Vous êtes sur la page 1sur 43

Auguste COMTE (1819-1828)

Opuscules
de philosophie sociale
Extraits

Un document produit en version numrique par Jean-Marie Tremblay,


professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi
Courriel: jmt_sociologue@videotron.ca
Site web: http://pages.infinit.net/sociojmt

Dans le cadre de la collection: "Les classiques des sciences sociales"


Site web: http://www.uqac.uquebec.ca/zone30/Classiques_des_sciences_sociales/index.html

Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque


Paul-mile-Boulet de l'Universit du Qubec Chicoutimi
Site web: http://bibliotheque.uqac.uquebec.ca/index.htm
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 2

Cette dition lectronique a t ralise par Jean-Marie Tremblay,


professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi partir de :

Auguste COMTE (1798-1857)


Opuscules de philosophie sociale
Les opuscules sont reproduits dans l'Appendice gnral du
grand Systme de politique positive, tome IV. Ils ont t publis
entre 1819 et 1828.

Polices de caractres utilise :

Pour le texte: Times, 12 points.


Pour les citations : Times 10 points.
Pour les notes de bas de page : Times, 10 points.

dition lectronique ralise avec le traitement de textes Microsoft


Word 2001 pour Macintosh.

Mise en page sur papier format


LETTRE (US letter), 8.5 x 11)

dition complte le 18 fvrier 2002 Chicoutimi, Qubec.


Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 3

Table des matires

Opuscules de philosophie sociale

Le premier opuscule Sparation gnrale entre les opinions et les dsirs (1819)

Le deuxime opuscule Sommaire apprciation de l'ensemble du pass moderne (1820)

Le troisime opuscule Plan des travaux scientifiques ncessaires pour rorganiser la


socit (1822) : expos gnral

Le quatrime opuscule Considrations philosophiques sur les sciences et les savants


(1825)

Le cinquime opuscule Considrations sur le pouvoir spirituel (1826)

Le sixime opuscule Examen du trait de Broussais sur l'irritation (1828)


Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 4

Retour la table des matires

Les opuscules de philosophie sociale sont les seuls textes de jeunesse non
dsavous par Comte.
Ils sont reproduits dans l'Appendice gnral du grand Systme de politique
positive, tome IV.

La sociologie complte les autres sciences sociales, mais elle est surtout la
Science sociale par excellence, dans la mesure o elle aborde les facteurs humains en
gnral.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 5

Le premier opuscule

Retour la table des matires

Voici reproduit en entier le texte du premier opuscule qui reprsente les prmisses
de tout l'difice de Comte. Cet article ne fut jamais publi dans Le Censeur auquel
Comte l'avait destin. Rdig en 1819, il parut pour la premire fois dans l'Appendice
du Systme, donc en 1854. Comte y affirme la supriorit des dsirs politiques sur les
opinions politiques : tandis que les dsirs sont des ralits psychosociales, dont il faut
tenir compte, les opinions sont des illusions dissiper en leur opposant la connais-
sance vraie de la politique. Ainsi la fameuse opposition platonicienne entre doxa et
pistm, entre opinion et savoir, Comte ajoute la considration des faits humains
positifs que sont les dsirs politiques : en cette matire, l'homme ne peut se tromper
quand il demande la libert, la paix, la prosprit. Seules les solutions du problme
politique sont matire discussion, en fait elles devraient relever de la science posi-
tive de la politique, arrtant toute discussion sur les moyens, mais visant atteindre ce
que tous les hommes demandent : la libert, la paix, la prosprit. Notons qu'ici est
faite pour la premire fois la distinction juridique entre gouvernants et gouverns.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 6

Sparation gnrale
entre les opinions et les dsirs
(1819)

Retour la table des matires

Les gouvernants voudraient faire admettre la maxime qu'eux seuls sont suscep-
tibles de voir juste en politique, et que par consquent il n'appartient qu' eux d'avoir
une opinion ce sujet. Ils ont bien leurs raisons pour parler ainsi, et les gouverns ont
aussi les leurs, qui sont prcisment les mmes, pour refuser d'admettre ce principe,
qui, effectivement considr en lui-mme, et sans aucun prjug, soit de gouvernant,
soit de gouvern, est tout fait absurde. Car les gouvernants sont, au contraire, par
leur position, mme en les supposant honntes, les plus incapables d'avoir une opi-
nion juste et leve sur la politique gnrale; puisque plus on est enfonc dans la
pratique, moins on doit voir juste sur la thorie. Une condition capitale pour un publi-
ciste qui veut se faire des ides politiques larges, est de s'abstenir rigoureusement de
tout emploi ou fonction publique : comment pourrait-il tre la fois acteur et
spectateur?

Mais on est tomb, cet gard, d'un excs dans un autre. En combattant la pr-
tention ridicule du savoir politique exclusif des gouvernants, en a engendr, dans les
gouverns, le prjug, non moins ridicule, quoique moins dangereux, que tout homme
est apte se former, par le seul instinct, une opinion juste sur le systme politique, et
chacun a prtendu devoir s'riger en lgislateur.

Il est singulier, comme l'a fait observer Condorcet, que les hommes jugent imper-
tinent de prtendre savoir la physique ou l'astronomie, etc., sans avoir tudi ces
sciences, et qu'ils croient en mme temps que tout le monde doit savoir la science
politique, et avoir une opinion fixe et tranchante sur ses principes les plus abstraits,
sans qu'il soit ncessaire d'avoir la peine d'y rflchir, et d'en avoir fait un objet
spcial d'tude.

Cela tient, comme aurait d ajouter Condorcet, ce que la politique n'est point
encore une science positive : car il est vident que, quand elle le sera devenue, tout le
monde comprendra que, pour la connatre, il est indispensable d'avoir tudi les
observations et les dductions sur lesquelles elle sera fonde.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 7

Cependant, pour tout concilier, pour exclure ce prjug, sans rappeler le principe
d'indiffrence politique, si cher aux gouvernants, il serait bon de distinguer, plus
qu'on ne l'a fait encore, les opinions des dsirs. Il est raisonnable, il est naturel, il est
ncessaire, que tout citoyen ait des dsirs politiques, parce que tout homme a un
intrt quelconque dans la conduite des affaires sociales; il est tout simple, par exem-
ple que tous les citoyens qui ne sont pas de la classe des privilgis, et qui vivent du
produit de leurs travaux, dsirent la libert, la paix, la prosprit industrielle, l'cono-
mie dans les dpenses publiques, et le bon emploi de l'impt. Mais une opinion poli-
tique exprime plus que des dsirs; elle est, en outre, l'expression, le plus souvent trs-
affirmative et trs absolue, que ces dsirs ne peuvent tre satisfaits que par tels et tels
moyens, et nullement par d'autres. Or voil sur quoi il est ridicule et draisonnable de
prononcer sans y avoir spcialement rflchi. Car il est vident que, dans cette
question, telle mesure, telle institution, est-elle propre atteindre tel but donn? il y a
une chane de raisonnements et de rflexions, qui exige, pour tre bien faite, une
tude particulire de ce genre de considrations; et, faute de cela, on croira propres
atteindre un but des moyens qui auraient un effet absolument oppos. C'est ainsi que
beaucoup de gens dsirent sincrement la libert et la paix, qui ont en mme temps
une ide si fausse des moyens propres les leur procurer, que, si ces moyens taient
mis en pratique, ils amneraient, au contraire, le dsordre et l'arbitraire.

Il reste, je crois, de cette analyse des opinions et des dsirs, en politique, deux
consquences importantes.

Premirement, en envisageant les choses de cette manire, et en ne considrant les


opinions politiques des hommes non clairs autrement que comme l'expression des
dsirs, confondue avec celle des moyens, on verra qu'il existe plus d'uniformit qu'on
ne l'imagine ordinairement dans les volonts politiques d'une nation. En France, par
exemple, parmi les individus qui professent les opinions rtrogrades, il n'y en a qu'un
petit nombre, compos d'anciens privilgis, qui dsirent rellement, c'est--dire en
connaissance de cause, le rtablissement des anciennes institutions ; la masse veut, au
fond, comme tout le monde, la libert, la paix et l'conomie ; si elle joint ce dsir
l'ide du rgime fodal, c'est uniquement parce qu'elle le regarde comme le seul
propre lui garantir ces biens.

Secondement, on voit driver, ce me semble, de la mme analyse, la dtermina-


tion de la part que la masse doit prendre au gouvernement. Le publie seul doit indi-
quer le but, parce que, s'il ne sait pas toujours ce qu'il lui faut, il sait parfaitement ce
qu'il veut, et personne ne doit s'aviser de vouloir pour lui. Mais pour les moyens
d'atteindre ce but, c'est aux savants en politique s'en occuper exclusivement, une
fois qu'il est clairement indiqu par l'opinion publique. Il serait absurde que la masse
voult en raisonner. L'opinion doit vouloir, les publicistes * proposer les moyens
d'excution, et les gouvernants excuter. Tant que ces trois fonctions ne seront pas
distinctes, il y aura confusion et arbitraire, un degr plus ou moins grand.

En un mot, quand la politique sera devenue une science positive, le publie devra
accorder aux publicistes et leur accordera ncessairement la mme confiance pour la
politique qu'il accorde actuellement aux astronomes pour l'astronomie, aux mdecins
pour la mdecine, etc., avec cette diffrence cependant que ce sera lui exclusive-
ment indiquer le but et la direction du travail.

* Les publicistes seront les nouveaux philosophes du pouvoir spirituel.


Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 8

Cette confiance qui a eu les inconvnients les plus graves, tant que la politique a
t vague, mystrieuse, injugeable, en un mot thologique, n'en aura pas plus, quand
la politique sera devenue une science positive, c'est--dire d'observation, que la con-
fiance que nous accordons journellement et sans crainte un mdecin, et dans
laquelle nanmoins il y va souvent de notre vie.

Dans cet tat de choses, la soumission que l'on doit la raison, et les prcautions
qui doivent tre prises contre l'arbitraire, seront parfaitement concilies.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 9

Le deuxime opuscule

Retour la table des matires

Ce qui prouve la remarquable cohrence de la pense comtienne, c'est dj le fait


que, par exemple, commence avec le second opuscule la mise sur pied du systme
d'observations historiques indispensables pour mener bien la tche de la rorgani-
sation sociale, dont il sera question d'une manire plus dfinitive avec le troisime
opuscule. Cette Sommaire apprciation prsente en les dcrivant deux systmes
sociaux et historiques : le systme fodal et thologique, dclinant, et le systme in-
dustriel et scientifique, montant; si le second est appel se substituer au premier, il
lui sera contemporain aussi longtemps qu'il n'aura pas lui-mme atteint la maturit
ncessaire et que l'autre n'aura pas totalement dchu. Aussi Comte explicite-t-il la
srie des faits du systme dclinant comme la srie des faits du systme ascendant :
srie dclinante et srie ascendante sont contemporaines, mais l'histoire telle qu'elle a
t crite n'a pu jusqu'alors les discerner, l'histoire tant crite du point de vue de ce
qui est tabli. Plus que d'une philosophie de l'histoire, on peut parler ici d'une science
de l'histoire dans la mesure o l'histoire devient profonde.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 10

Sommaire
Apprciation de l'ensemble
du pass moderne
(1820)
PREMIRE SRIE

Retour la table des matires

A l'poque * que nous venons de fixer pour l'origine de nos observations, les
forces taient trop ingales entre les deux systmes coexistants (dont l'un entrait dans
la plnitude de l'ge, tandis que l'autre naissait peine), pour que, de longtemps, il pt
s'tablir entre eux aucune lutte directe et sensible. Aussi l'histoire nous montre-t-elle
que la lutte n'a commenc exister ouvertement qu'au XVIe sicle. Les quatre ou
cinq cents annes qui avaient prcd ont form la priode de splendeur du systme
fodal et thologique. Mais toute cette splendeur reposait sur un terrain min.

Si les historiens eussent mieux analys et plus approfondi l'examen du Moyen


Age, ils ne nous auraient pas parl uniquement de la partie visible de cette priode ;
ils auraient constat la prparation graduelle de tous les grands vnements qui se
sont dvelopps plus tard, et ils n'auraient pas prsent les explosions du XVIe sicle
et des sicles suivants, comme brusques et imprvues. Quoi qu'il en soit, ce -n'est
incontestablement qu'au XVIe sicle qu'a commenc la lutte ouverte entre les deux
systmes. C'est l que nous allons la prendre.

L'attaque de Luther et de ses corformateurs contre l'autorit pontificale a renver-


s de fait le pouvoir spirituel, comme pouvoir europen : ce qui tait son vritable
caractre politique. En mme temps elle a sap radicalement l'influence qui restait
encore l'autorit thologique en dtruisant le principe de la croyance aveugle, en
remplaant ce principe par le droit d'examen, qui, restreint d'abord dans des limites
assez troites, devait invitablement s'agrandir continuellement et embrasser enfin un
champ indfini.

Ce double changement s'est opr d'une manire tout aussi complte dans les pays
rests catholiques, et surtout en France, que dans ceux qui ont embrass le protes-
tantisme.

* C'est--dire le XIe sicle.


Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 11

Il y a eu nanmoins cette diffrence, essentielle observer, que, dans les pays qui
sont rests catholiques, le pouvoir spirituel, sentant bien qu'il tait dtruit comme
puissance distincte et indpendante, s'est mis en gnral aux ordres et au service du
pouvoir royal, en lui offrant l'appui de ces mmes doctrines par lesquelles il l'avait
autrefois domin.

Ce changement de rle du clerg a eu pour effet de prolonger un peu au-del de


son terme naturel la dure de son influence politique ; mais il a eu pour la royaut
l'inconvnient capital de lier plus intimement son sort celui de doctrines qui avaient
perdu tout leur crdit chez la classe instruite.

