D. Hervieu-Lger (dir.), Dictionnaire des faits religieux, Paris, PUF, 2010, p.679-685.

MAGIE / SORCELLERIE

I. Magie, science et religion


La magie repose sur lide que ltre humain peut influer sur le cours ordinaire des
vnements par des moyens surnaturels. Rserve des spcialistes rituels, elle suppose
lacquisition dun savoir occulte qui requiert souvent une initiation (ainsi linitiation des
medicine-men chez les aborignes dAustralie ou celle des devins-gurisseurs nganga en
Afrique centrale). Ses fonctions manifestes peuvent tre trs diverses, quil sagisse dune
action sur le monde ou sur autrui : magies de fertilit ou de chasse, magies damour ou de
guerre, magie protectrice pour se prmunir dun danger ou, au contraire, magie malfique
pour nuire la sant et aux biens dautrui. Pour dsigner cette forme de magie agressive
dirige contre autrui, on parlera alors de sorcellerie . La magie reprsente ainsi le type
mme du comportement trange et contre-intuitif que les anthropologues ont cherch
expliquer : cest pourquoi la question de la rationalit des croyances et des pratiques magiques
se situe au centre des dbats.
Les tudes en sciences sociales sur la magie dbutent vritablement avec les travaux
dEdward B. Tylor (Primitive culture, 1871) et de James G. Frazer (Le Rameau dor, 1e d. en
1890). Depuis lors, la magie est communment pense par opposition la science et la
religion, chacun des termes se dfinissant en fonction des deux autres. Dans leur Esquisse
dune thorie gnrale de la magie (1902), Henri Hubert et Marcel Mauss distinguent ainsi
la magie de la religion. La religion suppose un culte organis et sadresse une divinit
transcendante. Par contraste, la magie dsigne tout rite qui ne fait pas partie dun culte
organis, rite priv, secret, mystrieux et tendant comme limite vers le rite prohib .
Contrairement aux spculations abstraites de la thologie, elle est oriente vers le concret et
implique la manipulation de forces immanentes la nature (dont le concept mlansien de
mana constitue le paradigme). Le sort reprsente lacte magique par excellence : alors que
dans la prire religieuse, ladresse la divinit est elle-mme sa propre fin, linvocation
magique constitue un moyen en vue dune autre fin. On peut pourtant objecter quune telle
distinction ne se retrouve en fait pas dans toutes les socits ni toutes les poques. Dans
lEurope mdivale par exemple, magie et religion restent indissociables, avant quun
e
mouvement de rforme religieuse nentreprenne partir du XVI sicle de purifier le

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christianisme de son ritualisme magique. Cest pourquoi on prfrera plutt parler dun
continuum de reprsentations et de pratiques magico-religieuses.
Mais cest surtout par opposition la science que la magie est pense. La magie viole
le principe de causalit scientifique selon lequel les vnements senchanent exclusivement
selon des causes naturelles, lintervention humaine restant inscrite dans les strictes limites de
ce dterminisme universel. Elle est donc, par dfinition, scientifiquement impossible : on ne
peut provoquer une maladie par une simple imprcation, ressusciter un mort en rcitant une
formule ou dtourner les balles grce une amulette. Cette dnonciation de la magie comme
superstition illusoire a servi de cadre dinterprtation toute une ligne danthropologues, de
Tylor Lvy-Bruhl : la magie relverait dune mentalit primitive ou prlogique
fondamentalement diffrente des modes de raisonnement de la science moderne. On peut
alors se demander si la magie constitue vritablement une catgorie analytique pertinente qui
permette disoler une classe spcifique de phnomnes. Un chasseur achuar (Haute-
Amazonie) qui adresse un chant un gibier pour le sduire manifeste par l quil est avec lui
dans une relation de personne personne. Un mdecin de la Renaissance qui utilise les
graines daconit en forme de globe oculaire pour gurir des maux dyeux agit en fonction
dune thorie des signatures fonde sur lanalogie entre les choses. Dire que ces
comportements relvent tous deux de la magie, cest les rapprocher uniquement sur la base de
ce quils ne sont pas (des actions scientifiquement fondes), alors mme quils ne partagent en
ralit pas grand-chose, puisquils supposent des conceptions du monde et des modes daction
trs diffrents. Cest ce qui fait la relative faiblesse du concept de magie : il sagit dune
catgorie par dfaut qui procde ncessairement du point de vue lobservateur (do lemploi,
souvent peu prcis, du terme surnaturel ).
Pense non-scientifique, la magie partage cependant avec la science certains traits
communs, comme la soulign Robin Horton ( African traditional thought and Western
science , 1967) et tout le courant no-intellectualiste en anthropologie. Il sagit en effet dune
thorie explicative qui suppose un ordre du monde rgi par des forces et des entits caches
sur lesquelles il est possible dagir. La magie constitue ainsi, selon la formule dHubert et
Mauss, une gigantesque variation sur le thme du principe de causalit , dans la mesure o
elle en fait une application nettement plus gnreuse que la science. Dans Le Rameau dor,
Frazer a mis au jour les principes logiques au fondement de cette causalit magique. Celle-ci
suppose que les choses agissent distance les unes sur les autres par une sympathie
secrte . Cette magie sympathique se dcline en deux variantes qui sont en ralit
frquemment associes. La magie imitative (ou homopathique) repose sur le principe de

