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LES LOGARITHMES

Introduction historique
Il est courant dentendre parler de calculs astronomiques pour souligner la difficult de certains calculs.
La rfrence lastronomie dans ce domaine nest pas fortuite. Avant que ne soient inventes les calculettes ou les
ordinateurs, les astronomes ont toujours eu besoin deffectuer des calculs longs et parfois dlicats. Au temps de
Newton (1643-1727) ou de Halley (1656-1742), aucune machine automatique calculer ne pouvait remplacer le
calcul la main .
Un mathmaticien, astronome et physicien cossais, John NAPIER (1550-1617), plus connu en France sous
le nom de NEPER, inventa un procd de calcul trs performant quutilisrent tous ceux qui avaient des calculs
longs et fastidieux effectuer. Cette mthode de calcul tait encore enseigne en France il y a quelques annes,
avant la gnralisation des calculettes, en classe Terminale notamment.

Les logarithmes dcimaux


Lide tait au dpart de remplacer les multiplications par des additions et les quotients par des soustractions.
Pour cela on associe deux suites de nombres selon le schma suivant :
1 = 100 0
10 = 101 1
100 = 102 2
1000 = 103 3

Remarque : La suite situe gauche des flches (100, 101, 102, 103, ) est une progression gomtrique de raison
10, la suite situe droite (0, 1, 2, 3,) est une progression arithmtique de raison 1. Le logarithme dcimal appa-
rat alors comme une fonction qui permet dassocier une suite gomtrique de raison 10 une suite arithmtique
de raison 1.
On tend le procd aux puissances ngatives de 10 :
0,1 = 10-1 -1
0,01 = 10-2 -2
0,001 = 10-3 -3

Courbe reprsentative
La fonction ainsi dfinie (appele logarithme dcimal ou logarithme vulgaire, et note log ou log10) permet
de transcrire le tableau prcdent de la manire suivante :
log (1) = log (100) = 0
log (10) = log (101) = 1
log (100) = log (102) = 2
log (1000) = log (103) = 3

log (0,1) = log (10-1) = -1
log (0,01) = log (10-2) = -2
log (0,001) = log (10-3) = -3

On peut tre amen construire la courbe reprsentative de cette fonction ; en voici lallure :

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Proprits des logarithmes
1) On va retrouver ici la proprit fondamentale des logarithmes (isomorphisme) par un exemple simple :
On a vu que log (10) = 1, log (102) = 2 et log (103) = 3.
On sait par ailleurs que : 3 = 1 + 2 et 103 = 10 102
On peut donc crire :
( )
log(10 ) + log 10 2 = 1 + 2
=3
( )
= log 10 3
= log(10 10 ) 2

En rsum log(10 ) + log(10 ) = log(10 10 ) .


2 2

Cette proprit est gnrale et, si a et b sont des nombres rels strictement positifs
log a + log b = log(ab)

2) Les autres proprits des logarithmes se dduisent de celle-ci. Elles sont :


a
log = log a log b (a et b sont strictement positifs)
b
log a n = n log a (a est strictement positif, n est un entier positif)
1
log n a = log a (a est strictement positif, n est un entier strictement positif)
n
3) Application la recherche du logarithme dun nombre strictement positif.
Pour les nombres qui ne sont ni 1, ni 10, ni 100 , on utilise une table de logarithmes qui fournit une partie
du logarithme du nombre (que lon appelle mantisse). Ainsi :
log 2 = 0,30 103
Le logarithme de 2 se compose de deux parties :
 une partie entire (0), qui indique lordre de grandeur du nombre (ici il est compris entre 1
et 10) ; cest la caractristique ;
 une partie dcimale (30 103), qui porte le nom de mantisse et qui est lue sur la table.
On peut dduire le logarithme de 20 de lexemple prcdent :
20 = 2 10
Donc, en employant la proprit fondamentale des logarithmes :
log 20 = log (2 10) = log 2 + log 10 = 0,30 103 + 1 = 1,30 103
De faon plus gnrale, on obtient simplement les logarithmes suivants :
log 200 = 2,30 103
log 2 000 = 3,30 103

