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LA PREMIRE ET LA DEUXIME LOI

DE LA THERMODYNAMIQUE

Marcel Lacroix

Universit de Sherbrooke

(juillet 1997)
Marcel Lacroix Lois de la thermodynamique

LA PREMIRE LOI
La premire loi de la thermodynamique est la loi de la conservation de lnergie. Elle
stipule que lnergie dun systme ne change pas peu importe les volutions que subit ce
systme. Cette loi est un exemple fondamental de la logique et de la formidable capacit
prdictive de la science.

Julius Robert Mayer (1814-1878), un physicien allemand, fut le premier chercheur


proposer lquivalence de toutes les formes dnergie, incluant la chaleur, et formuler la
conservation de lnergie totale. James Prescott Joule (1818-1889) consolida cette ide
travers ses expriences au laboratoire.

Mme si la dcouverte de la loi de la conservation de lnergie mit de lordre dans la


pense scientifique au 19e sicle, elle contribua galement miner lide sculaire dun monde
ternel. En effet, la principale source dnergie sur Terre est le soleil. Or, selon la premire loi
de la thermodynamique, le soleil ne peut irradier sa chaleur et sa lumire pour toujours.
Autrement, il aurait besoin dun apport infini dnergie et le soleil, comme tous les corps, nen
renferme quune quantit finie.

En 1862, le physicien cossais William Thompson (1824-1907), connu aussi sous le


nom de Lord Kelvin, estima que le soleil navait pu illuminer la Terre pendant plus de 100
millions dannes. Dautres scientifiques, partisans dun univers ternel, proposrent diverses
alternatives : le soleil compense ses pertes dnergie par des ractions chimiques, ou en
salimentant dimpacts de mtorites ou encore en librant son nergie gravitationnelle.
Thompson rfuta toutes ces thories. Selon lui, lnergie chimique du soleil serait puise en
mille ans. Dautre part, la quantit de matire pour alimenter le soleil serait telle que le flux de
mtorites sabmant dans le soleil perturberait de faon significative les orbites des plantes.
Enfin, en librant son nergie gravitationnelle, le soleil ne pourrait rayonner son rythme
actuel, que pendant 10 millions dannes. Thompson arguait que le soleil irradiait grce la
chaleur contenue dans ses gaz. Invitablement, le soleil se refroidissait et steignait
lentement. Il ne pouvait avoir exist au-del de 100 millions dannes. Ctait lge du soleil
et, implicitement, celui aussi de la Terre.

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Charles Lyell (1797-1875), clbre gologue de son poque et fondateur de la


Uniformitarian School of Geology, sopposait lide de la dure de vie du soleil et de la
Terre. Lyell refusait obstinment de considrer que la Terre ait eu une origine. La Terre,
disait-il, est aujourdhui comme elle a toujours t et comme elle sera toujours. Elle est
ternelle.

Cette ide de la dure de vie du soleil et de la Terre fut une tape cruciale dans
lvolution de la pense humaine. Graduellement, lhomme devait accepter lide de mortalit
de lunivers et des limites des ressources dnergie. Pour nous, vivant au 20e sicle, cela
semble vident. Mais, pour lhomme du 19e sicle, cette ide tait choquante.

Bien que Thompson ait dfendu et calcul la dure de vie finie du soleil, il ne
connaissait pas lnergie nuclaire qui fut dcouverte au 20e sicle. Le soleil tire son nergie
de la fusion de noyaux dhydrogne et on estime que sa dure de vie nest pas 100 millions
dannes mais plutt 10 milliards dannes. La premire loi de la thermodynamique indique
que le soleil na pas toujours rayonn et, quun jour, il steindra.