L'excution de la rforme ( cause des guerres qu'elle a entranes) a exig la


totalit du XVIe sicle et le commencement du XVIIe. L'attaque contre le pouvoir
temporel a eu lieu immdiatement aprs, en France et en Angleterre.

Dans l'un et l'autre pays, cette attaque a t effectue par les communes, ayant
pour chef l'une des deux branches du pouvoir temporel. Il n'y a eu cet gard entre
les, deux nations qu'une seule diffrence. Chez les Anglais, c'est la fodalit qui s'est
lie avec les communes contre l'autorit royale, tandis qu'en France, c'est la royaut
qui s'est mise leur tte contre la puissance fodale.

Cette combinaison des communes avec une moiti du pouvoir temporel contre
l'autre moiti, avait pris naissance dans les deux pays aussitt aprs l'affranchisse-
ment, et mme elle n'avait pas peu contribu le dterminer. Les effets de cette com-
binaison s'taient manifests, depuis bien avant le XVIe sicle, par des rsultats non
quivoques, qui avaient prpar les vnements importante dont ce sicle a t
l'poque.

En France, le cardinal de Richelieu travailla directement renverser la puissance


fodale et aprs lui, Louis XIV termina cette entreprise. Il rduisit la noblesse la
plus entire nullit politique, l'insignifiance la plus absolue, et il ne lui laissa d'autre
rle jouer que celui de garde d'honneur de la royaut. Il est essentiel d'observer que
Richelieu et Louis XIV encouragrent puissamment l'un et l'autre les beaux-arts, les
sciences et les arts et mtiers ; ils, cherchrent lever l'existence politique des sa-
vants, des artistes et des artisans, en mme temps qu'ils abaissrent celle des nobles.
Cette intention fut principalement manifeste par le ministre Colbert, qui tait un
artisan. Mais nous retrouverons ce fait dans notre seconde srie, et il suffit ici de
l'indiquer.

La lutte eut pour rsultat, en Angleterre, la rvolution de 1688, qui limita le pou-
voir royal, autant qu'il est possible de le faire sans renverser l'ancien systme. Ainsi,
l'attaque contre le pouvoir temporel produisit sparment, dans chacun de ces deux
pays, l'affaiblissement, aussi entier que possible, d'une portion diffrente de ce pou-
voir. De telle sorte que, l'un dans l'autre, les deux peuples avaient effectu le
renversement intgral de ce pouvoir, jusqu'au point au-del duquel ce renversement
devenait impraticable, sans sortir de l'ancien systme social. Pour que ce rsultat total
pt se raliser, de part et d'autre, il suffisait que chacune des deux nations adoptt la
modification faite par l'autre. C'est ce qui vient d'avoir lieu en France, par l'adoption
que les Franais ont faite de la constitution anglaise.

La coalition des communes avec une portion du pouvoir temporel pour attaquer
l'autre portion, ainsi que la protection trs-active accorde par le pouvoir temporel de
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 12

plusieurs pays contre le pouvoir spirituel (lors de la rforme), ont fait que, sans un
examen trs approfondi, il est impossible de saisir la vritable nature de ces attaques.

Il est rsult de l une erreur trs rpandue qu'il importe de signaler et de dtruire.
Au lieu de voir dans ces vnements la lutte des communes, ayant pour chefs certai-
nes parties du systme fodal et thologique, contre les autres lments de ce
systme, on n'y a vu que la querelle des rois contre les papes, et des autorits royale et
fodale l'une contre l'autre : les communes n'ont t envisages que comme des
instruments employs par les diffrents pouvoirs, et presque jamais sous un autre
rapport.

Avant de prsenter les considrations au moyen desquelles on peut rectifier


l'erreur que nous venons d'indiquer, il est propos de rappeler que, quelque parti
qu'on prenne ce sujet, notre srie actuelle, n'en sera point affecte ; elle n'en restera
pas moins vraie, puisque son but essentiel est de constater la dcadence continue de
l'ancien systme. Malgr cela il s'en faut bien qu'il soit indiffrent d'ignorer ou de
connatre la vritable action que les artisans, les artistes et les savants (qui, considrs
collectivement, forment les communes) ont exerce pour dterminer cette dcadence.

Nous posons en principe que toute scission entre les lments d'un systme est un
signe vident de dcadence. Ainsi, aussitt qu'on a vu le premier grand acte de
division entre le pouvoir temporel et le pouvoir spirituel, on aurait pu prdire la chute
plus ou moins prochaine de l'un et de l'autre.

Des divisions de ce genre ont clat de trs bonne heure dans l'ancien systme ;
elles se sont manifestes mme avant qu'il et t compltement organis ; mais elles
sont devenues continues presque aussitt aprs sa constitution dfinitive. Si l'on veut
y bien rflchir, on reconnatra qu'elles taient invitables dans ce systme.

Des pouvoirs sont ncessairement rivaux et jaloux les uns des autres, mme alors
que leur intrt commun le plus vident leur fait une loi de l'union la plus intime. En
effet, ces pouvoirs n'tant point susceptibles d'tre clairement caractriss, il est
naturel que chacun d'eux prtende la totalit de la domination. Il ne peut exister de
vritable combinaison, de combinaison solide qu'entre des capacits positives. La
combinaison devient alors possible, et, pour ainsi dire, force, parce que chacune de
ces capacits tend d'elle-mme se renfermer dans son rle naturel, qui est toujours
circonscrit aussi nettement que possible. La prtention l'universalit, qui pourrait
seule troubler cet arrangement naturel, se prsente aux yeux de tous comme absurde,
et ne pourrait par consquent jamais obtenir un assez grand nombre de partisans pour
devenir dangereuse.

Les communes, videmment trop faibles l'origine de leur existence politique,


furent forces, pour lutter contre l'ancien systme, de s'accoler des chefs du camp
ennemi. Elles cherchrent profiter des divisions qui s'y taient formes, et leur
prudence fut telle qu'effectivement elles en profitrent toujours. Leur plan fut bien
simple ; il consista prter constamment leur appui au pouvoir qui se trouvait cha-
que poque, et dans chaque pays, tre le plus libral, c'est--dire, le plus conforme
leurs intrts. C'est ce plan qu'elles suivirent constamment, par une espce d'instinct
admirable, dans toutes les crises partielles qui prcdrent les deux grandes luttes du
XVIe et du XVIIe sicle. Ainsi, leur conduite, ces dernires poques, ne fut
nullement accidentelle ; elle se rattachait de longues habitudes contractes.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 13

Voil ce qui explique pourquoi les communes se mirent, en Angleterre, du ct


des lords contre les rois, tandis qu'en France elles s'unirent la royaut contre la
fodalit. Dans des temps plus reculs, les communes, en France et en Angleterre,
avaient de mme embrass la cause du pouvoir spirituel, parce qu'il tait alors le plus
libral. Ainsi, en ralit, ce n'taient point les communes qui taient des instruments
entre les mains des anciens pouvoirs ; ce sont bien plutt ces pouvoirs eux-mmes qui
devraient tre envisages comme ayant servi d'instruments aux communes, bien que
d'ailleurs ils fussent mus par une impulsion qui leur tait propre. De fait, c'est par lu
communes que l'attaque de l'ancien systme eut lieu, de mme que de fait elle eut lieu
pour elles. S'il y eut des dupes dans cette occasion, sans doute ce ne furent point elles.

Les communes ont, de plus, exerc, dans les deux luttes du XVIe et du XVIIe
sicle, une action tout fait directe et purement drive d'elles. Les deux lments du
nouveau systme, la capacit industrielle et la capacit scientifique, ont fourni chacun
leur part dans cette action. Bien qu'elles aient toujours agi concurremment, cependant
c'est la seconde (la capacit scientifique) qui s'est particulirement attache au pou-
voir spirituel, comme la premire (la capacit industrielle) au pouvoir temporel, ainsi
que la nature des choses l'exigeait. Chaque capacit a combattu corps corps le
pouvoir correspondant, et (ce qui mrite d'tre remarqu) dans les raisonnements
employs alors par la capacit scientifique pour renverser les doctrines thologiques,
c'est dans la thologie mme qu'elle se regarda d'abord comme oblige de prendre ses
bases, ou au moins elle se crut force de les accommoder la manire thologique.
C'est ce qu'on observe principalement dans tous les ouvrages du chancelier Bacon. Ce
fait, dans la lutte -spirituelle, rpond celui de la coalition des communes avec une
moiti du pouvoir militaire, dans la lutte temporelle.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 14

Le troisime opuscule

Retour la table des matires

Comme son titre l'indique, le Plan des travaux scientifiques ncessaires pour
rorganiser la socit n'est d'abord qu'un plan, une proposition

que. Comte soumet aux chercheurs ; c'est un projet concernant des travaux scien-
tifiques en matire politique ; telle est la nouveaut : les problmes politiques ne sont
pas affaire de credo ou d'opinion (voir le premier opuscule), il faut les considrer d'un
point de vue scientifique et les rsoudre en consquence ; enfin, les travaux scientifi-
ques proposs sont dits ncessaires pour rorganiser la socit - ce qui implique
la base, une attitude et un souci d'ordre pragmatique, toutes les capacits de la Science
tant invoques au secours de la socit en crise. En outre, la finalit du projet est
nettement explicite : la rorganisation sociale. Ce titre est tout un programme.
L'opuscule dfinit la tche de fonder la science politique, une politique positive, c'est-
-dire ayant rejet tous les a priori traditionnels. Aussi l'introduction dcrit-elle le
dclin d'un systme social et fait deviner un mouvement contraire de maturation d'un
nouveau systme : or, c'est cette maturation mme qu'il faut apprendre connatre
scientifiquement, puisqu'il s'agit de constituer la science de la consistance politique.
Ensuite l'expos gnral dont nous publions un extrait, s'attaque la question
thorique en dnonant l'erreur des premiers gouvernements rvolutionnaires : l'ab-
sence d'laboration thorique suffisante. Trois sries de travaux sont proposes en vue
de former un systme d'observations historiques, un systme d'ducation positive, un
expos de l'action collective. Comte n'a dvelopp que la premire srie dans cet
opuscule qui indique donc qu'il faut tablir par l'analyse le sens de l'histoire et estimer
les principales causes modificatrices.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 15

Plan des travaux


scientifiques ncessaires
pour rorganiser la socit

(1822)
EXPOS GNRAL

Retour la table des matires

L'esprit dans lequel la rorganisation de la socit a t conue jusqu' prsent par


les peuples et par les rois tant dmontr * vicieux, on doit ncessairement en conclu-
re que les uns et les autres ont mal procd la formation du plan de rorganisation;
c'est la seule explication possible d'un fait semblable; mais il importe d'tablir cette
assertion d'une manire directe, spciale et prcis.

L'insuffisance de l'opinion des rois et de celle des peuples a prouv le besoin


d'une nouvelle doctrine vraiment organique, seule capable de terminer la crise terrible
qui tourmente la socit. De mme, l'examen de la manire de procder qui a conduit,
de part et d'autre, ces rsultats imparfaits, montrera quelle marche doit tre adopte
pour la formation et pour l'tablissement de la nouvelle doctrine, quelles sont les
forces sociales appeles diriger ce grand travail.

Le vice gnral de la marche suivie par les peuples et par les rois, dans la recher-
che du plan de rorganisation, consiste en ce que les uns et les autres se sont fait
jusqu'ici une ide extrmement fausse de la nature d'un tel travail, et, par suite, ont
confi cette importante mission des hommes ncessairement incomptents. Telle est
la cause premire des aberrations fondamentales constates dans le chapitre pr-
cdent.

Quoique cette cause soit tout aussi relle pour les rois que pour les peuples, il est
inutile nanmoins de la considrer spcialement par rapport aux premiers; car, les rois
n'ayant rien invent et s'tant borns reproduire pour le nouvel tat social la doctrine
de l'ancien, leur impuissance concevoir une vritable rorganisation a t par cela
seul suffisamment constate. D'un autre ct, par le mme motif, leur marche, quoi-
que aussi absurde dans son principe que celle des peuples, a d naturellement tre
plus mthodique, comme tant toute trace d'avance dans le plus grand dtail. Les

* C'est ce qui a t dmontr dans l'Introduction de l'opuscule.


Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 16

peuples seuls ayant produit une sorte de doctrine nouvelle, c'est leur manire de
procder qu'il faut principalement examiner, afin d'y dcouvrir la source des vices de
cette doctrine. Il sera d'ailleurs facile chacun de transporter ensuite aux rois, avec les
modifications convenables, les observations gnrales faites l'gard des peuples.

La multiplicit des prtendues constitutions enfantes par les peuples, depuis le


commencement de la crise, et l'excessive minutie de rdaction qui se rencontre plus
ou moins dans toutes, suffiraient seules pour montrer, avec une pleine vidence, tout
esprit capable d'en juger, combien la nature et la difficult de la formation d'un plan
de rorganisation ont t mconnues jusqu' prsent. Ce sera un profond sujet
d'tonnement pour nos neveux, lorsque la socit sera vraiment rorganise, que la
production, dans un intervalle de trente ans, de dix constitutions, toujours proclames,
l'une aprs l'autre, ternelles et irrvocables, et dont plusieurs contiennent plus de
deux cents articles trs dtaills, sans compter les lois organiques qui s'y rattachent.
Un tel verbiage serait la honte de l'esprit humain en politique, si, dans le progrs
naturel des ides, il n'tait pas une transition invitable vers la vraie doctrine finale.

Ce n'est point ainsi que marche ni que peut marcher la socit. La prtention de
construire, d'un seul jet, en quelques mois, ou mme en quelques annes, toute l'co-
nomie d'un systme social dans son dveloppement intgral et dfinitif, est une
chimre extravagante, absolument incompatible avec la faiblesse de l'esprit humain.

