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Virginie Henley

Une femme de passions


Traduit de lamricain
par Catherine Plasait
Titre original :

Titre original :

A WOMAN OF PASSION
Island Books, published by Dell Publishing,
a division of Random House, Inc., New York

Copyright 1999 by Virginia Henley

Pour la traduction franaise :


ditions J'ai lu, 2000
Prologue.

Prologue
Derbyshire, Angleterre
20 aot 1533

Mais qu'est-ce que vous faites ? s'exclama la petite


fille rousse en voyant deux robustes paysans soulever une
lourde armoire en chne.
Sans lui rpondre, les deux hommes sortirent le
meuble de la maison et remontrent aussitt l'tage
pour chercher un lit baldaquin.
Arrtez tout de suite ! ordonna la petite Bess
Hardwick, les mains sur les hanches.
Comme les adultes n'obissaient pas ses
injonctions, Bess se mit frapper rageusement du pied,
tout en les insultant de plus belle. Tenant sa poupe
prfre serre contre son cur, l'enfant dvala les
marches. Elle faillit tomber la renverse en constatant que
les autres pices de la maison taient vides. Devant le
manoir familial, elle dcouvrit une charrette o
s'empilaient dj tous les biens des Hardwick. Malgr sa
tristesse vidente, sa mre assistait sans mot dire ce
spectacle dsolant, de mme que ses frres et surs.
Non ! Non !
Dsespre, l'enfant se prcipita vers la charrette et
entreprit de dcharger les objets qui s'y entassaient. Elle
parvint attraper la cage en osier de son oiseau, mais les
autres meubles taient solidement arrims au vhicule.
D'ailleurs, ils taient bien trop lourds pour qu'elle puisse
les dplacer d'un pouce. En dsespoir de cause, la fillette
s'croula terre, hurlant pleins poumons, au bord de la
crise d'hystrie.
Toi, ma petite, tu mriterais une bonne fesse !
lana l'un des hommes.
Non! Laissez-la! dit aussitt sa mre. Bess est une
enfant trs fougueuse et trs spontane. Elle ressent les
vnements plus intensment que les autres enfants de
son ge. Soyons un peu patients. Je la connais, elle se
calmera d'elle-mme.
Bess Hardwick pleurait chaudes larmes. Cette rage
d'enfant tait la seule chose qui lui permt d'oublier sa
peur. D'abord, son pre ador tait mont au Ciel, puis les
domestiques avaient d quitter le foyer. Un un, les
animaux de la ferme avaient disparu leur tour. Trs vite,
il avait fallu vendre les plus beaux meubles de la famille. A
prsent, ils allaient perdre leur maison. O habiteraient-ils,
dsormais ? Ils n'avaient nulle part o dormir. Comment
vivraient-ils ? Comment se nourriraient-ils ? Toutes ces
incertitudes ne faisaient qu'augmenter la terreur de la
fillette. Fidle son caractre obstin, Bess tait dcide
se battre, lutter contre le monde entier pour sauver
Hardwick. Malheureusement, les autres membres de la
famille ne montraient pas la moindre volont de rsister
l'adversit.
Allons, Bess, nous ne pouvons pas rester
Hardwick. Ce n'est plus notre proprit, lui expliqua
gentiment sa mre.
Je refuse de partir! Je veux rester ici ! rpliqua-t-
elle, ttue.
Pour prouver sa dtermination, Bess s'assit au milieu
du chemin de terre, fusillant sa mre du regard. Au bout
d'une minute de patience, Elizabeth Hardwick ordonna au
cocher de dmarrer.
Bess nous suivra, assura-t-elle. De toute faon, elle
n'a pas le choix.
La fillette demeura pourtant immobile, aussi
inbranlable qu'un roc, tandis que la charrette descendait
la colline. Le vhicule se fit de plus en plus petit, puis finit
par disparatre l'horizon. Une fois seule, sans autre public
que son oiseau et sa poupe, Bess ouvrit la porte de la
cage en osier.
Toi, au moins, on ne te chasse pas du domaine. Tu
peux rester ici, si a te chante.
L'oiseau sautilla hors de la cage, avant de s'envoler en
direction d'un grand chne. Bess se leva et observa, un
moment le manoir colombages o elle tait ne. Elle se
mit lui parler, persuade que son cher Hardwick
comprenait chaque mot qu'elle prononait.
Tu es moi ! s'exclama-t-elle, plante devant le
robuste difice. Ne sois pas triste. Un jour, je reviendrai et
je te rcuprerai. Les autres sont incapables de lutter.
C'est moi qui te sauverai !
Bess n'avait que quatre ans quand son pre tait
mort, mais elle le revoyait, devant la maison, cet endroit
mme. Elle sentait encore le poids de sa main rassurante
sur son paule et entendait ses paroles bienveillantes:
Ma fille, sache que la terre est la plus noble des richesses.
Possder des terres est ce qu'il y a de plus important au
inonde. Cher Hardwick! Te rends-tu compte que le nom de
notre famille vient de ce domaine ? Reste toujours fidle
Hardwick, mon enfant, quoi qu'il arrive.
Bess ravala les sanglots qui lui nouaient encore la
gorge et s'essuya maladroitement les joues. Elle allait
bientt fter son sixime anniversaire, elle n'avait plus
l'ge de pleurnicher ainsi ! Elle baissa les yeux sur sa
poupe et lui demanda avec le plus grand srieux :
Alors, tu es prte partir, Lady Ponsonby? Puis elle
ajouta contrecur:
Dans ce cas, moi aussi.
La fillette se dtourna lentement de la maison. En
quittant Hardwick, elle avait l'impression d'abandonner
une partie d'elle-mme. Mais elle s'loigna d'un pas dcid
pour rejoindre les autres sur la charrette, serrant sa
poupe dans ses bras. Trs vite, un sentiment de vide la
saisit, l'envahissant tout entire. Elle devinait qu'elle
devrait s'y habituer, que ce malaise profond l'habiterait
sans doute jamais. Elle n'avait parcouru que quelques
mtres quand son oiseau s'envola du chne pour la suivre,
lanant des ppiements dsesprs. Bess le sentit voleter
au-dessus de sa tte, comme s'il voulait faire son nid dans
ses boucles rousses.
Imbcile ! s'cria-t-elle. A ta place, je resterais
Hardwick pour toujours.
PREMIRE PARTIE

PREMIRE PARTIE
Jeune fille

Londres, 1543

Cueille les roses tant que tu le peux,


Le temps passe si vite;
La fleur qui aujourd'hui te sourit
Demain sera fltrie.

Robert HERRICK
1.

1.
Londres, 1543

Il va se drouler un vnement merveilleux,


aujourd'hui... Je le sens au fond de mon cur!
Les lvres pulpeuses de Bess Hardwick dessinrent un
large sourire, tandis que son regard balayait la galerie de la
vaste demeure londonienne. Depuis maintenant un an, la
jeune fille vivait chez Lady Zouche, une aristocrate. Cette
anne passe dans un cadre de rve avait boulevers son
existence. Lorsque la famille Hardwick avait t chasse de
son domaine, Elizabeth, la mre de Bess, avait d'abord
trouv refuge chez sa sur Marcella, veuve comme elle.
Bess tait trs vite devenue la complice de sa tante, dont
elle apprciait le caractre volontaire et le franc-parler, qui
lui rappelaient sa propre nature fougueuse. Un beau jour,
Marcella dclara qu'il tait temps pour la famille d'aller de
l'avant. Avec sa sur, elle s'attela divers projets pour
assurer leur avenir. En coutant les conversations des
adultes, Bess apprit que l'objectif principal de toute
femme tait de russir un beau mariage. L'art et la
manire de mettre le grappin sur un mari fortun se
Pouvaient au centre de leurs proccupations. La tante
Marcella tant dote d un visage ingrat et d'une langue
acre capable d'intimider les plus audacieux, on dcida
que la mre de Bess, qui tait plus douce et plus
conciliante, servirait d'appt.
En trs peu de temps, Elizabeth Hardwick captura
dans ses filets le fils cadet de Sir Francis Lche de
Chatsworth. Malheureusement, Ralph Lche, le beau-pre
de Bess, ne disposait pas d'une immense fortune. Aprs la
naissance de plusieurs enfants, il commena avoir des
difficults entretenir toute la famille. Mme la maison du
village de Baslow, que Ralph tenait de son pre, devint vite
trop exigu pour abriter tout ce petit monde, d'autant plus
que la tante Marcella s'tait installe sous leur toit pour
participer l'ducation des enfants. Une nouvelle fois, les
deux surs durent rflchir une solution pour amliorer
leur sort.
Par un heureux concours de circonstances, Lady
Margaret Zouche vint alors passer quelque temps dans sa
maison de campagne situe Ashby, prs de Baslow.
Elizabeth et Marcella connaissaient Margaret depuis leur
enfance, car elles taient cousines loignes. Les deux
femmes lui rendirent donc aussitt une visite de
courtoisie. Elles lui demandrent sans dtour si elle tait
mme de procurer un emploi convenable pour l'une des
filles Hardwick dans sa rsidence londonienne. Il tait de
coutume pour les enfants d'une famille noble mais peu
fortune de parfaire leur ducation et d'acqurir de
l'exprience en sjournant au sein d'un foyer ais. Lady
Zouche ayant accept leur requte, les deux surs
retournrent Baslow pour prendre leur grande dcision :
laquelle des surs Hardwick quitterait le nid pour tenter
sa chance dans la capitale ?
Mme s'il s'agit d'une place non rtribue, c'est
une occasion inespre de nouer des relations utiles pour
son avenir. Tu peux me croire, Bess nous sauvera ! assura
Marcella.
Bess ? fit sa sur, hsitante.
Elizabeth avait en effet deux filles plus ges... et bien
plus enclines recevoir des ordres et obir.
Naturellement, ce sera Bess ! rpliqua Marcella.
Cette enfant possde ta beaut et mon sens de la repartie.
Et, surtout, ses superbes cheveux roux la feront remarquer
dans la socit londonienne. ct d'elle, ses surs si
sages et si dociles paratraient ternes mourir! Bess saura
tirer parti de la moindre opportunit intressante.
Regarde-la. Elle est magnifique. quatorze ans, elle a dj
une poitrine digne d'une courtisane ! Bien sr, elle me
manquera cruellement, mais il ne faut pas qu'elle renonce
une chance pareille.
Bess n'avait jamais quitt les siens. Jamais elle n'avait
dormi seule. Depuis toujours, elle partageait son lit et ses
secrets avec sa sur Jane. La jeune fille craignait de se
languir de sa douce maman et de sa tante. Marcella lui
donnait des conseils si aviss... Comment s'en sortirait-elle
sans elle?
Le soir prcdant son dpart pour Londres, alors
qu'elle allait bientt tre coupe d'une famille aimante,
Bess fit le cauchemar qui la hantait depuis son dpart de
Hardwick. Il revenait chaque fois qu'elle se sentait
vulnrable.
Elle pntra dans une pice compltement vide.
Affole, elle dvala l'escalier et dcouvrit que les huissiers
emportaient tout ce que sa famille possdait. Bess les
supplia, pleurant chaudes larmes, mais rien n'y fit.
Dehors, on entassait les quelques effets de sa famille sur
une charrette. Les Hardwick taient chasss de leur maison
et n'avaient nulle part o se rfugier. Une panique
indescriptible envahit la fillette. La peur ltouffait presque.
Lorsqu'elle se retourna, la charrette avait disparu, ainsi que
sa famille. Mme le manoir s'tait volatilis. Bess avait
tout perdu. La terreur s'empara d'elle, l'engloutissant tout
entire.
Bess se rveilla en hurlant. Tout avait disparu... Elle se
sentait dsespre.
Le lendemain matin, la perspective de son voyage
vers la prestigieuse capitale du royaume dissipa les effets
de son cauchemar. Une fois devant la somptueuse
demeure de Lady Zouche, Bss sut qu'elle avait eu raison
d'accepter la proposition de l'aristocrate. Elle tait certaine
que son destin se jouerait ici, au sein de l'lite du pays.
Une envie irrpressible la saisit: devenir riche pour
racheter le domaine de Hardwick et le restituer aux siens.
Soudain plonge dans un monde d'opulence et de
luxe, Bess se sentit dvore d'ambition. Comme une
ponge, elle absorba toutes les rgles de son nouveau
monde et se rendit vite indispensable Lady Zouche et
ses filles. Un an plus tard, au seuil de l'ge adulte, elle avait
l'intuition qu'un vnement capital allait changer le cours
de sa vie.

En descendant du troisime tage, Bess s'arrta un


instant sur les marches. Le jeune Robert Barlow venait sa
rencontre, le souffle court. Robert occupait la fonction de
page chez les Zouche et tait originaire du mme village,
qu'elle, dans le Derbyshire.
Robert, asseyez-vous un moment, proposa-t-elle
gentiment en le rejoignant.
Remarquant son extrme pleur, elle entrana le
jeune homme dgingand vers un banc. Robert tait
depuis toujours d'une nature trs dlicate et de sant
fragile.
J'prouve une forte douleur la poitrine chaque
fois que je gravis les marches un peu rapidement,
expliqua-t-il en esquissant un sourire de gratitude.
Montez donc vous reposer dans votre chambre.
J'ai l'impression que vous grandissez trop vite. Cette
croissance vous vide de votre nergie.
Bess jouissait elle-mme d'une sant robuste, et la
faiblesse de Robert l'inquitait.
C'est impossible, Bess. Je dois porter ce message
Suffolk House et rapporter aussitt la rponse Lady
Zouche.
Bess lui prit la lettre des mains.
Je m'en occupe. prsent, allez vous reposer.
Personne ne remarquera votre absence.
Bess savait qu'elle aurait d demander un valet de
porter le message, mais, mue par une soudaine impulsion,
elle dcida de s'en charger elle-mme. La jeune fille
adorait Londres. Le Strand, que bordaient les magnifiques
demeures de l'aristocratie, tait son lieu de promenade
favori.
La lettre tait adresse Lady Frances Grey, marquise
de Dorset. Il s'agissait de la meilleure amie de Lady
Zouche. Lors de sa premire rencontre avec Lady Frances
Grey, Bess avait appris que celle-ci tait la nice du roi
Henri Tudor. Cette nouvelle l'avait la fois rjouie et
intimide. Par la suite, elle s'tait rendue si souvent dans la
rsidence londonienne des Grey qu'elle se sentait
maintenant l'aise en prsence de la grande dame.
La rsidence des Zouche, qui refltait le style de vie
fodal du pass, avait paru Bess extrmement
impressionnante, jusqu' ce qu'elle dcouvre Suffolk
House, o les Grey menaient une existence digne de rois.
Bien qu'immensment riches et puissants, Frances et
Henri Grey taient des gens charmants et d'une grande
simplicit. Mme si leurs filles, Lady Jane Grey et Lady
Catherine Grey, figuraient sur la liste de succession au
trne d'Angleterre, elles taient trs amies avec les filles
de Lady
Zouche. En tant que jeune fille de compagnie, Bess
faisait partie intgrante de cet environnement.
Bess sortit par une porte de service. Sous le soleil
radieux, elle marcha d'un pas vif de Bradford Street
jusqu'au Strand. Si la rue avait t pave d'or, elle ne lui
aurait pas sembl plus enchanteresse. Les imposantes
demeures se succdaient, recelant mille trsors, grouillant
de domestiques. Aux yeux de Bess, c'tait le paradis tel
qu'il tait dcrit dans la Bible. En passant devant Durham
House et York House, la jeune fille ralentit. Derrire les
hautes fentres, elle imaginait les vastes pices aux murs
orns de tableaux de matres. Elle en frissonna d'motion.
Un jour, se promit-elle, elle aurait sa propre rsidence
Londres. Et Hardwick? lui rappela une petite voix
intrieure. Bess secoua ses boucles rousses, faisant bouger
le petit capuchon brod rabattu sur sa tte. Hardwick
serait sa maison de campagne, se dit-elle, sans prter
attention aux regards admiratifs des valets sur son
passage.
Un homme ambitieux peut obtenir tout ce qu'il veut.
Pourquoi pas une femme? On ne vit qu'une fois, songea-t-
elle. Alors, autant raliser ses rves. Bess tait plus que
jamais dtermine gravir les chelons de la socit et
profiter des richesses qu'offrait le monde. Elle entrevoyait
clairement son avenir, savait exactement ce qu'elle
dsirait et n'ignorait pas le prix qu'elle devrait payer pour
l'avoir. Mais cette contrepartie tait naturelle. Bess tait
dispose donner de sa personne, marcher dans les
flammes, vendre son me au diable pour russir.
En peu de temps, la jeune fille s'tait rendue
indispensable Lady Zoucbe. tout moment, elle veillait
ce que sa matresse remarque sa vivacit d'esprit, son
efficacit, son aptitude diriger, car elle ne voulait pas
s'attarder dans un emploi subalterne au sein de la
domesticit. Elle s'tait si bien adapte au mode de vie des
aristocrates, avait acquis de si belles manires et avait tant
d'nergie que Lady Zouche reconnaissait avoir trouv une
perle. C'est pourquoi elle avait nomm Bess dame de
compagnie pour elle-mme et ses filles.

Bess savait qu'elle avait prsent l'occasion de


trouver un riche mari. Elle n'tait pas de sang noble et ne
possdait pas de dot, mais elle tait jeune, belle, et
jouissait d'excellentes relations au sein de l'aristocratie. De
plus, la cour des Tudors attirait les hommes les plus
fortuns et les plus ambitieux d'Angleterre.
Bess traversa le jardin de Suffolk House, savourant le
doux parfum de la lavande et des roses en cette fin d't.
En atteignant les marches du perron, elle remarqua que
deux hommes taient installs sur la terrasse qui la
surplombait. En levant les yeux, elle fut d'abord blouie
par le soleil. L'espace d'un instant, elle crut voir le roi Henri
Tudor. Retenant son souffle, elle fit une rvrence. Sa robe
se plissa, formant comme un tang vert ses pieds, tandis
que les boucles rousses qui s'chappaient de son
capuchon scintillaient au soleil.
Depuis la terrasse, les deux hommes purent admirer
les formes gnreuses de ses seins. William Cavendish
esquissa un sourire sensuel.
Bon sang ! Voil deux fruits bien mrs auxquels je
goterais volontiers.
Henri Grey, marquis de Dorset, donna un coup de
coude complice son ami et s'adressa Bess :
Mademoiselle Hardwick, pourquoi tant de
manires, je vous prie ?
Il lui fit signe de se redresser. La jeune fille rougit en
constatant que l'inconnu n'tait pas Henri VIII.
Pardonnez-moi, Lord Dorset, mais je croyais avoir
affaire Sa Majest, souffla-t-elle.
L'inconnu frona ses sourcils bruns, apparemment
contrari par cette mprise. Puis il rejeta la tte en arrire
en s'esclaffant, la grande surprise de Bess. L'homme
mesurait au moins un mtre quatre-vingts. Ses pais
cheveux bruns, coups aux paules, ondulaient sur son
col. Ses joues rases mettaient en valeur une mchoire
volontaire. Ses yeux, d'un marron si fonc qu'ils
semblaient presque noirs, ptillaient d'amusement. Jamais
Bess n'avait rencontr un homme aussi beau.
Je vous prsente mon excellent ami, William
Cavendish, dclara Henri Grey.
William carta son ami et prit la main de Bess pour la
porter ses lvres.
Les doigts de la jeune fille tremblrent d'motion ce
contact. Lorsqu'il effleura sa main de sa bouche, elle crut
dfaillir.
Quand donc avez-vous rencontr le roi pour la
dernire fois ? s'enquit-il.
Jamais, Monseigneur, rpondit Bess en dgageant
sa main. Mais il existe des portraits de lui un peu partout.
Ah, ces portraits ! Ils datent tous de sa jeunesse,
l'poque o il tait au mieux de sa vigueur et de sa virilit.
Le roi est trop vaniteux pour permettre ses sujets de le
voir tel qu'il est vraiment.
Quelle arrogance ! songea la jeune fille. On jurerait
qu'il se trouve suprieur au roi !
Tous les hommes sont pleins de vanit.
Monseigneur, rpliqua-t-elle.
Touch, Cavendish, fit Henri Grey en riant. Tu es
aussi orgueilleux que Sa Majest... et aussi dbauch,
ajouta-t-il.
De toute vidence, son ami changeait aussi
facilement de matresse que de bottes.
Bess dtourna les yeux de la silhouette puissante de
Cavendish.
J'ai une lettre pour Lady Frances...
Vous venez de la manquer, ma chre. Elle est
partie pour Dorset House avec des affaires qu'elle compte
emporter Chelsea, la semaine prochaine. Nous rentrons
peine de Bradgate, dans le Leicestershire. Pourquoi les
dames doivent-elles sans cesse passer d'une rsidence
une autre? demanda-t-il avec un soupir.
Pour le plaisir. Monseigneur, dit Bess avec un
sourire candide. prsent, veuillez m'excuser, messieurs.
Je vais rejoindre Lady Frances Dorset House.
Mademoiselle Hardwick, mon bateau est votre
disposition, intervint Cavendish. Permettez-moi de vous
dposer sur le quai de Whitefriars.
Bess n'en croyait pas ses oreilles. Ruse, elle dissimula
son enthousiasme et rpondit avec une certaine rticence:
Je ne peux m'imposer ainsi vous, Monseigneur.
La lueur provocante qui brillait dans ses yeux sombres
emplit l'esprit de Cavendish de penses peu avouables.
Il est de mon devoir de gentleman de vous
escorter, mademoiselle, insista-t-il.
Bess s'humecta les lvres.
Vous me proposez votre escorte. Monseigneur,
mais qui va me protger de vous, je vous prie ?
Il est fort judicieux de votre part de vous montrer
aussi prudente envers les Londoniens, rpliqua Cavendish
en souriant, mais le marquis de Dorset se portera garant
de ma bonne foi. J'insiste pour vous dposer Dorset
House en toute scurit.
Si vous insistez. Monseigneur, rpondit Bess,
impertinente, comment pourrais-je refuser?
Ce fut sa premire concession. Cavendish se prit
esprer que ce ne serait pas la dernire.
N'oublie pas qu'elle est trs jeune, lui rappela
Henri Grey, songeant la rputation de libertin de son
ami.
Je m'occuperai d'elle avec le plus grand soin,
promit William.
Tandis qu'ils descendaient vers le fleuve, Bess dtailla
ouvertement Cavendish. C'tait un homme puissant, aux
paules larges et au torse muscl. La vie au grand air lui
avait tann le visage. Sa bouche gnreuse semblait
habitue rire. Un clat malicieux brillait dans ses yeux
sombres. Bess devinait que Cavendish tait plein d'orgueil
et de morgue. Elle le souponnait de chercher sduire
tous les jolis minois qui se prsentaient lui... Mais il avait
de nombreux amis influents et paraissait trs intress par
sa personne.
Il grimpa bord du bateau, puis se retourna pour
l'aider monter. Les mains poses sur sa taille de gupe, il
la souleva de terre sans le moindre effort. Il dgageait une
force incroyable, tel point que Bess sentit ses jambes
trembler malgr elle. la faveur d'un coup de vent, le
capuchon de la jeune fille tomba sur ses paules, librant
sa .magnifique chevelure rousse. Le spectacle de ses
cheveux* le contact de son corps svelte contre le sien
veillrent aussitt le dsir de Cavendish.
Bess se dgagea vivement de son treinte. Elle n'avait
aucune exprience sur le plan sensuel, et les ractions
physiques des hommes lui taient trangres. Toutefois,
elle tait bien trop avise pour ne pas garder ses distances
face au trouble manifeste de son compagnon.
Monsieur, je proteste! Je refuse qu'un inconnu se
comporte de faon aussi familire avec moi.
Elle s'loigna vers la poupe et s'assit, talant sa robe
sur le sige pour empcher Cavendish de s'installer ct
d'elle.
Il lui sourit et fit signe aux bateliers de dmarrer, puis
se tint fermement en quilibre sur ses jambes muscles.
Bess l'observa. Le roi donnait le ton en matire de mode
masculine. Les vtements qu'il portait tendaient mettre
en valeur sa virilit. Les pantalons moulants et les vestes
qui s'arrtaient juste la ceinture ne cachaient rien des
parties les plus menaantes des hommes.
Bess aspira l'air parfum qui flottait sur la Tamise et
dclara, songeant aux proprits des Grey:
J'aime Londres. Je rve de possder trois maisons
sur les rives de la Tamise, moi aussi !
Chelsea Palace n'appartient pas aux Grey, mme
s'ils en ont la jouissance. Ainsi, vous aimeriez possder
trois rsidences ? reprit-il, intrigu.
Bien sr. Cependant, une seule au bord de la
Tamise me suffirait.
Vraiment ? fit Cavendish, devinant chez la jeune
fille une ambition formidable, la mesure de la sienne.
Quel est votre prnom? ajouta-t-il.
Elle leva les yeux vers lui.
Je suis Mlle Elizabeth Hardwick, dame de
compagnie de Lady Zouche. Avez-vous un titre ? lui
demanda-t-elle sans dtour.
Cavendish clata de rire.
Non... Enfin, pas encore. Je dois gagner ma vie.
Et que faites-vous, monsieur?
Je travaille la cour, rpondit Cavendish, que la
spontanit de la jeune fille enchantait. Je suis charg de
la gestion d une partie de la trsorerie du roi.
Bess eut un mouvement de recul.
Seigneur ! Ce poste aurait-il un rapport avec la
Chambre des tutelles ?
Cavendish rflchit sa question.
Plus prcisment, je m'occupe de la dissolution des
monastres, Mais notre objectif est le mme : runir de
fortes sommes d'argent pour le compte de la Couronne.
Vous dpouillez des gens de leurs proprits !
s'cria la jeune fille.
Calmez-vous, Elizabeth. Vous avez le droit de me
dire ce que bon vous semble, mais une accusation porte
contre la Couronne peut tre considre comme une
trahison. Je travaillais sous les ordres de Thomas Cromwell
jusqu' sa mort. J'ai survcu sa chute. prsent, je suis
directement sous les ordres du roi. Et je ne garde mon
poste que parce que je sais tenir ma langue.
Bess se pencha en avant.
Ma famille possde le domaine de Hardwick, dans
le Derbyshire, commena-t-elle. Mais mon frre James
tait mineur la mort de mon pre. Vos indignes collgues
de la Chambre des tutelles et leurs huissiers ont dbarqu
sans crier gare et nous ont confisqu la maison jusqu' la
majorit de mon frre.
J'en suis dsol. Mais il existe des moyens lgaux
d'chapper ces mesures.
Lesquels ? Ma mre a eu beau protester, ces
monstres ont rejet toutes ses requtes, rpondit Bess
avec ferveur.
La proprit aurait pu tre confie des
administrateurs. Vous auriez d vous adresser un
homme de loi. Les dmarches sont coteuses, mais elles
en valent la peine. C'est toujours celui qui a le meilleur
avocat qui l'emporte.
Bess rflchit quelques instants.
Voil un conseil fort avis. Si seulement j'tais un
homme ! Pourquoi n'enseigne-t-on ces choses utiles
qu'aux garons ? Les filles de Lady Zouche n'apprennent
que le latin et l'italien, des matires qui ne servent rien,
selon moi. J'ai convaincu le prcepteur des Zouche de
m'initier l'art de tenir les comptes d'un foyer. C'est bien
plus important.
Vous vous prparez pour le moment o vous
possderez votre propre domaine? railla Cavendish.
Ne vous moquez pas de moi, monsieur. Un jour,
j'aurai une grande maison. Mais il me reste tant
apprendre ! Comment vendre et acheter une proprit,
par exemple. Oh, je suis certaine que vous pourriez me
faire dcouvrir une foule de choses ! J'ai une telle soif de
connaissances !
Ces paroles un peu quivoques ravivrent le dsir de
William pour la jeune fille. Si elle avait su ce qu'il mourait
d'envie de lui enseigner...
Vous feriez sans doute une lve modle,
rpondit-il.
Ils venaient d'atteindre le quai de Whitefriars, mais
William ne semblait pas avoir envie de l laisser partir. II
sauta sur les marches en pierre et lui tendit la main.
Vous tes de charmante compagnie, mademoiselle
Elizabeth Hardwick. Il se trouve que Lady Zouche est une
amie de longue date. Il serait grand temps que je lui
prsente mes hommages.
Bess se dtendit enfin et lui adressa un sourire
charmeur, consciente qu'elle avait veill son intrt.
2.

2.
En tendant Lady Zouche la rponse de Lady Frances
Grey, Bess redoutait de se faire svrement rprimander
pour s'tre absente tout l'aprs-midi sans autorisation.
Robert Barlow tait souffrant, Lady Margaret,
expliqua-t-elle. J'ai donc port moi-mme votre lettre
Lady Frances. Elle tait ravie de me voir, car elle avait une
invitation vous transmettre.
Margaret Zouche dcacheta le message et en
parcourut avidement le contenu.
Oh, c'est merveilleux ! Nous sommes invits
passer la semaine prochaine Chelsea. Frances et moi
pourrons changer loisir les derniers potins de la cour.
Bess, ma chre, nous avons un tas de choses faire ! Je ne
sais par o commencer!
Ne vous inquitez pas pour les enfants, Lady
Margaret. Je vais tout de suite prparer les bagages.
Chre enfant, tu es si bien organise ! Je me
demande comment j'ai russi survivre sans toi. Viens
d'abord dans ma chambre. Tu me donneras ton avis sur les
toilettes que je dois emporter Chelsea.
Cette requte enchanta Bess. Elle s'intressait
beaucoup la garde-robe de Lady Margaret et avait un
got inn pour la mode. En arrivant Londres, la jeune fille
ne possdait que deux robes toutes simples. prsent,
grce la riche Lady Zouche, elle en avait quatre. Bess
suivit sa matresse dans ses appartements. Si elle
manuvrait habilement, elle profiterait de l'occasion pour
rcuprer encore quelques robes.
Tandis que les deux femmes examinaient plusieurs
toilettes, Bess dclara, dsinvolte :
Un ami de Lord Grey m'a prie de vous adresser
ses hommages. Voyons, comment s'appelait-il, dj ?
Cavendale, peut-tre ?
Ce gredin de Cavendish ! En effet, c'est le meilleur
ami d'Henri Grey. Un vritable bourreau des curs. Il faut
absolument que je l'invite ma prochaine soire. Sir John
apprcie beaucoup sa compagnie. Quant moi, j'avoue
que j'ai le bguin pour lui depuis ma plus tendre enfance.
Bess la regarda d'un air perplexe.
Ce monsieur semblait pourtant plus g que vous,
Lady Margaret.
Comme toujours, le stratagme de la jeune fille
fonctionna merveille.
Je suis trs flatte, Bess. Je crois cependant que
nous avons peu prs le mme ge. Le pauvre homme a
perdu sa femme trs jeune... Il ne doit pas avoir plus de
trente ans.
Trente ans ? Quand vous portez du rose, on vous
donnerait vingt ans !
Allons, Bess, rappelle-toi l'ge de mes filles !
Toutefois, j'emporterai ma robe rose Chelsea.
Je trouve que certaines couleurs ont tendance
vieillir une femme, reprit Bess d'un ton dtach.
Vraiment ? Je n'y avais jamais pens. Lesquelles,
par exemple ?
Certains tons de pourpre, ainsi que le gris perle,
qui est trs triste.
Bess caressa amoureusement une robe en velours
meraude.
Quant au vert, il ne convient pas aux teints trop
ples, selon moi, ajouta-t-elle.
Lady Margaret s'empressa de saisir les vtements
incrimins.
Tiens, prends-les ! Tu n'as pas craindre de
paratre plus ge, chre enfant.