la fin des annes 1920, le principe immuable de la conservation de lnergie fut


toutefois remis en question. Dans un type de dsintgration radioactive, la dsintgration Bta,
le noyau atomique met un lectron. Or, quand un noyau atomique met une particule, le
principe de conservation dnergie exige que lnergie transporte par la particule jecte soit
gale lnergie perdue par le noyau. Puisque le noyau atomique ne peut changer son nergie
que par des quantits discrtes, tout comme latome dailleurs, on sattendait alors ce que
llectron mis ait une nergie discrte bien dfinie. Les mesures prises au laboratoire
montrrent, au contraire, que lnergie des lectrons mis couvrait toute une plage ! Cest un
peu comme si, aprs avoir accord un piano, en touchant deux notes distinctes sur le clavier, on
entendait des milliers de notes entre elles. Les physiciens taient stupfaits. Neil Bohr (1885-
1962), un des physiciens les plus clbres du 20e sicle et prix Nobel de physique (1922),
proposa alors, courageusement, que le principe de conservation dnergie pouvait, lchelle
atomique, tre viol. Mme sil lavait propose, cette ide lui dplaisait. La communaut

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scientifique tait dchire. Werner Heisenberg (prix Nobel de physique 1932) se rangea aux
cts de Bohr. Wolfgang Pauli (prix Nobel de physique 1945), Ernest Rutherford (prix Nobel
de physique 1908) et Paul Dirac (prix Nobel de physique 1933), dautre part, sy opposrent
malgr lvidence exprimentale. En dcembre 1930, Pauli suggra alors, quen plus de
llectron une autre particule, difficilement dtectable, tait mise. Ainsi, le principe de
conservation de lnergie pouvait tre respect. Vingt-cinq annes scoulrent avant que cette
particule, quon appelle neutrino, ne soit dcouverte. Le principe de conservation de lnergie
tait sauv.

LA DEUXIME LOI
Le deuxime principe de la thermodynamique stipule que le dsordre dans tout systme
isol crot invitablement et irrversiblement avec le temps. Il explique pourquoi il faut faire le
plein dessence rgulirement pour rouler, pourquoi la bire se rchauffe et le caf se refroidit,
pourquoi la fume de cigarette diffuse partout dans la pice plutt que de saccumuler dans un
coin, pourquoi le pendule sarrte de lui-mme et non linverse, pourquoi le temps scoule
dans une direction et non dans lautre, et pourquoi toute forme dorganisation meurt un jour.
Tout comme pour la premire loi, on nchappe pas la deuxime. Formule pour la premire
fois par Thompson en 1852, la deuxime loi implique que la chaleur dans lunivers scoule,
continuellement, des corps chauds vers des corps froids et que, par consquent, lunivers perd
graduellement sa capacit produire un travail. La premire loi stipule que la quantit totale
dnergie dans lunivers est constante alors que la deuxime loi implique que la quantit totale
dnergie utile diminue constamment. La quantit est la premire loi ce que la qualit est la
deuxime.

Dans la vie courante, perdre de lnergie signifie la convertir en une forme moins utile.
Une unit de haute qualit dnergie est plus utile que trois units de basse qualit. Par
exemple, une quantit finie dnergie calorifique haute temprature est beaucoup plus
intressante pour lingnieur attach la production dlectricit dans une centrale thermique
que la vaste quantit dnergie calorifique basse temprature disponible dans tous les ocans
tropicaux de la Terre.

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Dans la culture nord-amricaine, nous sommes fascins par la quantit (1re loi) et nous
portons moins dattention, bien que cela change lentement, la qualit (2e loi). Mais la
quantit ne peut pas tout dcrire. La qualit doit aussi tre prise en compte. Dans la mesure du
possible, les questions devraient tre abordes du point de vue de la premire et de la deuxime
loi de la thermodynamique et ce mme dans des domaines non techniques.