Dans le cas des nombres infrieurs 1 on aura :


log 0,2 = log (2 10-1) = log 2 + log (10-1) = 0,30 103 + (-1) = -0,69 897

2
Comme on le verra ci-dessous, ce dernier logarithme peut encore scrire : 1 ,30 103 .
Dans cette dernire criture, la mantisse est positive et la caractristique est algbrique. Son signe est indiqu
(lorsquil est ngatif) au-dessus. Lorsquon effectue un calcul, on fait toujours la somme (arithmtique) des mantis-
ses et la somme algbrique des caractristiques : cela permet dacclrer considrablement les calculs.

Cologarithme
a
Dans le cas du calcul dun quotient on sait que lon doit calculer log a log b.
b
On rpugne gnralement effectuer des soustractions. Pour les viter, on remplace un logarithme ngatif
par son cologarithme qui est dfini de la manire suivante : on change de signe la caractristique et on lui ajoute -1
(crit sous la forme 1 ), puis on retranche tous les chiffres de la mantisse 9 et le dernier de droite 10, ainsi :
1
log = log 2 = 0,30 103 = 1 ,69 897 = co log 2
2

Consquences pratiques
La proprit fondamentale des logarithmes montre que pour effecteur un produit ab de deux nombres stric-
tement positifs, il suffit dajouter leurs logarithmes.

Exemples

1) Calculer, en utilisant une table de logarithmes dcimaux 5 dcimales, le produit suivant :


P = 21 86
On dispose les calculs selon le schma suivant :
log 21 = 1,32 222 1,32 222
log 86 = 1,93 450 + 1,93 450
-------------
On lit sur la table : 3,25 672
3,25 672 = log 1 806
donc P = 1 806
Remarque
Si lon effectue le calcul la main, on
trouve bien que 21 86 = 1 806.

2) Calculer, en utilisant une table de logarithmes dcimaux, lexpression suivante :


25,74 512
M=
375
log 25,75 = 1,41 078 log 5 = 0,69 897 do 12 log 5 = 12 0,69 897
log (512) = 8, 38 764 = 8,38 764
1 1
log = 2,71 298 log 375 = 2, 57 403 do log 375 = 2,57 403 = 1,28 702
375 2
------------------------- 1
log M = 8,51 140
et enfin log = co log 375 = 2,71 298
375
M 3,2445 108
Remarque
Si lon effectue le calcul avec un
ordinateur, on trouve que
M 3,245 136 43 108

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Autres utilisations
1) Les logarithmes dcimaux interviennent dans de nombreuses formules de physique, notamment en astro-
physique, avec lexpression de la magnitude absolue dune toile : M = 2,5 log L + C o L est la luminosit de
ltoile et C une constante.
2) Certaines reprsentations graphiques de fonctions prsentent la particularit davoir une trs grande ten-
due de valeurs placer en abscisse (ou en ordonne). Pour rendre de tels graphiques lisibles, on utilise des repr-
sentations semi-logarithmiques. Ainsi la transmission du rayonnement lectromagntique dans latmosphre subit-
elle des variations trs diffrentes, suivant que lon se trouve dans le domaine des trs courtes longueurs donde (le
nanomtre) ou dans le domaine mtrique. Pour pouvoir reprsenter lensemble du phnomne, on utilise en abscis-
se une chelle logarithmique pour dcrire lensemble des longueurs donde.

Exemple de graphique utilisant une chelle logarithmique en abscisse : la trans-


mission atmosphrique suivant le domaine de longueur donde.

3) Dautres utilisations des logarithmes ont accompagn les tudes de ceux qui sadonnaient aux sciences
exactes : les fameuses rgles calcul.

Leur principe repose aussi sur les logarithmes : les graduations sont faites en logarithmes. Pour multiplier
deux valeurs, on additionne des longueurs. Un curseur mobile sert effectuer des lectures. Les ordres de grandeur
devaient tre valus mentalement.