Bess rangea les prcieuses toilettes dans son armoire


en fredonnant gaiement. Les manches des robes taient
interchangeables. Bess imaginait dj l'effet saisissant des
manches en velours vert sur le gris glac, et la faon dont
ces tons froids contrasteraient avec sa chevelure
flamboyante... Elle sourit. Depuis le matin, elle avait
pressenti que cette journe serait dcisive pour son
avenir. Elle caressa de la joue le velours vert, tout en
songeant William Cavendish. Un veuf d'une trentaine
d'annes... Comment lui reprocher d'tre mondain?
Heureusement, elle serait amene le revoir. Lady Zouche
s'tait promis de l'inviter, et il accepterait certainement.
Soudain, se rappelant le malheureux Robert Barlow,
Bess gagna les chambres du quatrime tage, o logeaient
les domestiques. Elle frappa doucement la porte du
jeune homme, puis l'entrouvrit. Le page tait allong sur
son lit.
Vous sentez-vous mieux, Robert ? demanda-t-elle
voix basse.
Beaucoup mieux, merci, Bess. Vous tes trs
gentille de m'avoir remplac au pied lev. J'ai crit ma
famille pour leur raconter combien vous tiez gnreuse.
Lisant dans son regard une adoration sans limites,
Bess souhaita ardemment qu'il cesse de la contempler
ainsi.
La semaine prochaine, nous serons tous Chelsea.
Cela vous permettra de vous reposer, de reprendre des
forces pendant notre absence.
Vous me manquerez cruellement, avoua Robert,
l'air triste.
Balivernes ! lana-t-elle avec impatience, avant de
le quitter pour aller surveiller les prparatifs du dner.

Dans la grande salle de Whitehall, le roi Henri Tudor


avait runi ses courtisans autour d'une table bien garnie.
l'issue du repas, tandis que William Cavendish et Henri
Grey repoussaient leur chaise, ce dernier dclara :
Comme de coutume, la nourriture est bien trop
riche.
Cavendish vida sa coupe.
Parle pour toi, Henri. Ce soir, le roi reoit les plus
gros apptits d'Angleterre. Y compris le mien.
Je pense que tu ne fais pas allusion ces mets
somptueux, ni au vin qui coule flots.
Cavendish balaya la salle du regard.
La formidable ambition des convives prsents ce
soir n'est surpasse que par leur got de la dbauche.
Y compris le tien, ajouta malicieusement Henri en
caressant sa moustache blonde.
Lady Frances Grey les rejoignit et embrassa
Cavendish.
Nous serons Chelsea la semaine prochaine, lui
annona-t-elle. Il faudra nous rendre visite, William.
J'organiserai une partie de chasse en votre honneur. Vous
n'tes pas venu Bradgate, cet t, comme vous l'aviez
promis. Il n'est pas question que vous nous fassiez faux
bond, cette fois.
Sur ces mots, Frances se dirigea vers la piste de
danse. Cavendish songea que l'orgie de ce soir serait bien
plus exaltante que tout ce que son amie pourrait lui offrir
Chelsea. Il se rjouit d'avoir des affaires urgentes rgler
Douvres, ce qui lui fournirait une excuse pour ne pas aller
Chelsea. Puis il se demanda ce qui le mettait d'humeur
aussi cynique. Aprs tout, il tait heureux que son travail
lui impose de nombreux dplacements. Il n'tait pas tenu
de se trouver en permanence la cour. Depuis qu'il avait
fait dcapiter cette petite idiote de Catherine Howard, le
roi s'entourait de femmes superbes chaque soir. La plupart
n'taient pas farouches et acceptaient volontiers de
partager son lit le temps d'une nuit.
Cavendish aperut Lord William Parr, son vieil ami, de
retour d'Ecosse o il s'tait rendu pour rtablir le calme
la frontire. Parr tait un homme de taille moyenne, mais
sa prestance toute militaire et' sa barbe bien taille lui
confraient une autorit indiscutable. Cavendish arriva
temps pour entendre Parr donner rendez-vous la
dlicieuse Elizabeth Brooke, la fille de Lord Cobham. En
embrassant Cavendish, celle-ci lui murmura l'oreille:
Ne dites rien personne.
William se garda donc de rvler son ami que la
jeune femme avait cd aux avances du roi.
Vous semblez trs intimes, tous les deux,
remarqua William Parr.
C'est parce que je viens de fiancer ma fille au frre
de cette dame, expliqua Cavendish.
Dans la socit des Tudors, le mariage tait le
meilleur moyen de gravir les chelons. Trouver de bons
partis pour ses enfants revtait donc une importance
primordiale.
la bonne heure ! s'exclama Parr en gratifiant son
ami d'une vigoureuse tape dans le dos. Quand j'pouserai
Elizabeth, nous serons parents !
Cavendish s'abstint de lui demander ce qu'il entendait
faire de son pouse actuelle.
Thomas Seymour, le plus bel homme de la cour,
traversa la salle pour saluer Cavendish et Parr. Grce
Jane, sa sur, il tait devenu le beau-frre du roi. Malgr
la disparition de Jane, Henri VIII tait rest trs attach au
frre de sa dfunte femme. Thomas salua les deux
hommes avec chaleur. Sa barbe dore encadrait une
bouche rieuse. Il ressemblait un dieu tout droit descendu
de l'Olympe.
Cavendish, tu es un vrai gnie. Ton pillage des
monastres a fait de moi Un homme riche.
Seigneur, surveille tes paroles ! Tu vas nous
envoyer tout droit au billot.
Seymour clata de rire. Cavendish ne pouvait
s'empcher d'apprcier cet homme jovial et spontan.
Thomas jouissait des faveurs de la sur de Lord Parr, Lady
Catherine, bien que celle-ci ft marie au vieux Lord
Latimer. Seymour tapa dans le dos de Parr et dclara :
Tiens-moi inform de la sant de Latimer. J'ai
l'impression que ce vieux bouc ne tardera pas
succomber.
la cour, les veuves fortunes taient assaillies de
demandes en mariage ds le dcs de leur conjoint.
William Pair lana un coup d'il Cavendish.
Seigneur, dans peu de temps, nous serons tous
parents !
Quand il aperut Lady Catherine Parr Latimer,
Cavendish sentit son cur se soulever. Elle affichait une
respectabilit irrprochable, mme si elle trompait son
mari avec Thomas Seymour. Selon son amie Frances Grey,
Catherine tait galement l'une des dernires matresses
du roi. La cour ne vaut pas mieux qu'une maison close -
une maison close incestueuse, par-dessus le march,
avait-elle dit.
William s'excusa et traversa la pice, ignorant pour
une fois les regards langoureux des femmes. Comme
d'habitude, certains hommes ne s'loignaient pas du roi.
Edward Seymour, le frre an de Thomas, ne cessait de
flatter le souverain, tandis que l'ambitieux Lord John
Dudley monopolisait la conversation. Cavendish rejoignit
Paulet, le trsorier du roi, qui leva immdiatement la main
pour l'empcher de parler.
Non, ne dites rien ! Vos honoraires ont du retard,
mon ami. Je croule sous la paperasserie. Je vous demande
un peu de patience.
J'ai une solution vous proposer, monsieur le
trsorier. M'autoriseriez-vous prlever directement mes
honoraires sur l'argent que je collecte pour la Couronne ?
Cela vous viterait un travail inutile. Je vous soumettrai
mes comptes dtaills, mais ils seront dj facturs.
Trs bien. Je pense que nous pouvons nous
arranger ainsi. Je vais en parler Sa Majest. Vous avez
effectu du trs bon travail Saint-Spulcre, Canterbury.
William remercia le trsorier et s'loigna, satisfait
d'avoir rempli la mission pour laquelle il tait venu. Il
balaya la salle du regard. Elle grouillait de femmes
lgantes et richement pares. Il n'avait qu'un geste faire
pour que l'une d'entre elles le suive dans son lit. Pourtant,
sans savoir pourquoi, il n'avait nulle envie de leur
compagnie, ce soir-l.
En quittant Whitehall, Cavendish tait hant par
l'image d'une jeune fille aux grands yeux sombres et la
crinire flamboyante. Elizabeth Hardwick reprsentait
l'exact oppos des courtisanes qui se pavanaient la cour
des Tudors. Elle tait frache, naturelle et innocente. En la
rencontrant, il avait compris combien il tait blas.
Dcidment, cette petite ferait une matresse
dlicieuse, se dit-il.

Le lendemain, dans l'aprs-midi, Bess donna une


leon de broderie aux filles Zouche. Sa tante Marcella lui
avait enseign cet art ds son plus jeune ge. Bess avait
des doigts de fe, mais elle dessinait aussi des motifs
originaux. Les fillettes brodaient avec application, tandis
que Lady Margaret et Bess mettaient la dernire touche
une paire de manches qu'elles comptaient offrir Lady
Frances Grey. Bess avait dessin elle-mme de petits
bouquets de roses, dont les ptales taient en soie
espagnole.
En entendant le majordome annoncer l'arrive de
William Cavendish, la jeune fille fut si mue qu'elle se
piqua le doigt. Trouble elle aussi, sa matresse congdia
ses filles et se prcipita vers un miroir. Bess se leva pour
suivre les enfants.
Je crois qu'il ne serait pas convenable que je reste
seule avec lui, dclara Lady Zouche. Reste donc ici, Bess.
Tu broderas tranquillement.
Cavendish se montra si galant que Margaret cda
aussitt son charme. Le regard ardent du visiteur
effleura Bess, installe dans un coin de la pice. La jeune
fille comprit vite que ses paroles lui taient adresses.
Veuillez excuser mon audace. Je n'tais pas invit,
mais je n'ai cess de penser vous depuis hier.
Cavendish, vous n'tes qu'un flatteur, un gredin de
la pire espce. Cela fait si longtemps que nous ne vous
avons pas vu !
Vous tes encore plus charmante que dans mes
souvenirs.
Bess rprima un sourire et baissa les yeux vers son
ouvrage.
William observa la manche que Margaret venait de
broder.
Je vous interromps dans votre travail. Des roses
Tudor... J'ignorais que vous aviez ce talent.
Il s'agit d'un cadeau destin Lady Frances. Elle
nous a invits Chelsea, la semaine prochaine.
Je suis convi, moi aussi. J'allais dcliner
l'invitation, mais vous m'avez fait changer d'avis. Soudain,
je suis fort impatient, dclara-t-il d'une voix grave et
chaude.
S'il n'arrtait pas ces sous-entendus, Lady Zouche
finirait par se douter de quelque chose, songea Bess. Elle
devait trouver un moyen de mettre en garde son
soupirant. cet instant, un valet apporta du vin et des
biscuits. Bess se leva d'un bond, s'empara du plateau et
s'approcha du couple.
Merci, chre enfant, dit Lady Zouche en prenant
un verre.
Tournant le dos Cavendish et Bess, elle se dirigea
vers une table, l'autre extrmit du salon. La jeune fille
afficha un air fch.
Cessez vos insinuations ! murmura-t-elle en
tendant le plateau au visiteur.
Les yeux de William ptillaient de malice. Il savait que
Margaret ne pouvait les entendre.
Non, chuchota-t-il.
Il remarqua alors une goutte de sang sur l'index de
Bess. Sans lui laisser le temps de ragir, il porta sa main
ses lvres et lcha discrtement la blessure.
Bess poussa un petit cri et faillit lcher le plateau. Elle
sentit ses joues s'empourprer. Comment cet homme osait-
il se livrer ce badinage sous le nez de Lady Margaret ?
Elle risquait d'tre renvoye sur-le-champ !
Quelque chose ne va pas, Bess? demanda sa
matresse sans se retourner.
Je crains d'avoir renvers du vin, Madame,
rpondit Bess.
Tout en parlant, elle en projeta dlibrment
quelques gouttes sur Cavendish, puis se mordit les lvres,
sidre par son audace.
Veuillez me pardonner, monsieur. Je vais chercher
un valet de ce pas.
En levant les yeux vers lui, Bess comprit que cette
rebuffade ne l'avait pas contrari. Au contraire, il y voyait
un dfi.

Le village de Chelsea, au bord de la Tamise, n'tait


gure loign de la capitale, mais il se trouvait dj la
campagne.
De somptueuses demeures bordaient le fleuve,
entoures de prairies et de forts denses. Shrewsbury
House n'chappait pas la rgle. Elle appartenait aux
Talbot, l'une des familles les plus influentes d'Angleterre.
De l'autre ct des Kew Gardens se dressait Syon House,
une btisse monumentale, proprit de la famille Dudley.
A moins de deux kilomtres s'levaient les tours en brique
du palais de Richmond, surplombant la Tamise. L'il
s'arrtait ensuite sur le palais de Hampton Court, la
beaut incomparable.
Ce sjour Chelsea enthousiasmait tant Bess qu'elle
ne trouvait plus le sommeil. La perspective de revoir
William Cavendish la tenait veille durant de longues
heures. Toutefois, une certaine apprhension se mlait
son impatience. Elle savait qu'elle lui plaisait, mais William
tait un homme du mondes Comment retenir son
attention ? Il serait encore plus difficile de le pousser lui
faire sa dclaration. Bess n'ignorait pas qu'elle allait devoir
dployer des trsors de subtilit, sans franchir les limites
des convenances. Mais il fallait qu'elle parvienne ce qu'il
lui demande sa main. La jeune fille frissonna cette ide.
En dcouvrant Chelsea Palace, Bess eut le. souffle
coup. Les pices, innombrables; taient spacieuses et
claires. L'imagination de Bess s'emballa. Le jour o elle
ferait riger la maison de ses rves, elle aurait de
nombreuses fentres, plus de fentres que de murs, se
promit-elle.
Frances Grey accueillit Bess avec autant de chaleur
que Margaret Zouche et ses filles, traitant de la mme
faon son amie aristocrate et la dame de compagnie de
celle-ci. Tout le monde apprciait la dcontraction et la
simplicit de Frances. Cette absence de prtention tait
rare chez les gens de sang royal. La nice du roi avait un
beau visage rond et de superbes cheveux dors. Quant
sa silhouette pulpeuse, elle refltait son apptit de vivre.
Chelsea Palace ne manquait pas de domestiques,
mais Frances avait malgr tout prfr s'entourer de
nombreuses suivantes et des gouvernantes de ses enfants,
qui taient un peu plus jeunes que les filles de Lady
Zouche. Bess se rendit compte qu'elle n'aurait pas grand-
chose faire, sinon tenir compagnie aux deux amies
pendant qu'elles changeraient les derniers ragots.
Au cours de l'anne coule, Bess avait eu vent de
tous les dtails croustillants concernant la vie d'Henri
Tudor et de sa cour. Elle savait tout du caractre
autoritaire d'Anne Boleyn, de ses humeurs fantasques, de
sa rputation sulfureuse, ainsi que de son doigt difforme.
Elle apprit qu'Anne avait fait attendre le roi pendant six
longues annes avant de succomber ses avances. Quand
elle avait enfin cd, elle s'tait rapidement retrouve
enceinte, et le roi avait remu ciel et terre pour l'pouser.
Bess avait aussi entendu parler des remarques peu
flatteuses du roi l'gard d'Anne de Clves, sa quatrime
pouse: il refusait de chevaucher cette jument flamande.
La jeune fille n'ignorait rien des indiscrtions de la
capricieuse Catherine Howard, la cinquime pouse du
souverain. prsent, Frances rapportait les dernires
nouvelles son amie :
Lorsque Thomas Seymour est rentr de sa mission
en Allemagne, Catherine Pair lui est littralement tombe
dans les bras. Il n'a eu qu' la cueillir... Enfin, je ne
donnerai pas de dtails, mais avec sa petite bouche pince
et ses faux airs de femme respectable...
Lord Latimer est donc dcd ? s'tonna Lady
Margaret.
Pas encore, mais ses jours sont compts.
Mon Dieu, Frances, comment peux-tu affirmer une
chose pareille ?
Il se trouve que notre souverain bien-aim a
demand sa dulcine en mariage! Elle l'a confi sa sur
sous le sceau du secret. Naturellement, celle-ci s'est
empresse de me le raconter.
Pauvre Catherine...
Ne la plains pas, Margaret. Elle a t marie deux
poux riches et gs et sait parfaitement manipuler les
hommes. Et quand je dis manipuler... Une catholique, en
plus!
Mais si elle est amoureuse de Thomas Seymour...
Seigneur, Margaret, l'amour ne vaut rien contre
l'ambition! Pourquoi choisir le beau-frre du roi si le roi lui-
mme brandit son glaive ?
Tu crois qu'elle voudrait devenir reine?
En effet. Qu'a-t-elle a y perdre, part la tte?
Frances clata de rire. Bess dut se mordre les lvres pour
ne pas sourire de cette boutade.
Pourtant, si elle lui accorde ses faveurs, il n'a
aucune raison de l'pouser, objecta Margaret.
Je n'ai pas dit qu'il obtenait d'elle tout ce qu'il
dsirait. J'ai dit qu'il l'avait demande en mariage.
Catherine est suffisamment avise pour s'offrir lui une
fois et le repousser ensuite. Jouer les coquettes est encore
le meilleur moyen de prendre un mari dans ses filets.
Bess coutait avec attention, enregistrant les leons
de sduction que dispensait l'aristocrate.
Malheureusement, les filles de Lady Margaret surgirent
dans la pice, interrompant cette passionnante
conversation.
Pouvons-nous accompagner Lady Jane aux curies,
mre? Elle possde un nouveau cheval blanc.
Bess ira avec vous. Mais il faut me promettre
d'tre prudentes.
Il y a des dizaines de garons d'curie. Ces
demoiselles ne risquent absolument rien, assura Frances.
Elle adressa un sourire Bess.
Vous en profiterez pour choisir une monture. J'ai
organis une partie de chasse pour demain.
Bess sentit ses espoirs renatre.
Je ne crois pas que nous nous joindrons vous,
Frances. Je ne suis pas monte cheval depuis mon sjour
dans le Derbyshire, l'an dernier, dclara Lady Margaret.
Le cur de Bess s'emballa. Ses projets allaient-ils
chouer cause des rticences de sa matresse ?
Voyons, ma chre, si je russis hisser ma carcasse
volumineuse sur une selle, tu peux faire un effort, toi
aussi. Tout le monde viendra, mme les enfants. Il faut
bien que mes domestiques mritent leurs gages.
Dans les vastes curies, les fillettes bahies
dcouvrirent une porte de chatons nichs dans la paille.
Elles les prirent dans leurs bras avec des cris
d'enthousiasme et les emportrent l'extrieur. Pour
rassurer la mre des petits, Bess la caressa doucement en
lui murmurant des paroles apaisantes. La grosse chatte
noire et blanche, un peu hsitante au dbut, se blottit
rapidement dans les bras de Bess et se mit ronronner.
Alors, on aime les caresses ?
Bess sursauta. Une ombre la dominait. La chatte,
affole, se dgagea de son treinte, lui griffant le pouce au
passage. Un gmissement de douleur s'chappa des lvres
de la jeune fille.
La gentille minette, murmura Cavendish, ravi de
surprendre Bess dans un lieu isol.
Il descendit de cheval.
Vous tes venue uniquement pour me revoir,
n'est-ce pas ? demanda-t-il.
On peut dire que vous avez une trs haute opinion
de vous-mme ! rpliqua la jeune fille. Par ailleurs, c'est la
deuxime fois que vous me blessez en arrivant par
surprise, ajouta-t-elle en brandissant son pouce.
Il lui prit la main pour examiner l'estafilade
sanguinolente. L'espace d'une seconde, il imagina
quelques gouttes de sang sur la peau laiteuse de ses
cuisses et eut l'envie soudaine de la faire sienne dans le
foin. Au lieu de cela, il ta son gant en cuir pour lui
caresser la main et essuyer la blessure.
Savez-vous ronronner, vous aussi ?
J'ai des griffes, rtorqua-t-elle en le dfiant du
regard.
Alors, sortez-les, lana-t-il d'une voix rauque.
Sortez-les donc !
Bess baissa les yeux, lui offrant le spectacle de ses
longs cils soyeux.
Nous ne devrions pas tre seuls, dclara-t-elle en
retirant sa main.
Si je n'avais pas t certain de vous trouver seule,
je ne serais pas venu. De plus, nous ne sommes pas
vraiment seuls. Ces curies grouillent d'enfants et de
palefreniers.
Cavendish se tourna vers son valet, qui se tenait
discrtement l'cart.
Montez mes bagages, James. Je vous rejoins tout
de suite.
Bess s'loigna et s'adressa William par-dessus son
paule :
Lady Frances m'a prie de choisir une monture
pour la partie de chasse de demain. Je ne suis pas encore
certaine d'y participer.
En quelques enjambes, William fut prs d'elle. Il
l'entrana vers une range de boxes.
Vous tes bonne cavalire ? s'enquit-il.
J'aime monter califourchon, lui confia-t-elle.
Il s'arrta et la regarda fixement. Ces paroles taient
le plus puissant des aphrodisiaques, mais l'air grave de la
jeune fille lui disait qu'elle ne cherchait nullement le
provoquer. Elle nonait simplement un fait anodin.
Pourtant, ces simples mots avaient le pouvoir d'veiller
son dsir.
Demain, vous devrez monter en amazone. Voici
une petite jument qui vous conviendra merveille, ajouta-
t-il en dsignant un box.
Bess constata que l'animal n'avait rien de particulier.
Elle porta son attention sur des chevaux plus fougueux.
Habillez-vous en vert, demain, reprit William.
Abasourdie par cette requte, Bess se tourna vers lui. Il la
dtailla avec un intrt grandissant.
Bess adorait le vert, car il contrastait avec le roux de
ses cheveux, offrant un effet saisissant. Mais pourquoi
William tenait-il la voir en vert ?
Serait-ce votre couleur prfre, monsieur?
Le vert nous permettra de passer inaperus parmi
les arbres, expliqua-t-il.
Ah ! souffla-t-elle, tonne.
Elle comprenait enfin pourquoi il lui avait
recommand une jument placide. Une colre sourde
naquit en elle. Cet arrogant semblait fort bien connatre
les astuces des rendez-vous clandestins. Cavendish n'tait-
il qu'un vulgaire coureur de jupons ? tait-elle en mauvaise
posture ? Elle observa son torse puissant, ses larges
paules. Ses yeux se posrent enfin sur ses lvres
pulpeuses. Que ressentirait-elle embrasser un homme
aussi viril et sduisant? Soudain, l'ide que d'autres
femmes l'aient embrass, et pas elle, lui parut
insupportable. Mais sa rage retomba vite : il valait mieux
dcouvrir les plaisirs charnels avec un homme
expriment.
William Cavendish tait si beau qu'il avait sans doute
toutes les femmes de la cour ses pieds. Pourtant, il la
dsirait, elle. Manifestement, il cherchait la sduire et,
voir son regard amus, il apprciait ce petit jeu. Bess
dcida de relever le dfi. Elle esquissa un sourire. S'il
traitait leur relation la lgre, elle ne plaisantait pas le
moins du monde. Elle le dsirait autant que lui, peut-tre
davantage, mais pas pour les mmes raisons. Cavendish
pouvait lui apporter normment.
Finalement, je crois que je participerai cette
partie de chasse.
Elizabeth, murmura-t-il, appelez-moi donc William.
William, rpta-t-elle doucement, comme si elle
prononait quelque formule magique.
Puis elle rejeta ses longs cheveux roux en arrire et
ajouta d'un ton mutin :
Appelez-moi mademoiselle Hardwick.
3.

3.
Tandis que Bess l'aidait se prparer pour le dner,
Lady Zouche s'interrogeait voix haute :
Je ne sais toujours pas comment m'habiller pour la
partie de chasse de demain.
J'ai mis votre tenue d'quitation et votre paire de
bottes favorite dans vos malles, Lady Margaret.
Tu es vraiment une perle, ma chre enfant.
Comment y as-tu pens ?
Vos filles ont souhait emporter leurs tenues
d'quitation. Il parat que tout le monde monte cheval,
Chelsea Palace.
Je sais enfin pourquoi Frances est venue ici, cette
semaine. Le roi a transfr la cour Hampton Court.
Frances avait peur de manquer quelque vnement
d'importance.
Le palais de Hampton Court... murmura Bess avec
admiration. Comme j'aimerais le visiter un jour...
Mais tu iras, ma chre. Nous nous y rendons jeudi.
La jeune Lady Jane Grey est invite y sjourner pour
parfaire son ducation auprs du petit prince. Frances
tient inspecter leurs appartements. Elle hsite encore
laisser partir sa fille cette anne. Peut-tre attendra-t-elle
l'an prochain.
Il faut dire que Lady Jane est bien jeune, dclara
Bess, cherchant contenir son enthousiasme.
Elle a le mme ge que le prince Edward. Les deux
cousins s'adorent. Sa Majest considre que son fils a
besoin d'une camarade de jeux. Le pauvre enfant vit
entour d'adultes. Il ne connat pas l'insouciance de la
jeunesse. Frances m'a confi qu'elle et le roi taient
convenus de fiancer Jane et Edward. Naturellement, si
Lady Jane doit devenir la future reine, il semble logique
qu'ils reoivent la mme ducation.
Bess considrait que les deux enfants formeraient un
couple parfaitement assorti. La sage Lady Jane tait en
effet trop srieuse pour son ge, l'exemple du prince
Edward. Toutefois, la jeune fille se garda de faire part de
cette opinion Lady Margaret.
Je pense que tu pourras dner notre table, Bess.
Frances a les ides trs larges, comme tu le sais. Elle refuse
que ses suivantes mangent l'office.
Je dnerai avec les filles, Madame. Ensuite, je les
coucherai.
Bess se sentait incapable d'avaler une bouche sous
le regard de velours de Cavendish. Et puis, elle prfrait
qu'il s'interroge, qu'il se demande o elle tait passe... Un
peu de patience lui ferait le plus grand bien !

Deux heures plus tard, Bess enfila une robe violette et


releva ses cheveux roux en chignon. Elle ne portait pas de
bijoux, mais tenait un petit ventail en soie qu'elle avait
brod de fleurs assorties la couleur de sa robe. Elle
descendit lentement au rez-de-chausse, prenant le temps
d'admirer les trsors et les meubles luxueux qu'elle
rencontrait sur son passage.
Bess avait toujours eu le got des belles choses. Elle
contempla une tapisserie mdivale reprsentant une
scne de chasse, songeant qu'elle tait fort bien
conserve. Les aristocrates taient trs attachs leurs
richesses. Bess comprenait cette attitude. Si elle avait un
jour la chance de possder de telles merveilles sous son
toit, elle les garderait prcieusement et les transmettrait
ses enfants et petits-enfants.
La salle manger tait vide. Les convives se tenaient
dans une longue galerie claire par une myriade de
chandelles. Un orchestre jouait une musique douce. Sur le
seuil, Bess rva un instant que tout cela lui appartenait.
Elle vit ses laquais en livre servir les meilleurs vins, ses
invits bavarder gaiement.
Lady Frances ordonna son personnel de prparer
des tables de jeu. Elle n'ignorait pas que les hommes
prfraient jouer aux cartes plutt que de danser.
Cavendish s'avana derrire elle et l'enlaa tendrement.
Elle lui sourit.
Quel est votre choix? Le whist?
Il se pencha vers elle et lui murmura l'oreille :
J'aimerais jouer avec cette petite rousse qui vient
d'arriver. Soyez un ange, arrangez-moi un rendez-vous, je
vous en prie, Frances.
J'avoue qu'elle est assez tentante...
Elle me tente, en effet, avoua Cavendish. Frances
ne demandait pas mieux que de rendre service William.
Elle apprciait Bess, une jeune fille exceptionnellement
vive et volontaire. Il serait divertissant de guetter ses
ractions lorsque Cavendish lui ferait la cour. En regardant
Bess rejoindre Lady Margaret, une ide germa dans l'esprit
de Lady Frances. Sachant combien son amie dtestait les
jeux de cartes, elle dclara:
Il nous manque un quatrime joueur, Margaret.
Oh, non ! J'ai horreur de jouer aux cartes ! John ne
doit pas tre bien loin. Bess, as-tu vu Lord John?
Non, Madame.
Je t'en prie, Margaret ! insista Frances. Un petit
effort! Henri et moi contre toi et Cavendish.
Margaret blmit.
Pas question. Je n'ai aucune patience, et ces
parties interminables m'agacent au plus haut point.
Alors, peut-tre que Bess pourrait venir notre
secours... suggra Frances.
Bien sr ! Bess, tu vas jouer aux cartes avec Lady
Frances, s'il te plat.
Je n'y entends rien, Madame.
Qu'importe ! Vous tes une fille intelligente. Vous
comprendrez rapidement, fit Frances en la prenant par le
bras pour l'entraner vers le salon.
Les deux hommes salurent galamment la jeune fille.
Lord Henri Grey i'aida s'installer.
Bess sera ma partenaire, puisqu'elle ne sait pas
jouer, annona Frances.
Elle s'assit face la jeune fille. Cavendish battit les
cartes et expliqua:
Au whist, on utilise cinquante-deux cartes. Chaque
joueur en reoit treize.
Il distribua les cartes une une.
Une manche se joue en dix points, continua-t-il. Il
faut d'abord dterminer l'atout.
Bess hocha la tte, un peu perdue, puis elle se
concentra totalement sur les paroles de Cavendish,
observant chacun de ses mouvements. Finalement, elle
comprit que chaque quipe cherchait tromper l'autre en
lui jouant des tours. Les dames perdirent la premire
manche contre les messieurs. Par chance, Lady Frances ne
sembla gure s'en offusquer. Bess assimila rapidement les
subtilits du jeu. Si elle parvenait mmoriser les cartes
dj joues, ses chances de gagner taient dcuples.
Ils changrent de partenaire, de sorte que Bess et
Henri Grey affrontrent Lady Frances et Cavendish.
Assez tourn autour du pot, Henri, il est temps de
jouer srieusement. William et moi allons vous battre
plate couture !
Les deux hommes posrent de l'argent sur la table et
fixrent leurs paris. Bess se sentit soudain trs mal l'aise.
Elle faisait une pitre partenaire. Henri Grey allait perdre
son argent cause d'elle.
Les trois amis continuaient leur conversation,
ponctue de commrages et de plaisanteries. Bess ne les
coutait pas. Toute son attention tait accapare par les
cartes et la faon de jouer de Cavendish. chaque
manche, sa tactique lui apparaissait un peu plus
clairement. Un valet leur servit du vin. Au bout de
quelques verres, Bess avait fait des progrs normes. Elle
examinait prsent le visage des joueurs. Il tait facile
d'changer des signes de connivence. la pense qu'elle
serait bientt la partenaire de William, son cur
s'emballa.
Allons, rglez vos dettes, mon ami ! dit Frances
son mari, avant de ramasser les pices d'argent qu'elle
venait de gagner avec son partenaire.
Tandis qu'Henri et William changeaient de place, Bess
vida son verre de vin pour se donner du courage. Peu
aprs, elle sentit le regard ironique de Cavendish pos sur
elle.
Doublons la mise, proposa-t-il avec un sourire
insolent.
La gorge noue, Bess leva enfin les yeux vers lui. Il se
comportait comme un matre envers un lve sur qui il
fondait tous ses espoirs. Elle connut un instant de panique,
puis il lui adressa un clin d'il audacieux qui lui rendit son
assurance. Tous ses doutes s'envolrent. Sans lui, elle ne
cessait de perdre. Mais, ses cts, elle serait capable de
tout.
La chance sembla enfin lui sourire. L'quipe qu'elle
formait avec Cavendish enchana les victoires. Bess
commenait s'amuser. Son partenaire et elle s'taient
lancs dans un petit jeu de sduction et se livraient
presque ouvertement leur badinage. Et, en mme
temps, il se tissait entre eux un lien bien plus intime... un
lien magique.
Ils communiquaient sans avoir besoin de parler.
Chacun lisait dans les penses de l'autre, chacun donnait
du plaisir l'autre. Il ne s'agissait pas seulement d'un
accord tacite, mais d'un partage, d'un plaisir de jouer
ensemble.
Ils taient l'unisson.
Quand ils eurent battu les Grey, Cavendish offrit la
jeune fille la moiti de leurs gains.
Avec mes flicitations, dit-il.
Bess n'en croyait pas ses yeux. Jamais elle n'avait
possd une telle somme d'argent.
C'est la chance des dbutants, commenta Henri en
se levant.
Pas question de changer de partenaire ! dclara
William. Je n'ai absolument pas l'intention de cder Bess
qui que ce soit.
Bess s'empourpra et croisa le regard de Lady Frances,
plein d'admiration. La jeune fille venait de faire ses
preuves aux cartes, mais elle s'tait galement distingue
dans le jeu auquel se livraient hommes et femmes depuis
la nuit des temps.
Au fil des heures, Bess doubla ses gains. La partie
s'interrompit lorsque Frances en eut assez de perdre. Il
tait tard. La plupart des invits s'taient dj retirs.
Frances tendit Bess une bourse en toile.
Vous m'avez ruine, ma chre. Tant que vous y
tes, prenez aussi la bourse.
Merci, Lady Frances. Grce vous, j'ai pass une
soire merveilleuse.
Merci vous, Bess... Vous observer tait un
spectacle charmant.
Ce n'est pas encore termin, dclara Cavendish en
rejoignant la jeune fille. Je sais ce qu'il nous faut,
murmura-t-il d'un ton suggestif.
Bess lui jeta un coup d'il timide, cherchant
matriser sa peur.
Un peu d'air frais, ajouta-t-il.
Il l'entrana sur la terrasse. La douce brise nocturne
leur caressa le visage.
Mademoiselle Hardwick, vous tes une lve trs
doue.
Votre grande exprience fait de vous un
professeur trs comptent, monsieur.
Elle s'adressait lui avec le respect d son rang. Il
eut l'impression que leur complicit avait disparu. Cette
intimit qu'ils avaient partage tout au long de la soire
s'tait vanouie. Soudain, il se rendit compte de leur
diffrence d'ge.
Seigneur, vous entendre, on dirait que je suis un
vieil homme !
Vous vous mprenez sur le sens de mes paroles. Je
vous suis trs reconnaissante.
Reconnaissante... Jusqu' quel point? se demanda-t-
il.
Qu'envisagez-vous de faire de vos gains si
honteusement acquis ?
Bess avait gagn deux livres.
J'ai toujours rv d'une jolie collerette. prsent,
je vais pouvoir me l'offrir.
Cavendish la dvisagea, tonn et mu par sa
simplicit.
Une collerette ? Vous ne dsirez donc pas de
bijoux ?
Bien sr que si. Un jour, j'en aurai, rpondit-elle
d'un ton dsinvolte.
Il tendit la main pour lui effleurer l'paule.
Un mot de vous, et je vous couvre de bijoux,
Elizabeth, dclara-t-il voix basse.
La jeune fille recula d'un pas et leva la tte, le menton
point en avant.
Il faut que je rentre. Je ne voudrais pas dranger
Lady Zouche ou les filles.
Qu'elles aillent au diable ! songea William.
Si vous veniez dans ma chambre, vous seriez
certaine de ne pas les dranger, insista-t-il.
Si j'osais m'absenter toute une nuit, je serais
congdie sur-le-champ, monsieur. Et juste titre.
Il la prit par la taille et l'attira vers lui.
Dans ce cas, je m'occuperais de vous, Elizabeth.
Elle le regarda droit dans les yeux.
Je ne me laisserai pas sduire, Monseigneur. Je n'ai
pas de dot. Je dois voluer par mes propres moyens dans
cette socit impitoyable. Ce que je recherche, c'est un
mariage respectable. Or, si je perds ma vertu, cela me sera
impossible.
L'impatience submergea soudain Cavendish.
Pour l'amour du Ciel ! Vous tes vraiment une
jeune fille innocente !
C'est justement ce qui fait mon attrait, rpliqua-t-
elle en lui adressant un sourire radieux.
Cavendish, dsarm, clata de rire. Bess tait la fois
une femme et une enfant bien trop mre pour son ge,
mais sa candeur le touchait au plus profond de lui-mme.
Le doux parfum des fleurs assaillit leurs narines, les
invitant explorer le jardin endormi. William lut le dsir
dans les yeux de la jeune fille, puis il l'entendit soupirer de
regret.
Il faut que je m'en aille. Vous tes bien trop
sduisant, monsieur Cavendish.
Il sentit aussitt le dsir l'envahir et le rprima
grand-peine.
Vous pouvez partir, mais une condition :
promettez-moi que nous reprendrons cette conversation
demain.
Bess souleva lgrement sa robe pour ne pas
trbucher et se prcipita vers la porte-fentre.
Essayez toujours, Monseigneur! lana-t-elle par-
dessus son paule. Nous verrons bien si vous russissez.