Lindustrie milliardaire des rgimes amaigrissants est un exemple instructif. Sa


philosophie repose essentiellement sur la premire loi de la thermodynamique. On compte les
calories et les kilos. Mais si on considre que plus de 90 % des gens qui perdent du poids le
reprennent ventuellement, et avec intrt, il devient vident que la premire loi ne dpeint pas
correctement toute la situation. Une calorie issue de matires grasses est plus susceptible
dtre emmagasine comme une matire grasse quune calorie issue dhydrates de carbone ou
de protines. Les chinois mangent plus que les amricains (grammes et calories quivalents),
et pourtant ils sont plus petits et moins gras. Au-del de trente ans, le mtabolisme chez
lhumain ralentit sensiblement. Des rgimes alimentaires frugaux prolongs enseignent
lorganisme vivre avec moins de calories, le rendant ainsi plus efficace. Cela explique, en
partie, pourquoi les adeptes de rgimes damaigrissement reprennent tout le poids perdu
aussitt quils abandonnent leur cure.

Je vois la thermodynamique comme la science qui tudie la conservation de la masse et


de lnergie (1re loi), la gnration dentropie et la destruction dexergie (2e loi).

Lentropie est une mesure du dsordre dun systme. Les gens efficaces mnent une
vie pauvre en entropie. Ils sont organiss. Chaque chose a sa place et ils mettent peu deffort
(nergie) pour se retrouver. Les gens moins efficaces, dautre part, sont plus dsorganiss et
mnent une vie riche en entropie. Ils doivent mettre plus deffort pour retrouver leurs choses
et ce faisant, ils ne sy prennent pas correctement. Il marrive de penser que lentropie a un
sexe. Ma femme et ma fille mnent une vie dpourvue dentropie alors que mon garon et moi
en rayonnons naturellement.

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Une arme haute teneur entropique est peu prs inutile. Cest la raison pour
laquelle, lors dun conflit, on sempresse de bombarder le quartier gnral de lennemi. On
veut la dsorganiser (accrotre son entropie). Une arme constitue de dix divisions est dix fois
plus redoutable que dix armes constitues chacune dune seule division. De mme, un pays
constitu de dix tats est plus puissant que dix pays indpendants. Les tats-Unis ne seraient
pas aussi incontournables dans le monde sils taient constitus de cinquante pays diffrents.
Je me demande si, dans sa qute de souverainet, le Qubec saura faire mentir la deuxime loi
de la thermodynamique... La version moderne du vieux dicton divisons pour conqurir
pourrait tre accroissons lentropie pour conqurir .

Lingnieur mcanicien et le psychologue travaillent tous deux inlassablement rduire


la gnration dentropie. Lun rduire la friction entre les corps, lautre entre les gens.
Malheureusement pour le psychologue, lentropie humaine est beaucoup plus difficile
quantifier...

On peut concevoir lexergie dun individu comme tant le maximum de travail quil
puisse faire un temps et un endroit donn. Alors la diffrence entre lexergie (X) et le
travail rellement fait dans ces conditions (W) reprsente lirrversibilit ou la perte de
potentiel faire du travail (I) :

X-W=I
Dans tout systme, lingnieur traque les principales sources dirrversibilit et tente de les
supprimer du moins de les minimiser pour maximiser la performance. Il en va ainsi dans la vie
courante. Lexergie physique dune personne crot avec lentranement alors que lexergie
intellectuelle crot avec lducation. Le vieillissement et linaction diminuent, par contre,
lexergie. Certains viennent au monde avec plus dexergie (ils sont plus talentueux). Une
personne repose a plus dexergie intellectuelle quune personne fatigue. Le repos est donc
un moyen de diminuer lirrversibilit .

En thermodynamique, lefficacit, dfinie selon la premire loi, est le rapport entre le


travail fait et la chaleur ajoute. Cette efficacit ne considre pas cependant la meilleure

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performance. Lefficacit, dfinie selon la deuxime loi, est, dautre part, une mesure de la
performance relle par rapport la meilleure performance possible dans les mmes conditions.
Alors lefficacit dune personne, selon la premire loi, peut tre vue comme ses ralisation par
rapport aux efforts quelle a dploys. Selon la deuxime loi, son efficacit est sa performance
par rapport la meilleure performance possible dans les mmes conditions.