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la similitude, selon lequel le semblable appelle le semblable. La magie naturelle de la
Renaissance fait un abondant usage de ce principe analogique, comme nous lavons montr
prcdemment avec lexemple de laconit. La magie contagieuse repose quant elle sur le
principe de la contigut, selon lequel des choses ayant t en contact continuent dagir lune
sur lautre. De nombreux rites magiques prtendent ainsi agir distance sur une personne en
utilisant une touffe de ses cheveux ou ses rognures dongles. La causalit magique repose en
dfinitive sur lapplication au monde naturel de lois dassociation qui sont en ralit celles de
lesprit. En postulant des rapports entre les choses qui nexistent pas rellement, la magie
cherche ainsi plier le monde lesprit humain. Cette expression fantasmatique dune toute-
puissance du dsir qui refuse le principe de ralit est typique, selon Sigmund Freud, de la
priode narcissique de la petite enfance : cest ce qui lamne dans Totem et tabou (1912)
comparer pense magique et pense enfantine. Roman Jakobson a montr de son ct que les
principes de la magie constituent en ralit des procds luvre dans tout processus
symbolique (la magie imitative correspondant la mtaphore, la magie contagieuse, la
mtonymie). Claude Lvi-Strauss approfondit cette ide dans La Pense sauvage (1962) : la
pense magique, comme la pense mythique, confre un sens au monde en tissant des
rapports symboliques entre les choses. Cest pourquoi la magie est sans doute plus proche de
lart que de la science : toute mise en ordre possde une valeur esthtique, et cela
indpendamment mme de sa valeur scientifique.
Le schma volutionniste hrit des Lumires selon lequel magie, religion et science
se succderaient dans lhistoire humaine doit ainsi tre fortement nuanc. Certes, le progrs
e
scientifique et technique, depuis le XVII sicle notamment, a sans doute entran un
dsenchantement du monde (selon la formule de Max Weber). Cela se traduit par un
dclin de la magie, dsormais confine sous une forme dsenchante aux horoscopes des
magazines, aux tours du prestidigitateur ou la littrature fantastique. La magie ne
subsisterait alors plus que comme une survivance au sein du folklore rural europen ou
dans les socits extra-occidentales les plus loignes des centres de la modernit. Le succs
des marabouts africains auprs dune clientle europenne (cf. L. Kuczynski, Les marabouts
africains Paris, 2002) ou lengouement au sein des classes moyennes urbaines pour les
pratiques magico-religieuses New-Age (cf. T. Luhrmann, Persuasions of the witchs craft :
ritual magic and witchcraft in present-day England, 1989) montre toutefois que la magie ne
saurait tre trop rapidement rduite un rsidu tranger la modernit. Le grand partage entre
la raison moderne et la pense magique est en ralit moins tanche quil ny parat, y compris
parmi les lites savantes (rappelons que le pre de la physique moderne, Newton, tait fru

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dalchimie). Tout un courant anthropologique sest dailleurs attach souligner la magie de
la modernit (Meyer & Pels 2003). Dans les socits non-occidentales, la magie et la
sorcellerie se sont en effet rvles des registres dinterprtation incontournables pour penser
les bouleversements coloniaux et postcoloniaux. En Afrique, elles sont intimement associes
lexercice du pouvoir politique dans le cadre de lEtat ainsi qu la sphre de lconomie
capitaliste (Geschiere 1995). La comptition politique, conomique et mme sportive est
souvent pense comme une lutte occulte entre sorciers : dirigeants dots de pouvoirs
magiques qui leur permettent de contrler distance les populations, candidats aux lections
qui se font blinder par des devins-gurisseurs, entrepreneurs qui senrichissent
fabuleusement grce des zombies travaillant leur profit ou encore gris-gris destins
faire gagner une quipe de football.