William Cavendish regagna sa chambre, perdu dans


ses penses. James Cromp son valet, l'attendait, mais il le
renvoya aussitt.
Quelques minutes plus tard, tendu sur son lit,
s'efforant de calmer ses ardeurs, William revoyait le
visage d'Elizabeth Hardwick.
Bess... murmura-t-il.
C'tait le diminutif qu'employait Frances. Il lui allait
merveille.
William esquissa un sourire dsabus. Il aurait mis sa
main au feu qu'elle partagerait un jour son lit, mais la
petite mgre semblait avoir une volont de fer. Il rit de
s'tre fait conduire par une enfant. Cependant, il ne
croyait pas une seconde qu'elle l'avait repouss au nom de
la morale ou d'une quelconque pruderie. Il tait certain
que c'tait le bon sens de la jeune fille qui la retenait de se
conduire comme une trane. Elle avait suffisamment de
dignit pour prserver sa virginit. contrecur, il dut
admettre qu'il l'admirait.
Naturellement, il parviendrait surmonter cet
obstacle. Ce serait un pur plaisir de l persuader de se
donner lui. Il devrait simplement dployer de plus gros
efforts qu'il ne l'avait prvu.
William laissa libre cours son imagination. Bess tait
une partenaire de jeu idale. Elle avait suivi ses conseils et
s'tait mise au diapason de son esprit, saisissant les
moindres nuances de sa stratgie. La perspective de lui
enseigner son savoir dans d'autres domaines excitait
William au plus haut point. II devinait qu'elle ferait une
dlicieuse compagne, une pouse irrsistible. Cette
exprience lui tait encore inconnue, lui pour qui le mot
pouse avait toujours t synonyme d'ennui. Avec un
soupir rsign, il se retourna et s'endormit presque
aussitt.

Dans les appartements des Zouche, seule dans son


grand lit, Bess se remmorait les moindres dtails de cette
soire enchanteresse. Le luxe, les convives de qualit, tout
Chelsea transformait la ralit en un conte de fes. tait-
ce vraiment elle, Bess Hardwick, qui vivait ces instants
merveilleux ? Elle se pina, touffant un petit rire. Sous
son oreiller, elle avait plac la bourse en toile qui contenait
toute sa fortune. Non, elle ne rvait pas. Les pices
d'argent taient bien relles.
William Cavendish, lui aussi, tait bien rel... tout
comme le dsir qu'il avait d'elle. Le simple fait de penser
lui donnait Bess la sensation de flotter sur un petit
nuage. Cavendish occupait des fonctions importantes la
cour du roi Henri VIII.
Pourtant, il semblait s'intresser sincrement elle.
Jamais elle ne s'tait sentie si flatte.
Bess savait qu'il lui serait facile de tomber amoureuse
de lui, mais elle prfrait le laisser succomber son
charme. Si seulement il tombait amoureux d'elle! Rien
qu'un peu... Il lui avait propos des bijoux, avait promis de
s'occuper d'elle si elle perdait son emploi. Quand il l'avait
effleure, elle avait failli crier de bonheur. Elle avait eu
toutes les peines du monde rprimer son attirance pour
lui. Cependant, elle avait trouv en elle la force de refuser
ses avances.
L'espace d'un instant, la panique lui serra le cur. Elle
s'en voulut de l'avoir repouss. prsent, il allait sans
doute l'ignorer. Toutefois, elle ne perdit pas espoir. S'il
persistait la courtiser lors de la partie de chasse, alors
qu'elle avait clairement dclar qu'elle recherchait le
mariage, elle aurait la certitude qu'il lui faisait la cour.

Dans l'aile est du chteau, Henri Grey se blottit contre


le corps gnreux de sa femme. Repu, il se dtendit.
Henri, que pensez-vous de cette petite Bess
Hardwick ?
Elle a des seins superbes, rpondit-il en caressant
la poitrine de son pouse.
Mlle Hardwick possde bien d'autres charmes,
reprit Frances en lui caressant les cheveux.
Hum... De beaux seins, intelligente... Je souhaite
bien du bonheur notre ami Cavendish.
La beaut et l'intelligence forment parfois une
combinaison fatale, rpliqua Frances.
Les Grey s'endormirent trs tard, mais ils se levrent
aux premires lueurs de l'aube pour diriger la partie de
chasse de Chelsea. Tous les propritaires de la rgion y
avaient t convis, ainsi que leurs enfants et leurs
domestiques. Bess accompagna Lord John, Lady Margaret
et leurs filles dans les vastes curies. Elle en ressortit sur le
dos de la jument que lui avait recommande Cavendish.
Dans la cour, les chasseurs se prparaient au dpart, au
milieu d'un brouhaha d'aboiements et de hennissements.
Les guides criaient vainement des ordres. Les chiens
taient impatients. Au son des cors, les hommes se
disputaient, les enfants pleuraient. Les domestiques
s'affairaient autour de leurs matres et aidaient les jeunes
filles monter en selle,
Bess arborait sa robe en velours vert. Ce n'tait pas
proprement parler une tenue d'quitation, mais la jeune
fille ne possdait que peu de toilettes. Ses cheveux taient
relevs en chignon et protgs par une coiffe qu'elle avait
brode de ses mains. Elle chercha Cavendish des yeux. Ds
qu'elle le repra, elle fit mine de ne pas le voir. En
constatant qu'il tait vtu de vert, lui aussi, elle sentit ses
joues s'empourprer.
Cavendish salua toute la famille Zouche et se plaa
prs de Lord John pour changer quelques mots avec lui.
Bess esprait qu'il ne lui dirait rien en prsence de sa
matresse, mais il se montra si discret que nul ne parut
remarquer les quelques mots qu'il lui adressa. Son
imposant cheval s'carta brutalement d'une meute de
chiens. En essayant de le calmer, William effleura la
monture de Bess.
Suivez-moi, lui glissa-t-il. Trois palefreniers
accompagnaient Lady Zouche et ses deux filles. Bess
s'loigna un peu de la famille. Si elle obissait aux ordres
de Cavendish et le suivait, il y verrait le signe de sa
capitulation et penserait avoir remport une victoire. Il la
croirait soumise. Or Bess refusait de lui donner une telle
impression. Puisqu'il aimait la chasse, elle allait lui
permettre de se livrer loisir son activit favorite.
Lorsqu'on lcha enfin les chiens, le cor retentit. Les
chasseurs s'lancrent derrire la meute. Du coin de l'il,
Bess observait Cavendish. Sans un regard en arrire, il
demeura au sein du groupe, dans les champs, avant de
bifurquer vers la gauche, en direction des bois.
Bess fit ralentir son cheval, mais elle commenait
douter de la russite de son stratagme. Elle avait presque
perdu tout espoir quand elle vit le cavalier solitaire
merger des sous-bois. Son cur se mit battre la
chamade. Cavendish tait revenu sur ses pas pour la
chercher. Affichant un sourire triomphant, Bess peronna
son cheval et partit au galop travers champs, dans la
direction oppose.
S'il l'avait prise en chasse, Cavendish n'allait pas
tarder la dpasser. Elle rsista l'envie de regarder
derrire elle. Aprs tout, elle saurait bien assez vite s'il la
suivait. Le cheval de William tait beaucoup plus puissant
que sa propre monture. De plus, il montait califourchon.
Quand elle aurait atteint les bois, la petite taille de sa
jument lui donnerait l'avantage, mais son chasseur finirait
par la rattraper un moment ou un autre.
4.

4.
Une main vigoureuse saisit les rnes pour stopper la
jument de Bess.
Pourquoi diable me fuyez-vous ainsi ? lana
William d'un ton glacial.
Pour le plaisir de vous faire enrager ! songea la
jeune fille. Elle se contenta toutefois de le dvisager d'un
air candide, les yeux carquills, le souffle court.
Parce que j'ai peur de vous.
Ce n'tait pas totalement un mensonge. William
allait-il laisser libre cours sa colre ?
Pour l'amour du Ciel, pour qui me prenez-vous ? Je
n'ai pas l'intention de vous violer!
Bess prit une profonde inspiration, puis elle demanda
avec calme :
Me donnez-vous votre parole d'honneur que vous
ne me manquerez pas de respect, Monseigneur?
Absolument.
William plissa les yeux, comme pour lire dans ses
penses les plus intimes.
On peut dire que vous tes une petite fute, reprit-
il. prsent, je suis sur mes gardes.
Je parie que vous dtestez cette position peu
flatteuse pour un homme de votre trempe, rpliqua-t-elle,
le regard malicieux.
propos de positions... murmura-t-il avant de
s'interrompre, se rappelant le jeune ge de Bess.
William retrouva vite son entrain, aussi Bess dcida-t-
elle de lui accorder sa confiance, sans toutefois lui
permettre d'aller trop loin. Il tenait encore les rnes de sa
jument. Avanant au pas, les deux cavaliers s'enfoncrent
dans les bois. Ils chevauchrent jusqu' une clairire
borde d'un ruisseau.
L'intimit est un bien prcieux, dclara William.
Sur ces mots, il mit pied terre et attacha les deux
montures l'ombre d'un arbre. Ensuite, il s'approcha de la
jeune fille et leva les yeux vers elle.
Pour les heures- venir, moi seul aurai le plaisir de
vous contempler.
Il lui tendit les bras. Bess hsita une seconde, puis elle
se laissa glisser entre ses bras dans un froufrou de jupons
et de dentelles. Tmraire, William la garda contre lui un
peu plus longtemps que ncessaire, mais pas assez pour
l'effaroucher. La pression de ses seins contre son torse, le
doux parfum de verveine et d'agrumes qu'elle dgageait
l'enivrrent aussitt. Il profita de ce bref instant de
proximit pour lui faire sentir l'intensit vibrante de son
dsir. Lorsqu'elle voulut s'carter de lui, trouble par ce
contact intime, il ne la retint pas.
Il dgrafa sa cape et l'tala sur l'herbe, dans un coin
ensoleill.
Mettez-vous l'aise, ma chre.
Bess accepta son invitation et s'assit sur le vtement.
Il s'agenouilla prs d'elle.
Si je porte toujours du vert, c'est pour que les
ventuelles taches d'herbe ne se remarquent pas, avoua-t-
il sur le ton de la confidence.
Monsieur Cavendish, vous tes un soupirant bien
trop expriment mon got ! rpondit-elle franchement.
Elle fit mine de se lever.
Et vous bien trop innocente, rpliqua-t-il en la
retenant par la main.
Menteur! souffla-t-elle, les yeux carquills. Mon
innocence vous excite, au contraire !
Je l'admets, concda-t-il. Avec vous, je ne sais par
o commencer.
Vous n'tes dcidment qu'un gredin, un sclrat
de la pire espce ! s'exclama-t-elle. Mais vous montrerez-
vous toujours aussi honnte avec moi ? ajouta-t-elle, l'air
grave.
William hocha la tte.
Si mon honntet vous excite... Il porta la main de
la jeune fille ses lvres et frla sa paume du bout de la
langue, puis il dposa un baiser sur son poignet.
Fbrile, Bess le laissa jouer avec ses doigts, les
caresser, explorer leur finesse. Soudain, il en prit un dans
sa bouche. Bess retint son souffle, s'abandonnant ce
contact chaud et humide. Un trouble inconnu naissait au
plus profond d'elle-mme. William avait une si grande
exprience des femmes qu'il devina son excitation. Bess
retira vivement sa main, provoquant l'hilarit de son
compagnon.
Quand il voulut lui caresser la joue, elle s'carta
vivement, effraye.
Je promets de ne rien vous imposer, mais j'ai la
ferme intention de vous ouvrir aux plaisirs des sens, la
volupt.
Bess rflchit un instant, puis dcida de lui autoriser
quelques liberts. N'tait-il pas temps pour elle de
renoncer son ignorance sur les relations entre hommes
et femmes ? Elle avait entendu bien des commentaires sur
le sexe, mais ne possdait pas la moindre exprience dans
ce domaine. William serait certainement un excellent
professeur. Pourquoi ne pas commencer tout de suite,
sans pour autant sombrer dans la dbauche ?
Il lui effleura la joue du dos de la main, arrachant un
sourire ses lvres vermeilles et gourmandes.
Vous tes si belle... murmura-t-il. Vous tes un
miracle de la nature.
D'un geste lent, il lui ta sa coiffe et glissa les doigts
dans ses boucles rousses et soyeuses. La splendeur de sa
crinire le laissa sans voix.
Jamais je n'ai vu d'aussi beaux cheveux, dit-il enfin.
Qu'ont-ils donc de si fascinant vos yeux? Leur
couleur, peut-tre ?
Oui. Ils sont flamboyants. Je pourrais presque me
rchauffer les mains leur contact. Vous tes une jeune
fille trs spciale bien des gards. ct de vous,
blondes et brunes semblent bien ternes.
Il parat que cette couleur est un signe de
temprament. Dans mon cas, la lgende se vrifie, confia-
t-elle.
Voil qui m'excite encore davantage. Quel homme
n'aurait pas envie de dompter une aussi ravissante
tigresse?
Flatte par celte comparaison, la jeune fille clata de
rire.
Continuez, vous m'intressez.
Vous voulez savoir la vrit? s'enquit-il.
Bien sr.
Je ne peux m'empcher de penser que votre
toison intime est tout aussi flamboyante.
Oh ! s'exclama-t-elle, sincrement choque. Voil
donc quoi songent les hommes?
Mille fois par jour, rpondit William le plus
srieusement du monde.
Vous n'tes vraiment qu'un gredin ! lana-t-elle,
persuade qu'il plaisantait.
Mais un gredin sincre.
Il prit son visage entre ses mains et, avec une
dlicatesse infinie, l'inclina lgrement en arrire pour
capturer sa bouche tentatrice.
Bess ferma les yeux pour mieux savourer ce baiser. Le
parfum viril de William l'enveloppa. tourdie par ce
contact intime, elle ouvrit les lvres et s'abandonna.
Depuis trs longtemps, je me demandais ce que
l'on pouvait ressentir en pareilles circonstances, dclara-t-
elle, les joues empourpres. Je suis heureuse de constater
que cela me plat beaucoup.
Vous n'aviez donc jamais embrass un homme?
s'tonna William.
Les yeux sombres de la jeune fille ptillaient, ses
lvres tremblaient. William dessina le contour de sa
bouche du bout des doigts. Un long frisson de plaisir
parcourut le corps de Bess. Sans rflchir, elle mordit
avidement le pouce de William, puis parut dsole.
Vous n'auriez pas d, Bess... Elle lui adressa un
regard candide.
Ce geste quelque peu bestial en dit long sur vous,
chre enfant...
Voyant qu'il n'tait pas fch, elle soupira de
soulagement.
Il me rvle que vous tes une femme vibrante
d'motions, une femme de passions, poursuivit-il. l'aube
de votre veil la vie, vous possdez dj une sensualit
qui attirera les hommes durant toute votre existence.
Il l'enlaa et l'embrassa avec fivre. Cette fois, sa
bouche se fit plus insistante. Bess lui rpondit avec la
mme ardeur. Elle se blottit contre lui, cherchant son
contact. Le feu du dsir les embrasa tous les deux,
menaant de fondre leurs corps l'un dans l'autre.
La main de Cavendish errait dj sur la poitrine de la
jeune fille. S'il ne s'arrtait pas trs vite, il allait la
dshabiller et la dflorer sans autre forme de procs. sa
grande consternation, des scrupules inattendus
l'envahirent soudain. Brutalement, il s'carta d'elle et se
dirigea sans un mot vers son cheval. Pourquoi diable
ragissait-il ainsi ? Depuis la seconde o il avait pos les
yeux sur Elizabeth Hardwick, il brlait de la faire sienne. Il
n'tait venu Chelsea Palace que dans cette intention.
prsent, ils se retrouvaient seuls au cur de la
fort. Pourquoi ne menait-il pas son entreprise bien ? En
se montrant habile, il pouvait l'exciter jusqu'au point de
non-retour. Alors, elle se donnerait lui corps et me. Bess
tait vierge. Elle ignorait qu'une excitation extrme
interdisait de revenir sur ses pas. Ensuite, toutefois, elle
aurait l'impression d'avoir t trahie, souille. Et il dsirait
plus que de rapides bats dans l'herbe, l'insu de tous. Il
voulait que Bess devienne sa matresse long terme.
William ouvrit sa sacoche et en sortit des provisions
et du vin, avant de rejoindre Bess et de dballer un chapon
rti et des pommes croquantes. La jeune fille lui sourit
timidement. Il se sentait nouveau matre de ses sens. Il
se rjouissait de partager ce long moment d'intimit avec
Bess et tait bien dcid temprer ses ardeurs.
Dsormais, il se contenterait de compliments, de mots
tendres, de sages caresses.
Bess mordit avec apptit dans une cuisse de chapon,
puis elle croqua une pomme verte, dont le jus lui coula sur
le menton. Spontanment, elle s'essuya d'un coup de
langue gourmand.
El si nous buvions un peu de vin? proposa William.
J'ai apport une outre. Savez-vous la manier ?
Il la guida, lui montra comment presser l'outre pour
en faire jaillir le liquide rouge et parfum. Face la
maladresse de la jeune fille, tous deux s'esclaffrent.
William se rjouit d'avoir trouv une compagne qui aime
rire de bon cur, avec la simplicit d'une enfant.
Quand ils eurent fini le vin, William s'allongea au
soleil et attira la jeune fille contre lui. Les bras autour
d'elle, il la regarda dans les yeux. Ils passrent une heure
changer baisers et murmures, caresses et clats de rire.
Au prix d'un effort surhumain, William parvint rprimer
son dsir. Mais il savait que Bess apprciait ses attentions
sages et rassurantes et qu'elle lui en tait reconnaissante.
En entendant le son d'un cor de chasse, au loin, Bess
se redressa d'un bond et chercha fbrilement sa coiffe
dans l'herbe. William la lui tendit. Affole, elle mit
rapidement de l'ordre dans ses cheveux.

Chrie, je dois me rendre Douvres pour effectuer


l'inventaire du monastre de Sainte-Radegonde. Cette
mission risque de me prendre un certain temps, car on m'a
galement demand d'valuer la superficie des terres.
Quand partez-vous?
Demain. Je vous manquerai ?
Peut-tre un peu, rpondit-elle.
Dites-moi la vrit ! Dites-moi que je vais vous
manquer cruellement !
L'air solennel, Bess posa la main sur son cur.
Je vous offre mon cur, William. Attendri, il
l'embrassa sur la tempe.
Chrie, mon retour, j'aurai une question srieuse
vous poser. J'envisage d'tablir des relations un peu plus
stables entre nous. Je veux que nous soyons ensemble.
Le son du cor retentit nouveau. William se leva.
Partez devant. Il ne faut pas qu'on nous voie
ensemble. Chelsea se trouve dans cette direction. Quant
moi, je rejoindrai les autres dans une heure ou deux.
Il l'aida monter en selle, profitant de cette treinte
furtive pour l'embrasser une dernire fois.
N'oubliez pas que je vous adore.
Un sourire ravi sur les lvres, Bess regagna Chelsea
Palace. tait-ce cela, l'amour? William Cavendish l'adorait
et ne s'en cachait pas. Quand il rentrerait de Douvres, la
demanderait-il en mariage ? Cela semblait trop
merveilleux pour tre vrai. Pourtant, tout au fond de son
me, Bess sentait que l'avenir leur rservait un grand
bonheur ensemble.
Elizabeth Tudor, la fille du roi Henri VIII, avait pass
des jours errer dans les couloirs du palais de Hampton
Court, en explorant les moindres recoins, parcourant
inlassablement galeries et escaliers. Elle admirait surtout le
prestigieux escalier du Roi, dont les murs et le plafond
taient orns de fresques excutes par les plus grands
matres italiens. Toutefois, ce qui comptait le plus aux yeux
de Lady Elizabeth, c'tait que cet escalier menait vers les
appartements royaux.
Lorsqu'elle arrivait dans l'une des rsidences royales,
le premier souci de la jeune fille tait d'en apprendre
parfaitement la disposition. Connatre l'agencement du
palais par cur la rassurait. Ainsi, elle pouvait chapper
discrtement, par quelque porte drobe, aux scnes
dplaisantes et aux importuns. Elle se rappelait fort bien
Hampton Court, les moments de bonheur qu'elle y avait
partags avec sa chre mre, ainsi que les heures de
tristesse absolue qu'elle avait traverses en ces lieux.
En atteignant la Longue Galerie, elle s'arrta. Au
souvenir de sa douce belle-mre, Catherine Howard, elle
sentit sa gorge se nouer. Elle imaginait Catherine, courant
dans cette galerie, appelant dsesprment le roi, juste
aprs avoir appris qu'elle tait accuse d'adultre.
Seigneur, songea Elizabeth, voil peine plus d'un an
qu'elle a t dcapite... J'ai l'impression de la pleurer
depuis des annes... Puis elle pensa sa mre, Anne
Boleyn. Jamais elle ne surmonterait la douleur de sa perte.
Elizabeth Tudor chassa rapidement ces sombres
images de son esprit et revint des vnements plus
heureux. Catherine Howard, si jeune et enjoue, s'tait
toujours montre gentille et patiente avec elle. Catherine
tait la cousine de sa mre, Anne Boleyn. Elle avait
rpondu avec sincrit toutes les questions dElizabeth
sur sa mre et son mariage fatal avec le roi Henri. Depuis
des annes, l'enfant brlait de connatre l'histoire de sa
famille, mais ds qu'elle osait murmurer le nom de sa
mre, on la faisait taire d'une gifle.
Elizabeth se rappelait aussi son autre belle-mre, Jane
Seymour, qui aimait tant parcourir les jardins de Hampton
Court avant de donner le jour au petit prince Edward.
Elizabeth n'avait que quatre ans l'poque, mais elle
n'avait pas oubli la cruaut de cette femme, qui l'avait
exile Hatfield pour l'loigner de son pre, le roi Henri.
Elizabeth Tudor mit un petit ricanement de
satisfaction. Jane Seymour a complot pour remplacer
ma mre, songea-t-elle. Mais cette intrigante a elle aussi
fini dans la tombe. Toutefois, le court rgne de Jane
n'avait pas t un chec total. Elizabeth tait dsormais
pourvue d'un frre et d'un oncle, Thomas Seymour.
cette vocation, elle sourit franchement. Thomas tait
beau comme un dieu. Il tait l'une des rares personnes au
monde en qui elle avait confiance et qu'elle aimait
tendrement.
Elizabeth ouvrit une fentre et se pencha au-dehors.
Il faisait bien trop beau pour rester enferme, dcida-t-
elle. Alors quelle se reculait, elle vit un bateau approcher
du dbarcadre. Curieuse, elle demeura la fentre pour
essayer d'identifier les visiteurs. Un groupe de femmes
bavardes dbarquait. La jeune fille reconnut vite Lady
Frances Grey, marquise de Dorset, dont l'embonpoint tait
lgendaire. Elizabeth apprciait sa simplicit, mais elle
considrait sa fille, Lady Jane, comme une petite pimbche
dvote totalement dnue d'esprit et de malice.
Elizabeth n'ignorait pas que l'enfant tait bien place
pour pouser le prince Edward. Bientt, elle s'installerait
dans la nursery royale pour recevoir la mme ducation
que lui. Plusieurs fils de nobles taient dj levs la cour
avec son frre. La salle d'tude ne tarderait pas tre
surpeuple. Elizabeth clata de rire en songeant aux fils du
comte de Warwick. Les turbulents frres Dudley allaient
faire de la vie de la sage Lady Jane un vritable enfer.
Elizabeth se glissa dans la bibliothque pour choisir
un recueil de pomes emporter au jardin. Bientt, les
vents de l'automne dnuderaient les arbres et les
superbes massifs de fleurs. Pour viter les visiteuses, elle
traversa les appartements royaux en direction des
quartiers plus modestes qui bordaient la cour extrieure.
Dans l'une des innombrables galeries, Elizabeth
aperut une jeune fille qui venait sa rencontre. Juste
avant de se croiser, elles s'arrtrent net, ptrifies. Elles
portaient une robe pourpre et avaient la mme crinire
d'un roux flamboyant. Elles taient minces, de taille
identique et tenaient toutes deux un livre. Chacune avait
l'impression de se trouver face son propre reflet.
Qui diable tes-vous ? s'enquit Elizabeth.
Je m'appelle Elizabeth Hardwick. qui ai-je
l'honneur?
Je suis Lady Elizabeth.
Votre Grce ! souffla Bess en esquissant aussitt
une rvrence.
Non, je ne possde pas ce titre. Du moins, pas pour
l'instant.
Je ne puis vous appeler mademoiselle . Vous
tes une princesse royale...
Qu'importe ! Dans mon dos, certains de mes
proches me surnomment bien la petite btarde !
Ils s'en mordront les doigts un jour, lorsque vous
serez sur le trne.
Les yeux ambrs de la princesse se mirent scintiller
de reflets d'or. En effet, ils le regretteraient, se promit-elle.
Pourquoi ne vous ai-je jamais croise au dtour
d'un couloir? demanda-t-elle.
Je suis originaire du Derbyshire, Votre Grce. Lady
Zouche m'a engage pour tenir compagnie ses filles.
Elizabeth la toisa. Cette demoiselle Hardwick tait
donc la fille d'un paysan, alors qu'elle-mme tait la fille
d'un roi. Comment pouvaient-elles se ressembler ce
point ?
C'est trange, nous portons galement le mme
prnom, remarqua-t-elle.
La princesse examina la jeune fille avec attention,
dtaillant sa frle silhouette.
Voyez vos mains... C'est incroyable !
Les deux jeunes filles possdaient de longs doigts trs
dlicats, mais ceux de la princesse taient orns de
nombreuses bagues.
Je suis encore trop jeune pour avoir de la poitrine,
reprit-elle, mais quand ce jour viendra, je prie le Seigneur
pour qu'elle soit aussi superbe que la vtre.
Je vous en prie, Votre Grce, appelez-moi Bess.
Leur complicit- tait si spontane qu'elles avaient
l'impression de se connatre depuis toujours.
En fait, Bess, nous pourrions tre surs. D'ailleurs,
je regrette que vous ne soyez pas ma sur. J'ai plus de
points communs avec vous qu'avec celle dont je suis
malheureusement affuble.
Elizabeth guetta la raction de Bess face ce
commentaire dsobligeant sur Marie Tudor, sa demi-sur
catholique. Bess parut plus amuse que choque, et
Elizabeth ne l'en apprcia que davantage.
Que lisez-vous ?
Oh... Ce livre ne m'appartient pas. Votre Grce. Il
est Lady Jane Grey. Elle m'a charge de le rcuprer sur
le bateau, o elle l'avait oubli, mais je me suis perdue en
route. Les pices du chteau sont si nombreuses et si
trangement agences...
Elizabeth faillit s'touffer de rire.
Ce palais fait la fiert et la joie de mon pre.
Personne n'a jamais os le critiquer. Comme il est agrable
d'entendre quelqu'un s'exprimer avec sincrit !
J'avoue que j'ai parfois la parole un peu trop facile.
Elizabeth hocha la tte, comprhensive.
J'ai le sens de la repartie, moi aussi, mais je dois
mesurer mes propos. Que lit donc Lady Jane ?
Bess lui montra l'ouvrage.
Du latin ! Cette petite peste ne se promne avec ce
genre de livre que pour impressionner son entourage.
Quel plaisir une jeune fille peut-elle bien trouver dans un
texte en latin, bon sang?
La spontanit inattendue de la princesse surprit
Bess. Devant son visage stupfait, Elizabeth rit de bon
cur.
C'est mon oncle Thomas Seymour qui m'a appris
jurer. Il est marin. Ils ont un vocabulaire trs imag, dans
ce milieu. Mon pre va le nommer amiral de la flotte.
La princesse tait plus jeune que Bess, mais elle
semblait trs mre pour son ge.
Accompagnez-moi dans le parc. Je voudrais
bavarder avec vous.
Bess hsita.
Je risque d'avoir des ennuis si je ne rapporte pas
son livre Lady Jane, Votre Grce.
Je m'en charge, rpliqua la princesse. Venez.
Sur ces mots, elle l'entrana vers les appartements
royaux. Murmurant de vagues excuses, Bess tendit le livre
Lady Jane. D'aprs l'expression de Lady Zouche, elle
comprit que sa matresse avait remarqu sa ressemblance
frappante avec la fille du roi.
Lady Elizabeth, quel plaisir de vous voir ! s'exclama
Lady Frances. Permettez-moi de vous prsenter mon amie,
Lady Margaret Zouche.
Frances paraissait sincrement ravie qu'Elizabeth ait
regagn Hampton Court, la demeure que la princesse
prfrait.
Lady Margaret, fit celle-ci en hochant brivement
la tte. C'est toujours un plaisir de vous rencontrer, Lady
Frances. J'aimerais profiter de la compagnie de Mlle
Hardwick, si vous pouvez la librer pendant une heure.
Lady Zouche en perdit l'usage de la parole. Quant
Frances, elle rpondit:
Bien sr. Jane est venue voir le prince Edward.
Nous attendons une audience avec Sa Majest le roi, votre
pre.
Je vous souhaite un bon aprs-midi, Lady Elizabeth,
dclara gravement Lady Jane.
Age quod agis, rtorqua la princesse d'un ton
ironique. Vaquez vos obligations. Vivat rex!
Longue vie au roi! traduisit aussitt Lady Jane avec
ferveur.
Elizabeth voulait tout prix viter d'tre prsente lors
de l'arrive de son pre. Le roi tait dot d'un caractre
trs changeant. Dans ses souvenirs d'enfance, les rares fois
o il l'avait prise dans ses bras se mlaient aux images de
ses colres, lorsqu'il pointait vers elle un index menaant.
Il lui faisait peur. Elle avait appris se tenir droite quand il
tait l, sentant qu'il mprisait tout signe de faiblesse.
Chacun disait qu'elle lui ressemblait, mais la princesse
savait que sa chevelure flamboyante et son sens de la
repartie pouvaient aussi bien amuser son pre que le
rendre fou de rage.
Sans attendre, la princesse entrana Bess hors de la
pice. Elles se rendirent dans le jardin priv, puis dans un
autre, o trnait une imposante fontaine. Un gros
bourdon se dbattait dans l'eau claire. Bess le sauva de la
noyade et le dposa sur la margelle afin qu'il puisse scher
ses ailes.
Seigneur, vous tes bien tmraire ! s'cria la
princesse. Vous avez agi sans rflchir.
Pas du tout. J'ai rflchi. Je me suis dit que la vie de
cet insecte valait bien le risque de me faire piquer.
Vous avez l'esprit vif, tout comme moi. Mais la vie
que je mne m'a enseign la prudence, expliqua la
princesse.
Sans doute avez-vous trop souvent t pique.
Elles empruntrent un labyrinthe bord d'arbres et de
buissons parfaitement taills.
Suivez-moi, ordonna la princesse. Par ici, nous
serons plus tranquilles.
Elles s'installrent sur un banc en pierre.
Parlez-moi de vous. Je veux tout savoir de votre
philosophie, de vos rves, de vos espoirs. Je veux savoir ce
que vous avez dans la tte et dans le cur. Non, attendez!
Laissez-moi deviner.
Bess hocha la tte.
Vous avez un temprament de feu, dclara
Elizabeth, ainsi qu'une certaine vanit. Vous avez soif de
connaissances et une grande passion pour la vie. Et,
surtout, vous tes anime d'une immense ambition.
On dirait que vous vous dcrivez. Votre Grce.
Elizabeth se mit rire.
Vous tes galement intelligente, pleine d'esprit et
franche.
Croyez-vous au destin ? demanda Bess.
Oui. Enfin, je crois en mon propre destin.
Croyez-vous que vous serez reine, un jour?
Elizabeth pina les lvres sans rpondre.
De toute faon, je le sais dj, ajouta Bess en
posant la main sur la sienne. Je suis si certaine de ce que
me rserve l'avenir que vous devez l'tre aussi !
Je vous coute.
Je me marierai avec un homme riche et j'aurai une
ribambelle d'enfants. Je possderai une rsidence en ville
et une demeure somptueuse la campagne. Un jour, j'y
recevrai la reine Elizabeth Ire d'Angleterre.
Il est souvent dangereux de partager ses rves
secrets. Pour ma part, je n'ai confiance en personne.
Prtons serment de toujours nous faire confiance,
proposa Bess, prise d'une soudaine impulsion.
Elizabeth mit la main sur son cur.
Quoi qu'il puisse nous arriver, acheva-t-elle. Elles
changrent un sourire.
Connaissez-vous les derniers ragots qui circulent?
s'enquit la princesse.
Eh bien...
Bess jugeait inopportun de relater ce genre de
commrages la propre fille du roi.
Vous les connaissez ! Racontez-les-moi, ou je ne
vous le pardonnerai jamais !
Avez-vous entendu parler d'une dame nomme
Catherine Parr?
Bien sr. Ma sur Marie la frquente beaucoup.
Elles vont la messe ensemble.
Je n'ose en rvler davantage, Votre Grce. C'est
une histoire qui concerne...
Mon pre? Seigneur, comment ai-je pu tre aussi
aveugle? Cette femme rve de devenir reine !
D'aprs ce qu'on dit...
Elizabeth posa soudain un doigt sur ses lvres. Deux
jeunes gens trs bruns surgirent de derrire la haie. En
dcouvrant les jeunes filles, ils parurent enchants.
Lady Elizabeth, quel plaisir! s'exclama l'un d'eux,
qui avait peu prs l'ge de la princesse. Nous cherchions
un divertissement.
Il s'inclina galamment.
Robin Dudley, vous n'tes pas le bienvenu. Le plus
grand, qui devait avoir seize ans, tait encore plus basan
que son compagnon. Il fixa Bess, les yeux carquills, puis
il tendit la main et lui effleura la poitrine sans vergogne.
Sont-ce de vrais seins ? fit-il.
5.