Le bonheur est intimement li lefficacit dfinie selon la deuxime loi. Les bbs
sont vraisemblablement les tres humains les plus heureux car ils peuvent faire peu de choses,
mais ce quils font, ils le font bien. Lefficacit thermodynamique de leur vie est leve.

Pour accomplir une tche manuelle routinire, une personne handicape physiquement
doit dployer beaucoup plus defforts quune personne en possession de toutes ses capacits
physiques. Du point de vue de la premire loi, elle est moins efficace. Selon la deuxime loi,
toutefois, elle est beaucoup plus efficace car ce quelle accomplit est peu prs ce quelle peut
faire de mieux dans les circonstances.

Un des corollaires de la 2e loi de la thermodynamique est la mort inluctable de tout


systme organis. Dans lunivers, la matire tendance se structurer en systmes
hirarchiss. Tous ces systmes jouissent alors de proprits plus riches que celles de leurs
composantes. Sans contredit, la plus merveilleuse histoire dorganisation de la matire dont le
scnario se prcise au gr des dcouvertes scientifiques est la ntre, celle de lunivers. On peut
la schmatiser par ce quHubert Reeves appelle la pyramide de la complexit. Au bas de cette
pyramide se trouve le systme naturel le plus simple alors quau sommet trne le systme le
plus complexe que lon connaisse. Il y a 15 milliards dannes lunivers se situe au bas de la
pyramide. Toutes les particules de matire sont maintenues dans un tat de dissociation
complte et permanente par ltat dextrme chaleur qui rgne cette poque. Toute
association entre les quarks est impossible. Cest le chaos originel. Lorganisation est absente.
Cet univers est cependant en expansion. Il se refroidit. La temprature et la densit diminuent
avec le temps. Quand la temprature passe au-dessous du trillion de degrs (1012), les quarks,
sunissant trois par trois, donnent naissance aux nuclons (neutrons, protons). Quand on arrive
un milliard de degrs, une fraction des nuclons sassocie pour engendrer les premiers

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noyaux dhlium. Lhorloge cosmique marque alors environ une minute. Un million dannes
plus tard, les premiers atomes et les premires molcules dhydrogne se forment quand, grce
la diminution de la temprature, les lectrons peuvent se fixer et rester en orbite autour des
protons. Cest lheure de lmission du rayonnement fossile qui sera dtect pour la premire
fois par les astronomes Penzias et Wilson en 1965.

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TEMPRATURE DCROISSANTE

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cortex crbral
organismes
cellules
TEMPS

biomolcules
molcules simples
atomes
nuclons
Quarks, lectrons
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PYRAMIDE DE LA COMPLEXIT

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grande chelle cette fois, cest quelques centaines de millions dannes plus tard
quapparaissent les premires galaxies. En se fragmentant, la matire galactique donne
naissance aux toiles. partir de cette poque, les vnements associatifs pourront se
multiplier dans ces creusets nuclaires. Les nuclons sassocient en noyaux lourds (hlium,
carbone, silicium, fer). Projets dans lespace interstellaire la mort de ltoile (lorsquelle a
puis sont carburant nuclaire), ces noyaux capturent des lectrons pour se constituer en
atomes. Sassociant entre eux, ces atomes forment des molcules ainsi que de minuscules
grains de poussire de lespace sidral. En sagglutinant, ces grains forment ventuellement
des astrodes puis des plantes sur lesquelles se dposent, en certains cas, des atmosphres et
des ocans. Cest le cas, par exemple, de la plante Terre il y a 4,6 milliards dannes. Au sein
de ces nappes fertiles, les molcules lgres sassocient pour devenir des molcules gantes,
puis des cellules vivantes, des organismes vgtaux, animaux et enfin le cortex crbral. Cest
le sommet de la pyramide. Sur une chelle de temps de 15 milliards dannes, lvolution, loin
de ralentir, semble plutt sacclrer. En quatre millions dannes le cerveau de notre ligne
est pass de 500 grammes 1 400 grammes. Cette priode est une fraction extrmement faible
de la dure de lvolution biologique sur la Terre. Pour sen rendre compte, rsumons en un
jour la dure de notre plante. cette chelle, chaque minute vaut trois millions dannes. La
Terre se forme zro heure. quatre heures du matin, les algues et les bactries prolifrent
dj dans les mares tides. Les premiers mollusques et crustacs entrent en scne vers 18 ou
19 heures. 23 heures apparaissent les premiers dinosaures. Ils steindront quarante minutes
plus tard. Au cours des vingt dernires minutes, les mammifres envahissent la plante et se
diffrencient rapidement. Nos anctres font leur apparition dans les dix dernires minutes et
voient leur cerveau tripler au cours des deux dernires minutes ! La science moderne voit le
jour 0,008 seconde avant minuit. Pour cette raison, il est sage de ne pas fermer le sommet de la
pyramide au cortex crbral...