II. Lefficacit de la magie


A dnoncer demble la magie comme erreur scientifique, on sinterdit den
comprendre les vritables enjeux. Comme la soulign Bronislaw Malinowski partir de son
terrain aux les Trobriand en Mlansie, la magie se dfinit en ralit avant tout par son
attitude pragmatique : cest un mode daction qui tend vers une connaissance pratique du
monde. Contre lapproche intellectualiste qui envisage la magie de manire abstraite, il faut
donc la replacer dans les situations concrtes o elle prend sens. La magie ne reprsente pas
un mode dexplication qui vaudrait en lui-mme et pour lui-mme ; elle sinsre au contraire
dans une chane dactions plus vaste dont elle constitue lun des maillons. Si les Trobriandais
profrent des incantations pour faire pousser leurs jardins, ce rite magique nest pas spar de
techniques dessartage ou de bouturage. Nul ne songerait alors imputer le succs de la
culture des ignames la seule magie des jardins. Actes techniques et rites magiques sont
connects les uns aux autres et orients vers les mmes fins. Et cest seulement leur
conjonction qui forme ce que les Tobriandais appellent lhorticulture. Comme le souligne
Stanley Tambiah ( The magical power of words , 1968), lapproche propose par
Malinowski ouvre ainsi sur une analyse fconde de la faon dont, dans des contextes
singuliers, des actes et des paroles se rapportent au monde pour le modifier.
Quel est alors le rle des rites magiques au sein de ces registres dactivit pratique ?
Selon Malinowski, au-del de ses finalits manifestes, la magie a pour fonction latente de
dlivrer lhomme des angoisses suscites par des actions dont le succs serait trop alatoire.
La magie intervient l o la technique choue matriser lala : elle est une faon de
ritualiser loptimisme en circonscrivant lincertitude par des rgles de conduite bien

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tablies. Cest pourquoi les pcheurs trobriandais accomplissent toute une srie de rites
magiques avant de se lancer dans une expdition en haute mer, alors quils nen clbrent
aucun lorsquils se contentent de pcher dans le lagon. Alfred R. Radcliffe-Brown a pourtant
object quen faisant appel des oprations mystrieuses et des entits surnaturelles, la magie
est en ralit plus propre susciter linquitude qu lapaiser. Cest l tout le paradoxe des
rites de contre-sorcellerie : dun ct, ils peuvent rassurer en donnant les moyens magiques de
se protger des sorciers ; mais de lautre, ils renforcent la conviction que la sorcellerie est bien
une menace omniprsente.
Si la magie ne saurait tre rduite une action compensatrice visant soulager
langoisse en situation dimpuissance, il nen reste pas moins quelle permet de susciter et
canaliser des motions en focalisant lattention sur lobjectif atteindre, comme lillustrent
bien les magies agressives, les magies damour ou de gurison. Lefficacit de la magie tient
ainsi, non pas ce quelle changerait ltat du monde, mais ce quelle parvient changer
ltat desprit des acteurs eux-mmes. La magie prtend une efficacit instrumentale, alors
quelle a en ralit une efficacit symbolique (selon la terminologie en usage depuis Lvi-
Strauss) que lon peut lire dans la logique interne du rite. Celui-ci accorde habituellement un
rle dterminant la parole. La magie consiste en ce sens accomplir une action par le
langage. Une incantation est un acte illocutoire qui prtend accomplir ce quil nonce par le
seul fait de lnoncer. Cest manifeste dans le cas des rites visant agir sur autrui : une
maldiction, qui nest pas autre chose quune imprcation magique, possde une valeur
performative. Mais cela est encore vrai dans le cas des magies visant agir sur le monde.
Cette forme daction est directement inscrite dans la structure nonciative du discours
magique. Sattachant dcrire laction en train de se faire, lincantation fonctionne en effet
sur un mode injonctif satur de verbes actifs et dimpratifs (du type ssame, ouvre-toi ).
Prosodie distinctive, lexique et syntaxe inhabituels, formules incomprhensibles (du type
abracadabra ) constituent autant dindices du pouvoir singulier du magicien. Les
onomatopes dun chant chamanique pourront ainsi indiquer la transformation du chamane en
esprit-animal. Un riche usage des ressources potiques du langage donne en outre au discours
magique une forte valeur expressive : chez les Kuna du Panama, un chant chamanique pour
les accouchements difficiles entrelace ainsi une description des tats du corps de la parturiente
avec les tapes dun mythe cosmologique. Intgration complexe dactes et de paroles, le rite
magique repose en dfinitive sur une intensification de la double dimension instrumentale et
expressive que possde toute activit humaine. Lexpressivit de la parole magique, mais
aussi des gestes et artefacts qui y sont souvent associs (amulettes, philtres damour, etc.),