5.
Ulcre par cette rflexion salace sur sa poitrine
gnreuse, Bess serra les poings et se mit marteler le
torse du jeune homme.
Grossier personnage ! De quel droit vous
comportez-vous de la sorte ?
Vous n'auriez pas d insulter cette jeune fille, mon
ami, commenta Elizabeth, les yeux ptillants de joie.
Pourquoi pas? s'indigna George Talbot. Aprs tout,
ce n'est qu'une servante.
Le mpris manifeste du jeune homme ne fit qu'attiser
la colre de Bess.
Espce de petit prtentieux ! Immonde goujat!
Vous me dgotez ! Comment osez-vous me manquer de
respect en prsence de Lady Elizabeth Tudor?
C'est un Talbot, lui expliqua celle-ci. Depuis
toujours, les hommes de cette famille se jugent suprieurs
aux Tudors. Ils descendent des Plantagents, vous ne le
saviez pas ?
Bess se ressaisit un peu. George Talbot, lui, ne
parvenait pas dtacher les yeux de la jeune fille, fascin
par sa beaut.
en juger par ses manires, on jurerait plutt qu'il
descend directement du babouin, rpliqua-t-elle.
Auriez-vous les fesses bleues, mon cher George ?
lui demanda Robin d'un ton narquois.
Non, rpondit le jeune homme avec un sourire
satisfait. Seul mon sang est bleu.
Elizabeth, que ces joutes verbales enchantaient,
clata de rire.
Je vous prsente mon amie Bess Hardwick.
Votre amie? Je suppose que vous allez monter sur
vos grands chevaux et prendre sa dfense ! lana Talbot.
Absolument pas. C'est d'ailleurs la raison pour
laquelle nous sommes amies. Bess peut se dfendre toute
seule. Elle vaut son pesant d'or, croyez-moi. De plus, elle
ignore que vous tes l'hritier du comt de Shrewsbury, le
plus puissant du royaume. De toute faon, elle s'en moque
perdument !
En comprenant qui elle avait affaire, Bess blmit. Le
fils du comte de Shrewsbury! Son pre tait presque
considr comme un roi dans le nord du pays. Non
seulement il tait le seigneur du Yorkshire, du
Nottinghamshire et du Derbyshire, mais il possdait
galement le somptueux chteau de Sheffield, prs de
Hardwick, la terre natale de Bess.
Je suis Robin Dudley, dclara l'autre jeune homme.
Les amis de Lady Elizabeth sont mes amis. Vous a-t-elle
dj attribu un surnom?
Bess se rendit compte qu'il s'agissait du fils du comte
de Warwick. D'emble, elle trouva trs sympathique ce
jeune homme affable et jovial.
Mgre lui conviendrait merveille, mon
avis.
Quelqu'un vous a demand votre avis ? lana Bess
George Talbot.
Elizabeth sourit.
George a raison, approuva-t-elle. Mgre sied
trs bien votre nature emporte. Personnellement, je
surnomme Robin le bohmien, cause de son teint
mat.
Aux yeux de Bess, Talbot tait bien plus brun que
Robin Dudley. Ses yeux bleu ple contrastaient avec ses
cheveux d'un noir de jais, aux reflets presque bleuts, el
avec son visage fin et basan. Il tait trs lanc et avait
les paules larges.
George Talbot affichait une prestance aristocratique
teinte d'arrogance et semblait attendre de tous le respect
sans condition qu'il estimait d son rang.
Moi, j'appelle Talbot le vieillard , parce qu'il est
mari depuis l'ge de douze ans. Le pauvre n'a pas eu son
mot dire. Durant sa petite enfance, ses parents l'ont
fianc Gertrude, la fille du comte de Rutland, afin de
sauvegarder la fortune des Talbot.
Je plains cette pauvre dame, commenta Bess, qui
dtestait viscralement Talbot.
Oh, ils ne vivent pas encore sous le mme toit !
Cette chre Gertrude n'est pas en ge d'tre dflore,
expliqua crment Elizabeth.
Avant que ce jour arrive, George sera vraiment un
vieillard ! railla Dudley.
Amus par ces propos licencieux, Talbot lui donna
une tape amicale. Bess tait choque par ces sous-
entendus grillards. ses yeux, il tait inconvenant
d'voquer un sujet si dlicat en prsence d'une princesse.
Pourtant, celle-ci ne paraissait pas trouble le moins du
monde.
Vos paroles sont insultantes pour cette jeune fille,
dclara Bess.
Seigneur, notre petite mgre vient sans doute de
la campagne, avec ses ides puritaines et rtrogrades!
rpliqua Talbot.
Bess est en effet originaire du Derbyshire. Comme
vous, cher ami.
Hardwick, n'est-ce pas ? fit-il en fronant les
sourcils.
Eh bien, je vous trouve charmante, mademoiselle,
intervint Dudley avec franchise.
Moi, je vous trouve unique, renchrit la princesse.
On peut dire que cette petite a de quoi veiller les
apptits d'un homme digne de ce nom, admit Talbot.
Le souffle coup par tant d'insolence, Bess faillit le
gifler.
Allez-y, petite mgre ! Je n'attends qu'une
occasion de vous enseigner les bonnes manires.
On se doute de ce que vous aimeriez lui enseigner,
dit Dudley. Vous faites vraiment des tincelles, tous les
deux.
Bess tourna les talons et s'loigna vivement.
Votre amie sait-elle qu'elle ne peut prendre cong
sans votre permission ? s'exclama Robin en clatant de
rire.
Elle l'ignore et elle s'en moque, rpondit la
princesse.
Bess esprait ardemment avoir choisi la bonne
direction pour sortir du labyrinthe. Si elle s'garait, elle
risquait de se ridiculiser. Plutt mourir que de perdre la
face devant cet arrogant de Talbot!

Durant le court trajet en bateau vers Chelsea Palace,


les conversations tournrent autour du jeune prince
Edward. Bess resta en retrait, perdue dans ses penses. La
fille du roi jouissait d'une foule de privilges, tandis qu'elle-
mme n'tait qu'une modeste domestique, comme
George Talbot le lui avait si grossirement rappel.
Pourtant, Bess se dit qu'elle n'changerait pour rien au
monde sa place avec celle de la princesse. Celle-ci
possdait de nombreuses richesses, mais son avenir tait
encore trs fragile. Si elle parvenait raliser ses
ambitions, elle devrait lutter bec et ongles contre
l'adversit et les complots de ses ennemis. Toutefois, Bess
avait confiance en Elizabeth. Quand on a la volont
cheville au corps, tout arrive , conclut-elle en son for
intrieur.
Puis les penses de Bess revinrent William
Cavendish. Son cur se mit battre la chamade. Si
seulement il tait encore l! Elle brlait de lui raconter son
entrevue avec la princesse. Elle avait une chance inoue
d'avoir attir l'attention d'un homme aussi charmant que
William et d'avoir sympathis avec lui. Elle savait que son
travail le retiendrait Douvres assez longtemps. Que se
passerait-il quand il reviendrait? Bess poussa un long
soupir. Mieux valait laisser William prendre la situation en
main. Il trouverait un moyen d'obtenir ce qu'il voulait. Et,
par chance, c'tait elle qu'il voulait !
Pour la centime fois, elle se rappela ses paroles.
son retour, il souhaitait tisser avec elle des liens plus
durables... Lui demanderait-il de l'pouser? Bess repoussa
vite ses derniers doutes. Il ne dsirait certainement pas
faire d'elle sa matresse. Aprs tout, elle lui avait
clairement dit qu'elle recherchait le mariage et qu'elle
refusait de se comporter comme une fille facile. Certes,
William avait une rputation de bourreau des curs, mais
il ne lui avait vol que quelques baisers. Dcidment, Bess
sentait au plus profond d'elle-mme qu'elle deviendrait un
jour Mme William Cavendish.

Au moment d'aller se coucher, Bess dcida d'envoyer


une lettre sa famille pour lui raconter son sjour de rve
Chelsea Palace, chez Lady Frances Grey. La jeune fille
aimait beaucoup crire. Elle avait dj longuement parl
des Grey sa mre et sa tante, mais elle mourait
d'impatience de leur relater sa rencontre inattendue avec
la princesse.
Elle rdigea plusieurs paragraphes puis s'interrompit,
pensive. Devait-elle mentionner William Cavendish? Elle
avait envie de le dcrire, d'impressionner sa mre et sa
tante en voquant le travail de William pour la Couronne,
mais elle se ravisa. Sa mre ne manquerait pas de lui crire
aussitt pour savoir s'ils avaient des projets de mariage...
Bess secoua la tte. Elle attendrait le retour de William...
et sa dclaration.
Elle reprit la plume et crivit :

Chelsea Palace surplombe la Tamise, tel un chteau


de conte de fes scintillant de mille feux, renfermant des
trsors accumuls au fil des sicles. J'prouve une vritable
passion pour Londres et ses superbes demeures. J'ai
rencontr de nombreux messieurs voluant la cour.
Rassurez-vous, j'ai la ferme intention de trouver un mari
fortun. Un jour, je possderai une grande maison bien
moi o je pourrai tous vous inviter. Si seulement vous tiez
l pour dcouvrir toutes ces merveilles avec moi! Les
courtisans des Tudors, vtus de velours et de soieries,
couverts de bijoux; les orchestres qui jouent de la musique
dans les galeries du chteau; les centaines de domestiques
en livre... Pour moi, c'est un rve qui prend vie. Je compte
bien partager les beauts de cette ville avec vous. Un jour,
ce sera possible. J'y crois de toutes mes forces. Mes
ambitions se raliseront!

Bess songea au Derbyshire, sa rgion d'origine. Situe


au nord de l'Angleterre, elle jouissait d'un climat plus rude
que Londres. Sans doute faisait-il dj trs froid chez elle.
La jeune fille aimait cette terre, ses proches lui
manquaient cruellement, mais elle tait heureuse. ses
yeux, la capitale tait le centre de l'univers, la cour
fastueuse des Tudors un joyau nich au cur de cet crin.
Elle conclut sa lettre et souffla les chandelles, en
remerciant le Seigneur de lui avoir donn la chance de
vivre dans un tel milieu.

Le lendemain, Bess fut trs occupe. Elle prpara les


bagages de Lady Zouche et de ses filles en vue de leur
retour Londres, prvu pour le lendemain. Dans l'aprs-
midi, quand ces dames se retirrent pour faire la sieste,
Bess profita de sa libert pour aller se promener seule et
partir la dcouverte du prospre village de Chelsea.
Elle flna dans les ruelles, puis passa devant Syon
House, l'immense proprit du comte de Warwick. Elle
avait eu l'honneur de rencontrer l'un de ses fils, Robin
Dudley. D'aprs ce qu'on lui avait dit, Warwick avait
engendr une ribambelle d'enfants. Bess observa Syon
House d'un il critique. Construite en pierres gris fonc,
cette vaste btisse carre tait particulirement laide. Si
Bess avait possd la fortune colossale des Warwick, elle
aurait fait riger une maison la fois fonctionnelle et
harmonieuse. Pourquoi certaines personnes manquaient-
elles ce point d'imagination lorsqu'elles dessinaient des
rsidences destines traverser les sicles ?
Bess emprunta un sentier qui menait au fleuve. Deux
cygnes majestueux glissrent sur les eaux devant elle. Ces
cygnes royaux, des oiseaux magnifiques, taient bien plus
nombreux Chelsea qu' Londres. A travers les arbres,
Bess aperut un imposant manoir. Des rires fusaient dans
le parc en contrebas. La jeune fille hta le pas.
Au dtour d'un gros massif de rhododendrons, elle
dcouvrit de jeunes garons en train de se baigner,
compltement nus, dans l'eau frache du fleuve. En la
voyant, deux d'entre eux poussrent des cris affols. Ils se
prcipitrent vers leurs vtements, cherchant cacher
leur nudit, puis s'enfuirent, en riant nerveusement de
leur msaventure.
Bess demeura ptrifie. Elle venait de remarquer la
prsence d'un jeune homme allong paresseusement dans
l'herbe tendre. Comme ses compagnons, George Talbot
tait entirement nu. Bess comprit qu'elle se trouvait
certainement sur la proprit de Shrewsbury House et
qu'elle avait surplis les frres Talbot.
Mademoiselle Hardwick! s'exclama George, l'air
provocateur.
La jeune fille s'empourpra. Talbot ne semblait pas
gn le moins du monde. Il se leva, dsinvolte, sans
essayer de dissimuler son anatomie.
L'hritier du comte de Shrewsbury avait le regard
perant d'un aigle. Ses yeux bleus ptillaient de malice.
Bess se refusa partir en bredouillant des excuses. Ce
regard arrogant tait un dfi qu'il lui fallait relever.
Vous tes ici chez moi, sur mon domaine, dclara-
t-il froidement.
Prions le Seigneur qu'il me pardonne ce pch
mortel !
Vous blasphmez, petite insolente !
De nos jours, les domestiques ne savent pas rester
leur place, railla-t-elle en pointant firement le menton
en avant.
Vous avez raison. Vous devriez faire preuve de
respect en prsence de personnes d'un rang suprieur au
vtre.
Bess fulminait de colre. Rejetant ses longs cheveux
roux en arrire, elle rpliqua :
Sachez que nul ne m'est suprieur. Quant au
respect, il se mrite !
Regardez-moi bien! ordonna George d'un ton
moqueur.
Lentement, la jeune fille s'excuta, passant de la
toison hirsute qui couvrait son torse muscl son ventre
plat et son sexe dnud. Troubl par cet examen
impudique, Talbot ne put rprimer longtemps le dsir qui
s'emparait de lui.
Alors, le spectacle vous plat ? fit-il avec morgue.
Bess tait stupfaite. Jamais elle n'avait vu d'homme nu,
encore moins dans cet tat d'excitation.
Vous ressemblez un rat immonde, avec ce corps
velu, rtorqua-t-elle.
Petite mgre !
Goujat ! Mufle ! Vous tes dmoniaque !
Ma parole, vous n'avez que trs peu d'insultes
votre rpertoire, pauvre paysanne !
Bess prit une profonde inspiration et s'exclama :
Fils de p... !
Bravo ! Voil une fille de temprament. Digne
d'une grande dame !
Je suis une dame, Talbot !
Jamais vous ne le serez. Vous avez trop de poitrine
pour cela !
Allez au diable ! lana-t-elle en tournant les talons.
Pour la deuxime fois, George Talbot la faisait fuir, et
elle lui en voulut de toutes ses forces.

Cette nuit-l, un orage terrible clata. Bess passa son


temps rassurer les enfants de Lady Zouche, qui avaient
peur des clairs et des coups de tonnerre. Mme Frances
Grey, de nature trs calme, s'alarma en entendant ses
filles, Jane et Catherine, pousser des hurlements de
terreur et affirmer que la fin du monde arrivait. l'aube,
elles taient tranquillises, mais l't tait bel et bien
termin. La temprature avait chut brutalement et le
vent du nord balayait les magnifiques jardins de Chelsea.
bord du bateau qui les ramenait en ville, Margaret
Zouche flicita Bess d'avoir pens se munir de leurs
capes en laine.
Nous serions sans doute mortes de froid si tu n'y
avais pas song, dclara-t-elle. Voil encore une preuve de
ton efficacit. Tu es capable de faire les bagages de toute
une famille sans rien oublier.
Une fois Londres, Lady Zouche ordonna que toutes
les chemines soient allumes et que la cuisinire prpare
un potage rconfortant.
Durant son absence, Bess avait reu une lettre du
Derbyshire. La jeune fille la glissa dans sa poche pour la lire
plus tard, dans l'intimit de sa chambre. Aprs avoir rang
les effets de Lady Zouche et de ses filles, elle alla prendre
des nouvelles de son ami Robert Barlow.
Malheureusement, le jeune homme avait attrap un gros
rhume et tait secou par une toux inextinguible.
Robert, depuis quand tes-vous souffrant?
Seulement depuis ce matin, Bess. Il faisait si froid
dans cette grande maison ! Le majordome a refus
d'allumer un feu de chemine avant le retour de Lady
Zouche.
Ce maudit majordome mriterait une correction !
Quand j'aurai mes propres domestiques, je ne tolrerai
pas ce genre de comportement. Ce soir, je vous apporterai
un cataplasme. C'est une recette de ma tante Marcella,
base de camphre et d'herbes.
La journe avait t longue. Lorsque Bess gravit les
marches qui menaient sa chambre, elle entendit les
quintes interminables du jeune page. Elle rebroussa
chemin et se rendit l'office pour chercher du camphre et
des herbes, puis remonta frictionner de sa dcoction la
poitrine malingre du jeune homme.
Elle releva la chemise de Robert et s'assit sur le bord
du lit.
Je vous aime, Bess, murmura le valet entre deux
quintes de toux.
Moi aussi, je vous aime beaucoup. prsent,
dormez. J'espre que vous vous sentirez mieux ds
demain.
Une fois dans sa chambre, Bess ouvrit enfin sa
prcieuse lettre. Elle provenait de Jane, sa sur ane.
Bess en dcouvrit le contenu avec un certain tonnement.

Trs chre Bess,


Je vais bientt pouser Godfrey Boswell. Il vient de
Gunthwaite, dans le Yorkshire, et loue actuellement des
terres qui appartiennent la famille de Robert Barlow, ton
ami. J'ai longtemps hsit, mais Godfrey a besoin d'une
pouse et notre situation financire est presque
dsespre. Ralph Lche, notre beau-pre, a lui aussi
exploit des terres des Barlow, car Arthur Barlow est trop
malade pour s'en occuper lui-mme. Malheureusement,
Ralph a accumul du retard dans le paiement de ses loyers,
et notre mre est folle d'inquitude. Quand je serai marie,
ils auront une bouche de moins nourrir. Pour nous aider,
tante Marcella s'est engage comme cuisinire chez les
Lche de Chatsworth. Certains jours, nous devons nous
contenter des restes qu'elle rapporte la maison. Mre
t'embrasse affectueusement. Tu nous manques beaucoup.
Nous bnissons le Ciel que tu aies trouv cette place
Londres. Vue d'ici, ta nouvelle vie ressemble un conte de
fes.
Affectueusement,
Jane

Bess posa la lettre et ferma les yeux. Une vague de


culpabilit la submergeait. Ses parents croulaient sous les
dettes, Jane tait oblige de se sacrifier en pousant un
fermier, alors qu'elle-mme tait amoureuse d'un homme
qui frquentait la cour du roi. Et elle rentrait tout juste de
Chelsea, o elle avait rencontr la princesse Elizabeth
Tudor... Jane avait raison. Sa vie tait un conte de fes.
6.

6.
Durant un mois, l'Angleterre subit de terribles
intempries. Un vent glacial s'engouffrait dans les rues de
Londres, soulevant des tourbillons de feuilles mortes et de
poussire. Bess offrit Robert Barlow le chle en laine que
sa tante Marcella lui avait tricot, mais cette dlicate
attention n'empcha pas le rhume du fragile jeune
homme de se transformer en bronchite.
Par amiti, Bess se chargea des tches du valet et fit
de son mieux pour le soigner. Elle lui monta bouillons
chauds, cataplasmes et remdes. Finalement, ses efforts
se rvlant vains, elle dut se rsoudre avoir une
discussion srieuse avec Lady Zouche.
Madame, je ne voudrais pas vous alarmer, mais le
jeune Robert Barlow est trs malade. Je crains qu'il ne
s'agisse d'une affection chronique, et non d'un
refroidissement passager.
Mon Dieu ! Quelle calamit ! Prendre des jeunes
gens son service pour leur assurer un bon dpart dans la
vie est vraiment une lourde responsabilit! Parfois, tout se
droule merveille - comme dans ton cas, chre enfant -
mais la plupart de ces personnes semblent attirer les
problmes. Toi qui connais si bien les plantes mdicinales
et les potions, ne peux-tu soigner ce malheureux ?
Je n'ai cess de lui appliquer des cataplasmes de
camphre, mais je n'ai obtenu aucun rsultat. Lady
Margaret, je crois qu'il faut appeler le mdecin.
Le mdecin? Seigneur! Robert serait-il atteint de la
peste ? s'exclama la jeune femme, affole.
Il fait bien trop froid pour qu'il ait contract la
peste, assura Bess. Mais il souffre peut-tre de quelque
autre maladie contagieuse.
Tu as raison. Je vais envoyer chercher le mdecin
de ce pas. Entre-temps, arrange-toi pour qu'il ne quitte pas
sa chambre et qu'il se tienne distance des enfants. On ne
sait jamais.
Le Dr Belgrave se prsenta peu aprs. Bess
l'accompagna au chevet de Robert, tandis que Lady
Zouche restait dans le couloir, derrire la porte, de la
chambrette. Le jeune homme avait prsent des boutons
de fivre. Belgrave l'ausculta longuement, coutant son
souffle saccad. Il sortit de sa sacoche quelques sachets
d'une poudre destine faire baisser la fivre et expliqua
Bess comment administrer le remde au malade. Puis il
rejoignit la matresse des lieux.
J'aimerais vous parler en particulier, Lady Zouche.
Margaret conduisit le mdecin dans son petit salon
priv et referma la porte. Sans hsiter, Bess se prcipita
pour coller son oreille au battant et regarder par le trou de
la serrure.
Ce jeune homme vient du Derbyshire, docteur. Je
l'ai pris mon service en tant que page. J'avoue qu'il a
toujours t un peu chtif, un peu ple.
Hum ! fit Belgrave en s'claircissant la gorge. M.
Barlow a une forte fivre, mais mon remde devrait agir
rapidement. Toutefois, je crois pouvoir affirmer que ce
garon souffre d'une maladie chronique des poumons. Son
tat est grave. Je crains qu'il ne fasse pas de vieux os, aussi
je vous suggre fortement de vous sparer de lui.
mon Dieu ! gmit Lady Margaret en se tordant
les mains. J'espre que mes chres filles ne risquent pas
d'attraper cette affreuse maladie.
La mdecine ne cesse de progresser, mais nous
connaissons encore trs mal ces affections pulmonaires.
Certes, M. Barlow peut se remettre, mais il restera trs
faible. Mieux vaut tre prudent.
Pensive, Bess remonta l'tage. Elle en avait
suffisamment entendu. Pauvre Robert! Qu'allait-il
devenir? Elle se flicita de ne pas lui avoir dit que son pre
tait lui aussi trs malade et trop faible pour travailler.
quoi bon ajouter de l'inquitude sa dtresse ?

En deux ou trois jours, la fivre de Robert chuta, mais


le jeune homme tait encore trs fatigu. Un matin, Lady
Zouche le convoqua dans son petit salon, en compagnie de
Bess. Bien qu'il n'et que quinze ans, Robert avait grandi
trs vite et dpassait prsent la jeune fille d'une bonne
tte.
Bess n'ignorait pas que le mdecin avait conseill sa
matresse de le congdier, aussi tenait-elle tre aux cts
de Robert pour le soutenir en cet instant difficile.
Margaret Zouche affichait une mine grave et
dtermine.
Monsieur Barlow, je me rjouis de constater que
vous n'avez plus de fivre, mais le Dr. Belgrave juge que
vous seriez mieux au sein de votre famille, dans le
Derbyshire. Elle sortit une lettre de sa poche.
J'ai crit votre mre pour lui annoncer que vous
rentriez chez vous. Vous emprunterez ma voiture
personnelle. Bess vous accompagnera, si elle le veut bien. .
Robert parut soulag. Quant Bess, elle tait
abasourdie. Elle aurait pourtant d se douter de la
dcision de sa matresse. Qui d'autre qu'elle pouvait
s'occuper du malade et veiller ce qu'il arrive sain et sauf
destination? Lady Zouche semblait attendre sa rponse.
La jeune fille hsita. Elle aurait tant aim tre Londres
pour le retour de William Cavendish... Mais un coup d'il
son ami suffit l'apitoyer.
Trs bien, Madame. J'accompagnerai Robert dans
le Derbyshire.
Parfait. Vous partirez ds demain. Bess fera vos
bagages.
Lady Margaret, jugeant l'affaire classe, ajouta
l'adresse de la jeune fille :
Tu en profiteras pour voir ta famille. Mais ne tarde
pas trop revenir. Dans une semaine, nous ne serons plus
qu' un mois de Nol, et tu sais combien j'ai besoin de toi
pour les prparatifs.
Bess sourit, ravie d'tre indispensable sa matresse.
Bien sr, Lady Margaret.
Avant de se remettre au travail, Bess envoya un
message sa famille pour lui annoncer sa visite et lui faire
part de la maladie de Robert Barlow. Ses parents
recevraient sa lettre un jour avant son arrive, ce qui leur
laisserait le temps de prendre les dispositions ncessaires.
Bess aurait voulu crire William Cavendishr mais elle ne
connaissait pas son adresse. Elle ne pouvait confier une
lettre Lady Frances Grey, de peur que Lady Margaret,
apprenant que sa dame de compagnie crivait
secrtement un homme, ne la congdie sur-le-champ.
Avec un peu de chance, Bess serait de retour Londres
temps pour accueillir William... Elle esprait de toutes ses
forces que cette sparation aurait permis son soupirant
de dvelopper de tendres sentiments pour elle.