Qu'on observe, en effet, la manire dont il procde dans des cas analogues, mais
infiniment plus simples. Quand une science quelconque se reconstitue d'aprs une
thorie nouvelle, dj suffisamment prpare, le principe gnral se produit, se dis-
cute et s'tablit d'abord ; c'est ensuite par un long enchanement de travaux qu'on par-
vient former, pour toutes les parties de la science, une coordination que personne,
l'origine, n'aurait t en tat de concevoir, pas mme l'inventeur du principe. C'est
ainsi, par exemple, qu'aprs que Newton eut dcouvert la loi de la gravitation uni-
verselle, il fallut prs d'un sicle de travaux trs difficiles, de la part de tous les go-
mtres de l'Europe, pour donner l'astronomie physique la constitution qui devait
rsulter de cette loi. Dans les arts, il en est de mme. Pour n'en citer qu'un seul exem-
ple, lorsque la force lastique de la vapeur d'eau a t conue comme un nouveau
moteur applicable aux machines, il a fallu galement prs d'un sicle pour dvelopper
la srie de rformes industrielles qui taient les consquences les plus directes de
cette dcouverte. Si telle est videmment la marche ncessaire et invariable de l'esprit
humain dans les rvolutions qui, malgr leur importance et leur difficult, ne sont
cependant que particulires, combien doit paratre frivole la marche prsomptueuse
qui a t suivie jusqu' prsent dans la rvolution la plus gnrale, la plus importante
et la plus difficile de toutes: celle qui a pour objet la refonte complte du systme
social!

De ces comparaisons indirectes, mais dcisives, qu'on passe aux comparaisons


directes, le rsultat sera le mme. Qu'on tudie la fondation du systme fodal et
thologique, rvolution absolument de mme nature que celle de l'poque actuelle.
Bien loin que la constitution de ce systme ait t produite d'un seul jet, elle n'a pris
sa forme propre et dfinitive qu'au XIe sicle, c'est--dire plus de cinq sicles aprs le
triomphe gnral de la doctrine chrtienne dans l'Europe occidentale, et l'tablisse-
ment complet des peuples du Nord dans l'empire d'Occident. Il serait impossible de
concevoir qu'aucun homme de gnie, au Ve sicle, et t en tat de tracer, d'une
manire un peu dtaille, le plan de cette constitution, quoique le principe fondamen-
tal, dont elle n'a t que le dveloppement ncessaire ft ds lors solidement tabli,
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 17

tant sous le rapport temporel que sous le rapport spirituel. Sans doute, cause du
progrs des lumires et de l'essence plus naturelle et plus simple du systme tablir
aujourd'hui, l'organisation totale de ce systme doit se faire avec beaucoup plus de
rapidit. Mais, comme la marche de la socit est ncessairement toujours la mme au
fond, avec plus ou moins de vitesse, parce qu'elle tient la nature permanente de la
constitution humaine, cette grande exprience n'en prouve pas moins qu'il est absurde
de vouloir improviser, jusque dans le plus mince dtail, le plan total de la rorga-
nisation sociale.

Si cette conclusion avait besoin d'tre confirme, elle le serait en observant la


manire dont s'est elle-mme tablie la doctrine critique adopte par les peuples.
Cette doctrine n'est videmment que le dveloppement gnral et l'application com-
plte du droit individuel d'examen pos en principe par le protestantisme. Or, il a fallu
prs de deux sicles, aprs l'tablissement de ce principe, pour que toutes les cons-
quences importantes en aient t dduites, et que la thorie se soit forme. Il est
incontestable que la rsistance du systme fodal et thologique a beaucoup influ sur
la lenteur de cette marche ; mais il n'est pas moins vident qu'elle n'a pu en tre la
seule cause, et que cette lenteur a tenu, en grande partie, la nature mme du travail.
Or, ce qui est vrai d'une doctrine purement critique, doit l'tre, bien plus forte
raison, de la doctrine rellement organique.

Il faut donc conclure, de cette premire classe de considrations, que les peuples
n'ont pas compris jusqu' prsent le grand travail de la rorganisation sociale.

En cherchant prciser en quoi la nature de ce travail a t mconnue, on trouve


que c'est pour avoir regard comme purement pratique une entreprise essentiellement
thorique.

La formation d'un plan quelconque d'organisation sociale se compose ncessaire-


ment de deux sries de travaux, totalement distinctes par leur objet, ainsi que par le
genre de capacit qu'elles exigent. L'une, thorique ou spirituelle, a pour but le
dveloppement de l'ide mre du plan, -c'est--dire du nouveau principe suivant
lequel les relations sociales doivent tre coordonnes, et la formation du systme
d'ides gnrales destin servir de guide la socit. L'autre, pratique ou tempo-
relle, dtermine le mode de rpartition du pouvoir et l'ensemble d'institutions admi-
nistratives les plus conformes l'esprit du systme, tel qu'il a t arrt par les travaux
thoriques. La seconde srie tant fonde sur la premire, dont elle n'est que la
consquence et la ralisation, c'est par celle-ci que, de toute ncessit, le travail gn-
ral doit commencer. Elle en est l'me, la partie la plus importante et la plus difficile,
quoique seulement prliminaire.

C'est pour n'avoir pas adopt cette division fondamentale, ou, en d'autres termes,
pour avoir exclusivement fix leur attention sur la partie pratique, que les peuples ont
t naturellement conduits concevoir la rorganisation sociale d'aprs la doctrine
vicieuse examine dans le chapitre prcdent. Toutes leurs erreurs sont la cons-
quence de cette grande dviation primitive. On peut aisment tablir cette filiation.

En premier lieu, il est rsult de cette infraction la loi naturelle de l'esprit hu-
main que les peuples, tout en croyant construire un nouveau systme social, sont
rests enferms dans l'ancien systme. Cela tait invitable, puisque le but et l'esprit
du nouveau systme n'taient pas dtermins. Il en sera toujours ainsi jusqu' ce que
cette condition indispensable ait t pralablement remplie.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 18

Un systme quelconque de socit, qu'il soit fait pour une poigne d'hommes ou
pour plusieurs millions, a pour objet dfinitif de diriger vers un but gnral d'activit
toutes les forces particulires. Car, il n'y a socit que l o s'exerce une action
gnrale et combine. Dans toute autre hypothse, il y a seulement agglomration
d'un certain nombre d'individus sur un mme sol. C'est l ce qui distingue la socit
humaine de celle des autres animaux qui vivent en troupes.

Il suit de cette considration que la dtermination nette et prcise du but d'activit


est la premire condition et la plus importante d'un vritable ordre social, puisqu'elle
fixe le sens dans lequel tout le systme doit tre conu.

D'un autre ct, il n'y a que deux buts d'activit possibles pour une socit, quel-
que nombreuse qu'elle soit, comme pour un individu isol. Ce sont l'action violente
sur le reste de l'espce humaine, ou la conqute, et l'action sur la nature pour la
modifier l'avantage de l'homme, ou la production. Toute socit qui ne serait pas
nettement organise pour l'un ou pour l'autre de ces buts ne serait qu'une association
btarde et-sans caractre. Le but militaire tait celui de l'ancien systme, le but
industriel est celui du nouveau.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 19

Le quatrime opuscule

Retour la table des matires

Ce que manifeste le quatrime opuscule c'est, comme l'crit Comte dans la


Prface de l'Appendice gnral, une tendance plus directe vers l'tablissement d'une
nouvelle autorit spirituelle, d'aprs une philosophie fonde sur la science . Le point
de dpart est l'tude du dveloppement de l'esprit humain et la dcouverte de la loi
des trois tats, nonce dans le troisime opuscule : Par la nature mme de l'esprit
humain, chaque branche de nos connaissances est ncessairement assujettie dans sa
marche passer successivement par trois tats thoriques diffrents : l'tat tholo-
gique ou fictif ; l'tat mtaphysique ou abstrait ; enfin, l'tat scientifique ou positif .
Comte explique la ncessit de cette loi par l'impossibilit d'un empirisme absolu, une
telle attitude aurait rendu impossible le dveloppement : la philosophie thologique a
t indispensable au dveloppement mme de la mthode positive. La srie des scien-
ces, galement nonce dans le troisime opuscule, est reprise dans le quatrime
comme complment de la loi des trois tats pour aboutir la mme conclusion : cette
srie doit tre complte par la science sociale. Il s'agit l d'une ncessit logique et
historique aprs la rvolution positive des sciences tablies. Avec la reconnaissance
de la science sociale s'accomplira la rvolution commence par Bacon, par Descar-
tes, et par Galile ; un systme gnral des sciences sera possible et qui supprimera
l'anarchie sociale. Ds lors, les savants sont appels jouer un rle directement social.
En effet, tant donn le principe de la distinction de la thorie et de la pratique, et la
ncessit d'une thorie pour toute pratique, c'est au corps scientifique que revient le
devoir de directeurs spirituels .
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 20

Considrations philosophiques
sur les sciences et les savants
(1825)

Retour la table des matires

La mthode positive est la plus sre dans sa marche, et mme la seule sre; mais
elle est en mme temps la plus lente, et, par cette raison, nullement convenable
l'enfance de l'esprit humain. Si cet inconvnient a pu tre sensible, mme quand notre
intelligence tait depuis longtemps en pleine activit, qu'on juge de ce qu'il et t
l'poque de nos premiers efforts. La simple possibilit d'une telle mthode suppose
pralablement une suite d'observations, d'autant plus longue que les premires lois
naturelles sont toujours celles dont la dcouverte exige le plus de temps. Or, d'un
autre ct, l'empirisme absolu est impossible, quoi qu'on en ait dit. L'homme est
incapable par sa nature non seulement de combiner des faits et d'en dduire quelques
consquences, mais simplement mme de les observer avec attention, et de les retenir
avec sret, s'il ne les rattache immdiatement quelque explication. En un mot, il ne
peut pas plus y avoir d'observations suivies sans une thorie quelconque, que de
thorie positive sans observations suivies. Il est donc vident que les facults
humaines seraient ncessairement restes dans un engourdissement indfini, s'il et
fallu attendre pour raisonner sur les phnomnes que leur liaison et leur mode
d'exploration ressortissent de leur observation mme. Ainsi, les premiers progrs de
l'esprit humain n'ont pu tre produits que par la mthode thologique, la seule dont le
dveloppement puisse tre spontan. Elle seule avait l'importante proprit de nous
offrir, ds l'origine, une thorie provisoire, vague et arbitraire, il est vrai, mais directe
et facile, qui a group immdiatement les premiers faits, et l'aide de laquelle nous
avons pu, en cultivant notre capacit d'observation, prparer l'poque d'une philo-
sophie toute positive.

S'il tait possible d'entrer ici dans quelques dtails sur ce grand sujet, on verrait
clairement que non seulement la philosophie thologique, prise dans son ensemble, a
t indispensable pour prparer le dveloppement de la mthode positive, mais aussi
que les diffrents perfectionnements qu'elle a prouvs, et qui ont d'ailleurs t pro-
duits par les progrs de l'observation, ont, par une raction ncessaire, puissamment
contribu les acclrer. Pour ne citer que le fait de ce genre le plus remarquable, il
est vident que, sans le passage du polythisme au thisme, les thories naturelles
n'auraient jamais pu prendre aucune vritable extension. Cette admirable simplifica-
tion de la philosophie thologique rduisit, dans chaque cas particulier, l'action de la
grande puissance surnaturelle une certaine direction gnrale, dont le caractre est
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 21

ncessairement vague. Par l, l'esprit humain fut pleinement autoris et mme forte-
ment engag tudier, comme mode d'action de cette puissance, les lois physiques de
chaque phnomne. Avant cette poque, au contraire, l'intelligence qui tendait des
recherches positives rencontrant, pour tous les phnomnes, mme les plus simples,
autant d'explications thologiques spciales et trs dtailles, tout physicien tait
invitablement un impie.

La ncessit de la marche que nous examinons devient encore plus sensible, si


l'on considre qu'en mme temps que la philosophie thologique tait la seule primi-
tivement possible, elle tait aussi la seule approprie la nature des recherches qui
ont d occuper d'abord l'esprit humain.

C'est uniquement par une exprience fonde sur l'exercice mme de ses facults,
que l'homme a pu parvenir connatre leur vritable porte. A l'origine, on le trouve
constamment enclin se l'exagrer. Ce penchant est alors singulirement fortifi par
l'ignorance des lois naturelles, qui le lie l'espoir d'exercer sur l'extrieur une action
pour ainsi dire arbitraire. Dans cet tat de l'intelligence, les recherches sur la nature
intime des tres, sur l'origine et la fin de l'univers et de tous ses phnomnes, parais-
sent seules dignes d'occuper fortement l'esprit humain. Effectivement, elles seules en
sont susceptibles. On est d'abord tonn de trouver une telle tmrit unie une aussi
profonde ignorance. Mais, en y rflchissant, on reconnat qu'il est impossible de
concevoir aucun motif assez nergique pour entraner et pour soutenir l'intelligence
humaine, sa premire poque, dans les recherches purement thoriques, sans l'attrait
puissant que lui inspirent, surtout alors, ces immenses questions, dans lesquelles sont
comprises pour elles toutes les autres, et mme sans les esprances chimriques de
puissance indfinie qui s'y trouvent lies. Kpler a vivement senti cette ncessit pour
l'Astrologie relativement l'Astronomie ; et Berthollet a fait la mme remarque pour
l'Alchimie, relativement la Chimie. Mais, quoi qu'il en soit de cette explication, le
fait lui-mme, qui est incontestable, suffit pour montrer clairement quel point la
philosophie thologique est seule adapte l'tat primitif de l'esprit humain. Car le
premier caractre de la philosophie positive est prcisment de regarder comme
ncessairement insolubles pour l'homme toutes ces grandes questions. En interdisant
notre intelligence toute recherche sur les causes premires et finales des phno-
mnes, elle circonscrit le champ de ses travaux dans la dcouverte de leurs relations
actuelles. Il est donc sensible que, quand mme le choix et t possible, l'origine,
entre les deux mthodes, l'esprit humain n'et pas hsit rejeter avec ddain celle
qui, par l'humilit de ses promesses, comme par la lenteur de ses procds, rpond si
mal l'tendue et la vivacit de nos besoins intellectuels et primitifs.