En redescendant la pyramide de la complexit, la matire se dsorganise. Chez


lhumain, la mort est prononce lorsque lactivit organise du cortex crbral cesse. Le cortex
nest plus alors quune masse de tissus. On tombe dun chelon. Les cellules (les composantes
du systme) ntant plus alimentes, elles meurent rapidement. La chute se poursuit aux bio
molcules et la perte dorganisation saccentue. Les bio molcules se dfont leur tour en

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molcules simples puis elles sont relches dans lair ou sont absorbes par la matire
organique du sol. Cest la putrfaction. Les molcules ainsi libres participeront la
construction dun autre organisme vivant.

La mort est en ralit une perte de complexit, une perte dorganisation. Et non une
perte de matire. On peut dire, en quelque sorte, que selon la 1re loi nous sommes ternels
(conservation de lnergie) alors que selon la 2e loi nous sommes mortels (perte de
complexit). La mort est le prix payer pour atteindre les niveaux suprieurs de la pyramide
de la complexit et assurer la continuit des espces. Mais tout compte fait, je crois que a en
vaut le cot.

Une socit est aussi un systme hautement organis et elle nchappe pas non plus aux
consquences de la 2e loi de la thermodynamique. La chute de lempire romain est un exemple
instructif. Lempire romain reposait sur une erreur capitale : Rome elle-mme, une ville dun
million dhabitants dans un systme technique nolithique. Si lon tient compte de la
mdiocrit et du faible rendement des terres, cette ville ne pouvait tre nourrie quaux dpens
de lempire tout entier. Il y fallait le bl, lhuile, le btail et le vin provenant de Sicile,
dgypte, du Maghreb et de la Gaule. Lempire ntait quune immense machine nourrir la
ville.

Pour faire fonctionner cette machine, il fallait des fonctionnaires, des marins, des
soldats qui devaient eux aussi se nourrir aux dpens de lempire. Cette norme machine
administrative fonctionnait avec le rendement dcroissant dans le temps qui est de rgle :
chaque fonctionnaire navait dautre ambition que de recruter dautres fonctionnaires dont le
nombre devint norme. La corruption de ceux-ci pesa de plus en plus lourd dans le circuit
conomique. Le peuple de Rome, lui-mme, vivant dans loisivet faute de pouvoir travailler
dans une industrie inexistante, navait pas dautre fonction sociale que dorganiser la rotation
rapide des empereurs par le systme des meutes urbaines. Pour distraire, accder la charge
impriale ou sy maintenir, il fallait recourir aux jeux, mobilisant des ressources
supplmentaires.