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confre en effet la magie une remarquable puissance dvocation. En imitant le pouvoir
opratoire du geste technique et en mettant en relief la force illocutoire de la parole, le rite
magique prtend en outre renfermer en lui-mme les principes de son efficacit.
Mais ces actes et paroles magiques ne sont eux-mmes que les maillons dune chane
dactions plus vaste avec laquelle ils entretiennent une relation fonctionnelle. La magie ne
possde en effet une vritable efficacit contextuelle que pour autant quelle contribue
modifier la situation dans laquelle elle sinscrit. Comment la magie des jardins pourrait-elle
alors influer sur lhorticulture ? En ralit, les rites magiques sont moins lis des situations
de forte incertitude qu des activits dotes denjeux importants. Sil existe aux les
Trobriand une magie pour la culture des ignames et non pour celle des noix de coco, ce nest
pas tant parce que les premires seraient plus difficiles cultiver, mais bien parce quelles
sont investies dune plus grande valeur sociale. Symboliquement associes la fcondit
humaine, les ignames sont au centre de prestations annuelles indispensables aux alliances
matrimoniales. La magie des jardins reprsente ainsi, selon la formule de Malinowski, une
affirmation anticipe de la prosprit et de labondance . En manifestant la valeur minente
de lhorticulture et en lui confrant une dimension esthtique (la magie permet davoir un
beau jardin), elle agit alors comme une incitation pour que les pratiques horticoles atteignent
une forme de perfection. On peut dire en ce sens que les rites magiques organisent et
coordonnent les activits humaines en alignant les attitudes cognitives et affectives des
individus engags dans ces activits.
Si du point de vue de lobservateur, la magie possde une efficacit symbolique, du
point de vue des acteurs, elle est cense avoir une vritable efficacit instrumentale. Le rite
nest certes pas toujours vou lchec. Il est en effet souvent associ des techniques
fondes sur des connaissances empiriques prouves : dans le cas des cures magiques, une
bonne matrise de la pharmacope vgtale permet aux gurisseurs des succs avrs.
Toutefois, si une danse de pluie peut parfois tre suivie dune averse (surtout lorsquelle est
accomplie au dbut de la saison pluvieuse), il arrive linverse que malgr lexcution des
rites appropris, la rcolte dignames soit inhabituellement maigre. Comment les acteurs
prennent-ils alors en compte les checs de leurs rites magiques ? On aurait tort de leur prter
en cette matire une crdulit aveugle, comme la bien montr Edward E. Evans-Pritchard
propos des Azand du Soudan qui accordent leurs oracles une confiance toute relative en
fonction des possibilits de manipulation humaine. Contrairement loracle du poison, jug
plus fiable, il sexerce ainsi un fort scepticisme lgard du devin-gurisseur. Sil est notoire
que ce dernier cache pralablement sur lui le dard magique quil extrait ensuite du corps de