Le lendemain matin, les malles furent attaches sur le


toit de la voiture. Bess et Robert se mirent en route pour
Dunstable, la premire tape de leur voyage vers le
Derbyshire. Prvenante, la jeune fille plaa une bassinoire
en cuivre remplie de braises aux pieds du malade, puis elle
l'emmitoufla dans une paisse couverture.
Ils quittrent Londres lentement, mais le temps ne
parut pas trop long la jeune fille, qui admirait le paysage
par la fentre. Une fois en pleine campagne, Bess engagea
la conversation. Robert ferma son livre et se dtendit,
buvant ses paroles en la contemplant d'un regard plein
d'adoration.
Soudain, le jeune homme fut pris d'une violente
quinte de toux. Bess posa la paume sur le front du malade
pour s'assurer qu'il n'avait pas de fivre. Il saisit aussitt sa
main et lui sourit, visiblement ravi de l'intimit que leur
offrait l'habitacle de la voiture. Puis il s'assoupit, sans
lcher la main de Bess.
Bess profita de son sommeil pour l'examiner. Robert
tait un trs beau garon, au teint ple et aux pais
cheveux blonds. Lorsque Bess tait arrive chez les
Zouche, un an plus tt, ils taient tous deux de la mme
taille. En quelques mois, l'adolescent avait beaucoup
grandi. Cette brusque croissance pouvait expliquer ses
ennuis de sant. Le mdecin se trompait certainement
quand il affirmait que Robert ne ferait pas de vieux os,
songea la jeune fille en fronant les sourcils. Il se
remettrait, se promit-elle. Les soins attentifs de sa mre
parviendraient le gurir. Mais Bess se rappela aussitt la
lettre de Jane. Le pre de Robert tait malade, lui aussi. La
pauvre femme devrait dployer de gros efforts pour
mener de front ses nombreuses tches.

Le relais de poste de Dunstable ne disposait pas de


chambres voisines. Bess ordonna donc au cocher de ne
prendre que deux chambres. Elle en partagerait une avec
Robert.
Comment osez-vous avoir de telles penses ?
s'indigna-t-elle en le voyant hausser les sourcils. M. Barlow
est trs malade. Je ne puis le laisser seul toute une nuit.
ses yeux, Robert n'tait qu'un enfant, alors qu'elle
tait dj une femme.
l'auberge, ils dgustrent un ragot de mouton
accompagn de pain croustillant, puis une tarte aux poires.
La jeune fille demanda qu'un feu soit allum dans sa
chambre, moyennant un supplment. Puisant dans ses
conomies personnelles, elle en profita pour commander
galement du cognac. Quand Robert eut dn, Bess
l'envoya se coucher. Dix minutes plus tard, elle le rejoignit
et rchauffa le cognac au coin du feu. Elle en versa
quelques gouttes dans sa paume pour frictionner le dos et
la poitrine du malade et lui fit boire le reste de l'alcool.
Vous tes si bonne de vous occuper de moi, Bess.
Pour rien au monde je ne voudrais tre ailleurs qu'en votre
compagnie, ce soir.
Ne dites pas de btises, gronda-t-elle.
En s'asseyant au coin du feu crpitant, elle dut
pourtant admettre qu'il tait agrable de se trouver dans
un endroit aussi confortable, par cette nuit glaciale. Sous
l'effet de l'alcool et de la chaleur, Robert s'endormit
rapidement. Lorsqu'elle l'entendit respirer rgulirement,
Bess se dshabilla et se glissa sous les couvertures, sur le
divan install au pied du lit.
Le lendemain, ils roulrent dans la campagne
anglaise, entre Dunstable et Northampton. Bess tenta de
distraire le malade en lui racontant des contes de Nol,
puis ils fredonnrent gaiement pour passer le temps,
jusqu' ce que Robert commence manquer de souffle. La
jeune fille continua seule chanter de sa voix cristalline.
l'tape suivante, l'aubergiste put leur offrir deux
chambres voisines. Lorsque la jeune fille borda Robert,
celui-ci l'implora:
Je vous en prie, restez avec moi.
Je laisse la porte ouverte. Ne vous inquitez pas,
j'ai le sommeil trs lger. En cas de besoin, appelez-moi.
J'ai besoin de vous maintenant, Bess. Je ne
supporte pas d'tre spar de vous.
La jeune fille s'assit au bord du lit et lui prit la main.
Bess, je vais mourir, murmura-t-il.
Mais non ! Il ne faut pas avoir peur. Le Dr Belgrave
m'a assur que vous alliez vous remettre.
Il lui sourit. Pour une fois, il lui semblait tre bien plus
mr que son amie.
A vos cts, plus rien ne me fait peur.
Bess attendit qu'il s'endorme, puis elle se
recroquevilla sur le lit et sombra son tour dans le
sommeil. Pendant la nuit, elle se leva pour attiser les
braises dans la chemine. Dans la pnombre, elle sentit le
regard du jeune homme pos sur elle.
Bess, je vous aime, avoua-t-il.
Vous m'aimez parce que vous m'tes
reconnaissant, rpondit-elle.
Non. Je suis amoureux de vous,-insista-t-il.
Mais vous n'avez que quinze ans ! C'est trop jeune
pour tomber amoureux, rpliqua Bess, un peu contrarie.
Cela ne change rien. Je vous aime depuis que je
vous ai vue.
Rendormez-vous, fit Bess en lui tapotant la main.
Demain, la journe sera longue.

Bess ne s'tait pas trompe. mesure qu'ils


progressaient vers le nord, il faisait de plus en plus froid.
Un vent glacial s'engouffrait par bourrasques dans la
voiture. Les deux jeunes gens durent se blottir l'un contre
l'autre pour se rchauffer un peu. En atteignant les rives
de la Trent, il fallut traverser la rivire par bateau, ce qui
leur prit un temps considrable.
Ils approchaient enfin de leur terre natale. Les
gisements de charbon de Nottingham cdrent la place
aux landes du Derbyshire. Les Barlow et les Hardwick
habitaient le village de Baslow, l o la Derwent, petit
ruisseau de montagne, s'largissait en une rivire superbe.
Le cocher descendit les bagages de Robert et
s'apprta emmener Bess chez elle, mais la jeune fille le
pria de partir sans l'attendre. Il devrait simplement
dposer sa malle chez ses parents. Quant elle, elle
rentrerait pied, aprs avoir discut un peu avec les
Barlow. Le cocher avait reu l'ordre de rester Ashby, le
fief des Zouche, jusqu' la date prvue pour le retour de
Bess Londres, quelques jours plus tard.
La mre de Robert, qui semblait ravie de retrouver
son fils, fut sidre de voir combien il avait grandi.
Je n'arrive pas croire que Lady Zouche t'ait
chass pour une mauvaise toux, dclara-t-elle.
Il ne s'agit pas d'un simple rhume, intervint Bess.
Robert a t trs malade. Le mdecin a voqu une
maladie chronique des poumons.
Il a pourtant bonne mine. On ne peut pas en dire
autant de son pre, le pauvre. Tout espoir de guri son
s'est envol. Il me faut veiller sur lui jour et nuit.
Robert parut abasourdi.
Bess exagre un peu la gravit de mon tat de
sant, mre. Je vais vous aider de mon mieux, maintenant
que je suis rentr la maison.
J'aurai besoin de toi, en effet, rpondit sa mre
d'un air mystrieux en toisant Bess Hardwick d'un il
critique.
O est pre?
J'ai install son lit dans le petit salon. Je crains qu'il
ne puisse plus jamais remonter dans sa chambre.
Bess se sentit soudain de trop.
Ma famille m'attend, madame Barlow, mais je
passerai demain pour prendre des nouvelles.
demain, donc. De toute faon, nous devons
discuter affaires. Votre mre vous expliquera la situation.
Bess souhaita une bonne nuit Robert. Elle savait que
ce voyage pnible l'avait puis, mais elle n'osa pas
conseiller Mme Barlow de le laisser se reposer. Elle
remonta l'alle, puis traversa les champs des Barlow et le
petit village jusqu' la maison que son beau-pre, Ralph
Lche, tenait de son pre.
Ds qu'elle ouvrit le portail, sa mre et sa sur Jane
apparurent sur le seuil. Elles se prcipitrent vers elle et
l'accueillirent avec chaleur.
Chrie ! C'est si bon de te revoir aprs quinze longs
mois d'absence ! Nous avons reu ta lettre hier, mais la
mre de Robert avait dj des nouvelles de Lady Zouche
depuis la veille, alors nous tions prvenues de ton
arrive.
Dans la maison, les petites surs de Bess la
contemplrent avec crainte et respect.
Ma foi, tu es devenue une ravissante jeune fille!
s'exclama tante Marcella. Et fort lgante, qui plus est.
Bess virevolta devant elles, exhibant firement la
belle robe grise que lui avait donne Lady Margaret. Sa
mre lui tendit un bol de bouillon chaud et la fit asseoir au
coin du feu.
O sont James et Ralph? s'enquit Bess.
Les deux femmes changrent un regard sombre.
Marcella serra les lvres.
Ralph est all chercher James Edensor, rpondit
sa mre.
la taverne d'Edensor, prcisa tante Marcella.
Ne parlons pas de cela ce soir, dit sa sur. Ne
gchons pas le plaisir des retrouvailles.
Au contraire, il me semble que c'est le moment
idal pour en parler. Profitons de l'absence des hommes
pour discuter srieusement.
Racontez-moi tout, demanda Bess en les
dvisageant avec anxit.
Elizabeth Hardwick chassa ses trois plus jeunes filles
de la pice, puis elle dclara :
James a tendance abuser de la boisson. Il ne
supporte pas l'ide de ne rcuprer Hardwick que dans
trois ans, sa majorit. Il travaille d'arrache-pied pour trois
fois rien pendant que quelqu'un d'autre empoche les
bnfices du domaine.
Dans trois ans, James ne sera plus qu'un ivrogne
incapable de grer ses terres, s'il persiste dans cette voie,
renchrit Marcella avec sa franchise habituelle.
N'aide-t-il pas Ralph exploiter les terres des
Barlow?
Si, mais les rcoltes ont t mauvaises, cette
anne. Ils n'ont ralis aucun bnfice, expliqua Elizabeth.
Des bnfices? railla Marcella. Ralph a du retard
dans le paiement de ses loyers. Les Barlow menacent de
l'envoyer en prison pour dettes.
Oh, non ! s'exclama Bess. J'ignorais que la situation
tait aussi dramatique. Rassurez-vous, j'ai un peu d'argent.
Figurez-vous que je l'ai gagn en jouant aux cartes avec
Lady Frances Grey. Demain, je le porterai Mme Barlow.
Elle traverse elle-mme des moments trs difficiles. Son
mari et son fils sont tous les deux souffrants.
Arthur Barlow n'en a plus pour trs longtemps, en
effet, dit Marcella.
La tante de Bess avait soign de nombreux malades
grce ses herbes mdicinales, et elle connaissait
parfaitement les premiers signes d'une mort prochaine.
Combien d'argent possdes-tu, Bess? demanda sa
mre, perplexe.
Presque deux livres. J'ai dpens un shilling
l'auberge.
C'est incroyable ! s'cria Elizabeth en lanant sa
sur un coup d'il entendu.
Alors, Jane, tu vas te marier? Je suis trs heureuse
pour toi, dclara Bess en embrassant sa sur. Quand la
crmonie aura-t-elle lieu?
Le 1er dcembre. Oh, Bess, comme je suis contente
que tu puisses y assister !
Malheureusement, je serai partie avant. Je
regrette sincrement, Jane, mais Lady Zouche a besoin de
moi Londres pour les prparatifs de Nol,
Jane baissa les yeux. Elizabeth et Marcella se
regardrent, un peu gnes. ce moment-l, James et
Ralph arrivrent. Pendant toute la soire, Bess eut la
dsagrable impression que les femmes de sa famille lui
cachaient quelque chose. Manifestement, le retour
impromptu des deux hommes les avait empches de lui
parler.
Le soir venu Bess partagea le lit de Jane, ainsi qu'elle
l'avait fait pendant toute son enfance. Heureuses de se
retrouver, les deux surs chuchotrent et gloussrent une
bonne partie de la nuit.
Tu es si lgante ! dit Jane. Je n'avais jamais rien vu
d'aussi raffin que cette robe grise.
Alors, je te la donne... Non, attends ! Choisis plutt
parmi mes robes celle que tu prfres.
Elle ouvrit sa malle pour montrer sa sur les trsors
qu'elle avait apports. Jane s'assit sur le lit, fascine par
tant de luxe.
Tu m'en donnes une ? Vraiment ?
Bien sr.
Comme Jane caressait rveusement la tenue en
velours vert, Bess retint son souffle. Cette robe lui
rappelait des souvenirs particulirement chers : la partie
de chasse avec William Cavendish, les baisers et les
caresses qu'ils avaient changs.
Je ne prendrai pas la verte. Cette couleur te va
bien mieux qu' moi. Mais je crois que j'aime beaucoup la
pourpre.
Bess la dplia avec soin.
C'est celle que j'ai porte pour me rendre au palais
de Hampton Court, o j'ai rencontr la princesse Elizabeth.
Nous tions toutes les deux vtues de pourpre et nous
nous ressemblions trangement. La seule diffrence entre
nous tait le tour de poitrine. La princesse n'a pas encore
de seins, mais elle est plus jeune que moi.
Soudain, les yeux de Jane s'emplirent de larmes.
Bess, tu as une vie si exaltante ! Tu n'aurais jamais
d revenir.
Qu'est-ce que tu racontes ? Pour rien au monde je
ne renoncerais au plaisir de rentrer la maison!

Le lendemain matin, sa mre et sa tante


l'attendaient, l'air grave, et Bess comprit enfin le sens des
paroles de sa sur.
Attable dans la cuisine, la jeune fille mordait avec
apptit dans une tranche de pain quand sa mre dclara:
Bess, nous avons fait des projets. Nos affaires sont
intimement lies la famille Barlow. Le seul moyen de
rsoudre les problmes qui existent entre nos deux
familles serait que tu pouses Robert.
Bess mit un petit rire incrdule.
Pardon ? Marcella intervint :
Arthur Barlow va mourir. Robert est encore
mineur. Quand son pre aura disparu, les autorits
confisqueront la proprit et les terres jusqu' ses vingt et
un ans. C'est--dire dans six longues annes...
Bess songea tristement que le pauvre Robert avait
bien peu de chances d'atteindre la majorit.
Si Robert est mari au moment de son hritage, il
en sera tout autrement. D'abord, les autorits ne peuvent
confisquer la part de l'pouse de l'hritier, qui quivaut
un tiers du domaine. De plus, lorsque l'hritier mineur est
mari, cela complique les choses et la justice est souvent
plus souple.
Mais je ne peux pas pouser Robert Barlow ! Ce
n'est qu'un enfant! s'exclama Bess, outre.
Il a quinze ans, l'ge minimum pour se marier,
objecta Marcella.
Non ! Les Barlow n'ont qu' s'adresser un
notaire, pour faire en sorte que le domaine soit administr
par une personne de leur choix.
Bess leur rpta ce que Cavendish lui avait expliqu.
Ainsi, il sera protg lgalement, conclut-elle.
Mme Barlow n'a pas les moyens de payer les
services d'un notaire. D'ailleurs, qui pourrait-elle confier
le domaine ? Bess, ma chrie, il s'agit d'une dcision trs
cruelle. Je sais que cela exige que tu renonces tes
ambitions, tes rves d'avenir. C'est un sacrifice norme.
Mais tu dois aider ta famille. Il faut que tu sois raliste,
dclara Marcella.
Nous en avons longuement discut avec Mme
Barlow. Elle accepte de ne pas poursuivre Ralph pour
dettes si tu consens pouser Robert, expliqua sa mre.
Mais j'ai propos de lui remettre tout mon argent,
protesta Bess d'un ton implorant.
La dette se monte au moins au double de cette
somme. Un shilling reprsentait une semaine de gages.
Bess comprit l'ampleur du dsastre.
Et le pre de Ralph ? Sir Francis ne peut-il
intervenir en notre faveur ?
Malheureusement, les Lche rencontrent eux aussi
des difficults financires. Ils essaient mme de vendre
Chatsworth. Ils possdent de nombreuses terres, de
Bakewell Chesterfield, mais ce ne sont que des landes
arides.
Je parlerai Mme Barlow ds aujourd'hui. Je la
persuaderai de ne pas porter plainte, dit Bess. Je refuse
d'pouser Robert Barlow !
Bess, il est grand temps pour toi de te marier. Tu as
pass un an Londres et tu n'as toujours pas de fianc.
Il se trouve que j'ai un prtendant! rpliqua-t-elle
avec vhmence. C'est un homme qui occupe un poste
important la cour ! Il travaille pour le compte du roi.
Pour toute rponse, Bess ne croisa que deux regards
apitoys.
Je vais lui crire immdiatement ! Marcella tait
anantie par le dsespoir de sa nice. Elle regrettait
amrement qu'il n'existe pas d'autre solution leurs
problmes. Elle posa une main rassurante sur le bras de sa
sur et l'entrana dans un coin de la pice pour lui glisser
quelques mots l'oreille. Puis elle s'approcha de Bess et
l'embrassa.
cris cette lettre, mon enfant. J'espre que tu
obtiendras la rponse que tu souhaites. Si cet homme
vient ton secours ou t'envoie une proposition crite, tes
parents rflchiront. Mais il ferait mieux de se dpcher.
Le temps presse.
7.

7.
William Cavendish savait qu'il avait effectu un travail
remarquable Douvres. Mille fois, il avait rsist l'envie
de retourner Londres, plaant le devoir avant le plaisir,
m par son ambition dvorante. Ds son retour dans la
capitale, il alla rendre compte de sa mission Paulet, le
trsorier du roi. Une fois de plus, son zle le servit.
J'ai une bonne nouvelle pour vous, Cavendish. Le
roi Henri est trs content de votre travail dans les
monastres. Il a pens vous pour un autre poste et m'a
pri de vous en parler le plus vite possible.
Paulet faisait clairement allusion un traitement de
faveur de la part du souverain. Sans prendre le temps de
se changer, William gagna l'antichambre du roi, esprant
que celui-ci le recevrait rapidement. Peu aprs, on
l'introduisait dans le salon priv du souverain.
Ds qu'il eut franchi le seuil de la pice, l'odeur
nausabonde que dgageait la jambe malade et infecte
du roi, malgr les litres de parfum dont Henri Tudor
s'aspergeait, assaillit les narines de William.
Cavendish ! s'exclama Henri avec un sourire
radieux. Nous apprcions beaucoup le srieux de vos
services. Vous avez fait des prouesses auprs du clerg.
Grce vous, nos caisses se remplissent vue d'il.
Touch par ces compliments sincres, Cavendish
s'inclina respectueusement.
Je remercie Votre Majest.
Nous allons de nouveau avoir besoin de vous. Nous
envisageons de vous confier une mission un peu plus
difficile, peut-tre, mais nous considrons que vous
possdez les qualits ncessaires pour la mener bien.
Votre Majest, je m'engage faire de mon mieux
pour vous satisfaire.
William savait que le roi apprciait son nergie et sa
dtermination.
Les petits yeux fourbes du souverain se plissrent.
Cavendish retint son souffle, plein d'apprhension.
Nous vous envoyons dans une contre plus
lointaine, cette fois. L'Irlande! lana le roi.
Seigneur! songea Cavendish. Il faudrait tre
magicien pour venir bout de la tnacit et de la ferveur
religieuse de ces fiers Irlandais ! Toutefois, il tait trs
flatt que le souverain le juge capable de russir cette
tche dlicate.
L'Irlande, rpta William. Comme l'a prcis Votre
Majest, c'est un dfi un peu plus ambitieux, mais je suis
prt le relever.
Fort bien ! Si vous obtenez les rsultats escompts,
vous serez gnreusement rcompens, croyez-le.
En son for intrieur, William l'esprait plus que tout
au monde.
Le roi s'approcha pour lui tendre la main. tourdi par
l'odeur pestilentielle qui manait du souverain, Cavendish
eut toutes les peines du monde ne pas dfaillir.
Cependant, dissimulant sa rpulsion, il s'inclina et baisa les
bagues du roi Henri.
Sire, je remercie Votre Majest. C'est un grand
honneur pour moi.
Avant de regagner sa rsidence, Cavendish fit une
halte Suffolfc House pour annoncer la bonne nouvelle
son ami Henri Grey.
Je ne sais si je dois te fliciter ou te plaindre,
dclara Henri. Tu n'ignores pas que la situation est
explosive, en Irlande. Ce peuple est trs attach ses
monastres.
William s'esclaffa.
Les Irlandais sont des gens trs pieux et trs
passionns, celles. Il se trouve que la plupart des ordres
auxquels j'ai eu affaire en Angleterre taient dirigs par
des Irlandais. Je ne pense pas rencontrer trop de
difficults.
Eh bien, je prfre quand mme tre ma place
qu' la tienne. Quand pars-tu ?
Ds que possible. Selon Paulet, ma mission durera
au moins un an, peut-tre deux.
Deux ans en Irlande? C'est une vritable
condamnation perptuit ! Esprons que cela te vaudra
un titre ton retour !
C'est aussi ce que j'espre.
Rends-nous donc visite avant -ton dpart. Frances
sera effondre d'apprendre que tu t'en vas.
On parle de moi ? demanda l'intresse en entrant
dans la pice. Mon cher, si vous devenez un jour Sir
William Cavendish, il faudra que j'implore Henri de faire de
moi une duchesse.
Ma femme coute aux portes, on dirait ! railla
Henri.
Je l'avoue volontiers. C'est ainsi que j'ai su que
vous tiez l, William. J'ai quelque chose pour vous.
Elle sortit une lettre de son dcollet gnreux et la
lui remit.
Elle provient de votre ravissante petite rousse.
Manifestement, vous lui avez beaucoup manqu.
En dcouvrant le cachet du Derbyshire, William
frona les sourcils. Il tait agac que Bess soit rentre dans
sa famille. Il aurait aim la trouver Londres ds son
retour, impatiente de le revoir.
Merci, Frances. Je penserai souvent vous deux
quand je serai en Irlande.
Pas autant que moi, rpondit Frances avec un
soupir rsign. Qui va tenir compagnie mon mari
pendant que je raconterai les derniers ragots mes amies?
William prit cong des Grey en promettant de leur
rendre une dernire visite avant son dpart pour l'Irlande.
Dans sa poche, il lui semblait que l'enveloppe
contenant la lettre-de Bess le brlait. Une fois chez lui, il
confia son cheval un palefrenier et ouvrit la lettre sans
plus attendre.

Mon cher William,

Lady Zouche m'a prie de raccompagner le jeune


Robert Barlow dans le Derbyshire. Le pauvre Robert est en
mauvaise sant. Quant moi, je me retrouve dans une
situation trs critique dont je ne peux sortir sans votre aide.
Il se trouve que le pre de Robert est mourant. Afin de
sauvegarder le domaine des Barlow, nos familles
respectives envisagent de nous marier.
Je suis fermement dtermine ne pas pouser
Robert. C'est avec vous que je veux me marier.
Je n'ose vous demander de venir jusqu'ici, mais je vous
prie de me rpondre immdiatement, de me confirmer que
vous tenez moi et que nous sommes promis l'un l'autre.
Je n'aurais jamais sollicit votre aide si je n'tais pas
persuade qu'il existait des liens profonds entre nous.
Je vous en supplie, ne tardez pas me rpondre.
Votre Bess

Une phrase lui sauta aux yeux: C'est avec vous que
je veux me marier.
Seigneur, comment pouvait-elle tre aussi innocente?
Cavendish aurait pourtant jur que Bess savait qu'il tait
un homme mari. Or elle l'appelait au secours, et il avait
envie de l'aider. Et s'il l'emmenait avec lui en Irlande ?
William rangea la lettre dans sa poche. Pour l'heure, il
avait d'autres problmes rgler. Il prendrait la plume
plus tard pour lui rpondre.
Ds qu'il eut franchi la porte d'entre, sa fille se
prcipita vers lui.
Cathy! Comment vas-tu, ma chrie? demanda-t-il
en la soulevant dans ses bras.
Je vais trs bien, pre. Mais Eliza est nouveau
souffrante.
Ne sois pas triste, chrie. La pauvre Eliza ne
changera jamais. Elle est peut-tre fragile, mais je crois
surtout qu'elle aime passer ses journes alite.
La fillette parut soulage par cette confidence.
Nous sommes du mme avis, alors. William
Cavendish se mordait les doigts d'avoir pous Eliza Parris
dans le seul but de donner une mre sa fille. Ds le dbut
de leur vie commune, Eliza avait commenc se plaindre
d'affections plus ou moins imaginaires. Cependant,
Cavendish ne s'en voulait nullement de ne pas cder ses
caprices. Cette union n'tait qu'un mariage de raison.
Jamais il n'avait vraiment considr Eliza comme sa
femme. Il lui avait procur une belle maison, de nombreux
domestiques, tandis qu'il cherchait le plaisir dans les bras
de conqutes de passage.
James Cromp avait dj dfait ses bagages. En
entrant dans sa chambre, un bain chaud attendait
Cavendish, ainsi que des vtements propres.
Alors qu'il posait la lettre de Bess sur sa table de
chevet, des images lui revinrent l'esprit. Les yeux
sombres et candides de la jeune fille, son regard si franc,
ses lvres charnues, ses cheveux flamboyants, ses seins
gnreux... Bess n'avait pas quitt ses penses depuis son
dpart pour Douvres. Avec un soupir, il se dshabilla.

William trouva Eliza au salon, emmitoufle dans une


couverture, en train de boire une tasse de camomille.
Je suis de retour, annona-t-il d'un ton enjou,
chassant d'un geste les deux femmes de chambre qui
s'affairaient autour de son pouse.
Comment ne pas remarquer votre prsence,
William ? Votre voix est si tonitruante qu'on vous entend
dans toute la maison. Et vos grosses bottes de cavalier font
grincer le plancher.
Cavendish ravala une rplique caustique. Aprs tout,
la capricieuse Eliza n'aurait pas supporter sa prsence
trs longtemps. Il s'assit dans un fauteuil, au coin du feu, et
dclara:
Le roi vient de me confier un nouveau poste. Je
vais devoir sjourner en Irlande pendant au moins un an.
Aussitt, Eliza rflchit aux consquences de cette
nouvelle sur son confort personnel.
Votre dpart ne me drange pas, rpondit-elle
enfin, mais Catherine, votre fille, arrive un ge o elle
ncessite une surveillance continuelle. C'est une enfant
trs turbulente. Dans mon tat, je ne puis assumer cette
responsabilit.
Rassurez-vous, je n'ai absolument pas l'intention
de laisser Catherine ici, avec vous.
Je refuse que mon enfant soit malheureuse,
songea-t-il. Si elle reste avec vous, vous ferez de sa vie un
enfer.
Catherine doit pouser le fils de Lord Cobham. Je
prendrai donc des dispositions pour qu'elle s'installe chez
lui jusqu' ce qu'elle et le jeune Thomas soient en ge de
convoler et de consommer leur union.
Parfait, approuva Eliza. Merci de votre
considration, William. Ayez la gentillesse de jeter une
bche dans la chemine avant de partir...
William s'excuta, tout en se demandant comment sa
femme parvenait respirer dans cette atmosphre
enfume.
Il fit envoyer un message Henri Brooke, Lord
Cobham, pour le prier de le recevoir plus tard dans la
journe. Puis il dcida de s'accorder quelques heures de
dtente en compagnie de sa fille.
Cavendish s'amusa avec elle comme un enfant. Il
cda volontiers toutes ses requtes, lui offrit un nouveau
harnais orn de clochettes pour son cheval, ainsi qu'une
cape en fourrure avec une toque assortie.
J'aimerais tant l'une de ces jolies collerettes La
mode. M'en achterez-vous une, pre?
L'image de Bess s'imposa brusquement lui, et il prit
conscience qu'Elizabeth Hardwick n'avait que quelques
annes de plus que sa fille.
De retour dans l'intimit de sa chambre, il rpondit
la lettre de Bess. Au cours de cet aprs-midi pass avec sa
fille, William avait chang de point de vue. Il n'avait aucun
droit de sduire une jeune fille innocente d' peine seize
ans. Le meilleur service qu'il pouvait lui rendre tait de lui
permettre de faire un mariage honorable.

Bess se levait l'aube chaque matin, attendant avec


impatience le courrier en provenance de la capitale,
l'estomac nou par l'apprhension. Et si William n'avait
pas reu sa lettre? Et s'il ne lui rpondait pas ? Les
hypothses se bousculaient dans sa tte, plus alarmistes
les unes que les autres. Au fil des jours, son inquitude fit
place au dsespoir.
Par deux fois, elle avait rendu visite aux Barlow, la
demande de sa mre. Mme si Bess se souciait de la sant
de Robert, elle ne supportait pas d'entendre Mme Barlow
l'exhorter sans cesse pouser son fils et la menacer
presque ouvertement d'envoyer Ralph derrire les
barreaux en cas de refus.
Bess passa de longs moments en compagnie de ses
surs et de ses demi-surs. Aprs le confort luxueux de la
vaste demeure de Lady Zouche, il lui semblait que sa
propre famille vivait dans la pauvret et la promiscuit. En
cette fin de novembre, son frre James et son beau-pre
n'avaient plus beaucoup de travail. Ils s'occupaient en
allant couper du bois dans la fort.
Enfin, le courrier tant attendu arriva. Bess regarda
l'enveloppe que couvrait l'criture lgante de William.
Son cur bondit de joie. Embrassant la lettre avec ferveur,
elle se prcipita aussitt dans la chambre qu'elle
partageait avec Jane. Retenant son souffle, elle dplia la
feuille de papier.

Trs chre Bess,


Il faut me croire quand je vous affirme que je n'ai
jamais cherch vous faire du mal ou vous manquer de
respect. Je suis la fois honor et flatt que vous me jugiez
digne d'tre votre mari, mais j'tais persuad que vous me
saviez dj mari.

Bess interrompit sa lecture. William, dj mari? Non,


ce n'tait pas possible ! Elle avait l'impression d'avoir reu
un coup de poignard en plein cur. Lentement, elle relut
la phrase assassine. Elle ne s'tait pas trompe. William
tait dj mari. Sa vue se brouilla. Non !
La lettre tomba lentement par terre, tandis que la
jeune fille se balanait d'avant en arrire, les bras autour
du corps, en proie un terrible chagrin. Elle clata en
sanglots et pleura longuement. La douleur envahit son
corps tout entier, s'insinuant dans ses veines. D'une main
tremblante, elle ramassa la lettre et reprit sa lecture.
Sa Majest le roi me confie une mission en Mande, o
je dois recenser les domaines appartenant l'glise et les
saisir en son nom. Je serai absent au moins un an. Vous ne
pourriez m'accompagner qu'en tant que matresse. C'est
pourquoi je ne saurais trop vous conseiller d'pouser un
homme honorable dans le Derbyshire.
Affectueusement,
William Cavendish

La lettre lui glissa une nouvelle fois des doigts.


Hbte, Bess descendit au salon, puis elle franchit la
porte d'entre et marcha aveuglment dans le jardin,
jusqu'au moment o elle se cogna contre un htre.
Chancelante, elle enlaa le tronc lisse, comme pour y
puiser la force de surmonter sa douleur. Peu peu, son
chagrin cda la place la colre. Elle se mit marteler
l'arbre de ses poings serrs.
Monstre ! Sclrat ! Tratre ! Vil sducteur ! Je vous
dteste, Cavendish ! Je vous dteste !
S'il avait t prsent, elle l'aurait tu mains nues. Sa
rage tait telle qu'elle regrettait de ne pas tre quelque
desse de l'Antiquit, capable de foudroyer William d'un
regard.
Les autres l'observaient depuis la maison.
Ne pouvons-nous donc rien faire pour l'aider?
demanda Jane.
Sa mre secoua la tte.
Mieux vaut laisser l'orage se calmer de lui-mme.
Et Bess resta dehors. la nuit tombe, Jane
commena s'inquiter.
Elle n'a pas de cape. Elle va mourir de froid.
Marcella lui tapota gentiment l'paule.
Bess a le sang chaud. Sa nature passionne lui
permettra toujours de s'en sortir. Elle trouvera en elle les
ressources qui lui sont ncessaires.
Bess ne rentra qu' une heure avance de la soire.
Presque aussitt, elle monta se coucher.
Plus tard, elle entendit Jane entrer son tour dans la
chambre, sur la pointe des pieds. Elle la sentit se coucher
ses cts, puis perut son souffle rgulier, tandis qu'elle-
mme cherchait en vain le sommeil. Enfin, puise, elle
s'endormit.
Elle pntra dans une pice compltement vide.
Affole, elle dvala l'escalier et dcouvrit que les huissiers
emportaient tout ce que sa famille possdait. Bess les
supplia, pleurant chaudes larmes, mais rien n'y ft.
Dehors, on entassait les quelques effets de sa famille sur
une charrette. Les Hardwick taient chasss de leur maison
et n'avaient nulle part o se rfugier. Une panique
indescriptible envahit la fillette. La peur l'touffait presque.
Lorsqu'elle se retourna, la charrette avait disparu, ainsi que
sa famille. Mme le manoir s'tait volatilis. Bess avait
tout perdu. La terreur s'empara d'elle, l'engloutissant tout
entire.
Bess ! Bess ! Rveille-toi ! Depuis quelques
minutes, tu pousses des cris effrayants... Tu as fait un
cauchemar?
Bess ouvrit les yeux et se blottit contre sa sur,
tremblant de tout son corps.
J'tais de retour Hardwick.
Toujours le mme cauchemar ?
Bess hocha la tte. Ce n'tait qu'un rve, se rappela-t-
elle. Cette priode tait rvolue, Dieu merci ! Mais cette
impression de vide ne la quittait pas.