Les rflexions prcdentes prouvent donc que, ne considrer que les conditions
philosophiques du dveloppement de l'esprit humain, il a d ncessairement employer
longtemps la mthode thologique, avant de se diriger par la mthode positive. Mais
cette obligation devient encore plus frappante, si l'on tient compte aussi des condi-
tions politiques, non moins indispensables que les premire l'ducation intellectuelle
de l'espce humaine.

Ce n'est que par une abstraction, d'ailleurs ncessaire, qu'on peut tudier le dve-
loppement spirituel de l'homme, sparment de son dveloppement temporel, ou,
celui de l'esprit humain sans celui de la socit : car ces deux dveloppements, bien
que distincts entre eux, ne sont pas indpendants ; ils exercent, au contraire, l'un sur
l'autre une influence continue, indispensable tous deux.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 22

Il ne suffit pas de sentir, d'une manire gnrale, que la culture de notre intelli-
gence n'est possible que dans la socit et par la socit ; il faut de plus reconnatre
que la nature et l'tendue des relations sociales dterminent, chaque poque, le
caractre et la vitesse de nos progrs spirituels, et rciproquement. Chacun sait
aujourd'hui, par exemple, qu'il est impossible de concevoir dans l'esprit humain aucun
progrs rel et durable, dans cet tat de la socit o chaque individu est constamment
oblig de pourvoir par lui-mme sa subsistance. Car la division entre la thorie et la
pratique, cause gnrale de notre Perfectionnement, ne saurait exister alors aucun
degr. Mais, chez les peuples pasteurs, et mme chez les peuples agriculteurs, dont le
mode d'existence a cependant fait disparatre ce premier obstacle, cette condition
fondamentale est souvent fort loi d'tre remplie. Il faut, en outre, que l'organisation
sociale soit assez avance pour permettre l'tablissement rgulier d'une classe d'hom-
mes qui, dispenss des soins de la production matrielle et de ceux de la guerre,
puissent se livrer, d'une manire suivie, la contemplation de la nature. En un mot,
sous ce rapport comme sous beaucoup d'autres non moins importants, la formation
des connaissances humaines suppose, Pralablement, un tat social dj trs compli-
qu. Or, d'un autre ct, aucune socit relle et compacte ne peut se former et se
maintenir sans l'influence d'un systme d'ides quelconque, capable de surmonter
l'opposition des tendances individuelles, si prononces l'origine, et de les faire
concourir un ordre constant. Cette fonction capitale ne pouvait donc tre remplie
que par une thorie philosophique qui ft dispense, par sa nature, de cette lente
laboration prliminaire, ncessaire au dveloppement des connaissances relles, et
qui exige la dure prolonge d'un ordre politique rgulier et complet. Tel est l'admira-
ble caractre de la philosophie thologique, exclusivement toute autre. C'est elle
qu'est d, par la force des choses, l'tablissement primitif de toute organisation socia-
le. Sans la puissante et heureuse influence qu'elle seule peut exercer sur les esprits
dans l'enfance des peuples, on ne saurait concevoir aucune classification permanente,
capable de comporter et de seconder, jusqu' un certain point, l'essor des facults
humaines. Sous le rapport qui nous occupe ici, quel autre ascendant que celui des
doctrines thologiques aurait pu, au milieu d'une population de guerriers et d'esclaves,
permettre -et maintenir l'existence d'une corporation uniquement occupe de travaux
intellectuels, et, plus forte raison, lui assurer la prpondrance, indispensable ses
premires oprations, comme la stabilit de la socit ?

Ainsi, en ayant gard aux conditions soit morales, soit politiques, du dveloppe-
ment de l'esprit humain, on trouve qu'il a d ncessairement commencer par la philo-
sophie thologique, avant de parvenir la philosophie positive. Il est ais de cons-
tater, avec la mme certitude, qu'il n'a pu passer de l'une l'autre qu'en employant la
philosophie mtaphysique.

Les conceptions thologiques et les conceptions positives ont un caractre trop


diffrent, trop oppos mme, pour que notre esprit, qui ne marche que par des degrs
presque insensibles, puisse passer sans intermdiaires des unes aux autres. Ces
intermdiaires indispensables ont t et ont d tre les conceptions mtaphysiques,
qui, tenant la fois de la thologie et de la physique, ou plutt n'tant que la premire
modifie par la seconde, sont, par leur nature, minemment propres cette opration,
dans laquelle consiste toute leur utilit.

La philosophie thologique, se plaant directement la source premire de tous


les phnomnes, s'occupe essentiellement d'en dvoiler les causes gnratrices, tandis
que la philosophie positive, cartant toute recherche de la cause, qu'elle proclame
inaccessible l'esprit humain, s'attache uniquement dcouvrir la loi, c'est--dire les
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 23

rapports constants de similitude et de succession que les faits ont entre eux. Entre ces
deux points de vue, s'interpose naturellement le point de vue mtaphysique, qui consi-
dre chaque phnomne comme produit par une force abstraite qui lui est propre.
Cette mthode est prcieuse par la facilit qu'elle donne de raisonner sur les phno-
mnes, sans envisager directement les causes surnaturelles, que l'esprit humain a pu
ainsi liminer peu peu de ses combinaisons.

C'est effectivement par un tel procd que ce changement s'est opr dans toutes
les directions intellectuelles. Quand les progrs de l'observation ont conduit l'homme
gnraliser et simplifier ses conceptions thologiques, il a remplac, dans chaque
phnomne particulier, l'agent surnaturel primitif par une entit correspondante, la
considration de laquelle il s'est ds lors exclusivement attach. Ces entits taient
d'abord des espces d'manations de la puissance suprme ; mais, grce l'indtermi-
nation de leur caractre, elles ont fini par se spiritualiser au point de n'tre plus
regardes que comme les noms abstraits des phnomnes, mesure que l'accroisse-
ment des connaissances naturelles a fait sentir le vide de ce genre d'explications, et a
permis en mme temps de lui en substituer un autre. C'est ainsi que la mtaphysique a
t un moyen de transition, la fois naturel et indispensable, de la thologie la phy-
sique. Son triomphe est, d'une part, le signe infaillible, et, d'une autre part, la cause
directe de la dcadence de la premire et de l'lvation de la seconde.

Si les diverses considrations prcdentes prouvent clairement que les thories


thologiques et mtaphysiques ont t, pour l'esprit humain, un prliminaire indispen-
sable, elles montrent avec l mme vidence que ces doctrines n'ont pu avoir aucune
autre destination naturelle, puisque leur dveloppement n'a jamais t qu'une tendance
continue et progressive vers des thories positives. Par cela mme qu'elles ont t
propres diriger l'enfance de la raison humaine, elles sont ncessairement impuissan-
tes lui servir de guides, lorsqu'elle a atteint sa maturit. Quand une fois l'esprit
humain a rellement abandonn une thorie, il n'y revient jamais. La vigueur et l'in-
fluence d'une mthode se mesurent par le nombre et l'importance de ses applications :
celles qui ne produisent plus rien cessent bientt absolument d'tre employes. Or,
comme depuis deux sicles au moins, les mthodes thologiques et mtaphysiques,
qui avaient prsid aux premiers essais de notre intelligence, sont devenues entire-
ment striles ; comme les dcouvertes les plus tendues et les plus importantes, celles
qui honorent le plus l'esprit humain, ont t, depuis cette poque, uniquement dues
l'emploi de la mthode positive, il est vident, par ce fait seul, que c'est celle-ci
qu'appartiendra dsormais la direction exclusive de la pense humaine 1.

Sans mconnatre les importants et innombrables services de tout genre rendus


prcdemment par la thologie et la mtaphysique, on ne peut se dissimuler que notre
esprit n'est 'pas destin composer indfiniment des thogonies, ni se contenter
toujours de logomachies. La connaissance la plus exacte et la plus complte possible
des lois de la nature, et par suite la recherche de l'action que l'espce humaine est
appele exercer-sur le monde extrieur, tels sont les vritables et constants objets
des efforts du gnie humain, lorsque son ducation prliminaire est termine. La
philosophie positive est donc l'tat dfinitif de l'homme, et ne doit cesser qu'avec
l'activit de notre intelligence. L'attrait qu'elle nous inspire, sa parfaite convenance
avec la nature de nos besoins spirituels, sont tels qu'aussitt qu'elle commence se

1 A la fin du XVIe sicle, Bacon comparait dj les ides thologiques des vierges consacres au
Seigneur, qui sont devenues striles. De nos jours il et certainement tendu sa comparaison aux
ides mtaphysiques, dont la strilit n'est pas moins manifeste.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 24

former par la dcouverte de quelques grandes lois, les esprits les plus distingus
renoncent avec une singulire facilit, sur les points correspondants, aux esprances si
sduisantes de science sublime et absolue, que leur donnaient la thologie et la
mtaphysique, pour rechercher avec ardeur la pure satisfaction intellectuelle attache
aux connaissances relles et prcises. Ce n'est pas aujourd'hui sans doute qu'il est
ncessaire d'insister beaucoup pour constater une tendance qui se manifeste chaque
instant et de mille manires, mme dans les intelligences les moins avances. Partout
o les conceptions positives ont pu tre mises en concurrence avec les conceptions
mystiques et vagues, le dgot pour celles-ci n'a pas tard se faire sentir 1. Il rsulte
donc, de toutes les considrations ci-dessus indiques, la dmonstration, la fois
thorique et exprimentale, du fait gnral nonc d'abord : l'esprit humain, par sa
nature, passe successivement, dans toutes les directions o il s'exerce, par trois tats
thoriques diffrents : l'tat thologique, l'tat mtaphysique et l'tat positif. Le pre-
mier est provisoire, le second transitoire, et le troisime dfinitif.

Cette loi fondamentale doit tre aujourd'hui, mes yeux, le point de dpart de
toute recherche philosophique sur l'homme et sur la socit.

Puisque les doctrines thologiques et mtaphysiques conservent encore quelque


activit, ou du moins une assez grande influence, il est vident que cette importante
rvolution n'est pas termine. A quel point en est-elle ? Que reste-t-il faire pour
l'accomplir? Voil ce qu'il faut examiner.

Ce n'est pas ici le lieu d'expliquer par quel enchanement de travaux ce grand
changement a t produit. Il suffit de noter en fait, pour fixer les ides, que c'est au
mouvement dtermin dans l'esprit humain par des prceptes de Bacon, par les
conceptions de Descartes, et par les dcouvertes de Galile (mouvement qui n'tait
lui-mme que le rsultat final et invitable de tous les travaux antrieurs), que doit
tre rapporte l'origine directe d'une philosophie vraiment positive, c'est--dire,
entirement dgage de l'alliage thologique et mtaphysique, qui avait plus ou moins
altr jusqu'alors le caractre des thories naturelles

C'est pendant les deux sicles couls depuis cette mmorable poque que les
diverses branches de nos connaissances sont enfin parvenues l'tat positif. Mais s'il
importe peu, pour notre objet actuel, d'examiner par quels moyens ce passage s'est
opr, il est au contraire trs essentiel d'observer attentivement dans quel ordre nos
diffrentes classes d'ides ont subi cette transformation; car cette notion est indis-
pensable pour complter la connaissance de la loi prcdemment expose.

Une marche fort simple et fort naturelle se manifeste cet gard.

Nos diverses conceptions sont successivement devenues positives, dans le mme


ordre qu'elles avaient suivi pour devenir d'abord thologiques, et plus tard mtaphy-
siques. Cet ordre est celui du degr de facilit que prsente l'tude des phnomnes
correspondants. Il est dtermin par leur complication plus ou moins grande, par leur

1 Le langage, qui, examin historiquement, prsente un tableau fidle des rvolutions de l'esprit
humain, nous offre de celle-ci un tmoignage trs sensible. Le mot sciences, qui d'abord n'avait t
appliqu qu'aux spculations thologiques et mtaphysiques, et plus tard aux recherches de pure
rudition qu'elles ont engendres, ne dsigne plus aujourd'hui, quand il est isol, mme dans
l'acception vulgaire, que les connaissances positives. Lorsqu'on veut tenter de lui donner une autre
signification, on est oblig, pour se faire entendre, de recourir des priphrases dont l'emploi
montre bien que, aux yeux du publie actuel, c'est en cela seul que consiste le vritable savoir.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 25

indpendance plus ou moins entire, par leur degr de spcialit, et par leur relation
plus ou moins directe avec l'homme, quatre motifs qui, quoique ayant chacun une in-
fluence, distincte, sont, dans le fond, insparables. Or, voici, cet gard, la classifica-
tion dicte par la nature des phnomnes, telle que nous la connaissons aujourd'hui.

Les phnomnes astronomiques sont la fois les plus simples, les plus gnraux,
et les plus loigns de l'homme ; ils influent sur tous les autres, sans tre influencs
par eux, du moins un degr sensible pour nous ; ils n'obissent qu' une seule loi, la
plus universelle de la nature, celle de la gravitation. Aprs eux, viennent les phno-
mnes de la physique terrestre proprement dite, qui se compliquent des prcdents, et
qui, en outre, suivent des lois spciales, plus bornes dans leurs rsultats. Ensuite, les
phnomnes chimiques, qui dpendent des uns et des autres, et dans lesquels on
aperoit de plus une nouvelle srie de lois, celle des affinits, dont les effets sont
moins tendus. Enfin, les phnomnes physiologiques, o l'on observe toutes les lois
de la physique, soit cleste, soit terrestre, et de la chimie, mais modifies par d'autres
lois qui leur sont propres, et dont l'influence est encore plus limite.