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son patient, cette reconnaissance de la simulation ne disqualifie cependant pas tous les
gurisseurs, bien au contraire : elle permet dexpliquer les checs, tout en laissant entrevoir la
possibilit dune russite authentique. Le scepticisme soutient ainsi la croyance plus quil ne
la sape. Les spcialistes rituels entretiennent dailleurs eux-mmes une croyance trs
ambivalente lgard de leur propre pratique, comme en tmoigne lexprience de Kamanga,
apprenti gurisseur zand (rapporte par Evans-Pritchard) ou encore celle de Quesalid,
apprenti chamane kwakiutl (rapporte par Franz Boas et Lvi-Strauss). Si la russite dune
entreprise confirmera aprs coup lefficacit de la magie, un chec trouvera toujours des
justifications ad hoc. Le rite magique a rat, parce quil a t mal accompli, que les interdits
nont pas t respects ou quun sorcier sen est ml. Cest donc encore la magie qui
explique lchec de la magie et qui servira dailleurs y remdier. Une dfaillance de loracle
du poison conduit en effet les Azand le consulter une nouvelle fois afin de dterminer les
raisons de cette premire faillite. Le rite magique nintgre ainsi la possibilit de son chec
que pour mieux sen protger en raffirmant lefficience de ses procdures spcifiques. Cette
logique rcursive est au principe mme de lefficacit prte la magie : elle lui permet de
durer, non pas tellement en dpit des erreurs et des checs, mais bien travers eux.

III. La sorcellerie comme explication du malheur


Magie et sorcellerie forment un couple indissociable, lune tant lenvers de lautre. La
sorcellerie est une magie malfique. A linverse, la grande affaire de la magie, cest de
combattre la sorcellerie : le magicien est avant tout un contre-sorcier. Cette proximit induit
souvent une forte ambivalence morale. Le magicien ne peut lutter contre les sorciers que
parce quil est en ralit lun des leurs. Les Azand disent deux quils sont les fils de la
mme mre . De mme, le chamane amrindien ou sibrien peut aussi bien gurir que tuer
(cf. N. Whitehead & R. Wright, In darkness and secrecy. The anthropology of assault sorcery
and witchcraft in Amazonia, 2004). La magie est ainsi une puissance inquitante qui peut
servir faire le bien comme le mal. En Afrique, il nest dailleurs pas rare que lon sadresse
un devin-gurisseur pour nuire ses ennemis. Et de toute faon, les magies de protection
cachent bien souvent des magies dagression. Cest ce quon appelle au Gabon un retour
lenvoyeur : outre des aiguilles et de la poudre fusil, la protection magique incorpore un
miroir dont la surface rflchissante est cense retourner lagression contre lagresseur. Le
rituel permet ainsi dexprimer le dsir de vengeance du patient, tout en laissant sauve sa
prtention dinnocence. Cette ruse se retrouve galement dans la contre-sorcellerie

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europenne qui consiste, comme la montr Jeanne Favret-Saada, rpondre au mal par le
mal .
A la suite dEvans-Pritchard, on distingue classiquement deux types de sorcellerie.
Witchcraft dsigne une forme de sorcellerie inhrente la personne, qui repose sur la
possession dune substance loge dans le corps de certains individus et gnralement hrite.
Cet organe de sorcellerie est appel evu chez les Fang du Gabon : sorte de petit crabe
cach dans le ventre, il permet au sorcier de sortir de son corps pour aller dvorer nuitamment
ses victimes. Un tel imaginaire de la prdation et du cannibalisme est trs largement rpandu
dans le monde. Sorcery dsigne une forme de sorcellerie qui exige laccomplissement de
rites (jeter un mauvais sort). Contrairement la prcdente forme qui peut parfois tre
inconsciente et involontaire, celle-ci est ncessairement intentionnelle et acquise par
initiation. Si cette distinction entre witchcraft et sorcery ne se retrouve en ralit pas
dans toutes les socits, elle permet en tout cas dattirer lattention sur la question de la
traduction culturelle. Fortement connot, le terme sorcellerie (ou ses quivalents anglais) a
dabord t transpos aux socits extra-occidentales par des missionnaires prompts
rinterprter les conceptions indignes dans un imaginaire dmonologique chrtien. Pour
viter les risques dethnocentrisme, il faut donc en faire usage prudent en sefforant de rester
aussi prs que possible des notions vernaculaires.
Comme Evans-Pritchard la magistralement montr, la sorcellerie est un mode
dexplication du malheur. Elle permet dexpliquer linfortune en lattribuant un individu
perscuteur : si je souffre, cest que quelquun me veut du mal. La sorcellerie sintresse, non
au comment , mais au pourquoi des vnements : elle nest pas le chanon ncessaire
dune srie causale, mais la raison dune somme de concidences malheureuses. Elle permet
ainsi de donner un sens au malheur en linscrivant dans un rapport autrui qui chappe la
simple dtermination naturelle. Comme le note Peter Geschiere, la sorcellerie accorde une
place centrale aux acteurs humains tout en les soustrayant aux regards (puisque le sorcier
agit incognito). Les motivations supposes du sorcier sont alors la haine et la jalousie. Les
affaires de sorcellerie reprsentent pour cette raison un vritable indicateur indigne de
tension sociale (selon Max Marwick). Des accusations entre co-pouses exprimeront par
exemple les rivalits structurelles au sein dun foyer polygame. En se focalisant sur les
accusations, lanthropologie fonctionnaliste a ainsi montr le lien entre sorcellerie et
organisation sociale. Les positions sociales respectives des protagonistes sont cependant trs
variables selon les socits. En Mlansie et en Amazonie, lagression sorcellaire vient
gnralement de lextrieur, les accusations recoupant les lignes de conflit entre groupes. En