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Dans ce systme, o le parasitisme constitue la seule forme de promotion sociale, les


charges fiscales ne cessrent daugmenter pour atteindre 100 % la fin de lempire. Il fallut
recourir aux mesures les plus extrmes pour recouvrer les impts : confiscation des biens,
torture, vente du contribuable comme esclave. Les riches se faisaient exempter de fait en se
rfugiant la campagne, ce qui concentrait encore davantage de charges sur les classes
moyennes, perdant petit petit le got du travail dans ce systme spoliateur. Comme la
matire imposable ne cessait de se rarfier, le recours linflation devint une ressource
habituelle pour se procurer des finances. Ainsi, de 335 368, le taux dinflation atteignit mille
pourcent. Nen pouvant plus, lempire commena scrouler en 410 lorsque Rome fut prise
par les Wisigoths dAlaric.

Rome montre, de faon limpide, les effets irrsistibles de la croissance de lentropie


dans un systme ferm dont le dsordre politique ne fera que reflter le chaos physique. La
ville constituait au sein de lempire un systme ouvert qui puisait son nergie dans le systme
ferm du bassin mditerranen. Les habitants de la ville pouvaient donc nourrir lillusion
quils avaient accs des ressources infinies. Le luxe, le gaspillage, le gigantisme de
larchitecture avaient pour fonction de nier de faon spectaculaire lexistence de la loi de
croissance de lentropie. Plus lempire se rapprochait de sa mort, plus ces spectacles devinrent
ncessaires lillusion.

Ne peut-on pas tirer des comparaisons entre la Rome antique et notre socit moderne?
Peut-tre. cette poque toutefois les gestionnaires ne connaissaient pas la 2e loi de la
thermodynamique alors quaujourdhui ils semblent lignorer.

Une des caractristiques de lvolution technique propre la 2e loi est son


irrversibilit. Cette caractristique rsulte naturellement de la croissance de lentropie ou, de
faon quivalente, de lpuisement progressif des ressources. Imaginons, pour un instant que
la Terre soit une entreprise. Dune part se trouve le stock constitu de combustibles fossiles, de
minerais, deau, dair et de terres arabes. Dautre part, il y a un flux constitu uniquement
dnergie solaire lexclusion de toute matire. Lun est le capital et lautre le revenu. En
principe, lentreprise constitue par lespce humaine ne pourrait utiliser son capital que pour

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squiper afin de mieux capter son revenu. Tel est le cas lorsque lon construit un barrage, des
capteurs solaires, un moulin vent, un rseau dirrigation, une serre, une maison bien isole.

Cependant, cette utilisation du capital ne constitue quune petite fraction de ce qui est
dpens. La plus grosse partie sert faire rouler des voitures, chauffer des maisons,
fabriquer des canettes de bire ou des botes de conserve. Nous mangeons notre capital de
basse entropie et nous le mangeons de plus en plus vite lorsque le produit national brut (PNB)
augmente.

Aucun conomiste oserait donner une entreprise industrielle ou commerciale le


conseil de se contenter de manger son capital sans se soucier de se crer un revenu sous le
prtexte que le capital de lentreprise est grand au point dtre mal comptabilis. Il aurait
encore moins lide saugrenue de mesurer le progrs de lentreprise au rythme croissant auquel
elle dvore son capital. Cependant, il y a trs peu dconomistes qui aient le courage de donner
lentreprise Terre les mmes conseils judicieux que ceux quils prodiguent toutes les autres
entreprises.

La solution est pourtant incontournable (2e loi) : le fonctionnement de lentreprise doit


sappuyer sur la consommation du flux plutt que sur la dilapidation du stock. Il sagit de
nutiliser, comme nergie, que le flux solaire incident. Le capital dnergie, sous forme de
charbon, de ptrole et de matriaux fossiles doit tre rserv, en principe, la construction
dinstallations destines compter le flux solaire. Et aussi, de nutiliser les matires premires
quavec la plus extrme parcimonie. Ce nest pas un hasard si les conclusions auxquelles nous
conduit la 2e loi de la thermodynamique concident avec les recommandations que jai faites
dans le texte propos de lenvironnement..

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