Il rsulte de cette simple exposition que les conceptions humaines sous l'une
quelconque des trois formes gnrales assignes prcdemment, ont pu prendre une
assez grande extension relativement aux phnomnes qui sont antrieurs dans cette
chelle encyclopdique, sans tre encore dveloppes relativement aux suivants, puis-
que les premiers sont indpendants des seconds ; tandis que, au contraire, elles n'ont
pu commencer se former par rapport ceux-ci, sans avoir dj acquis une certaine
consistance par rapport aux autres dont l'influence doit invitablement tre prise en
considration dans toute thorie. Cette classification fixe donc d'une manire irrsis-
tible l'ordre du dveloppement de chacune des trois philosophies. Les faits sont
conformes ce principe, comme il est ais de le vrifier : cela est surtout facile pour
la philosophie positive, dont la formation, d'ailleurs toute rcente, tant naturellement
plus lente, offre des intervalles plus distincts.

En observant, sous ce point de vue, la marche de l'esprit humain depuis deux


sicles, on trouve qu'en effet l'astronomie est devenue la premire une science posi-
tive ; aprs elle, la physique, ensuite la chimie, et enfin, de nos jours, la physiologie.
Tel est l'tat prsent du dveloppement intellectuel.

Afin de connatre avec toute la prcision ncessaire la vritable poque laquelle


est maintenant parvenue cette grande rvolution, il faut distinguer, dans la dernire
science (la physiologie), la section relative aux fonctions intellectuelles et affectives,
d'avec celle qui comprend les autres fonctions organiques.

Ce n'est qu'aprs tous les autres que les phnomnes moraux sont sortis du
domaine de la thologie et de la mtaphysique, pour entrer dans celui de la physique.
Rien sans doute n'tait plus naturel d'aprs l'chelle encyclopdique tablie ci-dessus.
Mais si cette circonstance invitable rend, leur gard, la transformation moins sensi-
ble, elle n'en est pas moins relle, quoique encore inaperue du plus grand nombre
des esprits. Tous ceux qui sont vraiment au niveau de leur sicle savent, par le fait,
que les physiologistes considrent aujourd'hui les phnomnes moraux absolument
dans le mme esprit que les autres phnomnes de l'animalit. Des travaux fort
tendus ont t entrepris dans cette direction, et se suivent avec ardeur depuis plus de
vingt ans ; des conceptions positives, plus ou moins fcondes, ont pris naissance ; des
coles se sont formes spontanment pour les dvelopper et les propager ; en un mot,
tous les signes de l'activit humaine se sont manifests, un degr non quivoque, par
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 26

rapport la physiologie morale. Il est inutile ici de prendre parti pour ou contre
aucune des diverses opinions qui se disputent aujourd'hui l'empire, sur l'espce, le
nombre, l'tendue et l'influence rciproque des organes assignables aux diffrentes
fonctions, soit intellectuelles, soit affectives. Sans doute, la science n'a pas encore
trouv, sous ce rapport, ses bases dfinitives ; et il n'y a de solidement tabli que quel-
ques gnralits insuffisantes, quoique trs prcieuses. Mais le fait mme de cette
diversit de thories, qui indique une incertitude invitable dans toute science
naissante, constate clairement que la grande rvolution philosophique est effectue
pour cette branche de nos connaissances, comme pour toutes les autres, du moins
dans les esprits qui forment cet gard l'avant-garde du genre humain, et qui, tt ou
tard, sont suivis par la masse. Car, dans les divergences qui ont lieu, la mthode
positive est reconnue, de part et d'autre, comme le seul instrument admissible ; la
formation d'une thorie physique, qui consiste ici dans la combinaison du point de
vue anatomique avec le point de vue physiologique, est regarde, dans toutes les
opinions, comme le seul but raisonnable ; la thologie et la mtaphysique sont, d'un
commun accord, limines de la question, ou du moins elles n'y jouent aucun rle
important ; et, quel que doive tre le rsultat final de la discussion, elle -ne peut que
diminuer encore leur activit. En un mot, les dbats tant dsormais renferms dans le
champ de la science, la philosophie n'y est plus intresse.

J'ai spcialement insist sur ce dernier fait philosophique, d'abord parce qu'il est
encore peine remarqu et mme souvent contest, et surtout parce que, pour qui-
conque a bien compris ma classification des sciences, cette dernire observation
prsente la fois une nouvelle preuve irrcusable, quoique indirecte, et un rsum
trs prcis de l'ensemble du grand changement intellectuel.

Aprs avoir ainsi tabli, par le fait, quel point est arrive aujourd'hui la forma-
tion de la philosophie positive, il faut examiner ce qui reste encore faire pour la
complter.

La srie naturelle des phnomnes fournit, pour ainsi dire d'elle-mme, la rponse
cette question.

Les quatre grandes classes d'observations prcdemment tablies ne comprennent


pas, du moins explicitement, tous les points de vue sous lesquels peuvent tre
considrs les tres existants. Il y manque videmment le point de vue social pour les
tres qui en sont susceptibles, et surtout pour l'homme ; mais on voit, avec la mme
clart, que cette lacune est la seule. Ainsi, nous possdons maintenant une physique
cleste, une physique terrestre, soit mcanique, soit chimique, une physique vgtale
et une physique animale : il nous en faut encore une dernire, la physique sociale, afin
que le systme de nos connaissances naturelles soit complet. Cette condition une fois
remplie, nous pourrons, par un rsum gnral de toutes nos diverses notions,
construire enfin une vraie philosophie positive, capable de satisfaire tous les besoins
rels de notre intelligence. Ds ce moment, la pense humaine ne sera plus oblige,
sur aucun point, de recourir la mthode thologique ou la mthode mtaphysique ;
et celles-ci, ayant perdu leur dernire utilit, n'auront plus qu'une existence historique.
En un mot, le genre humain aura entirement termin son ducation intellectuelle, et
pourra dsormais suivre directement sa destination dfinitive.

Telles sont les importantes considrations que je dois maintenant dvelopper.


Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 27

Le cadre actuel ne me permet pas de caractriser suffisamment l'esprit particulier


et la mthode spciale de cette dernire branche de la philosophie naturelle. Je me
borne ici dire, pour prvenir toute confusion, que j'entends par physique sociale la
science qui a pour objet propre l'tude des phnomnes sociaux 1, considrs dans le
mme esprit que les phnomnes astronomiques, physiques, chimiques et physiolo-
giques, c'est--dire comme assujettis des lois naturelles invariables, dont la dcou-
verte est le but spcial de ses recherches. Ainsi, elle se propose directement d'expli-
quer, avec le plus de prcision possible, le grand phnomne du dveloppement de
l'espce humaine, envisage dans toutes ses parties essentielles ; c'est--dire de dcou-
vrir par quel enchanement ncessaire de transformations successives le genre
humain, en partant d'un tat peine suprieur celui des socits de grands singes, a
t conduit graduellement au point o il se trouve aujourd'hui dans l'Europe civilise.
L'esprit de cette science consiste surtout voir, dans l'tude approfondie du pass, la
vritable explication du prsent et la manifestation gnrale de l'avenir. Envisageant
toujours les faits sociaux, non commodes sujets d'admiration ou de critique, mais
comme des sujets d'observation, elle soccupe uniquement d'tablir leurs relations
mutuelles, et de saisir l'influence exerce par chacun d'eux sur l'ensemble du dvelop-
pement humain. Dans ses rapports avec la pratique, cartant des diverses institutions
toute ide absolue de bien ou de mal, elle les regarde comme constamment relatives
l'tat dtermin de la socit, et variables avec lui : en mme temps elle les conoit
comme pouvant toujours s'tablir, spontanment par la seule force des antcdents,
indpendamment de toute intervention politique directe. Ses recherches d'application
se rduisent donc mettre en vidence, d'aprs les lois naturelles de la civilisation
combines avec l'observation immdiate, les diverses tendances propres chaque
poque. Ces rsultats gnraux deviennent, leur tour, le point de dpart positif des
travaux de l'homme d'tat, qui n'ont plus ainsi d'autre objet rel que de dcouvrir et
d'instituer les formes pratiques correspondantes ces donnes fondamentales, afin
d'viter, ou du moins d'adoucir autant que possible, les crises plus ou moins graves
que dtermine un dveloppement spontan, quand il n'a pas t prvu. En un mot,
dans cet ordre de phnomnes comme dans tout autre, la science conduit la
prvoyance, et la prvoyance permet de rgulariser l'action.

A cette description, ncessairement trs imparfaite, du caractre de la physique


sociale, il faut ajouter, pour que cet aperu puisse avoir quelque utilit, l'indication
sommaire du principe fondamental qui distingue la mthode positive particulire
cette science. Il consiste en ce que, dans la recherche des lois sociales, l'esprit doit
indispensablement procder du gnral au particulier, c'est--dire commencer par
concevoir, dans son ensemble, le dveloppement total de l'espce humaine, en n'y
distinguant d'abord qu'un trs petit nombre d'tats successifs, et descendre ensuite
graduellement, en multipliant les intermdiaires, une prcision toujours croissante,
dont la limite naturelle consisterait ne mettre qu'une seule gnration d'intervalle
dans la coordination des termes de cette grande srie. Cette marche est essentielle-

1 Les phnomnes sociaux, en tant qu'humains, sont sans doute compris parmi les phnomnes
physiologiques. Mais quoique, par cette raison, la physique sociale doive ncessairement prendre
son point de dpart dans la physiologie individuelle, et se maintenir avec elle en relation continue,
elle n'en doit pas moins tre conue et cultive comme science entirement distincte, cause de
l'influence progressive des gnrations humaines les unes sur les autres. Cette influence qui est, en
physique sociale, la considration prpondrante, ne saurait tre convenablement tudie du point
de vue purement physiologique.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 28

ment commune toutes les parties de la physique des corps organiss, mais elle est
particulirement oblige dans la physique sociale 1.

1 Au reste, il serait ais de sentir trs nettement, par le fait mme, en quoi consiste la physique
sociale, si l'on regardait comme irrvocablement tablie la loi fondamentale expose ci-dessus.
Car, dans cette supposition, la science aurait dj rellement commenc. La dcouverte de cette
loi, si l'on admet son exactitude, serait un premier pas direct en physique sociale, puisqu'elle
prsente un premier enchanement naturel, le plus gnral possible, des phnomnes sociaux.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 29

Le cinquime opuscule

Retour la table des matires

Avec les Considrations sur le pouvoir spirituel, c'est au tour de la distinction


philosophique et sociale entre le thorique et le pratique d'tre expose et affirme
d'une manire dcisive . Dans la srie de ces opuscules il faut voir l un aboutisse-
ment capital, car, ainsi que l'crit Comte, on y reconnat que le terme final caract-
rise le but gnral, la rorganisation du pouvoir spirituel par la rnovation de la
philosophie . La ncessit et l'urgence d'un pouvoir spirituel se font sentir plus d'un
signe : dispersion intellectuelle, absence des valeurs, politique de courte vue, dve-
loppement de la bureaucratie par suite de la centralisation excessive du pouvoir.
Quelle est la destination du pouvoir spirituel, une fois distingu du pouvoir temporel?
Le pouvoir spirituel a donc pour destination propre le gouvernement de l'opinion,
c'est--dire l'tablissement et le maintien des principes qui doivent prsider aux divers
rapports sociaux. Aussi le pouvoir spirituel trouve-t-il son attribution essentielle
dans la direction de l'ducation gnrale ou spciale (mais surtout gnrale) de la
jeunesse ; naturellement, il devrait poursuivre cette action en faveur des masses et des
individus actifs ; outre cela, le pouvoir spirituel serait consult directement ou indi-
rectement dans toutes les oprations sociales. Les notions traditionnelles de bien ou
de mal se rduisent alors ce qui est prescrit et ce qui est prohib prcisment par
les prceptes positifs qu'tablit l'autorit spirituelle. Ainsi une doctrine sociale et
morale directrice fonde par le pouvoir spirituel peut-elle embrasser l'ensemble des
rapports rciproques des agents du travail social. Comte veut rendre impossible la
considration exclusive de l'utilit particulire , nous dirions le profit auquel mne,
selon sa remarque, l'esprit industriel, comme tout autre esprit purement temporel,
quand il se produit isolment et sans avoir subi l'influence morale rgulatrice, qui ne
peut se trouver que dans l'action d'un pouvoir spirituel convenablement organis .
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 30

Considrations
sur le pouvoir spirituel

(1826)

Retour la table des matires

Tout ce qui se dveloppe spontanment est ncessairement lgitime pendant un


certain temps, comme satisfaisant par cela mme quelque besoin de la socit.
Aussi suis-je fort loign de mconnatre l'utilit et mme la ncessit absolue de la
doctrine critique dans les trois derniers sicles. Je crois de plus que cette doctrine
subsistera invitablement, malgr toutes les apparences contraires, jusqu' l'tablisse-
ment direct d'un nouveau systme social, et qu'elle exercera pendant tout ce temps
une influence indispensable, puisque ce ne sera qu'alors que l'existence de l'ancien
systme pourra tre vue comme irrvocablement termine. Mais si, dans ce sens,
l'action de la doctrine critique doit tre envisage comme encore ncessaire, un
certain degr, au dveloppement de la civilisation, elle n'en est pas moins aujourd'hui,
sous un rapport beaucoup plus important, le principal obstacle l'tablissement du
nouvel ordre politique, dont elle a d'abord facilit la prparation.