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Afrique subsaharienne, le sorcier est au contraire un ennemi de lintrieur et mme
souvent un parent. Un proverbe des Douala du Cameroun affirme ainsi : celui qui
tensorcelle est toujours lun des tiens . Le sorcier incarne en effet lenvers occulte de la
solidarit lignagre : il est solitaire, goste, incestueux, prt sacrifier ses propres parents. La
sorcellerie contribue alors renforcer les normes du groupe en poussant les individus au
conformisme afin de se tenir labri des suspicions. Elle constitue en ce sens un mcanisme
de contrle social.
Le finalisme sociologique des travaux fonctionnalistes sur la sorcellerie est pourtant
contestable, comme la soulign Mary Douglas. Sil existe bien un rapport dexpression entre
structure sociale et sorcellerie, cette dernire na toutefois pas une fonction sociale univoque,
nayant pas partout les mmes effets. En effet, anthropologues et historiens ont dcrit tantt
une sorcellerie fonctionnelle contribuant maintenir la stabilit des socits traditionnelles,
tantt au contraire une sorcellerie dysfonctionnelle symptomatique des socits en crise. Les
bouleversements subis par les socits africaines lpoque coloniale saccompagneraient
ainsi dune recrudescence de la sorcellerie engendrant lmergence priodique de
mouvements prophtiques qui promettent dradiquer les sorciers afin de rgnrer la socit.
En fait, la valeur sociale quon peut attribuer la sorcellerie dpend grandement de ses formes
de gestion. Or, celles-ci sont trs variables selon les socits et les poques. Les Gonja du
Ghana, par exemple, opposent une sorcellerie fminine illgitime dans la sphre domestique
une sorcellerie masculine lgitime dans la sphre politique des luttes de pouvoir au sein dune
fdration de chefferies. La premire est donc punie, contrairement la seconde. Il faut en
outre distinguer les cas o les affaires de sorcellerie ne reposent que sur des ragots privs et
ceux o elles donnent lieu de vritables accusations publiques. Les consquences sociales
des accusations sont galement variables : vengeance prive ou sanction collective,
confession du sorcier ou contre-accusation, arbitrage (par exemple par ordalie) ou non, rituel
de rconciliation ou punition du sorcier (amende, bannissement ou mise mort). Ainsi chez
les Azand, limportant est dviter toute querelle ouverte. La victime suppose dun sorcier
fait une allocution publique dclarant quelle connat le coupable mais quelle lui pargnera la
honte en ne divulguant pas son nom. Ou bien elle envoie un messager auprs du sorcier qui
rpond alors quil na pas conscience de lui avoir nui. On considre que sil est sincre, la
victime se rtablira bientt. Le sorcier nest donc pas sanctionn, la sorcellerie tant moins
ltat permanent dune personne quun acte malfique singulier attribu un agent. On voit en
dfinitive que la sorcellerie constitue un systme de rgulation de la conduite humaine.