Le lendemain matin, Bess se leva trs tard. peine


avait-elle franchi le seuil de la cuisine qu'elle entendit
frapper violemment la porte. Robert Barlow surgit, la
mine dconfite.
C'est mon pre... Son tat a soudain empir... Nous
pensons qu'il va mourir.
Asseyez-vous, Robert. N'oubliez pas que vous tes
souffrant. Respirez calmement.
Il faut que j'aille chercher tout de suite le rvrend
Rufus Edensor.
Bess prit la situation en main.
Non. James s'en chargera. Nous devons vite
regagner votre maison. Ils ont besoin de nous.
Sa mre, son beau-pre, Marcella et Jane se mirent
aussitt en route. Le jeune homme s'attarda avec Bess.
Je suis vraiment dsole, Robert, dit-elle
tristement.
Il posa sur elle des yeux embus de larmes.
Bess, acceptez-vous de m'pouser?
Elle ne put rpondre. Les mots refusaient de sortir de
sa bouche. Non, elle ne voulait pas de ce mariage qui
risquait d'anantir ses ambitions, de gcher sa vie.
Bess, ce ne serait pas une condamnation vie... Il
ne me reste que quelques annes, tout au plus.
Ne dites pas de btises...
Je n'ai pas peur de mourir. Enfin, pas si vous tes
mes cts. Je vous aime, Bess. Me ferez-vous le grand
honneur de devenir ma femme?
Comment rejeter sa demande ? Avait-elle le droit de
le faire souffrir autant qu'elle souffrait elle-mme ?
Je... je vais y rflchir, promit-elle.
Il lui prit la main et lui sourit, plein d'espoir.

Quand Robert et Bess arrivrent chez les Barlow,


Arthur Barlow dclinait vue d'il. Sa respiration sifflante
et saccade annonait sa mort imminente. Malgr tout,
Mme Barlow ne cessait de harceler Ralph Lche.
Si vous ne forcez pas Bess se marier avec mon
fils, je vous assure que vous vous mordrez les doigts de ne
pas avoir rgl vos dettes !
Je vous en conjure, taisez-vous ! N'avez-vous donc
pas la moindre dignit ? s'exclama Bess.
De la dignit ? Les Hardwick n'en ont aucune !
Votre beau-pre et votre frre ont honteusement profit
de ma bont. Pendant que mon pauvre mari se mourait
lentement, ils ont exploit nos terres sans nous payer.
Quant vous, Bess Hardwick, vous tes bien trop goste
pour accepter de nous aider en cette priode difficile !
Robert intervint :
Cela suffit, mre! Bess est la personne la plus
altruiste que je connaisse. Et je l'aime.
L'apparition du rvrend Rufus et de James Hardwick
mit fin aux accusations de Mme Barlow. Le pasteur se
rendit au chevet du mourant, puis il revint vers la famille.
Pour clbrer ce mariage, j'ai besoin du
consentement d'Arthur Barlow. Et cette union doit avoir
lieu du vivant de celui-ci, car Robert est mineur. Madame
Lche, madame Barlow, vous le savez aussi bien que moi.
Nous en avons discut srieusement.
Tout le monde se tourna vers Bess. L'avenir des deux
familles tait entre ses mains. Elle regarda Robert, qui la
suppliait des yeux. Soudain, elle sentit monter en elle une
colre indicible, une terrible frustration. Comme
d'habitude, il lui fallait tout assumer la place des autres !
Je veux une promesse crite que vous ne porterez
pas plainte contre Ralph Lche, dclara-t-elle.
Nous n'avons pas le temps, objecta le rvrend.
Arthur se meurt. Nous nous en occuperons plus tard.
Mais Bess n'en dmordit pas.
Sans document crit, je ne me marierai pas,
insista-t-elle.
On griffonna la hte une promesse sur une feuille
de papier. Bess empocha le document sign, ainsi qu'une
attestation affirmant qu'elle recevrait un tiers des revenus
du domaine Barlow si son mari venait mourir avant elle.
Arthur Barlow rendit l'me avant que les vux de
mariage aient t officiellement prononcs, mais les
personnes prsentes prfrrent ne rien remarquer.
Ptrifie d'effroi, Bess murmura du bout des lvres un
oui hsitant. Tout lui semblait soudain irrel. Ce devait
tre un cauchemar, elle allait se rveiller.
Elle observa la frle silhouette de Robert et devina
qu'il tait au bord de l'vanouissement. Redressant
firement les paules, elle fusilla sa belle-mre du regard.
Veuillez m'excuser, mais je vais coucher mon mari.
Sa place est dans son lit.
8.

8.
Bien que Robert Barlow et affirm Bess qu'il ne
redoutait pas la mort, il ne pouvait s'empcher de penser
l'agonie de son pre avec effroi. Pourtant, il n'avait pas
vraiment menti. Avec Bess son chevet, la maladie lui
paraissait soudain plus supportable. Sa mre refusait de
l'admettre, mais il souffrait certainement du mme mal
incurable que son pauvre pre, une affection pulmonaire
qui affaiblissait peu peu l'organisme, jusqu' l'issue
fatale. Trs vite, il se mettrait cracher du sang, et cette
perspective l'horrifiait.
Ce fut une journe trs particulire pour Robert
Barlow. Non seulement il avait perdu son pre, mais il
avait ralis son rve en pousant la femme qu'il aimait.
Ces motions contradictoires se mlaient dans son esprit,
crant une telle confusion qu'il crut dfaillir. Lorsque Bess
l'aida gravir l'escalier, un profond sentiment de gratitude
envers sa jeune femme naquit en lui, faisant bondir son
cur dans sa poitrine.
Sa chambre, spacieuse et confortable, tait dote
d'une grande chemine o crpitait un bon feu.
Dornavant, il y vivrait avec Bess. II s'assit sur le lit, puis.
Devinant son immense lassitude, Bess entreprit de le
dvtir. Elle s'agenouilla pour lui ter ses bottes. Robert se
sentit soudain trs humble, trs vulnrable. En
contemplant la chevelure rousse de sa femme, les larmes
lui montrent aux yeux.
Bess, c'est la fois le plus beau jour de ma vie et le
plus triste, avoua-t-il, trs mu.
La jeune fille se redressa et s'assit ct de lui, puis
elle l'enlaa tendrement.
Robert, nous connaissons tous des journes
dcisives o notre destin semble se jouer. Dans ces
moments-l, tout peut nous arriver, le pire comme le
meilleur. Nos vies en sont bouleverses jamais. Il n'y
avait rien faire pour sauver la vie de votre pauvre pre. Il
est entre les mains de Dieu, prsent.
Et ce jeune homme souffreteux tait dsormais entre
les siennes, ajouta-t-elle en son for intrieur.
Maintenant, il faut vous reposer et reprendre des
forces, dit-elle.
Elle le dshabilla et le borda, avant d'ajouter une
bche dans la chemine.
Bess, restez avec moi.
Elle revint son chevet et l'treignit. Robert ne put se
retenir plus longtemps. Malgr sa honte, il tondit en
larmes. Bess le consola de son mieux, murmurant des
paroles apaisantes et pleines de douceur.
Quand Robert s'endormit enfin, Bess descendit au
salon. Sa famille tait encore l. Marcella avait aid la
veuve prparer la dpouille d'Arthur pour les funrailles.
Ralph et James s'taient chargs de traire les vaches. Le
rvrend discutait des obsques avec Mme Barlow.
Soudain, celle-ci se tut et se tourna vers Bess, le
visage empourpr.
C'est proprement indcent ! Vous ne pouviez donc
pas attendre la nuit pour mettre mon fils au lit?
Bess fut choque par ces sous-entendus, mais elle
soutint firement le regard hostile de sa belle-mre.
Je vous rappelle que Robert est malade, madame.
Je ferai de mon mieux pour le soigner, car tel est mon
devoir d'pouse. Mais j'apprcierais que vous m'aidiez.
Marcella, qui ravalait grand-peine ses rflexions
cinglantes depuis des heures, intervint :
Bess a raison, madame Barlow. Si vous n'y prenez
pas garde, vous enterrerez bientt votre pauvre fils aux
cts de son pre.
Elle s'adressa ensuite la mre de Bess :
Je rentre la maison pour prparer le repas des
enfants.
Je vous accompagne, proposa Bess. Je dois
rassembler mes affaires.
Nous allons tous nous retirer, dcrta Elizabeth
Hardwick d'un ton ferme. Je pense que Mme Barlow a
besoin d'un peu de calme.
De retour la maison, Bess monta directement dans
sa chambre. La lettre de William tait pose sur sa table de
chevet. La jeune fille la saisit et la dchira rageusement en
deux. Puis, ait lieu de continuer son uvre de destruction,
elle plaa les deux moitis au fond de sa malle.
Elle plia ses vtements avec soin et, au dernier
moment, prit aussi sa poupe de chiffon. Brusquement,
elle ralisa que celle-ci n'tait qu'une rplique d'elle-
mme. Elle l'avait baptise du nom pompeux de Lady
Ponsonby, esprant devenir un jour une grande dame elle-
mme. Quelle navet ! Bess jeta la poupe dans sa malle
et ferma le couvercle. Tout ce qu'elle possdait tenait dans
une modeste malle.
Sa mre frappa la porte et entra dans la chambre.
Bess, comment te remercier ? Tu es si gentille et si
gnreuse... Tu t'es sacrifie dans notre seul intrt.
Comme elle se trompe! songea la jeune fille. Je suis
la personne la plus goste au monde. Par chance,
personne ne peut lire en moi.
Mre, ne perdez surtout pas ce document qu'a
sign Mme Barlow. Tant que vous le garderez, il lui sera
impossible de porter plainte contre Ralph.
Marcella les rejoignit au moment o Elizabeth
s'clipsait.
Bess, je ne sais que dire, mon enfant. Ce mariage
ne t'apportera gure de bonheur, mais tu auras au moins
la satisfaction d'avoir permis tes parents de retrouver la
srnit.
C'est Robert qui a besoin de srnit.
Et tu la lui procureras, je n'en doute pas une
seconde, assura Marcella en l'embrassant sur le front. Ma
chre petite... Parfois, le destin nous joue de drles de
tours, mais tu es encore trs jeune. Tu as toute la vie
devant toi. Si tu donnes un peu de toi aujourd'hui, tu
finiras un jour par rcolter les fruits de tes sacrifices et
atteindre l'objectif qui te tient cur.

Bess Barlow avait dsormais une mission accomplir:


gurir son jeune poux et rendre sa vie plus agrable. Elle
exigea de disposer d'une pice supplmentaire, contigu
leur chambre, et en fit un confortable petit salon. La jeune
fille passait le plus clair de son temps au chevet de Robert.
Elle ne s'absenta que pour assister au mariage de sa sur.
Chaque jour, elle prparait les repas du malade, lui
frictionnait la poitrine, lui administrait des remdes et
s'efforait de lui remonter le moral.
Pour Robert, Bess remplissait tous les rles : mre,
infirmire, amie, compagne... Mais il ne cherchait pas
consommer leur mariage. Bess songeait que le corps
juvnile de Robert n'tait peut-tre pas mr. Il avait beau
tre grand, ses attributs virils n'taient gure dvelopps.
Bess se rendit compte qu'elle ne l'aurait pas su si elle
n'avait pas surpris George Talbot entirement nu au bord
de la Tamise, l't prcdent. Elle ne put s'empcher de
comparer les deux jeunes gens. Jamais elle n'aurait
imagin que deux garons du mme ge puissent tre
aussi diffrents si elle ne l'avait pas constat de ses yeux.
George Talbot avait les bras puissants, les paules
larges et les hanches minces. Sa robuste poitrine tait
couverte d'une toison brune. Bess se rappelait que les
muscles de ses jambes, notamment ceux de ses cuisses,
saillaient sous sa peau mate. Mais c'tait surtout le
spectacle de sa virilit qui restait grav dans sa mmoire.
Ce coquin de George Talbot s'tait ouvertement
rjoui d'avoir choqu une innocente jeune fille. ce
souvenir, Bess frissonna. Par chance, son jeune poux ne
reprsentait aucun danger pour elle. Robert tait
littralement en adoration devant sa femme. Il n'avait
simplement pas la force physique de consommer leur
union, ce qui soulageait grandement Bess.
Personne n'ignorait les tendres sentiments de Robert
pour Bess. Au fil des jours, la mre du jeune homme se
montra de plus en plus jalouse de cet amour
inconditionnel. Elle s'adressait sa belle-fille d'un ton
mprisant, tout en veillant ne pas trop la provoquer. La
jeune rousse passionne pouvait tre assez intimidante
quand elle se mettait en colre. De plus, elle tait trs utile
aux Barlow. Grce elle, ils conservaient leur domaine.
Quand les autorits avaient voulu intervenir, la part
revenant Bess - un tiers du patrimoine des Barlow - tait
en scurit. Quant aux deux autres tiers, ils furent confis
aux soins de Godfrey Boswell, le mari de Jane Hardwick.
Pendant tout l'hiver, Robert resta alit. Au printemps,
il se sentit un peu mieux. En mai, il accompagnait mme sa
femme dans ses promenades. Ils se rendirent ensemble au
mariage d'Alice, l'une des surs de Bess, avec le jeune
Francis Lche, un neveu de Ralph. Avant de descendre vers
Chatsworth, ils se reposrent au sommet d'une colline.
Je n'avais jamais vu d'aussi belles terres,
commenta Bess en contemplant le paysage bucolique qui
s'talait ses pieds.
Elle respira pleins poumons l'air frais et printanier et
soupira de contentement. Chatsworth tait un domaine
verdoyant et prospre. La Derwent, tel un ruban d'argent,
serpentait l'ouest de la proprit, tandis que la fort de
Sherwood en marquait la limite orientale.
Quand j'tais petite, je venais souvent ici. Je
m'imaginais que j'y ferais btir un jour un somptueux
chteau de conte de fes.
Ma pauvre Bess... rpondit Robert, attrist. Vous
aviez des rves de gloire et de richesse. Mais je n'ai rien du
Prince Charmant, je le crains.
Elle leva les yeux vers lui. II avait le visage lgant et la
chevelure d'un prince. Si seulement il tait un peu plus
robuste ! songea-t-elle avec regret.
Ne me plaignez pas. Je parie que vous serez
l'homme le plus lgant de la fte, assura-t-elle, tout en
regrettant qu'il ne ft pas plus mr, bien plus mr...
Cette nuit-l, quand ils rentrrent du mariage de la
jeune Alice Hardwick, tous deux taient encore sous l'effet
de l'atmosphre romantique de la crmonie. Lorsque
Robert rejoignit Bess dans le lit conjugal, la jeune femme
ne fut gure surprise qu'il l'enlace tendrement. Il aimait la
serrer contre lui et caresser ses longs cheveux roux. Bess
savait que ces caresses procuraient Robert un plaisir
indicible et ne trouvait pas dsagrable d'tre ainsi choye
par un mari aimant et sincre.
J'ai trouv Alice superbe, dans sa robe de marie.
El le parc de Chatsworth est un cadre trs agrable,
dclara Bess avec un soupir.
Vous tes bien plus ravissante que votre sur, ma
chrie. Vous seule pouvez faire battre mon cur. Vous
l'entendez?
Bess posa la joue sur le torse de Robert et l'entoura
de ses bras.
Il faut manger davantage, Robert, dit-elle, atterre
par sa maigreur. Vous n'avez donc jamais faim?
J'ai faim de vous, mon amour. Vous tes une jeune
marie encore vierge. Je dsire que vous deveniez ma
femme cette nuit. Puis-je vous embrasser? Rassurez-vous,
je ne vous embrasserai pas sur la bouche. Je ne voudrais
surtout pas vous transmettre ma maladie. Je vous aime
trop pour vous mettre en danger.
Bess dposa un tendre baiser la commissure des
lvres de son mari. Jouissant d'une excellente sant, elle
ne redoutait nullement le contact de Robert. Il avait un
peu grandi depuis leur mariage et repris quelques forces.
De plus, la jeune fille tait curieuse de connatre l'amour
physique. Un sourire tremblant se dessina sur sa bouche
lorsqu'elle se rappela comme elle avait d protger sa
vertu contre William Cavendish.
Plus audacieux, Robert la dvora de baisers, fou
d'amour et du dsir soudain de la possder. Pour la toute
premire fois, il lui caressa les seins et posa les lvres sur
sa peau ferme et nacre. Plus excit que jamais, il sentit
son membre se gonfler. En effleurant la cuisse de Bess, il
ne put rprimer un gmissement, tandis qu'un dlicieux
frisson le parcourait de la tte aux pieds.
Enfin, il devenait un homme. Il allait raliser son rve,
faire de celle qu'il aimait une vraie femme. D'une main
hsitante, il souleva la chemise en coton blanc et
contempla le corps svelte et ple de sa femme.
Vous tes d'une beaut... couper le souffle...
C'est le cas de le dire.
Robert haletait presque. L'espace d'un instant, Bess
s'en inquita. Peut-tre n'aurait-il pas la force de la
dflorer? Elle ne savait comment l'aider et regrettait
amrement son manque d'exprience. Si seulement elle
avait connu les secrets du plaisir charnel... Mais,
instinctivement, elle devinait qu'elle ne devait pas se
montrer dominatrice. Mieux valait le laisser faire et ne pas
prendre d'initiatives.
Il l'attira contre lui, provoquant en elle une sensation
trange de bien-tre. Au contact de cette peau nue et
chaude contre la sienne, elle frmit. En sentant l'intensit
vibrante de son dsir contre son ventre, elle carta les
jambes pour l'accueillir en elle. La raction de Robert la
surprit. Il se mit se frotter violemment contre elle puis
poussa un cri, le corps fig dans un spasme. Avec des
gmissements de plaisir, il s'abandonna l'extase, avant
de s'crouler, repu, contre elle.
Pardonnez-moi... pardonnez-moi... murmura-t-il.
Ce n'est pas grave, assura Bess. Je n'ai pas souffert
du tout.
Pourtant, la jeune femme demeura perplexe. Ce
liquide chaud et visqueux qui coulait sur sa cuisse, tait-ce
le saignement traditionnel dont on parlait? Mais comment
avait-elle pu saigner sans souffrir? Dcidment, les
relations conjugales taient bien mystrieuses. La rumeur
disait que les hommes ne pensaient qu' cela. Le sexe
devait avoir plus d'importance pour les hommes que pour
les femmes. Bess carta les cheveux du front moite de
Robert et lui caressa tendrement la joue.
Je vous aime, Bess. Vous tes une femme douce et
gnreuse. Il n'existe pas de mots pour exprimer le plaisir
et le bonheur que je viens de connatre grce vous. Je
vous promets de faire mieux la prochaine fois, ma chrie.
Au bout de quelques minutes, il s'endormit
profondment, puis par cette premire exprience.
Bess resta longtemps blottie dans ses bras, couter
son souffle enfin apais. Son corps rclamait autre chose,
mais elle tait incapable de dfinir cette envie inconnue.
L'acte sexuel la dcevait beaucoup. Les bruits qui
couraient propos des choses du sexe taient vraiment
exagrs: Bess s'tait attendue tre emporte dans un
tourbillon de dlices, tre engloutie par le plaisir. Ce bref
contact avec son mari lui semblait bien terne.
Une heure plus tard, elle sentit une bouche avide
s'emparer de la sienne. Dans son sommeil elle remarqua
avec tonnement que son mari tait soudain devenu fort
et muscl. Elle se lova contre le corps ferme et viril de cet
homme, dont les bras puissants la retenaient prisonnire.
Trs vite, une douleur exquise enflamma son ventre et se
propagea dans tout son corps. Elle faillit crier tant elle le
dsirait. Sa bouche tait exigeante, presque brutale. Sa
force incroyable la maintenait plaque contre lui.
Quand j'en aurai termin avec vous, vous ne serez
plus jamais la mme, dclara une voix grave.
La bouche et les mains fbriles de l'homme
l'embrasaient. Puis la silhouette sombre la domina, et elle
gmit d'impatience, l'implorant de la faire sienne. Ses
seins, sa peau, tout son corps l'appelait. Bientt, elle ne
put rprimer un cri. Oui ! Voil ce qu'tait l'amour! Un
abandon total, un dsir irrsistible, un plaisir indicible.
Soudain, Bess se rveilla. Son rve l'avait laisse sans
forces. Il tait au lit avec elle. Elle le voyait, le sentait, le
gotait. Le souvenir de William Cavendish l'avait envahie
tout entire, tel point qu'elle avait eu l'impression qu'il
s'tait gliss ses cts pendant la nuit. Au souvenir de sa
raction passionne, elle rougit. Je vous mprise,
Cavendish. Allez au diable! songea-t-elle.
Durant l't; Robert tenta rgulirement de lui faire
l'amour, sans obtenir le moindre rsultat. Bess rvait de
plus en plus souvent William Cavendish. son rveil, elle
ne ressentait qu'humiliation et colre. Un jour, elle se
vengerait de ce sducteur cynique, se promettait-elle
chaque nuit.

Avec les vents d'automne vinrent les premires


quintes de toux de Robert. Bess avait beau le soigner de
son mieux, son tat empirait vue d'il. En octobre, il
allait trs mal. Il n'avait plus aucune nergie. Bess savait
combien il souffrait de sa maladie, mais il ne se plaignait
jamais. Il supportait la douleur en silence, sans cesser de
lui sourire.
Robert passait son temps lire. Bess brodait ses
cts, tandis qu'il dvorait romans et pomes. Un soir de
novembre, il dclara:
Cela fait presque un an que nous sommes maris,
ma chrie, et ce fut la plus belle anne de ma vie.
Merci de tout cur, Robert. Cette tapisserie que je
suis en train de finir clbrera notre anniversaire de
mariage.
Elle lui montra une scne reprsentant le chteau de
ses rves.
C'est moi, ce bel homme sur son cheval blanc ?
s'enquit-il, perplexe.
Bien sr. Vous tes mon prince et je suis vtre
princesse. Voyez, il ne me reste plus qu' terminer nos
initiales entrelaces et la date.
Vous avez des doigts de fe, ma chrie. Et vous
tes si doue
Mais non. Vous tes de loin le plus intelligent de
nous deux. Vous lisez des ouvrages de philosophie, de
posie. Vous avez mme appris plusieurs langues
trangres.
Soudain, une quinte de toux particulirement
violente secoua Robert. Les yeux carquills d'effroi, Bess
dcouvrit que son mari crachait du sang. Quand il se fut
calm, elle lui fit prendre un bain et le coucha. Puis elle
s'installa son chevet et lui parla doucement, cherchant
calmer son angoisse, tout en se rassurant elle-mme.
Il est temps de rflchir nos cadeaux de Nol. Je
songeais broder quelques coussins pour votre mre. J'ai
effectu des croquis du domaine...
Robert avait le regard voil.
Bess, c'est notre dernire anne ensemble.
Ne dites pas de btises, je vous en prie.
Au dbut du mois de dcembre, Bess dut reconnatre
que la sant de Robert dclinait encore. Lorsqu'elle rendit
visite sa famille, sa mre invita le jeune couple passer
les ftes avec eux. Bess rpondit qu'elle s'inquitait
beaucoup pour son mari et qu'il vaudrait peut-tre mieux
qu'ils restent tranquillement la maison.
La semaine de Nol tait toujours une priode trs
anime la campagne. L'avant-veille de Nol, la neige se
mit tomber, la grande joie des enfants. Les jeunes
frres et surs de Robert en profitrent pour aller faire de
la luge sur les collines avoisinantes. Enlacs devant la
fentre de leur chambre, Robert et Bess contemplaient le
paysage, attendris par le bonheur des enfants.
Le soir de Nol, les habitants de plusieurs villages de
la rgion avaient coutume de se runir pour assister la
messe, avant de partager un joyeux rveillon. En dbut de
soire, Mme Barlovv salua son fils et sa belle-fille, puis elle
rejoignit ses enfants sur le traneau familial pour se rendre
l'glise d'Edensor.
Aprs leur dpart, Bess trouva la maison trangement
calme et silencieuse. Elle regarda les flocons de neige
tomber doucement sur la campagne, en proie une
profonde mlancolie.
Vous tes bien pensive, ce soir, dclara Robert.
Mais non, rpondit-elle aussitt. Elle ajouta une
bche dans la chemine.
Je suis dsol de vous priver de toutes ces
rjouissances, ma chrie.
Ne dites pas de btises ! Nous allons bien nous
amuser, tous les deux. changeons nos cadeaux.
Chacun donna l'autre ses prsents, puis Bess sortit
une bouteille de liqueur qu'elle avait garde pour
l'occasion. Robert ouvrit son premier paquet. Il s'agissait
d'un couvre-livre en soie d'Espagne, sur lequel Bess avait
brod ses initiales.
C'est magnifique ! s'exclama-t-il. Presque autant
que vous... Tout ce que vous faites est merveilleux.
Elle lui adressa un sourire radieux, puis dballa son
tour son cadeau : un coupe-papier en argent, orn d'une
tte de cerf sculpte.
Mon Dieu! O avez-vous trouv ce trsor?
demanda-t-elle, ravie.
Il appartenait mon grand-pre, qui me l'a lgu.
II doit vous tre trs prcieux. Pourquoi me
l'offrez-vous ?
Robert prit la main de Bess et la serra avec force.
Bientt, je n'en aurai plus besoin. Je tiens ce qu'il
vous revienne.
Ne dites pas de sottises, Robert. Vous savez bien
que votre sant est toujours plus fragile en hiver. Au
retour du printemps, nous irons nous promener, comme
avant...
Il posa un doigt tremblant sur ses lvres pour la faire
taire.
Bess, j'ai besoin d'en parler. Vous croyez me
rendre service en vitant d'en discuter, mais je prfrerais
que vous me laissiez voquer ce sujet dlicat. Il faut
absolument que j'extriorise la peur que je garde en moi.
Elle se tut et attendit patiemment. Robert dsigna la
tapisserie qui ornait dsormais le mur de leur chambre.
Plus jamais je ne gravirai la colline cheval, pour
vous rejoindre et contempler le paysage de Chatsworth
nos pieds. Mais je veux que vous y retourniez souvent,
Bess. En souvenir de moi. N'abandonnez jamais vos rves
les plus fous.
Bess sentit sa gorge se nouer. Ce soir, Robert
s'exprimait comme un homme, plus comme un
adolescent. Il semblait soudain plus mr et plus sage.
Bess, vous rendez ma vie tellement plus belle ! Je
vous en supplie, n'ayez aucun remords aprs ma mort.
Mon seul regret sera de ne pas vous avoir donn d'enfant.
Vous ferez une mre merveilleuse, ma chrie.
La jeune femme tait incapable de prononcer un mot.
Elle se contenta de secouer la tte.
Mais si ! Vous continuerez votre vie sans moi. Vous
tes trop passionne, trop nergique ! Vous devez vous
remarier et fonder une famille. Promettez-le-moi.
Robert...
Elle ne put rprimer un sanglot.
Il vous faudra vivre pour nous deux. Ne soyez pas
triste, Bess. La plupart du temps, je suis heureux, voire
euphorique. Je ne souffre pas trop.
Bess ignorait le sens exact du mot euphorique .
Elle ne lisait pas autant que son mari. Mais elle
l'enlaa et le serra trs fort contre elle.
A prsent, je vais vous border.
Elle insista, avec la patience d'une infirmire
dtermine soigner son patient malgr lui. Robert ouvrit
le tiroir de sa table de chevet.
Bess, j'ai rdig un testament... Je vous en prie,
coutez-moi, c'est trs important. Quand je mourrai, le
pauvre Godfrey Boswell, le mari de votre sur Jane,
perdra tout ce qu'il a investi dans nos terres. Mon jeune
frre George est en effet l'hritier direct de la fortune de
mon pre.
Robert s'interrompit pour reprendre son souffle. Bess
lui caressa tendrement le dos.
Au moins, vous conserverez votre part, mme si
cela ne compensera jamais les trsors de dvouement que
vous avez dploys pour me soigner jour aprs jour. Les
autorits vont saisir les deux autres tiers du patrimoine,
car mon frre George est mineur. Dans mon testament, je
nomme Godfrey Boswell tuteur, afin de protger mon
frre jusqu' sa majorit.
Je comprends, Robert, dit la jeune femme en lui
embrassant le front.
Elle le regarda boire un verre de vin, puis sombrer
peu peu dans un sommeil bienfaisant. Quand il fut
endormi, elle gagna la fentre pour contempler le paysage
enneig. Elle devait affronter la vrit. Elle savait au fond
d'elle-mme que Robert n'avait plus que quelques mois
vivre et que ses soins attentifs n'y changeraient rien. Une
vague de culpabilit la submergea. Combien de fois s'tait-
elle tenue devant cette fentre, avec le sentiment d'tre
un oiseau en cage, se dbattant furieusement contre les
barreaux de sa prison dore ?
Elle demeura trs longtemps immobile puis, comme
elle frissonnait, elle alla ajouter une bche dans la
chemine.
Derrire elle, Robert se rveilla en toussant.
Je suis dsole d'avoir fait du bruit, dit-elle,
confuse. Je voulais me rchauffer un peu. Je vais vous
donner un verre d'eau.
Robert s'touffa presque, et sa toux s'amplifia. Bess
reconnut les symptmes. Robert avait dj subi plusieurs
fois ce genre de crise. Elle courut chercher un linge propre
et le tint devant la bouche de son mari, qui crachait du
sang. En quelques secondes, le tissu fut littralement
tremp de sang rouge vif. Bess comprit avec effroi que son
mari tait victime d'une hmorragie.
Affole, elle vit Robert se rallonger, puis. Elle lui
serra la main pour le rassurer, mais il recommena bientt
cracher du sang.
Bess tait ptrifie. Sur le lit macul de sang gisait le
pauvre corps ple et sans vie de son mari.
9.

9.
Le jour o elle se retrouva veuve, Bess sentit son
nergie et sa jeunesse resurgir avec la violence d'un
torrent. Il lui semblait avoir pass plus d'un an
emprisonne dans une cellule dont la porte venait soudain
de s'ouvrir sur la vie. Une semaine aprs les funrailles de
Robert, Bess partit se promener dans la campagne, malgr
le froid et la rprobation tacite de sa belle-mre. Bess
ignorait ses regards noirs et ses sous-entendus fielleux.
Dornavant, la jeune femme n'tait plus responsable que
d'elle-mme. Une merveilleuse sensation de libert
l'envahit, attnuant sa tristesse d'avoir perdu son tendre
Robert. Elle ne l'avait d'ailleurs jamais vraiment considr
comme son mari, plutt comme un ami trs cher.
En tant que veuve, Bess hritait d'un tiers du domaine
des Barlow. l'aube de la nouvelle anne, elle tait
devenue une autre femme. La jeune fille candide et
rveuse de seize ans, contrainte au mariage pour sauver sa
famille, avait disparu. Elle allait bientt fter son dix-
huitime anniversaire, mais se sentait bien plus mre que
son ge.
Bess se promit de ne plus jamais tre la victime de
personne, de ne plus jamais laisser autrui dcider de son
sort. Dsormais, elle serait seule matresse de son destin.
Elle ne savait pas encore que ses bonnes rsolutions
seraient mises l'preuve plus tt qu'elle ne le pensait.