Par une fatalit irrsistible, les diffrents dogmes dont se compose la doctrine
critique n'ont pu acqurir toute l'nergie qui leur tait ncessaire pour remplir
compltement leur destination naturelle, qu'en prenant un caractre absolu, qui les
rend ncessairement hostiles, non seulement l'gard du systme qu'ils avaient
dtruire, mais envers un systme social quelconque. Ainsi, depuis que la dmolition
de l'ancien ordre politique est suffisamment consomme, l'influence des principes
critiques a dtermin dans la socit une disposition, tantt involontaire, tantt rfl-
chie, repousser toute vritable organisation. En mme temps, l'habitude contracte
pendant trois sicles, d'appliquer cette doctrine toutes les questions sociales, a
naturellement port les esprits la prendre pour base de la rorganisation, lorsque les
catastrophes dtermines par la destruction du rgime ancien ont eu mis en vidence
la ncessit d'un retour l'ordre. Alors s'est manifest l'trange phnomne, inexpli-
cable pour quiconque n'en a pas suivi le dveloppement historique, du dsordre moral
et politique rig en systme, et prsent comme le terme de la perfection sociale. Car
chacun des dogmes de la doctrine critique, quand il est pris dans un sens organique,
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 31

revient exactement poser en principe, sous le rapport correspondant, que la socit


ne doit pas tre organise.

Il serait ais de dmontrer, sur chacun des dogmes politiques modernes, que ce
jugement n'a rien d'exagr. Mais je ne me propose pas maintenant d'entreprendre
l'examen direct et complet de la doctrine critique. Je ne l'ai bauch ici que pour
dsigner clairement le point de vue sous lequel je considre cette thorie. Je dois me
borner, pour mon objet actuel, l'envisager dans son principe le plus important, c'est-
-dire en ce qui concerne la loi fondamentale de la division entre le pouvoir spirituel
et le pouvoir temporel.

De tous les prjugs rvolutionnaires engendrs pendant les trois derniers sicles
par la dcadence de l'ancien systme social, le plus ancien, le mieux enracin, le plus
universelle. ment rpandu, et le fondement gnral de tous les autres, c'est le principe
en vertu duquel il ne doit pas exister dans la socit de pouvoir spirituel, ou, ce qui
revient au mme, l'opinion qui subordonne compltement ce pouvoir au pouvoir
temporel. Les rois et les peuples qui luttent, plus ou moins ouvertement, sur toutes les
autres parties de la doctrine critique, sont parfaitement d'accord sur ce point de dpart.
Dans les pays o le protestantisme a triomph, cet anantissement ou cette absorption
du pouvoir spirituel a t rgulirement et ostensiblement proclam. Mais le mme
principe n'a pas t, au fond, moins rellement rtabli, quoique d'une manire plus
dtourne, dans les tats qui ont continu s'intituler catholiques, o l'on a vu le
pouvoir temporel soumettre entirement sa dpendance la hirarchie spirituelle, et le
clerg lui-mme se prter volontairement cette transformation, en s'empressant de
relcher les liens qui l'unissaient son gouvernement central pour se nationaliser.
Enfin, pour rendre sensible, par un seul fait rcent, toute la force et l'universalit d'une
telle opinion, il suffira de rappeler qu'on a vu, de nos jours, quelques philosophes trs
recommandables qui, ayant tent de lutter contre ce prjug, n'ont trouv dans leur
propre parti que des antagonistes opinitres.

Aprs l'explication gnrale que j'ai donne ci-dessus, je ne crains pas qu'on
m'accuse, relativement cette ide-mre de la doctrine critique, comme par rapport
toutes les autres, d'en mconnatre l'utilit et mme la ncessit temporaires, pour
oprer la transition de l'ancien systme social au nouveau. Mais comme je pense que,
si la dmolition du premier systme a d commencer par l'ordre spirituel, la mme
marche doit ncessairement tre suivie dans l'tablissement du second, je suis conduit
examiner directement ce principe fondamental de la doctrine critique, afin de
rappeler les esprits, autant qu'il est en moi, aux vritables notions lmentaires de la
politique gnrale, oublies depuis trois sicles, en ce qu'elles ont d'applicable l'tat
prsent de la socit. Tel est le but de cet opuscule, dans lequel je chercherai d-
montrer la ncessit de l'institution d'un pouvoir spirituel, distinct et indpendant du
pouvoir temporel, et dterminer les principaux caractres de la nouvelle organi-
sation morale propre aux socits modernes.

Je dois d'abord prparer les esprits rflchis se placer un point de vue si peu
conforme aux habitudes actuelles. A cet effet, je crois devoir indiquer une suite d'ob-
servations qui, sans traiter encore la question en elle-mme, me paraissent propres
attirer l'attention sur ce sujet, en faisant sentir, d'une manire empirique, que la ten-
dance universelle des publicistes et des lgislateurs modernes vers une organisation
politique sans pouvoir spirituel, laisse dans l'ordre social une immense et funeste
lacune.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 32

L'exprience du pass pourrait constater de deux manires diffrentes la ncessit


de la division entre le pouvoir spirituel et le pouvoir temporel : soit en comparant -
l'tat de l'espce humaine sous l'empire du catholicisme et de la fodalit, avec celui
dans lequel la maintenaient les organisations essentiellement temporelles de la Grce
et de Rome ; soit en montrant les inconvnients qu'a produits, depuis le commence-
ment du XVIe sicle, la suppression du pouvoir spirituel, ou, ce qui est politiquement
quivalent, son usurpation par le pouvoir temporel. Quoiqu'il ft possible de tirer de
la premire classe d'observations des renseignements essentiels, directement applica-
bles la question actuelle, cependant la grande diversit des poques les complique-
rait trop pour qu'ils pussent produire le sentiment d'vidence que je veux surtout d-
terminer ici; et d'ailleurs, j'ai suffisamment indiqu les bases de cette comparaison au
commencement de cet opuscule. Ainsi, je m'attacherai exclusivement, dans ce qui va
suivre, la seconde espce de faits, dont le tmoignage, plus direct et plus sensible,
doit tre plus dcisif. Il me reste donc considrer sommairement, dans les socits
modernes, les principales sortes d'inconvnients politiques qu'on peut attribuer avec
certitude la dissolution du pouvoir spirituel. Un examen de cette importance exige-
rait naturellement des dveloppements trs tendus. Mais le lecteur, une fois plac au
point de vue convenable, pourra aisment suppler lui-mme aux dtails qui me sont
interdits ici.

Afin de n'introduire dans cette suite d'observations que des faits susceptibles de
dterminer une conviction nette et irrsistible, j'carte dessein la considration des
grandes catastrophes, bien qu'elles remontent, en dernire analyse, la dsorgani-
sation spirituelle de la socit, parce que, malgr cette origine, leur retour peut, avec
raison, tre regard comme dsormais impossible ; je me borne examiner l'tat
habituel des peuples civiliss pendant les trois derniers sicles, et tel qu'il subsiste
encore aujourd'hui.

Si l'on envisage d'abord les relations politiques les plus gnrales, on voit que,
tant que le systme catholique a conserv une grande vigueur, les rapports d'tat
tat ont t soumis, dans toute l'Europe chrtienne, une organisation rgulire et
permanente, capable d'entretenir habituellement entre eux un certain ordre volontaire,
et de leur imprimer, quand les circonstances l'ont exig, une activit collective, com-
me dans la vaste et importante opration des croisades. En un mot, on a pu contem-
pler alors ce que M. de Maistre appelle, avec une si profonde justesse, le miracle de la
monarchie europenne. Sans doute, vu l'tat de la civilisation cette poque, ce
gouvernement tait fort incomplet. Mais sous ce rapport, comme sous le rapport
national, le gouvernement le plus imparfait n'est-il pas, la longue, trs prfrable
l'anarchie? Qu'est-il arriv cet gard, depuis l'absorption du pouvoir papal? Les
diverses puissances europennes sont rentres, les unes vis--vis des autres, dans l'tat
sauvage ; les rois ont fait graver sur leurs canons l'inscription, ds lors exactement
vraie, ultima ratio regum. Quel expdient a-t-on imagin pour combler le vide im-
mense que laissait cet gard l'annulation du pouvoir spirituel? On doit sans doute
rendre justice aux efforts trs estimables des diplomates pour produire et maintenir,
dfaut d'un lien rel, ce qu'on a appel l'quilibre europen; mais on ne peut s'emp-
cher de sourire l'espoir de constituer par une telle voie un vritable gouvernement
d'tats. Il est vident que ce systme d'quilibre, considr dans sa dure totale, a
occasionn plus de guerres qu'il n'en a empch. L'branlement produit par la rvo-
lution franaise l'a rduit en poussire, et chaque tat est rest dans l'inquitude conti-
nue d'un envahissement gnral de la part de quelque grande puissance. Au moment
o j'cris cet opuscule, l'Europe entire n'est-elle pas tout prs de craindre, quoique
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 33

tort sans doute, de voir tout le systme des relations extrieures compromis par la
mort d'un seul homme ?

Il faut ajouter ce qui prcde, que, suivant une remarque trs judicieuse de M. de
Maistre, l'action du pouvoir spirituel, sous le rapport que je considre, doit tre juge
non seulement par le bien sensible qu'elle produit, mais surtout par le mal qu'elle
prvient et qui n'est pas aussi facile constater. Un exemple mmorable, indiqu par
ce philosophe, peut mettre dans tout son jour l'importance d'une telle observation.

Dans la formation du systme colonial qui a suivi la dcouverte de l'Amrique,


deux nations minemment rivales, dont chacune pouvait envier l'autre les plus
importantes possessions coloniales du globe, et qui taient sur une tendue immense
dans un contact perptuel, n'ont jamais eu, par ce motif, une seule guerre, tandis que
toutes les autres puissances europennes se disputaient avec l'acharnement le plus
obstin quelques postes presque insignifiants. Comment un si grand rsultat a-t-il t
produit? par un seul acte du pouvoir spirituel, dj mme branl dans son existence.
Il a suffi d'une simple bulle d'Alexandre VI, qui, ds l'origine, avait quitablement
trac une ligne gnrale de dmarcation entre les tablissements coloniaux de l'Espa-
gne et ceux du Portugal.

Je le rpte, tout ce qui est arriv a d arriver, et je suis certainement aussi loign
que personne de tout regret strile sur le pass. Mais qu'il me soit permis d'observer,
avec le grand Leibnitz, le fait de l'importante lacune laisse dans l'organisation euro-
penne par la dissolution invitable de l'ancien pouvoir spirituel, et d'en conclure que,
sous ce premier rapport, l'tablissement d'un nouveau gouvernement moral est
imprieusement rclam par l'tat prsent des nations civilises,

En portant maintenant la vue sur l'organisation intrieure de chaque peuple, la


mme ncessit devient encore plus sensible, par une foule de motifs dont je me bor-
ne indiquer les plus gnraux.

La dcadence de la philosophie thologique et du pouvoir spirituel correspondant


a laiss la socit sans aucune discipline morale. De l, cette srie de consquences
que je marque dans l'ordre o elles s'enchanent Mutuellement.

1 La divagation la plus complte des intelligences. Chacun tendant se former,


par ses seules forces, un systme d'ides gnrales, sans remplir aucune des con-
ditions indispensables pour cela, il est devenu peu peu rigoureusement impossible,
dans les masses, d'obtenir, entre deux esprits seulement, un accord rel et durable sur
aucune question sociale, mme trs simple. Si cette anarchie pouvait se borner ce
qu'elle a de ridicule, le mal serait sans importance, et la satire suffirait pour le rduire
dans les limites convenables. Mais la facilit qui en rsulte de concevoir, comme
peu prs galement plausibles, le pour et le contre sur la plupart des points dont la
fixit importe si minemment au bon ordre, produit des effets d'une tout autre gravit.

Pour sentir convenablement la profondeur et l'universalit de cette anarchie intel-


lectuelle, il faut observer qu'elle n'existe pas seulement aujourd'hui entre les partisans
de la doctrine critique, dans l'esprit desquels elle est constitue en dogme fonda-
mental; mais, ce qui est bien plus dcisif, on peut l'apercevoir aussi, quoique un
degr naturellement beaucoup moindre, chez les partisans de la doctrine rtrograde,
o elle est, contradictoirement leur tendance, un rsultat involontaire de la marche
gnrale et irrsistible de l'esprit humain. D'abord, on observe parmi eux une pre-
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 34

mire grande division, qui dgnre souvent en opposition directe, entre les dfen-
seurs du catholicisme et ceux de la fodalit. De plus, en ne considrant que les
premiers, dont les opinions sont ncessairement plus compactes, on reconnat que s'ils
convergent sur un assez grand nombre de points pour pouvoir tre vus comme
formant une seule cole, ils n'en prsentent pas moins sur les questions, fondamen-
tales des divergences trs essentielles qui finiraient par les conduire, dans la pratique,
des rsultats tout fait incohrents, si l'tat social actuel permettait une application
tendue de leurs doctrines. C'est ce que constate un examen attentif des thories
produites dans cette direction par les principaux penseurs, M. de Maistre, M. de la
Mennais, M. de Bonald et M. d'Eiktein. Leurs diverses opinions manifestent chacune,
au fond, un degr trs sensible d'individualit sur les points les plus importants 1.

2 L'absence presque totale de morale publique. D'un ct, la destination de cha-


cun dans la socit n'tant plus dtermine par aucunes maximes gnralement
respectes, et les institutions pratiques ayant d se conformer cette situation des
esprits, l'essor des ambitions particulires n'est plus contenu rellement que par la
puissance irrgulire et fortuite des circonstances extrieures propres aux divers
individus. D'un autre ct, le sentiment social cherchant vainement, soit dans la raison
prive, soit dans les prjugs publics, des notions exactes et fixes sur ce qui constitue
le bien gnral dans chaque cas qui se prsente, il finit par dgnrer peu peu en une
vague intention philanthropique, incapable d'exercer aucune action relle sur la
conduite de la vie. Par cette double influence, chacun, dans les grands rapports so-
ciaux, est graduellement conduit se faire centre, et la notion de l'intrt particulier
restant seule bien claire au milieu de tout ce chaos moral, l'gosme pur devient
naturellement le seul mobile assez nergique pour diriger l'existence active.