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Le cas de lEurope reprsente un bon exemple pour tudier la gestion sociale de la
sorcellerie et ses transformations sur la longue dure. Alors que tout au long du Moyen-ge la
e e
sorcellerie reste une affaire villageoise, de la fin du XV au XVIII sicle, les socits
europennes se livrent une chasse aux sorcires une chelle beaucoup plus vaste. Ce
temps des bchers est li une rinterprtation de la magie et de la sorcellerie paysannes
dans le cadre de la dmonologie chrtienne. Le Malleus Maleficarum (1486), ouvrage qui sert
de manuel inquisitorial, dcrit ainsi les sorciers, non plus comme de simples voisins
malveillants, mais comme les membres dune secte satanique qui menace lensemble de la
socit. Cette diabolisation de la sorcellerie par les juges et les thologiens tourne autour du
thme du sabbat des sorcires (dont Carlo Ginzburg a fait lhypothse quil puisait
toutefois galement dans le fonds de la culture populaire). Vritable socit lenvers, le
sabbat est cens tre le thtre de rites blasphmatoires et dune sexualit fminine
transgressive (les accuses tant trs majoritairement des femmes). Cette rpression intense de
la sorcellerie correspond une priode de profondes mutations sociales : bouleversements
politiques (tentative de contrle des communauts locales par un pouvoir plus centralis) et
religieux (Rforme et Contre-rforme). La chasse aux sorcires sinscrit ainsi dans un vaste
mouvement de purification interne de la socit : il sagit de refouler les superstitions
populaires, de dtruire les hrtiques et de brler les sorcires. On observe toutefois
dimportantes variations rgionales dans cette chasse aux sorcires. La Suisse et lEmpire
germanique, zone de fracture de la Rforme, constituent la principale aire de perscution. A
linverse, les condamnations mort de sorciers ont t plus rares en Angleterre, du fait
notamment de labsence de torture judiciaire en vue dobtenir des aveux et du scepticisme des
magistrats propos du complot satanique. Comme la montr Alan Macfarlane (Witchcraft in
Tudor and Stuart England, 1970), lexacerbation des accusations de sorcellerie au dbut de
lpoque moderne y est alors plutt lie aux mutations socioconomiques du monde rural
(rupture des solidarits villageoises face la monte de lindividualisme et au capitalisme).
On voit en dfinitive que, loin de ntre que de simples scories de limaginaire humain, les
histoires de sorcellerie offrent de riches matriaux pour comprendre les dynamiques sociales
et la faon dont elles sont vcues par les acteurs eux-mmes.

JULIEN BONHOMME

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Bibliographie : DOUGLAS M. (d.), Witchcraft confessions and accusations, London,
Tavistock Publications, 1970. EVANS-PRITCHARD E.E., Witchcraft, oracles and magic
among the Azande, Oxford, Clarendon press, 1937 ; trad. fr. L. vrard, Sorcellerie, oracles et
magie chez les Azand, Paris, Gallimard, 1972. FAVRET-SAADA J., Les Mots, la mort, les
sorts. La sorcellerie dans le Bocage, Paris, Gallimard, 1977. GESCHIERE P., Sorcellerie et
politique en Afrique. La viande des autres, Paris, Karthala, 1995. HUBERT H. & MAUSS M.,
Esquisse dune thorie gnrale de la magie (1902), repris in M. Mauss, Sociologie et
anthropologie, Paris, PUF, 1950. LEVI-STRAUSS C., Le sorcier et sa magie et
Lefficacit symbolique , in Anthropologie structurale, Paris, Plon, 1958. MALINOWSKI
B., Coral gardens and their magic, London, G. Allen & Unwin, 1935 ; trad. fr. P. Clinquart,
Les Jardins de corail, Paris, La Dcouverte, 2002. MEYER B. & PELS P. (ds), Magic and
modernity. Interfaces of revelation and concealment, Stanford, Stanford University Press,
2003. MUCHEMBLED R. (dir.), Magie et sorcellerie en Europe : du Moyen ge nos jours,
Paris, Armand Colin, 1994. TAMBIAH S.J., Magic, science, religion and the scope of
rationality, Cambridge, Cambridge University Press, 1991. THOMAS K., Religion and the
decline of magic. Studies in popular beliefs in 16th and 17th century England, Londres,
Weidenfeld & Nicholson, 1971.

Voir aussi : Anthropologie des religions, Chamanisme, Croyance, Dsenchantement, Diables


& dmons, Divination, Evans-Pritchard, Frazer, Freud, Initiation, Intolrance / tolrance,
Mauss, Nature, Raison, Rite, Science, Violence.

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