En fvrier, le domaine des Barlow fut saisi par des


missaires du roi et plac sous tutelle jusqu' la majorit
de George Barlow. Bess tait prsente lors de l'arrive du
reprsentant du roi. Muni d'une liasse de documents
officiels, l'homme affichait un air suprieur et mprisant.
Madame Barlow? s'enquit-il en s'installant sans y
tre invit dans le plus beau fauteuil du salon.
Voici Mme Arthur Barlow. Quant moi, je suis
Mme Robert Barlow, rpondit Bess.
Il est inutile que vous assistiez cet entretien,
Bess, intervint schement sa belle-mre. Le sort de cette
maison ne vous concerne en rien.
Vexe, Bess riposta:
Au contraire, il me concerne au premier chef,
puisque cette maison appartenait mon dfunt mari. Je
vous rappelle que mon mariage m'autorise percevoir un
tiers des revenus du domaine.
Vous mentez, petite intrigante! Mon fils Robert
tait encore mineur quand il vous a pouse. Mon mari
est mort avant d'avoir pu donner son consentement
cette union.
La jeune femme s'empourpra. La mre de Robert
entendait manifestement la lser en usurpant sa part
d'hritage.
Mesdames, je vous en prie, fit l'missaire du roi.
L'heure n'est pas aux chamailleries. Il s'agit d'une simple
formalit. George Barlow tant toujours mineur, nous
allons mettre la maison et les terres sous tutelle jusqu' la
majorit de ce jeune homme.
Bess se leva d'un bond, folle de rage.
Il n'en est pas question ! s'exclama-t-elle. Je
possde un document sign de la main du pre de mon
mari, attestant qu'un tiers du domaine doit me revenir. Je
dtiens aussi le testament de mon mari, qui place les deux
autres tiers de l'hritage entre les mains d'un homme de
confiance.
Je ne connais pas ce testament. O se trouve-t-il?
demanda Mme Barlow en fusillant sa bru du regard.
Tous les documents importants sont chez ma
mre, en scurit. Si vous le dsirez, cher monsieur, je
pourrai vous les montrer demain. Sur ce, je vous souhaite
le bonjour !
Sidr par la dtermination de la jeune femme, le
reprsentant du roi blmit et se leva. Ds qu'il eut tourn
les talons, les deux femmes laissrent libre cours leur
animosit.
Vous savez pertinemment que ce mariage n'tait
qu'une astuce pour nous viter de perdre la maison.
Jamais je ne permettrai qu'un tiers de nos revenus tombe
dans votre poche ! lana Mme Barlow d'un ton hautain.
Vous, madame, vous n'avez droit rien ! C'est par
pure bont d'me que Robert tolrait votre prsence sous
son toit, rtorqua Bess. Je toucherai donc un tiers des
revenus, et votre fils George les deux autres tiers. Dans
son testament, Robert dsigne mon beau-frre pour
administrer le patrimoine de George. Ds l'ge de six ans,
j'ai appris que le monde ne me devait rien et que je ne
pouvais compter que sur moi-mme pour dfendre mes
intrts. Il est temps que vous en preniez de la graine,
vous aussi. Croyez-moi, je lutterai jusqu'au bout ! Je suis
prte remuer ciel et terre pour faire respecter mes droits
et recevoir ma part d'hritage. Et je vous avertis, madame
Barlow: j'utiliserai tous les moyens en mon pouvoir !
Sur ces mots, Bess monta dans sa chambre pour
prparer ses bagages. Sa colre lui donna la force de
traner sa malle hors de la maison. La tte haute, elle
annona :
Je reviendrai demain, munie des documents
officiels et accompagne de tmoins. Adieu, madame. Je
ne vous regretterai pas.
En quittant la maison des Barlow, Bess se sentit
soulage d'un grand poids. Elle ne pouvait vivre sous le
mme toit que sa belle-mre plus longtemps. Londres
l'appelait nouveau. Mais elle ne regagnerait la capitale
que quand elle aurait reu l'argent qu'on lui avait promis.

En arrivant chez sa mre, Bess fut accueillie bras


ouverts. Ses deux surs tant maries, elle disposait
dsormais d'une chambre pour elle seule. Elle envoya un
message Jane et son mari Godfrey pour qu'ils viennent
la voir sur-le-champ.
Qu'espre donc obtenir cette femme odieuse en
niant ton droit un tiers de l'hritage? s'enquit la mre de
Bess. Elle ne veut tout de mme pas que l'ensemble du
domaine soit confisqu jusqu' la majorit de George!
Je connais dj la rponse, dclara Marcella. Il
parat que Mme Barlow s'est trouv un bon ami. Il a
l'intention de racheter la tutelle de George. Et je vous
garantis que ces deux-l ne se satisferont pas des deux
tiers du magot!
Par testament, Robert m'a nomm tuteur,
intervint Godfrey. Je suis lgalement responsable du
domaine jusqu' la majorit de George.

Le lendemain, toute la famille se rendit chez les


Barlow pour affronter le reprsentant du roi. Quand il
exigea que Bess lui remette le document relatif sa part
d'hritage, ainsi que le testament de Robert, la jeune
femme refusa catgoriquement. Elle finit par accepter de
lui cder deux copies conformes. Avant de partir, l'homme
leur apprit qu'il allait soumettre l'affaire aux autorits
comptentes, qui se chargeraient de prendre une dcision.
Au bout de trois longs mois, Bess n'avait toujours
aucune nouvelle. Elle commenait croire que la justice
ne statuerait jamais sur le litige qui l'opposait la mre de
Robert.
Un soir, allonge dans son lit, elle se rappela les
paroles de William Cavendish. Elle aurait d engager un
homme de loi. Leurs honoraires taient souvent levs,
mais le jeu en valait la chandelle. En gnral, celui qui avait
le meilleur avocat l'emportait, avait dit William. Bess
dcida de faire appel aux services d'un avocat. Mais qui
accepterait de dfendre les intrts d'une jeune veuve
sans fortune personnelle ?
Le lendemain matin, elle sella son cheval et partit
sous le chaud soleil de mai. Des fleurs de toutes les
couleurs gayaient les champs. En s'loignant du village,
elle observa les prs verdoyants, o paissaient moutons et
agneaux. Bientt, elle atteindrait son point de vue favori.
Au sommet d'une colline surplombant Chats-worth,
Bess stoppa son cheval. Elle s'tait leve tt pour savourer
la douceur de cette journe printa-, respirer pleins
poumons cet air pur et limpide, aussi grisant qu'un bon
vin, et contempler loisir cette vue qui s'tendait l'infini.
Elle tait persuade que l'air vivifiant l'aiderait rflchir
et prendre la bonne dcision. Elle seule pouvait dcider
de son destin, mais elle savait qu'elle devrait se forger sa
propre chance.
Peu peu, une ide germa dans son esprit. Elle
n'obtiendrait aucun rsultat sans soutien extrieur. Or, qui
tait l'homme le plus puissant de la rgion ? Le comte de
Shrewsbury, bien sr, le grand seigneur du Derbyshire. Son
somptueux chteau de Sheffield ne se trouvait qu' une
vingtaine de kilomtres de chez elle. Son projet ne
manquait pas d'audace, mais Bess avait du courage
revendre.

Francis Talbot, comte de Shrewsbury, ne rsidait


jamais dans son chteau de Sheffield avant le mois de juin.
Pourtant, Bess n'avait pas perdu son temps depuis qu'elle
avait dcid de lui rendre visite. Sa tante Marcella et elle
avaient rafrachi la robe grise que Lady Zouche avait
donne la jeune fille. prsent, le dcollet mettait
parfaitement en valeur l'opulente poitrine de Bess. La
tante et la nice avaient galement brod de petites fleurs
violettes sur le corsage et sur les manches. Le rsultat,
quoique trs sduisant, demeurait convenable pour une
jeune femme-en deuil. Le jour venu, Bess songea prier
son frre ou son beau-pre de l'accompagner, puis elle se
ravisa. Il serait plus facile pour une femme seule d'veiller
l'instinct chevaleresque du comte de Shrewsbury.
Fascine, Bess remonta la longue alle borde de
chnes centenaires qui menait au chteau de Sheffield,
nich au cur d'un parc immense. Sur les pelouses
impeccables, un bataillon de jardiniers taillait les haies et
les massifs de fleurs aux couleurs vives. L'ensemble
confrait une lgante gaiet aux lieux. Bess en soupira
d'envie. Un jour, elle possderait un parc aussi prestigieux
que celui-ci, se promit-elle.
En atteignant la cour pave, elle vit deux domestiques
venir vers elle. L'un se chargea de son cheval et l'autre
l'aida mettre pied terre. Bess ta alors la capeline qui
protgeait ses cheveux de la poussire de la route et la
rangea dans la sacoche attache sa selle. Avant de sortir
ses prcieux documents, elle brossa sa crinire rousse avec
nergie, la stupeur des domestiques, mduss par cette
scne insolite, La jeune femme prfra ignorer leurs
regards interrogateurs. Aprs tout, les nobles ne se
souciaient jamais des sentiments de leurs serviteurs.
Les dimensions du chteau de Sheffield taient
impressionnantes. La demeure devait compter au moins
deux cents pices. Son portique en arcade tait flanqu de
deux gardes en uniforme. Plusieurs valets s'affairaient
dans le vestibule. Leurs belles livres firent rver Bess, qui
dcida que, le jour o elle aurait ses propres valets, ils
seraient vtus de livres bleu et argent.
Le majordome s'approcha d'elle et s'enquit de l'objet
de sa visite.
Je dsirerais voir le comte de Shrewsbury.
C'est malheureusement impossible, Madame,
rpondit-il d'un air guind. Sa Seigneurie ne reoit pas,
aujourd'hui.
Bess se redressa firement, rsolue ne pas se laisser
intimider par la stature imposante du domestique.
J'insiste. Il est extrmement important que je
m'entretienne avec votre matre.
S'agit-il d'une question personnelle, Madame ?
demanda-t-il, impassible.
Non, d'une affaire commerciale, dclara-t-elle avec
emphase.
Alors, vous devez rencontrer le secrtaire de Sa
Seigneurie, M. Thomas Baldwin, qui gre les affaires du
comte.
Bess s'abstint de protester. Ce domestique tait bien
trop rigide pour qu'elle puisse l'influencer. Il la prcda
dans une enfilade de couloirs et la fit entrer dans un petit
salon, o il la pria de patienter. Une demi-heure plus tard,
Thomas Baldwin apparut. Avec son visage anguleux et ses
doigts tachs d'encre, il avait l'air d'un rudit. Bess espra
qu'il se montrerait plus souple que le majordome. son
grand dpit, ce ne fut pas le cas. Baldwin refusa lui aussi de
lui accorder une entrevue avec le comte et lui demanda de
dcrire son problme. Pleine d'espoir, elle exposa donc sa
requte au secrtaire, qui lui rpondit d'un ton
condescendant :
Madame, avez-vous une ide du nombre de
misreux qui viennent mendier chaque jour auprs du
comte de Shrewsbury ? Il lui est malheureusement
impossible de satisfaire la population de toute la rgion.
Bess s'emporta aussitt.
Je ne quitterai pas cette maison avant d'avoir eu
un entretien avec le comte !
Quelqu'un frappa la lourde porte d'entre. Un
grand jeune homme trs brun, en tenue d'quitation,
franchit le seuil du petit salon et se mit dtailler la
ravissante jeune femme qui s'entretenait avec Baldwin.
Puis, un sourire arrogant aux lvres, il s'avana vers eux en
jouant avec sa cravache.
Le diable m'emporte ! Ne serait-ce pas la
dlicieuse Elizabeth Hardwick? lana George Talbot d'un
air malicieux.
S'il ne tenait qu' moi, je laisserais volontiers le
diable vous emporter. Pour votre gouverne, je me nomme
aujourd'hui Elizabeth Barlow, rpondit Bess sans se
dmonter.
George plissa les yeux et contempla sans vergogne la
poitrine gnreuse de la jeune femme.
Vous voil donc marie! Vous avez ainsi
l'exprience du lit conjugal... Je parie que vous connaissez
quelques pratiques un peu coquines, petite mgre !
Les yeux de Bess brillaient de rage.
Sachez que je suis veuve depuis peu, misrable
goujat ! J'estime avoir droit un peu de respect.
Vous ne cesserez donc jamais de vouloir me faire
la leon ? D'ailleurs, je suis sr que vous pourriez
m'apprendre un tas de choses intressantes. J'ai moi-
mme quelques d'un tour dans mon sac.
Gn par la tournure que prenait la conversation,
Thomas Baldwin resta silencieux. Malgr leur dispute, les
deux jeunes gens semblaient partager une certaine
intimit.
En tant que fils de comte, vous avez sans doute
reu une ducation digne de votre rang. Mais je dois dire
que vos prcepteurs ont lamentablement rat leur
mission.
Talbot ignora la remarque de Bess. l'aide de sa
cravache, il souleva dlicatement une boucle rousse.
Cette couleur flamboyante parat tellement
irrelle, commenta-t-il.
Pourtant, je vous assure que tout en moi est
authentique, y compris mon caractre volontaire,
rpliqua-t-elle.
Elle savait qu'elle tait en train de gcher ses
dernires chances d'obtenir l'appui des Talbot, mais elle
ne parvenait pas contenir sa rage.
Petite mgre ! fit-il.
Elle sentait son regard pos sur elle. Sans dissimuler
son intrt, il la dshabillait des yeux. Ulcre, elle le gifla
violemment.
Aussitt, George la prit par la taille d'un geste brutal.
Si Baldwin n'avait pas t prsent dans la pice, le jeune
homme aurait certainement tent de la faire sienne. Mais,
doucement, il desserra son treinte et murmura:
Vous me le paierez, petite mgre. Un jour, je me
vengerai de cet affront.
Sur cette rplique, il se dirigea vers le secrtaire et
commena lui parler voix basse.
Bess ne distinguait pas leurs propos, mais elle
imaginait sans peine les horreurs qu'ils devaient changer
son sujet. Des larmes de colre lui montrent aux yeux.
Elle eut toutes les peines du monde les ravaler.
Les deux hommes discutrent longuement, puis
Baldwin se tourna vers la jeune femme. Bess, qui croyait
qu'il allait la renvoyer sur-le-champ, fut tonne de
l'entendre lui demander ses documents officiels. Elle les lui
tendit et s'installa plus confortablement pendant qu'il les
parcourait.
George Talbot partit aussitt la recherche de son
pre. Il le trouva derrire son imposant bureau, dans la
bibliothque, en train de signer son courrier.
Pre, nous avons la visite d'une jeune femme qui
souhaite s'entretenir avec vous.
Encore une mendiante ! Que Baldwin se charge
d'elle, rpondit le comte, agac.
Il est avec elle en ce moment. Pre, je vous le
demande comme une faveur. J'aimerais beaucoup que
vous la receviez en personne.
Le comte haussa les sourcils et posa sur son fils un
regard perant.
Une seule chose peut veiller ton intrt pour une
jeune femme, et tu sais trs bien de quoi je parle.
George ignora le sous-entendu de son pre.
Il s'agit d'une jeune veuve originaire de Hardwick,
un village situ une vingtaine de kilomtres d'ici. Elle est
issue d'une famille de fermiers. Le sel de la terre ,
comme vous dites. Sa belle-mre cherche la lser de sa
part d'hritage.
Alors, c'est un avocat qu'il lui faut, lana le comte.
Bien sr, mais elle n'a pas un sou. Elle est venue
solliciter votre aide.
Pourquoi moi? Cette femme serait-elle ta
matresse? Essaie-t-elle de te faire chanter?
Non, pre, absolument pas. Je l'ai rencontre
Chelsea. Elle a une rputation sans tache. De plus, elle
connat personnellement la princesse Elizabeth.
Pourquoi ne l'as-tu pas dit plus tt ?
La fille du roi ne se trouvait qu'en troisime position
dans l'ordre de succession au trne, on murmurait qu'elle
tait une enfant illgitime, mais il n'tait pas impossible
qu'elle devienne un jour reine d'Angleterre. Le comte
griffonna quelques mots l'intention de Baldwin et
chargea un valet de porter le message son secrtaire.
Merci, pre. Ce geste ne vous cotera que cinq
minutes de votre temps.

Baldwin prit connaissance du message et pria Bess de


le suivre. Ils longrent de nombreux couloirs avant de
gravir le grand escalier. Bess tait impressionne par la
splendeur du chteau. Les Talbot, qui possdaient l'une
des plus grosses fortunes du royaume, rivaient dans
l'opulence.
Thomas Baldwin la fit entrer dans la vaste
bibliothque. En. dcouvrant le comte de Shrewsbury,
Bess esquissa une rvrence.
Monseigneur, je vous prsente Mme Elizabeth
Barlow. Elle est veuve depuis quelques mois.
Actuellement, les autorits examinent son dossier. J'ai
tent de lui expliquer qu'il n'y avait rien d'autre faire que
s'armer de patience. Il n'tait vraiment pas ncessaire de
vous dranger pour si peu.
Merci, Baldwin. Je prfre que Mme Barlow
m'expose elle-mme son problme.
Francis Talbot, cinquime comte de Shrewsbury, fut
vite fascin par la beaut de la jeune femme. Il comprenait
sans peine que son fils ait perdit la tte pour elle.
Subjugu, il l'couta avec attention. Bess s'exprimait avec
aisance et passion. Ses boucles rousses suivaient chaque
mouvement de sa tte et de ses paules. Ses seins
gnreux saillaient lgrement sous son dcollet.
touffant un soupir, Shrewsbury regretta de ne pas avoir
vingt ans de moins. Cette femme tait une vritable
desse.
Il lt ensuite les documents, qui semblaient
authentiques, et songea qu'il lui serait facile d'aider une
veuve dans la dtresse. Une simple lettre un juriste du
Derbyshire dsireux de s'attirer les faveurs du comte ferait
l'affaire.
Triomphante, Bess rentra chez elle, ignorant qu'elle
devait l'odieux George Talbot cette entrevue inespre
avec le comte.
Deux semaines plus tard, elle fut convoque au
cabinet de MM. Fulk et Entwistle, les avocats les plus en
vue du comt. Au bout d'un mois, ceux-ci prsentrent
leur requte aux autorits comptentes. En quatre mois,
l'affaire tait rsolue.
Dix livres? fit Bess en apprenant le montant de la
somme qu'ils avaient obtenue pour elle.
Les deux hommes s'empressrent de la rassurer, la
croyant mcontente :
Ce n'est qu'un rglement partiel. Mais nous avons
accept d'attendre que le montant dfinitif soit fix.
Naturellement, votre part augmentera chaque anne,
grce aux intrts.
Bess tait folle de joie. William Cavendish avait
raison: il suffisait d'avoir les meilleurs avocats pour
l'emporter.
Messieurs, vous tes trs comptents. Je vous
remercie du fond du cur.
Son esprit fonctionnait toute vitesse.
tant donn votre efficacit, j'aimerais vous
confier un autre travail. Mon frre James doit hriter du
domaine de Hardwick sa majorit. La maison est sous
tutelle depuis une douzaine d'annes. James aura bientt
vingt ans. Il ne lui reste donc qu'un an avant sa majorit.
Maintenant que j'ai de l'argent, je voudrais racheter sa
tutelle afin que ma famille puisse rintgrer la maison.
Les deux hommes furent impressionns par la
dtermination de la jeune femme. De plus, elle jouissait de
la protection du comte. Ils acceptrent donc de se charger
de l'affaire.
Nous nous en occupons immdiatement, madame
Barlow. Sachez cependant que cela prendra certainement
plusieurs mois.

Huit mois plus tard, Bess retrouva enfin la maison o


elle tait ne. Comme le jour de son dpart, elle s'adressa
elle, persuade que les vieux murs lentendaient et la
comprenaient.
Je t'avais bien dit que je te rcuprerais. Plus
jamais nous ne te laisserons filer. Tu appartiens aux
Hardwick pour toujours. Dans quelques jours, mre
s'installera ici avec mes petites surs, et tante Marcella
plantera des herbes mdicinales dans le jardin. Mon frre
James vient d'pouser Elizabeth Draycott. Bientt, les
pices seront pleines de vie et de rires d'enfants. Quant
moi, je retourne Londres. Mais je reviendrai... Je te le
promets.
DEUXIME PARTIE

DEUXIME PARTIE
pouse et mre

Londres, 1546

Si nous avions le monde nos pieds et tout notre


temps,
Cette timidit, madame, ne serait pas un crime.
Nous rflchirions au moyen
De vivre notre longue journe d'amour.

Andrew MARVELL
10

10.
Bess descendit de la voiture des Zouche et leva les
yeux vers l'imposante demeure. Aussitt, ses deux ans et
demi d'absence s'envolrent comme par enchantement.
Margaret Zouche n'avait pas chang, mme si ses filles
avaient un peu grandi.
Bess, ma chre ! Tu es une femme, maintenant!
Quelle tristesse de se retrouver veuve si jeune! J'ai
l'impression d'avoir une part de responsabilit dans le
malheur qui te frappe.
Lady Zouche, ce qui m'est arriv n'est en rien votre
faute, assura Bess avec gentillesse.
La jeune femme avait cependant un peu jou sur ce
sentiment de culpabilit pour faciliter son retour Londres
et sa rinstallation sous le toit des Zouche. Pendant son
absence, Lady Margaret avait engag une dizaine de
domestiques, et toutes les chambres taient occupes.
Mais Bess tait prte reprendre sa place de dame de
compagnie sans exiger le moindre salaire en contrepartie.
Comment Margaret aurait-elle pu refuser une telle
proposition?
Il s'est pass tant de choses durant ces deux ans !
Le roi Henri a pous Catherine Pair, une veuve d'une
trentaine d'annes. N'est-ce pas incroyable? Notre
souverain aura eu six femmes!
Le roi s'tait mari avant le dpart de Bess, mais celle-
ci se garda de corriger sa matresse.
Oui, on en a beaucoup parl dans le Derbyshire.
Grce Lady Grey, j'ai pu rapporter ma famille tous les
commrages que j'avais entendus au sujet de Catherine
Parr.
Pour fuir la peste qui svissait Londres, les Grey
sont rests tout l't dans leur rsidence de campagne,
Bradgate. Ce n'est pas trs loin d'Ashby, aussi leur ai-je
rendu visite.
quoi ressemble Bradgate ? s'enquit Bess.
Rien voir avec une maison de campagne! C'est un
chteau en brique, avec douves et remparts, mme s'ils ne
servent que de dcoration. La demeure est entoure de
jardins et de vergers absolument superbes. propos,
continua Margaret, Frances m'a racont que notre cher
ami William Cavendish, de retour d'Irlande depuis un mois,
avait t fait chevalier de la Couronne, en remerciement
de ses loyaux services. Sir William est trs demand, en ce
moment. Je n'ai pas encore eu l'occasion de le rencontrer
pour le fliciter. Il croule littralement sous les invitations,
cette saison. Toutes les dames de Londres souhaitent le
recevoir sous leur toit.
Bess sentit son cur se nouer en entendant
prononcer le nom de William Cavendish. Ainsi, il avait
russi obtenir ce titre tant convoit... Elle s'tonna que la
simple mention de son nom la trouble autant, alors qu'elle
se croyait indiffrente son charme aprs cette longue
sparation. Alarme par sa propre raction, elle tenta
d'analyser ses sentiments. Qu'prouvait-elle, exactement
pour William Cavendish ? La rponse lui vint trs vite : une
colre sans limites. Il l'avait fait souffrir, l'avait
odieusement trahie, et elle brlait de se venger.
Cavendish est un homme mari, dit-elle d'un ton
sec, tout en se demandant pourquoi elle nonait une
telle vidence.
Peut-tre plus pour trs longtemps... On raconte
que sa femme est malade. Crois-moi, s'il se retrouve veuf,
Sir William sera le plus beau parti de Londres.
Bess releva firement la tte.
Vraiment? Je ne me souviens mme pas de son
visage.
Ma chre enfant, tu auras bientt l'occasion de te
rafrachir la mmoire. Lady Grey nous a invits Suffolk
House la semaine prochaine. Elle donne le premier grand
bal de la saison. Celui du mois d'octobre dernier a
remport un tel succs qu'elle a dcid d'en faire un
vnement annuel. Tu viendras avec nous, bien sr. Lady
Frances sera enchante de te revoir. Ce sera une soire
trs lgante. Toutes les dames seront en blanc et les
messieurs en noir. J'ai besoin de tes conseils aviss pour
ma toilette, Bess. Le temps presse.
Nous confectionnerons une tenue trs
spectaculaire, Lady Margaret, assura la jeune femme d'une
voix joyeuse.
En ralit, Bess songeait sa propre toilette, car elle
tait fermement dcide impressionner Sir William
Cavendish.
Avec l'aide des deux couturires personnelles de Lady
Zouche, Bess transforma sa matresse et les enfants de
celle-ci en cygnes. Elle n'eut aucun mal dguiser les deux
jeunes filles, que la tradition obligeait de toute faon ne
porter que du blanc. Il suffisait d'ajouter quelques
accessoires : diadmes et ventails orns de plumes. La
mre et les filles devinrent des cratures de conte de fes.
Du moins Bess les en-persuada-t-elle, au point que toutes
trois se pavanrent sans vergogne devant la glace, trs
fires de leur accoutrement.
Bess trouva sans peine une vieille robe blanche
oublie dans la garde-robe de Lady Margaret. Elle travailla
toute une nuit la retoucher. Elle largit le corsage en
satin blanc, pour qu'il pouse parfaitement les formes
gnreuses de sa poitrine. Quand elle y eut ajout son
ruban de deuil noir, l'effet lui parut saisissant. La jeune fille
dnicha galement un vieux col en dentelle un peu jauni,
ainsi qu'un ventail en plumes d'autruche, et les teignit en
noir. Non seulement on la remarquerait parmi les autres
femmes, mais nul ne pourrait lui en faire le reproche, car
ces touches de noir symboliseraient son deuil.

Bess ! Quelle joie de vous revoir ! s'exclama Lady


Frances en serrant la jeune femme sur sa poitrine.
Puis elle s'carta un peu pour admirer son invite
vtue de blanc et noir, couleurs qui mettaient en valeur
ses superbes cheveux roux,
Vous avez toujours t une personne trs
intelligente, reprit-elle. Vous m'avez manqu, vous savez.
La plupart des autres femmes sont si stupides et
ennuyeuses ! Vous seule avez os dsobir ma consigne
en n'tant pas tout en blanc.
Bess clata de rire.
Je n'aime pas suivre les modes. Je prfre les
lancer. Pourquoi avoir choisi le blanc, Lady Frances ?
Pour me donner l'occasion de m'amuser, bien sr!
La plupart des vieilles peaux de la cour n'ont pas port de
blanc depuis le jour de leur mariage. D'ailleurs, beaucoup
n'taient dj plus vierges, l'poque. Quant au noir, il
rendra ces messieurs un peu moins arrogants. Ils ne
cessent d'arborer du rouge et du dor, laissant leurs
pauvres femmes dans l'ombre.
Vous ne restez jamais dans l'ombre, Lady Frances.
Vous non plus, Bess. Je me rjouis de votre retour
Londres. Vous tes enfin votre place, ici. Les jeunes
veuves sont trs convoites, de nos jours, ajouta-t-elle,
faisant allusion Catherine Parr. Mais n'pousez pas le
premier homme qui vous demandera en mariage. Prenez
d'abord un peu de bon temps.
En voyant Lady Zouche approcher, Bess dissimula son
sourire derrire son ventail. Elle n'allait pas beaucoup
s'amuser, chez Lady Margaret. Frances leva les yeux au ciel
et murmura :
Je l'aime beaucoup, mais elle est trs collet mont.
Elle se tourna vers son amie.
Margaret, ma chre ! Tes oies se sont enfin
transformes en cygnes !
Malgr la prsence d'une dizaine de comtesses et de
quelques duchesses, Bess attira tous les regards. Quand on
interrogea Lady Frances sur sa mystrieuse invite aux
cheveux roux, elle ne rpondit pas qu'il s'agissait d'une
dame de compagnie non rmunre, mais d'une veuve
dote de confortables revenus personnels.
Le premier cavalier de Bess fut Lord Suffolk, le jeune
frre de Lady Frances. Elle l'avait toujours considr
comme un enfant, mais sa faon de serrer sa main dans la
sienne et de dvorer des yeux sa poitrine gnreuse
prouvait qu'il avait bien grandi. la fin de la danse, Bess
envoya le jeune homme bavarder avec le mari de sa sur.
Henri Grey attendit que Bess ait termin sa rvrence
pour porter sa main ses lvres.
Ma chre, je me rjouis de votre retour Londres.
Veuillez accepter mes sincres condolances.
Merci, Lord Dorset.
Appelez-moi Henri, dit-il.
Henri, rpta-t-elle, impressionne, se demandant
si Lady Frances ralisait combien elle avait de la chance
d'tre marie un homme aussi charmant.
Il ya ici quelqu'un qui souhaite vous rencontrer. Je
vous prsente Sir John Thynne, qui est originaire du
Derbyshire. Sir John, voici Mme Elizabeth Barlow.
Madame, je suis enchant de faire enfin votre
connaissance. Je crois savoir que vous tes une demoiselle
Hardwick ?
Bess examina le nouveau venu, qui lui plut aussitt. Il
avait environ trente ans, mais ses longs cheveux chtains
et boucls lui donnaient un air juvnile. Elle ne tarda pas
apprcier son locution, ses manires, ses mains soignes,
la lueur d'honntet qui brillait dans ses beaux yeux verts.
Il lui parut intelligent, gentil, courageux et, surtout,
sincre. Bref, un excellent mari potentiel.
Sir John, vous connaissez donc les Hardwick?
Je n'avais pas eu ce plaisir jusqu' prsent, mais le
domaine des Hardwick m'est familier. Je voue en effet un
vritable culte aux belles maisons.
Oh, moi aussi ! Les jolies demeures m'ont toujours
fascine, Sir John.
Je viens de commencer la construction d'une
nouvelle rsidence Brentford.
Brentford... N'est-ce pas au bord du fleuve, avant
Hampton Court ?
Oui. Brentford est tout proche de Syon House, la
proprit du comte de Warwick.
J'espre que vous rigerez une demeure
somptueuse. Sir John. Ce cadre enchanteur mrite un
vritable joyau d'architecture.
Elle ajouta sur le ton de la confidence :
Bien qu'elle soit fort imposante, je trouve Syon
House trs laide.
Sir John clata de rire.
Alors, nous avons un autre point commun. En
l'espace de quelques minutes, ils devinrent aussi complices
que s'ils se connaissaient depuis toujours.

Sir William Cavendish arriva dlibrment en retard.