Ce rsultat, si sensible aujourd'hui dans la morale publique, s'tend mme jusqu'


un certain point la morale prive. Celle-ci dpend heureusement de beaucoup
d'autres conditions que celle d'opinions arrtes. L'instinct naturel, qui parle beaucoup
plus clairement dans ce cas que dans le prcdent ; la puissance toujours croissante
des habitudes d'ordre et de travail, qui tendent si fortement carter l'ide du vice;
l'amlioration gnrale des conditions, produite par le dveloppement continuel de
l'industrie, qui rend les tentations moins vives et moins frquentes; l'adoucissement
universel des murs, rsultant du perfectionnement de la civilisation; toutes ces
causes doivent sans doute contre-balancer extrmement l'immoralit que tend
engendrer aujourd'hui l'absence de principes fixes de conduite. Cependant le dfaut
d'organisation produit, mme sous ce rapport, des effets incontestables, quoique plus
difficiles dmler. Que chacun, consultant son exprience journalire, et cartant
pralablement les cas grossiers, o l'vidence du mal est trop palpable pour qu'il ne
soit pas touff dans son germe, examine si la vie relle ne se ressent pas de l'tat
flottant o sont aujourd'hui la plupart des ides de devoir, soit sans les diverses
relations de famille, soit dans les rapports ordinaires et mutuels des suprieurs et des
infrieurs, soit dans les relations rciproques des producteurs et des consommateurs,
etc.

Au reste, une observation indirecte peut dispenser, jusqu' un certain point, cet
gard, de la vrification immdiate. C'est le fait de la prpondrance obtenue presque

1 Le philosophe le plus consquent, parmi tous ceux qui crivent aujourd'hui dans cette direction,
M. de la Mennais, vient d'tre conduit tout rcemment une infraction solennelle des principes
fondamentaux, en invoquant formellement la libert des cultes.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 35

gnralement, du moins dans la pratique, par les thories morales qui prtendent
expliquer tous les sentiments de l'homme en les rattachant exclusivement l'intrt
personnel. Si, considres spculativement, l'instinct moral les repousse, elles sont
devenues, dans le monde rel, le mode permanent d'explication, et mme elles conser-
vent encore, parmi les philosophes, un crdit qui n'est qu'un indice trop fidle du
vritable tat de la socit. L'opinion dominante aujourd'hui chez eux, que la lgis-
lation pnale est, en dernire analyse, le seul moyen efficace d'assurer la moralit
dans les classes infrieures, confirme clairement cette observation.

3 La prpondrance sociale accorde de plus en plus, depuis trois sicles au point


de vue purement matriel, est encore une consquence vidente de la dsorganisation
spirituelle des peuples modernes. Le pouvoir pratique ayant, ds le XVIe sicle,
annul ou subalternis toujours davantage le pouvoir thorique, le mme esprit s'est
insinu mesure dans tous les lments de la socit. En tout, on est arriv peu peu
considrer presque exclusivement l'utilit immdiate ou du moins la placer en
premire ligne. Ainsi, par exemple, dans l'apprciation raisonne des sciences, on a
mconnu de plus en plus leur importance philosophique, et elles n'ont t values
qu'en raison de leurs services pratiques.

Cet esprit essentiellement matriel est surtout sensible en Angleterre, o, par un


concours de causes spciales, cette sorte d'organisation sociale provisoire, forme
depuis le XVIe sicle, a pris plus de consistance que sur le continent; il domine beau-
coup plus compltement encore aux tats-Unis, o la dsorganisation spirituelle a t
pousse infiniment plus loin que partout ailleurs.

Quand la marche des vnements a amen l'poque des constitutions, le mme


caractre s'est prononc d'une manire minemment frappante dans cette nouvelle
sphre d'activit. L'attention s'est exclusivement porte vers la partie matrielle de ce
grand travail. On s'est occup directement de refondre toutes les institutions prati-
ques ; on a t jusqu' rgler dans le plus mince dtail, les formes des assembles
dlibrantes sans penser tablir pralablement de nouvelles doctrines sociales, sans
avoir seulement tent de dterminer exactement l'esprit du nouveau systme politique.
Aujourd'hui mme o, grce l'exprience, la socit entre dans de meilleures voies,
en ce sens du moins qu'elle renonce dfinitivement aux constitutions mtaphysiques,
il est craindre que l'influence des mmes habitudes n'entrave longtemps encore la
vritable rorganisation.

C'est sans doute par le rtablissement d'un ordre moral que doit ncessairement
commencer cette vaste opration, la rorganisation des esprits tant la fois plus
urgente et mieux prpare que le rglement des relations sociales. Nanmoins, il est
probable que la disposition, encore trop prononce dans les peuples, demander
immdiatement des institutions, ou en d'autres termes, vouloir reconstruire le pou-
voir temporel avant le pouvoir spirituel, sera d'abord un puissant obstacle l'adoption
de cette marche naturelle, seule efficace.

4 Je dois indiquer enfin comme dernire consquence gnrale de la dissolution


du pouvoir spirituel, l'tablissement de cette sorte d'autocratie moderne qui n'a point
d'analogie exacte dans l'histoire, et qu'on peut dsigner, dfaut d'une expression plus
juste, sous le nom de ministrialisme ou de despotisme administratif. Son caractre
organique propre est la centralisation du pouvoir pousse de plus en plus au del de
toutes les bornes raisonnables, et son moyen gnral d'action est la corruption
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 36

systmatise. L'une et l'autre rsultent invitablement de la dsorganisation morale de


la socit.

Une loi trs connue de la nature, en politique, tablit formellement que le seul
moyen de n'tre pas gouvern, c'est de se gouverner soi-mme. Elle est applicable aux
masses comme aux individus, aux choses comme aux personnes. Elle signifie, dans
son acception la plus tendue que moins le gouvernement moral a d'nergie dans une
socit, plus il est indispensable que le gouvernement matriel acquire d'intensit,
pour empcher l'entire dcomposition du corps social. Comment concevrait-on, par
exemple, dans une population aussi tendue que celle de la France, dont aucun lien
moral ne combine plus assez fortement les diverses parties, que la nation ne se
dissolvt pas en communauts partielles de plus en plus restreintes, si dfaut d'un
esprit commun, un pouvoir temporel central ne retenait pas tous les lments sociaux
dans une dpendance immdiate et continue? Un tel effet ne serait que la continuation
de l'influence du mme principe qui, comme je l'ai indiqu plus haut, a dcompos en
nationalits indpendantes l'ancienne socit europenne. Aussi la centralisation
temporelle s'est-elle effectue de plus en plus, mesure que la dsorganisation morale
est devenue plus complte et plus sensible. La mme cause qui rendait indispensable
un tel rsultat, tendait, sous un autre point de vue, l'engendrer invitablement, puis-
que l'annulation du pouvoir spirituel a dtruit la seule barrire lgale qui et pu
contenir les empitements du pouvoir temporel.

Quant la corruption rige en moyen permanent de gouvernement, cette dplo-


rable consquence rsulte plus clairement encore que la prcdente de l'anantisse-
ment du pouvoir spirituel. On pourrait le pressentir en voyant natre ce honteux
rgime dans le pays o la dgradation de l'autorit morale a t le plus fortement
constitue d'une manire lgale. Mais il est ais de s'en convaincre directement.

Dans une population o le concours indispensable des individus l'ordre publie


ne peut plus tre dtermin par l'assentiment volontaire et moral accord par chacun
une doctrine sociale commune, il ne reste d'autre expdient, pour maintenir une har-
monie quelconque, que la triste alternative de la force ou de la corruption. Le premier
moyen est incompatible avec la nature de la civilisation moderne, depuis que le
caractre temporel de la socit a cesse d'tre essentiellement militaire pour devenir
essentiellement industriel. La richesse, qui, par l'institution de la proprit, tait
d'abord la mesure rgulire de la force, comme tant son rsultat permanent, en est
devenue de plus en plus, dans les sicles modernes, la source principale et constante.
Elle serait, sous ce rapport, dsigne trs exactement par le nom de force virtuelle. De
l il est rsult insensiblement que, comme moyen de discipline, la violence a fini par
se changer en corruption. Autant l'tat prsent des socits repousse le premier mode,
autant il se prte au second, depuis que la dsorganisation morale a commenc se
prononcer clairement.

Les gouvernements ne sauraient agir sur les individus qu'en employant sur une
plus grande chelle les mmes procds que ceux-ci reconnaissent entre eux comme
les plus efficaces pour influer journellement les uns sur les autres. Ainsi, quand
l'intrt personnel est considr, dans les relations prives, comme le seul mobile
dans l'nergie duquel on puisse mettre ordinairement une confiance suffisante, peut-
on s'tonner que le pouvoir central soit conduit user du mme moyen d'action ? Ce
rsultat affligeant ne doit pas plus tre imput aux gouvernants qu'aux gouverns, il
tient leurs fautes mutuelles ; ou, plus exactement, il est la consquence pnible,
mais heureusement momentane de l'tat passager d'anarchie dans lequel a d se
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 37

trouver ncessairement la socit, pendant la transition du systme thologique et


militaire au systme positif et industriel.

Si le tableau que je viens d'esquisser des effets gnraux graduellement produits,


depuis le XVIe sicle, par la dsorganisation morale de la socit, est jug conforme
l'observation, et si les faits sont reconnus driver de la cause que je leur assigne,
comme j'en ai la ferme esprance, ils feront sans doute comprendre que l'tablisse-
ment d'un nouveau pouvoir spirituel est d'une importance encore plus capitale, sous le
rapport national, que sous le rapport europen.

Pour prvenir, autant que possible, toute interprtation inexacte de ma pense, je


dclare ici, sous le premier point de vue, comme je l'ai dj fait sous le second, que,
dans mon opinion, cet tat d'anarchie, dont je dplore avec tous les vrais observateurs
les funestes consquences, a t non seulement un rsultat invitable de la dcadence
de l'ancien systme social, mais encore une condition indispensable l'tablissement
du nouveau. En reprenant, sous ce dernier rapport, l'examen direct des quatre faits
gnraux ci-dessus exposs, je pourrais prouver, sur chacun d'eux, que s'il prsente
une monstruosit rvoltante lorsqu'on le conoit comme tat permanent (ce quoi
mne rigoureusement la doctrine critique, quand on la prend dans un sens organique),
il n'en est plus du tout ainsi en ne l'envisageant que comme tat purement transitoire.
Je me borne indiquer ce nouvel examen pour le premier fait, qui est la base de tous
les autres.

La profonde anarchie qui rgne aujourd'hui dans 14" intelligences, se trouve non
seulement motive dans le pass par la dcadence ncessaire de l'ancien systme
social, mais elle sera, de plus, encore invitable, et mme indispensable, jusqu'au
moment o les doctrines destines servir de fondement la nouvelle organisation
auront t suffisamment formes. D'un ct, tant que durera cette sorte d'interrgne
moral, il y aura, par le fait, impossibilit de discipliner les intelligences. D'un autre
ct, si, avant la fin de cette poque, on tentait de dterminer directement le rallie-
ment des esprits, comme, dfaut de doctrines convenables, ce ne pourrait tre que
par des moyens matriels et arbitraires, il arriverait ncessairement que le libre dve-
loppement de la pense tant interdit, aux uns pour former les doctrines, aux autres
pour se mettre porte de les adopter, l'opration mme de la rorganisation se
trouverait arrte.

Ainsi, j'ai la conviction d'apprcier autant que personne tout ce qu'il y a de valeur
relle dans la doctrine critique; mais je demande qu'on ne se mprenne plus sur sa
vritable nature. L'poque est arrive o l'on peut se rendre un compte rationnel de la
marche qui a t suivie ; la routine pure n'est plus indispensable. Il est possible de
conserver aux principes critiques toute l'influence qu'ils doivent exercer encore pen-
dant un certain temps, sans tre oblig pour cela de les concevoir comme organiques,
et de n'endormir ainsi dans une scurit factice sur les graves dangers de diverses
sortes dont la socit serait menace par une prolongation vicieuse de l'anarchie
actuelle. Si cette disposition intellectuelle excde peut-tre la porte de la plupart des
esprits, telle doit tre du moins, mes yeux, le point de vue dsormais habituel des
penseurs qui veulent consacrer leurs forces la grande opration sociale du XIXe
sicle.

Par l'ensemble des considrations indiques jusqu'ici, j'espre avoir suffisamment


prpar tous les lecteurs rflchis voir traiter directement cette question fondamen-
tale du pouvoir spirituel, dont l'veil inspire aujourd'hui tant de craintes puriles et
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 38

chimriques. Je puis donc procder sans hsitation l'examen immdiat de la ques-


tion.

La rpartition actuelle des opinions, relativement au principe fondamental de la


ncessit d'un pouvoir spirituel, prsente l'observateur impartial un contraste
singulier et mme pnible. D'une part, ceux qui prennent la cause de la vraie libert,
de la civilisation, ceux, en un mot, qui s'annoncent comme ayant spcialement une
tendance progressive, et qui l'ont en effet jusqu' un certain point, domins par le
dsir, lgitime en lui-mme mais nullement raisonn, d'viter tout prix la thocratie,
suivent pour cela une route qui, si elle pouvait tre parcourue jusqu'au bout, condui-
rait invitablement, pour ne pas tomber dans une anarchie complte, au despotisme le
plus dgradant, celui de la force dpourvue de toute autorit morale. D'une autre part,
ceux qu'on accuse de tendance rtrograde, et qui, vritablement, mritent quelque
gard cette accusation, non dans leurs intentions philosophiques, mais dans les
consquences invitables qu'entranerait l'entire application de leurs doctrines, sont
au fond les seuls dont les thories relvent convenablement la dignit humaine, en
constituant la supriorit morale comme le correctif et le rgulateur de la force ou de
la richesse.

Par les diverses considrations indiques ci-dessus, j'ai cherch dmontrer que
l'tat social des nations les plus civilises rclame imprieusement aujourd'hui la
formation d'un nouvel ordre spirituel, comme premier et principal moyen de terminer
la priode rvolutionnaire, commence au XVIe sicle, et parvenue depuis trente ans
son dernier terme. Il s'agit maintenant d'examiner, d'une manire directe, la nature
de l'organisation spirituelle propre aux socits modernes. Une question aussi fonda-
mentale, qui se lie intimement toutes les hautes questions politiques, ne saurait tre
convenablement traite que dans un ouvrage spcial, s'adressant exclusivement aux
esprits les plus svres. Mais quoique les indications trs-sommaires auxquelles je
suis ici rduit soient certainement insuffisantes pour approfondir, comme elle doit
l'tre, une telle question, nanmoins elle contribueront peut-tre appeler sur ce sujet
l'attention des hommes graves, ce qui est actuellement mon but essentiel.

Pour avoir un aperu complet du nouvel ordre moral, il faut envisager sparment
les fonctions que doit remplir le pouvoir spirituel, abstraction faite de sa constitution
propre, et ensuite le caractre gnral que doit avoir son organisation pour corres-
pondre exactement la nature de la civilisation moderne. Les explications suivantes
sont exclusivement consacres au premier genre de considrations, qui se rduit
essentiellement l'analyse des divers rapports principaux sous lesquels la socit a
besoin d'un gouvernement spirituel. Plus tard, j'examinerai la seconde partie de la
question. Cette division est dtermine par la marche naturelle de la raison publique,
qui, sans doute, parviendra sentir fortement la ncessit d'un nouveau pouvoir
moral, avant que de comprendre nettement sa vritable organisation. Aprs avoir ainsi
indiqu, dans son ensemble, le nouvel ordre spirituel vers lequel tendent les socits
modernes, j'envisagerai, dans un dernier travail, la marche gnrale suivant laquelle
doit s'effectuer, par la nature des choses, ce grand mouvement de reconstruction, en
partant du point o il est parvenu aujourd'hui.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 39

Le sixime opuscule

Retour la table des matires

Aprs ce dbut social suit dj la carrire intellectuelle illustre par le


Cours de philosophie positive et annonce avec l'Examen du trait de Broussais sur
l'Irritation. Ce sixime opuscule appartient encore cependant la mme srie des
opuscules de philosophie sociale, en ce sens qu'il en manifeste une consquence
thorique remarquable : le refus de la psychologie, du moins d'une psychologie on-
tologique . L'ouvrage de Broussais est donc une occasion d'aborder la question de
l'introspection qui sera reprise dans la premire leon du Cours. Le sujet ne saurait
s'observer lui-mme; s'il peut observer certaines de ses affections, en tout cas ses
propres intellections lui chappent : le fameux cogito est ainsi profondment branl
et, de toute faon, les problmes qu'il rsout ne se trouvent pas poss par Comte. Un
reproche envers le physiologiste: a-t-il bien dfini sa propre discipline? Il ne semble
pas et son indcision ne prpare pas le terrain la science sociale que Comte tente de
fonder.
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 40

Examen du trait de Broussais


sur l'irritation

(1828)

Retour la table des matires

Cette situation a t profondment sentie par M. Broussais. Sans s'exagrer le


mal, il a dignement compris combien il importe de s'opposer la direction vague et
chimrique dans laquelle on cherche entraner aujourd'hui la jeunesse franaise.
Aussi a-t-il cru devoir interrompre ses grands travaux de pathologie gnrale pour
mettre en pleine vidence le vide et la nullit de la psychologie. Tel est le but gnral
et essentiel de son nouvel ouvrage, comme il le dclare nettement dans une prface
trs remarquable, o il ne craint pas de se montrer suprieur ces pieuses accusations
de matrialisme par lesquelles nos psychologues, l'exemple de nos thologiens,
leurs prdcesseurs, ont continu d'envelopper leurs adversaires. Sous ce rapport,
indpendamment du mrite minent de son travail, M. Broussais a fait, en le publiant,
un vritable acte de courage, digne de la reconnaissance de tous les bons esprits, et
dont la valeur ne peut tre bien sentie que par ceux qui savent combien les savants
actuels, quoique prouvant pour les thories mtaphysiques le profond ddain qu'elles
doivent ncessairement inspirer toutes les intelligences nourries d'tudes positives,
vitent soigneusement de s'opposer par des discussions publiques l'empire qu'elles
prtendent exercer aujourd'hui.

L'ouvrage de M. Broussais atteint compltement le but principal que l'auteur s'est


pro,pos. Entrant plus profondment dans la discussion qu'aucun physiologiste ne l'a
fait jusqu'ici, il a fait porter directement l'examen sur la prtendue mthode d'obser-
vation intrieure prconise par les psychologues comme la base de la science de
l'homme.

L'ascendant qu'ont acquis depuis Bacon les sciences positives est tel aujourd'hui,
que les psychologues, pour relever la mtaphysique tombant en ruine, se sont trouvs
dans la ncessit de prsenter leurs travaux comme aussi fonds sur l'observation. A
cet effet, ils ont imagin la distinction des. faits extrieurs, domaine des sciences
ordinaires, et des faits intrieurs ou de conscience propres la psychologie. M.
Broussais fait voir combien est frivole cette prtendue distinction. Dans le cinquime
chapitre de la premire partie, il expose une analyse physiologique singulirement
remarquable par sa profondeur, par sa finesse, de l'tat d'un esprit mditant sur ses
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 41

propres actes. Cette analyse rend parfaitement sensible l'impossibilit de parvenir par
ce mode illusoire d'exploration aucune dcouverte relle. Je regrette de n'en pouvoir
citer que quelques traits.

Examinons maintenant, dit-il, ce que les physiologistes peuvent trouver dans


leur conscience, en procdant cette espce de recherche. Ils sont srs d'y rencontrer
des sensations provenant des viscres qui correspondent incessamment avec le
cerveau, non seulement la faim, les dsirs vnriens, le froid, le chaud, la douleur
dtermine, ou le plaisir, rapports une partie du corps quelconque ; mais de plus ils
remarqueront une foule de sensations vagues, indtermines, qui tantt les porteront
la tristesse, tantt la joie, quelquefois l'action, d'autres fois au repos, un jour
l'esprance, l'autre jour au dsespoir et mme l'horreur de l'existence. Ils y trouve-
ront tout cela sans se douter d'o cela vient ; car les physiologistes sont les seuls qui
puissent le leur apprendre. S'ils prennent toutes ces sensations intrieures pour des
rvlations de la divinit qu'ils nomment conscience, ils peuvent augmenter leur
richesse en prenant, la manire des Orientaux, une certaine dose d'opium combine
avec des aromates, etc.

Avec quelque supriorit que M. Broussais ait trait cette discussion, il aurait pu,
ce me semble, aborder la question d'une manire encore plus directe, en prouvant
immdiatement qu'une telle observation intrieure est ncessairement impossible.

En effet, l'homme peut observer ce qui lui est extrieur ; il peut observer certaines
fonctions de ses organes autres que l'organe pensant. Il peut mme, jusqu' un certain
point, s'observer sous le rapport des diverses passions qu'il prouve, parce que les
organes crbraux dont elles dpendent sont distincts de l'organe observateur
proprement dit, et encore cela suppose que l'tat de passion soit bien peu prononc.
Mais il lui est videmment impossible de s'observer dans ses propres actes intellec-
tuels, car l'organe observ et l'organe observant tant, dans ce cas, identiques, par qui
serait faite l'observation? L'illusion des psychologues cet gard, est analogue celle
des anciens physiciens qui croyaient expliquer la vision, en disant que les rayons
lumineux traaient sur la rtine des images des objets extrieurs. Les physiologistes
leur ont fait judicieusement remarquer que, si les impressions lumineuses agissaient
comme images sur la rtine, il faudrait un autre il pour les regarder. Il en est de
mme pour la prtendue observation intrieure de l'intelligence. Il faudrait, pour
qu'elle ft possible, que l'individu pt se partager en deux, dont l'un penserait et l'au-
tre, dans ce temps, regarderait penser. Ainsi, l'homme ne saurait directement observer
ses oprations intellectuelles ; il ne peut en observer que les organes et les rsultats.
Sous le premier rapport, on rentre dans la physiologie ; sous le second, les grands
rsultats de l'intelligence humaine tant les sciences, on rentre dans la philosophie des
diverses sciences, qui n'est point sparable de ces sciences elles-mmes. Sous aucun
rapport, il n'y a place pour la psychologie ou tude directe de l'me indpendamment
de toute considration extrieure.

Dans le parallle, d'ailleurs si satisfaisant et si dcisif, que M. Broussais tablit


entre la physiologie et la psychologie, on dsirerait qu'il et fait sentir plus vivement
l'infriorit de celle-ci, qui, lors mme qu'on lui accorderait ses prtendues mthodes
propres d'exploration, ne considre que l'homme adulte et parfaitement sain, en fai-
sant totalement abstraction des animaux, et mme de l'homme dans l'tat de dvelop-
pement imparfait ou d'organisation drange ; tandis que, dans chaque considration
physiologique, le point de vue de l'homme, dans l'tat normal, se trouve toujours
admirablement combin avec celui de l'ensemble de la srie animale, et avec celui de
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 42

l'tat pathologique. Cette opposition que M. Broussais ne fait qu'indiquer par frag-
ment, prsente avec la nettet et la vigueur d'exposition qui le distinguent, et form
un utile contraste avec cette hauteur de vue, cette profondeur de conception dont se
gratifient si singulirement nos psychologues.

Une plus grave ngligence, commise par M. Broussais, consiste en ce qu'il n'a pas
assez expressment signal la diffrence immense qui existe entre la doctrine
physiologique sur l'homme intellectuel et moral, et les thories des mtaphysiciens du
sicle dernier, qui ne voyaient dans notre intelligence que l'action des sens externes,
en mettant de ct toute prdisposition des organes crbraux internes. La critique
trs motive de cette idologie de Condillac et d'Helvtius, est ce qui seul donne quel-
que fondement l'influence de la psychologie actuelle, qui ne fait d'ailleurs que
vulgariser en dclamations obscures et emphatiques, ce que les physiologistes, tels
que Charles Bonnet, Cabanis, et principalement MM. Gall et Spurzheim, avaient
expos depuis longtemps ce sujet d'une manire beaucoup plus nette et surtout bien
plus exacte. M. Broussais s'empressera sans doute d'enlever cette unique ressource
la psychologie, ou ce qu'il appelle si judicieusement l'ontologie. Je lui indique avec
confiance cette importante amlioration pour une seconde dition, dont un ouvrage tel
que le sien ne saurait manquer d'tre prochainement honor. La ngligence que je lui
signale ne tient certainement qu' la prcipitation vidente avec laquelle son ouvrage
a t compos ; car les psychologues ne pourront pas dire que nulle part il se montre
partisan formel de la mtaphysique du XVIIIe sicle.

L'examen gnral de l'ouvrage de M. Broussais donne lieu une dernire consi-


dration philosophique d'une grande importance : c'est que l'auteur n'a pas circonscrit
plus exactement que les physiologistes ses prdcesseurs, le vritable champ de la
physiologie.

Quand Cabanis a, le premier, directement revendiqu l'tude des phnomnes mo-


raux, comme tombant dans le domaine de la physiologie, il n'a pas assez soigneuse-
ment spar, ou plutt il a mal propos confondu l'tude de l'homme individuel et
celle de l'espce humaine envisage dans son dveloppement collectif. L'une et l'autre
lui ont paru devoir, sans division, faire galement partie d'une mme science, la
physiologie. Cette confusion a t maintenue par MM. Gall et Spurzheim; elle subsis-
te encore dans l'esprit de presque tous les physiologistes qui s'attachent srieusement
la portion de leur science relative aux phnomnes moraux. M.. Broussais n'a rien
tent pour la faire disparatre, quoiqu'il semble, d'aprs quelques passages de son
ouvrage, en avoir senti le vice principal.

Il est clair, en effet, que l'tude de l'individu et celle de l'espce, quoique ayant,
par leur nature, des relations tellement intimes qu'elles puissent tre considres com-
me deux parties d'une science unique, sont cependant assez distinctes, et surtout assez
tendues, l'un et l'autre, pour devoir tre cultives sparment, et conues, par cons-
quent, comme formant deux sciences, la physiologie proprement dite et la physique
sociale. La seconde est sans doute fonde sur la premire, qui lui fournit et son point
de dpart positif, et son guide permanent. Mais elle n'en constitue pas moins une
science spare, ayant ses observations propres dans l'histoire du dveloppement de la
socit humaine et ses mthodes spciales. Il y aurait impossibilit absolue de la
traiter uniquement comme une dduction directe de la science de l'individu, si ce n'est
pour les animaux, dont le dveloppement social est tellement born, qu'il n'exige pas
une tude distincte. Si la physiologie n'est pas encore compltement et dfinitivement
constitue, si le champ de cette science n'est pas exactement dtermin, la cause
Auguste Comte (1819-1828), Opuscules de philosophie sociale 43

principale en est que cette division n'est pas encore rgulirement tablie et unani-
mement admise. Cet tat flottant de la science, mme dans les esprits les plus levs,
pourrait seul donner, en se prolongeant, une prise relle et durable la critique et aux
prtentions des psychologues, quoiqu'il soit d'ailleurs vident que l'tude des
phnomnes sociaux n'appartient pas davantage leurs mthodes mtaphysiques que
celle des phnomnes individuels.