D'ailleurs, il ne se prsenta que parce qu'il avait promis
Lady Frances qu'il ferait au moins une apparition au cours
de la soire. Depuis qu'il tait devenu chevalier de la
Couronne, il caressait l'espoir de passer conseiller du roi.
Pour raliser cette ambition, il se devait de possder une
demeure digne de son rang, qui lui permettrait de donner
de fastueuses rceptions. En attendant, depuis son retour
d'Irlande, les Grey lui ouvraient leur maison de jour
comme de nuit.
Sir William vita la grande salle de bal, o les
danseurs se bousculaient, pour se diriger vers la salle de
jeu. L, les hommes pouvaient s'adonner leurs deux
passions en mme temps : le jeu et l'alcool.
Une minute, espce de gredin! dit Lady Frances en
lui tapotant l'paule. Ce n'est pas le moment de vous
dfiler. Vous allez vous joindre nous, c'est la rgle !
Je fixe mes rgles moi-mme, rpliqua-t-il, avant
de se dtendre un peu. Je suppose qu'il serait de bon ton
de danser avec ma charmante htesse.
Lady Frances le prit par le bras et l'entrana vers la
grande salle.
Vous ne vous en tirerez, pas si bon compte, Sir
William. Ce soir, la maison regorge de duchesses et de
dbutantes qui meurent d'envie de tournoyer dans vos
bras.
Cavendish grimaa en dcouvrant cette mare de
robes blanches.
Seigneur! s'exclama-t-il en entamant une danse
endiable avec la matresse de maison. Ces femmes
ressemblent toutes des lits dfaits !
Il y en a sans doute dans lesquels vous aimeriez
dormir, railla Frances.
Ni une duchesse ni une dbutante, en tout cas,
assura-t-il.
Habilement, Frances parvint l'emmener vers
l'endroit o se tenait Bess. William ne pouvait viter de la
remarquer, tant elle ressortait parmi la foule des invits.
Dans ce cas, vous laisseriez-vous tenter par une
jeune veuve ravissante?
Cavendish s'arrta brutalement. Ptrifi, il vit une
beaut rousse vtue de noir et blanc deviser gaiement
avec Sir John Thynne.
Veuillez m'excuser un instant, Lady Frances, dit-il
distraitement, avant de se diriger vers l'objet de son dsir.
Sir John Thynne se retourna et sourit.
William ! Toutes mes flicitations pour votre titre
de chevalier!
Bonjour, Sir John, marmonna Cavendish sans le
regarder.
Toute son attention tait concentre sur la jeune
femme.
Bess, murmura-t-il, d'une voix aussi douce qu'une
caresse.
Celle-ci se contenta de l'observer froidement, puis
elle frona lgrement les sourcils.
Ai-je l'honneur de vous connatre, monsieur? Trs
affable, Sir John intervint :
Permettez-moi de vous prsenter. Madame
Elizabeth Barlow, voici mon ami Sir William Cavendish, qui
vient d'tre lev au rang de chevalier par Sa Majest
Henri VIII.
Bess s'efforait de demeurer impassible, mais elle
sentait son sang bouillonner dans ses veines. William tait
si proche d'elle qu'il la frlait presque. Elle prouvait
exactement le mme trouble en sa prsence que deux ans
plus tt. Il tait superbe et semblait encore plus arrogant
que nagure, sans doute cause de son titre. Nanmoins,
la jeune femme tait dtermine feindre l'indiffrence.
Elle agita nonchalamment son ventail.
C'est un honneur. Votre pouse doit tre trs fire,
rpondit-elle poliment. Vous accompagne-i-elle, ce soir?
Cavendish vit ses yeux sombres ptiller de malice.
Manifestement, Bess savourait sa vengeance.
Malheureusement, mon pouse est souffrante.
Elizabeth et moi nous sommes rencontrs il y a deux ans,
Londres, ajouta-t-il l'adresse de Sir John.
Bess fit mine de fouiller sa mmoire.
Je n'arrive pas m'en souvenir, dclara-t-elle. Je
regrette, mais vous m'tes totalement inconnu. Enfin,
quelle importance ? Si nous nous sommes croiss, je vous
ai oubli, voil tout.
Vex par son manque d'enthousiasme, Cavendish
serra les dents. cet instant, l'orchestre entonna une
gaillarde.
Vous dansez, madame ? demanda William.
Avec plaisir. J'aime beaucoup danser. Sir John,
accepteriez-vous d'tre mon cavalier?
Bess s'loigna au bras de son nouvel ami. Cavendish
eut envie de donner, une bonne fesse l'insolente.
Dpit, il rejoignit Frances qui, un peu l'cart, n'avait pas
manqu une miette du spectacle.
Son htesse haussa les paules face sa mine
dconfite, ne cherchant mme pas dissimuler son
amusement.
Que puis-je y faire? lana-t-elle. Sir John possde
un avantage non ngligeable sur vous, mon cher.
Vous croyez? dit William d'un air menaant.
Il est clibataire.
Qu'il aille au diable !
Deux hommes qui se battent pour une femme,
commenta Frances. Magnifique!
Cavendish se prcipita sur la piste et tapota l'paule
de Sir John.
Excusez-moi, fit-il.
Surpris, le jeune homme comprit alors que les liens
entre William et Bess taient plus complexes qu'il ne
l'avait cru. Il s'carta sans protester.
Bess essaya d'avoir l'air dtendu et indiffrent, mais
mille motions se bousculaient en elle. Si elle ne s'tait pas
vanouie en voyant William, c'tait uniquement parce
qu'elle s'tait longuement prpare au choc de cette
rencontre.
Pourtant, ds qu'elle avait entendu sa voix suave
prononcer son prnom, une onde de chaleur l'avait
submerge. Ses efforts pour paratre impassible lui
cotaient normment. Chaque fois quelle parlait, ses
mains se crispaient malgr elle. Elle sentait ses ongles
s'enfoncer dans ses paumes. Que Sir William Cavendish
brle en enfer! Pourquoi fallait-il qu'il exerce une telle
fascination sur elle?
Les mains puissantes de William se posrent enfin sur
elle, et Bess ferma brivement les yeux, indiciblement
trouble par ce contact. Son sang se mit bouillonner
dans ses veines. Sous son corsage, ses seins se dressrent
aussitt. Son ventre se noua, son cur s'emballa. Un dsir
fou naquit entre ses cuisses.
Son cavalier l'attira lui. Il la souleva de terre, ses
mains sur sa taille fine, ses pouces effleurant la base de ses
seins. Le temps sembla s'arrter. Bess eut envie de rejeter
la tte en arrire et de rire gorge dploye, de crier de
bonheur et de dsir. Elle mourait d'envie de le griffer, de le
mordre, de laisser libre cours ses pulsions. Mais elle n'en
fit rien. Finalement, sa rage la sauva. Pensait-il pouvoir
revenir dans sa vie et la reconqurir en quelques minutes,
comme si rien ne s'tait pass ?
Lorsque Cavendish la dposa terre, les pieds de Bess
heurtrent un peu brutalement le parquet.
Mon Dieu ! s'exclama-t-elle. Je me suis tordu la
cheville ! Je regrette, mais je suis incapable de continuer
danser. Veuillez m'excuser, Sir William.
Elle avait eu l'intention de s'loigner sans boiter, mais
Cavendish avait devin son stratagme. Il la prit
doucement dans ses bras et l'emmena vers une chaise, au
bord de la piste. Puis il s'agenouilla devant elle et examina
sa cheville. tait-il vraiment attentif sa douleur ou ne
cherchait-il qu'un prtexte pour la toucher, la caresser et
lui montrer qu'il n'tait pas dupe de son mensonge ?
Je vais mieux, assura-t-elle. Vous pouvez me
laisser, prsent.
Elle pria pour que les battements de son cur se
calment.
Bess, je suis trs heureux de vous revoir. Vous tes
encore plus belle que dans mes souvenirs. Cela fait si
longtemps... Que diriez-vous de m'accompagner dans un
coin tranquille pour bavarder en tte tte?
Il essaie de me sduire, songea-t-elle. Il faut
absolument que je m'loigne de lui au plus vite. A ce
moment-l, Sir John les rejoignit, l'air inquiet.
Vous allez bien, madame Barlow? s'enquit-il.
J'irais mieux si vous me prtiez votre bras, Sir John.
Aidez-moi trouver notre htesse. Je ne veux pas ennuyer
Sir William plus longtemps.
Bess abandonna William et partit firement au bras
de Sir John.
Cavendish erra dans toutes les pices du chteau la
recherche de Bess. Il tait d'une humeur massacrante et
tait fermement dcid faire entendre raison Bess, de
gr ou de force. Il devait s'arranger pour lui parler en priv.
En apercevant le matre de maison, il songea qu'Henri
pourrait venir son secours, mais la raction de son ami le
dut.
Jamais je n'attirerai Bess l'cart pour qu'elle se
retrouve seule avec toi, rpondit Henri, catgorique. Je
suis son ami. Quand tu es l, j'ai tendance vouloir la
protger.
La protger de quoi ? demanda Cavendish.
De tes pulsions charnelles ! En sa prsence, tu te
comportes comme un ne en rut.
Bess n'est plus une vierge de seize ans. Elle est
veuve, que diable!
Frances et moi l'aimons beaucoup.
Frances ! Je me moque de Frances ! Toi aussi, tu es
attir par Bess, avoue-le !
Au moins, je ne cherche pas la sduire. William
saisit cet instant l'ironie de la situation et se mit rire.
Cette petite mgre a russi nous faire sortir de
nos gonds, remarqua-t-il.
Peut-tre as-tu enfin rencontr une femme ta
mesure, conclut Henri en souriant.

De retour dans la grande salle de bal, Cavendish


s'approcha de Lady Zouche.
Ma chre Margaret, vous tes radieuse, ce soir!
Sir William, permettez-moi de vous fliciter pour
votre titre. Il est trs mrit.
C'est aussi mon avis, Margaret. Il parat que Mlle
Hardwick est de retour sous votre toit.
Mme Barlow, maintenant. Elle est veuve, vous
savez. Quelle tragdie! Ma maison grouille de
domestiques, mais comment lui refuser une place, vu les
circonstances ?
En l'entendant, William eut envie de la frapper. Cette
femme profitait des services de Bess vingt-quatre heures
sur vingt-quatre sans dbourser un sou.
Pourriez-vous l'informer que Lady Frances la
demande l'tage ? dit-il d'un ton neutre.
Un quart d'heure plus tard, Bess entra dans le petit
salon de son htesse. En dcouvrant Cavendish en train de
faire les cent pas, elle tourna les talons pour fuir au plus
vite.
William la rattrapa sur le seuil et referma brutalement
la porte. Puis il s'adossa au battant, lui barrant le passage.
Il faut absolument que je vous parle, Bess.
Vraiment ? rpondit-elle en haussant les sourcils.
Pour se donner une contenance, elle se mit agiter
nerveusement son ventail noir.
Il la dvisagea, hsitant. Le fait qu'il soit mari tait le
seul obstacle entre eux.
Bess, je vous assure que je vous croyais au courant
de ma situation de famille. Tout le monde le sait,
Londres.
Vraiment ? rpta-t-elle, apparemment
indiffrente.
quoi vous attendiez-vous donc ? Je suis bien plus
g que vous !
Vraiment ? redit Bess en se raidissant un peu.
William serra les poings, bout de patience et
d'arguments.
Je me suis retrouv veuf avec une petite fille
lever. J'ai pous Eliza Parris pour que ma fille ait une
mre. Je dsirais aussi avoir un fils. Ce n'est qu'aprs mon
mariage que j'ai appris qu'une srie de fausses couches
avait rendu ma femme strile. Nous avons toujours fait
chambre part et menons des vies compltement
spares.
Vraiment ? reprit Bess froidement.
Posez ce maudit ventail et cessez ce petit jeu!
William s'empara de l'ventail et le jeta terre. Bess
leva la tte, les yeux brlants de colre.
Pourquoi pensez-vous que je joue la comdie ?
demanda-t-elle.
Pour me punir. Si vous tiez aussi indiffrente que
vous cherchez le paratre, vous ne voudriez pas me faire
souffrir ainsi.
Sclrat ! Goujat ! Vil sducteur !
Il l'attrapa par les poignets et lui immobilisa les mains
derrire le dos, profitant de sa force pour attirer la jeune
femme contre lui.
Petite garce, murmura-t-il. Je parie que vous savez
combien vous tes belle quand vous vous mettez en
colre.
Bess sentit des larmes de rage lui monter aux yeux.
Allez au diable, Cavendish ! J vous dteste ! Soyez
maudit !
Trop tard, Bess. Je le suis dj. Le travail que
j'effectue pour le compte du roi me vaudra l'enfer aprs
ma mort.
Il se pencha vers elle et l'embrassa avec passion. Ce
baiser ne fit qu'attiser la colre de Bess, qui se dgagea
brusquement de son treinte.
Vous n'tes qu'un sducteur de jeunes filles
innocentes ! lana-t-elle.
Je regrette amrement de ne pas avoir pris votre
virginit, ce jour-l, dans la fort. Mais non, il a fallu que je
me conduise avec noblesse. Si seulement je vous avais
emmene en Irlande... Vous seriez devenue ma matresse.
Jamais je n'aurais d vous inciter faire un mariage
honorable, comme vous le souhaitiez. Je vous aimais
profondment. Seule ma conscience m'a empch de vous
dflorer.
Quelle conscience? railla Bess en clatant de rire.
Vous m'avez dissimul l'existence de deux pouses, sans
parler de votre fille. Vous m'aviez dit qu' votre retour de
Douvres vous envisageriez des relations plus stables entre
nous. Vous vouliez que nous soyons ensemble, si je me
souviens bien. l'poque, j'tais jeune et nave. J'tais
persuade que vous alliez me demander en mariage. Or
vous saviez que c'tait impossible. Vous aviez simplement
l'intention de me sduire. Alors, non, vous n'avez aucune
conscience !
Dsormais, je n'en aurai plus, en effet.
Bess se mit marteler son torse de ses poings serrs,
puis elle fondit en larmes. William la prit dans ses bras et la
porta vers un divan, prs de la chemine. Sans la lcher, il
s'assit, la gardant sur ses genoux. Sans un mot, il lui ta
son col en dentelle et effleura son cou de ses lvres
brlantes. Puis il glissa les doigts dans son paisse
chevelure et l'embrassa avec tendresse.
Vous tes toujours en deuil... Depuis quand votre
mari est-il dcd?
Cela fera un an Nol, murmura-t-elle. Robert
tait trop jeune pour mourir.
tiez-vous trs amoureuse de lui ? demanda-t-il
avec inquitude.
Il m'aimait trop... Il m'adorait. Voyez-vous, Robert
tait malade, trs affaibli. Je dirigeais sa vie, j'tais forte
pour lui. Malgr tout, j'avais un peu l'impression de vivre
en prison, avant mon retour Londres, avoua-t-elle.
Bess, coutez-moi. Dans tous les couples, il y en a
un qui aime plus que l'autre. Mais celui qui aime est le plus
heureux. Il a de la chance. Si Robert vous aimait, il devait
tre heureux.
Oh, il l'tait... mme s'il se savait l'article de la
mort. Il tait heureux...
Alors, n'ayez aucun regret. Le pass est rvolu.
Vous avez l'avenir devant vous. Je voudrais que nous
reprenions notre histoire l o elle s'est interrompue.
Vous et moi sommes faits l'un pour l'autre. Il est trs rare
qu'un homme et une femme s'aiment autant l'un que
l'autre. C'est notre cas. Bess, laissez-moi m'occuper de
vous. Laissez-moi vous acheter une petite maison
Londres. Laissez-moi vous aimer !
Bess rflchit longuement, en proie des sentiments
contradictoires. Elle redoutait de tomber nouveau
amoureuse de William Cavendish. Sa prsence la faisait
dfaillir de dsir, elle tremblait au seul son de sa voix, ses
caresses l'enflammaient. Il tait si puissant... Comme il
aurait t agrable de s'abandonner, pour une fois ! Mais
elle savait qu'en devenant sa matresse elle ne serait
jamais rien de plus. Or elle attendait autre chose de la vie.
Elle dsirait tre riche et reconnue. Ses ambitions ne lui
permettaient pas de se contenter de moins. Elle ramassa
son col en dentelle et le rattacha.
Vous ne m'avez pas rpondu, chrie, dit-il,
persuad d'avoir remport la partie.
Rprimant ses larmes, elle plongea les yeux dans son
regard de braise.
Ma rponse est non, William. Cela ne me suffit
pas. Je veux bien plus que ce que vous me proposez.
11.

11.
Peu aprs son retour au sein de la trsorerie de la
Couronne, Sir William Cavendish fut nomm un poste
suprieur, grce sa connaissance approfondie des
monastres et des terres du royaume. Il travaillait
dsormais directement sous les ordres du puissant
seigneur William Paulet, marquis de Winchester depuis
peu.
Cavendish et Winchester contrlaient ensemble les
finances de toute la nation et taient constamment
sollicits par la noblesse pour obtenir faveurs, protection
et nominations. Ces menus services leur taient d'ailleurs
trs bien rtribus. Tous les puissants et les ambitieux du
pays recherchaient dsormais le soutien de Sir William
Cavendish. Mais celui-ci prparait dj l'tape suivante de
son ascension sur l'chelle du pouvoir : devenir conseiller
priv du roi.
Sir William n'avait plus une minute lui. Il disposait
pourtant d'un secrtaire particulier et de nombreux
hommes pour l'aider, mais il passait des heures
interminables la cour. Il jouissait d'un vaste appartement
au palais de Whitehall, o il dormait le plus souvent. Ses
rares moments de dtente, il les consacrait aux Grey,
Suffolk House, prs de Whitehall, o il se rendait avec
plaisir ds qu'il pouvait s'chapper quelques heures. Il lui
tait malheureusement impossible de voir Bess trs
souvent, car la jeune femme travaillait chez les Zouche et
vivait sous leur toit. Cependant, sa bien-aime ne quittait
pas ses penses une seconde. Son image envotante et
radieuse ne cessait d'apparatre son esprit. Jamais il
n'avait rencontr de femme plus belle. Il revoyait chaque
dtail de son visage, chaque courbe de son corps, ses yeux
sombres qui envoyaient des clairs, ses seins gnreux...
Parfois, il tait si mu qu'il avait l'impression que cette
image tremblait. Sous ses airs de veuve vertueuse, Bess
jouait les coquettes sans mme le savoir. Lorsqu'elle posait
sur lui son regard franc, dnu de toute provocation, il
succombait aussitt son charme.
force de travail, de dtermination et de courage,
Cavendish avait russi tout ce qu'il avait entrepris.
prsent, c'tait Bess qu'il dsirait plus que tout au monde.
quoi bon connatre le succs sans une compagne avec
qui le partager? Le refus de Bess de devenir sa matresse
ne le dcourageait pas, bien au contraire. Pour lui, la
situation tait simple : il voulait Bess, et il l'aurait.
Un soir, peu avant minuit, Cavendish se prsenta
Suffolk House. La maison tait encore illumine de mille
chandelles. Il devina que Lady Frances Grey tait en train
de jouer aux cartes ou au backgammon.
William ! Je m'ennuie mourir ! s'exclama-t-elle en
l'accueillant. Venez donc me raconter les derniers potins
de la cour.
Frances congdia ses dames de compagnie, qui se
rjouirent de pouvoir enfin aller se coucher.
Voyons... fit Cavendish. Notre bon ami William Parr
a fini par obtenir le divorce. Elizabeth Brooke forme dj
des projets de mariage.
C'est incroyable ! On dirait que ce gredin de Parr a
tous les droits, depuis que sa sur est reine d'Angleterre.
D'abord, il devient marquis de Northampton, et voil qu'il
se dbarrasse d'une pouse vieillissante. En fait, ce qui
m'tonne le plus, c'est que vous soyez au courant avant
moi.
Vous n'ignorez pas que ma fille Catherine doit
pouser Thomas, le frre d'Elizabeth Brooke. Il se trouve
que je lui ai rendu visite aujourd'hui, chez Lord et Lady
Cobham.
J'avais oubli que Catherine ne vivait plus sous
votre toit. Je parie qu'elle est bien plus heureuse chez les
Cobham. Pourquoi ne pas vous inspirer de Parr et divorcer
de cette capricieuse d'Eliza ?
En Irlande, j'tais dcid franchir le pas mais,
mon retour, le mdecin d'Eliza m'a inform qu'elle
souffrait d'une maladie incurable. Un divorce aurait t
indigne, en de telles circonstances.
Vous avez raison. Pourquoi subir le scandale d'un
divorce quand les anges de la mort sont sur le point de
raliser votre souhait le plus cher?
Habitu ce cynisme et ce ton irrvrencieux de la
part de son amie, William la gronda gentiment :
Frances, ma chre, rien n'est donc sacr vos
yeux?
Trs peu de choses, en effet.
Elle l'observa longuement. Ainsi, la rumeur n'avait pas
menti, songeait-elle. Son pouse tait mourante. Ils
auraient du mal empcher les femmes de se jeter son
cou. peine la pauvre Eliza en terre, elles se crperaient
toutes le chignon pour devenir la prochaine Lady
Cavendish. Et Frances esprait bien tre aux premires
loges pour ne rien rater de ce spectacle.
Cavendish prit la main potele de Frances dans la
sienne et joua distraitement avec ses doigts.
Chre amie, j'ai un service vous demander.
J'aimerais que vous fassiez de Bess l'une de vos dames de
compagnie.
Frances carquilla les yeux.
Pourquoi n'y ai-je pas pens plus tt? s'exclama-t-
elle. Bess est exactement la personne qu'il me faut pour
chasser mon ennui. Mes dames de compagnie actuelles
sont ternes et sans intrt. De plus, elles n'ont rien dans la
tte.
Combien les payez-vous ?
Cinq livres par an, je crois.
Proposez-lui-en dix. Je vous verserai cette somme.
Je veux qu'elle puisse s'habiller convenablement.
Srement pas ! L'argent n'est rien pour les Tudor.
Les tenues dont elle aura besoin lui seront fournies par la
garde-robe royale. Ce cher Henri se charge de tous les
vtements ports Suffolk House, des livres des
domestiques aux corsets des gouvernantes.
Hum... En tant que trsorier de la Couronne, je
devrais peut-tre m'intresser ces dpenses
extravagantes, dit William avec un sourire, ravi que
Frances accepte sa suggestion.
Vous pouvez fouiller parmi mes sous-vtements si
cela vous chante, mon cher, mais ne comptez pas sur moi
pour me restreindre. Vous savez pertinemment que la
modration m'est inconnue.
Je sais, Frances. Vous tes simplement la plus
gnreuse des femmes et je vous adore, rpondit-il en lui
baisant la main.

Lorsque Frances Grey lui proposa ce poste, Bess faillit


sauter de joie. Elle n'en croyait pas ses oreilles. Par chance,
Margaret Zouche ne s'opposa pas son dpart. Elle laissa
la jeune femme quitter sa maison, bien qu' regret.
Frances mit un point d'honneur offrir sa protge
un appartement spacieux, avec une chambre et un petit
salon. Il se trouvait l'cart des chambres des autres
dames de compagnie. Bess fut subjugue par le luxe de la
dcoration et du mobilier. Mais, en quelques jours, elle
s'adapta son nouvel environnement. Par la suite, il lui
sembla avoir toujours volu dans une telle opulence.
Il lui fallait de nouvelles toilettes, dcrta Frances, qui
dcida d'en profiter pour changer sa propre garde-robe.
Les deux femmes passrent des heures parler chiffons,
choisir des couleurs, slectionner des tissus. Bess savait
parfaitement ce qui lui allait le mieux. Elle avait un got
immodr pour les tenues un peu voyantes et pourrait
enfin en arborer, pour la premire fois de sa vie. Frances
opta pour des teintes plus sobres, qui flatteraient ses
rondeurs et ses cheveux blonds. Bess prfra des tons
audacieux et raffins : saphir, amthyste, turquoise et
meraude. Elle commanda aussi des jupons en taffetas
noir qui bruissaient dlicieusement, des bas en dentelle
noire et des chaussures hauts talons.
Bess semblait-si majestueuse que les domestiques
s'empressaient de la satisfaire, comme s'ils avaient eu
affaire une grande dame. Les nobles qui dfilaient
Suffolk House la traitaient en gale. Sa complicit avec la
marquise de Dorset tait manifeste. Bess n'avait aucune
tche prcise, aussi tait-elle libre d'tudier loisir la faon
dont fonctionnait le foyer des Grey et d'acqurir les
comptences ncessaires cette vie de luxe. Elle dployait
une nergie sans limites. Lady Frances attendait d'elle
qu'elle l'aide recevoir ses invits chaque soir jusqu'
minuit, puis qu'elle lui apporte sa tasse de chocolat chaque
matin, pour commenter avec elle les derniers ragots.
Un matin, Bess entra dans la somptueuse chambre
coucher de Frances et carta les pais rideaux.
Bonjour, Lady Frances !
Elle posa le plateau sur la table de chevet.
Seigneur, ne me dites pas qu'il est dj l'heure de
se lever! balbutia Frances. Allez-vous-en!
Bess ignora ses protestations.
Il est presque 10 heures. Vous m'avez demand de
vous rappeler que vous deviez prparer une rception trs
spciale, aujourd'hui.
Chre enfant, comment faites-vous pour supporter
mes sautes d'humeur ?
Frances prit un miroir et tira la langue.
J'ai la bouche sche et pteuse.
Bess lui tendit une tasse de chocolat et s'assit sur le
bord du lit.
Lady Frances, comment vous remercier pour votre
bont? Je vous suis infiniment reconnaissante...
Mais non ! C'est moi qui devrais vous remercier, au
contraire, Bess. Nous nous entendons merveille. Je n'ai
pas le moindre scrupule partager avec vous mes petits
secrets, parce que je sais que je peux compter sur votre
entire discrtion. Figurez-vous que j'ai embauch un
nouveau palefrenier charmant, qui me rend folle de dsir.
C'est un grand garon trs viril, une vraie brute ! Vous
m'accompagnerez quand j'irai faire du cheval et vous vous
arrangerez pour que nous ne soyons pas drangs. J'aurai
besoin d'intimit lorsqu'il me donnera mes leons
d'quitation.
Bess se mit rire, pensant que sa matresse ne
cherchait qu' la provoquer.
Naturellement, en retour, je veillerai ce que
personne ne vous importune quand vous recevrez un
amant. propos de Cavendish, nous devons nous occuper
de cette rception.
Le sourire de Bess s'envola. Elle rougit violemment.
Cavendish n'est pas mon amant. Frances la
dvisagea, abasourdie.
Dcidment, vous tes une femme intelligente!
Vous accordez vos faveurs au prix fort, comme l'a fait
Anne Boleyn. Pas d'amour avant le mariage! Comment
diable avez-vous russi tenir distance cet talon en rut
de William ? Et comment parvenez-vous contrler vos
propres pulsions? Moi, j'en serais bien incapable.
Bess songea au trouble infini qu'elle ressentait
chaque fois que William la touchait, mais elle rpondit :
Je refuse de me conduire en catin.
Chrie, nous sommes toutes des catins en
puissance. Nous nous donnons soit par intrt, soit par
dsir charnel. La seule diffrence, c'est que certaines
d'entre nous font payer leurs faveurs plus cher que
d'autres. Vous tes trs avise d'exiger le mariage, puisque
William se retrouvera bientt veuf. Mais ne laissez surtout
pas une autre femme vous coiffer au poteau. Si vous le
repoussez d'une main, soyez certaine de l'attirer de
l'autre. Rappelez-vous qu'il faut savoir reculer, mais aussi
avancer. Il y a quelques annes, je vous ai dit que la
provocation tait le meilleur moyen de mettre le grappin
sur un mari. Je suis trs flatte que vous suiviez mon
conseil.
Ce n'tait nullement le cas, pensa Bess, furieuse. Puis
son honntet prit le dessus. Lady Frances avait raison,
s'avoua-t-elle en s'empourprant nouveau.
Cette rception en l'honneur de Sir William sera
aussi importante pour vous que pour lui, si vous avez pour
ambition de l'pouser.
Bess ne nia pas. Elle cessa de protester et couta sa
matresse avec attention.
Pour devenir conseiller priv du roi, Sir William
doit recevoir l'approbation et le soutien des autres
conseillers, d'o ce dner. William Paulet tant le parrain
de Cavendish, il interviendra en sa faveur, tout comme son
ami Parr et William Herbert, comte de Pembroke.
Bess saisit alors toute l'importance que revtait le
mariage la cour des Tudors. L'une des surs de Parr
avait pous le roi Henri, tandis qu'une autre tait
comtesse de Pembroke. Parr lui-mme tait sur le point de
se marier avec Elizabeth Brooke, fille de Lord Cobham,
tandis que le frre de celle-ci, Thomas, tait fianc la fille
de William Cavendish.
Avez-vous invit les pouses ce dner?
Bien sr, Bess. L'influence de sa femme est
souvent primordiale pour un homme de pouvoir. Prenez le
conseiller Edward Seymour, par exemple, comte de
Hertford. Je dteste son pouse. C'est une vraie garce -
envieuse, avare, intresse. Bref, exactement le genre de
femme qu'il faut un homme ambitieux. Restez sur vos
gardes avec elle, Bess. En revanche, vous n'avez rien
redouter de la femme de John Dudley, de Lady Warwick
ou de Lady Pembroke, car elles vous connaissent dj,
depuis votre visite Chelsea.
II semblerait qu'un simple dner puisse donner lieu
des intrigues et des coups de poignard dans le dos. Peut-
tre ne devrais-je pas y participer, dit Bess, hsitante.
Si vous voulez jouer gagnant la cour des Tudors, il
faut accepter de vous mettre en danger. Une femme
dote de votre intelligence et de votre beaut peut se
rvler un atout prcieux pour Sir William Cavendish dans
son ascension professionnelle. Soyez sa cavalire, lors de
cette soire, et les plus grands de ce monde vous
considreront comme un vrai couple.
Srement pas ! Ma rputation serait anantie, car
nul n'ignore que Sir William est un homme mari. De plus,
une telle attitude risquerait de repousser d'autres
soupirants ventuels.
Dans ce cas, je vous placerai ct d'un autre
invit. Voyons... Mon ami, le comte de Shrewsbury, est
veuf. II a besoin d'une cavalire,
Je connais le comte de Shrewsbury. Il a fait preuve
d'une grande bont lorsque j'ai sollicit son aide.
Alors, vous serez place ct de lui. J'avoue que
j'ai du mal le cerner. C'est l'un des rares hommes de ce
pays qui n'ait pas besoin d'argent. Je ne sais s'il soutiendra
Cavendish. Prenez soin de porter une robe qui flatte votre
superbe poitrine. C'est notoire, les vieux messieurs y sont
trs sensibles.
Le soir venu, Bess remonta la Longue Galerie au bras
du frre de Frances Grey, Lord Suffolk. Elle croisa Sir
William Cavendish, qui venait d'arriver de Whitehall.
Bess, acceptez-vous de dner en ma compagnie ?
Joignez-vous donc nous, rpondit-elle
aimablement.
Cavendish toisa le jeune Suffolk avec ddain.
Lord Dorset vous cherche, lui lana-t-il schement.
Le jeune homme, qui n'tait pas de taille affronter
le puissant Cavendish, se retira timidement.
Vous tes un peu grossier, commenta Bess.
Ce n'est qu'un gosse. Il vous poursuit de ses
assiduits comme un petit chien. Je tiens rester seul avec
vous.
Je vous assure que nous ne serons pas seuls dans
la salle manger.
La salle manger? rpta-t-il. Nous dnerons dans
vos appartements, l o nul ne viendra nous dranger.
Nous serons vite interrompus. N'oubliez pas que je
suis dame de compagnie. Lady Frances aura peut-tre
besoin de moi.
Seigneur, ne soyez pas aussi nave ! rpliqua-t-il,
amus. Si nous sommes ensemble, Frances n'osera pas
nous interrompre. Je vais commander un repas et je vous
rejoins chez vous trs rapidement.
Vous savez donc o je rside? demanda la jeune
femme, un peu tonne.
Naturellement. C'est moi qui ai choisi cette suite
votre intention.
En le regardant s'loigner dans la Longue Galerie,
Bess entendit ces derniers mots rsonner dans son esprit.
Puis elle se rappela les paroles de Lady Frances, lorsque
celle-ci lui avait affirm qu'elle ne l'importunerait pas si
elle recevait un amant. Bess eut soudain des soupons.
Lady Frances et William taient complices. Elle avait t
engage Suffolk House sur la requte de Cavendish,
uniquement pour le plaisir de ce sducteur ! Une sourde
colre envahit aussitt la jeune femme.
Tout en arpentant sa chambre de long en large, elle
rpta le petit discours qu'elle comptait lui assener. Ce
soir, elle prendrait sa revanche sur la souffrance qu'il lui
avait inflige deux ans auparavant. Il n'tait rien de plus
qu'un vaurien qui complotait encore pour la sduire. Mais
il allait dcouvrir qui il avait affaire!
Bess s'agenouilla devant sa malle et en fouilla
fbrilement le contenu, la recherche de la lettre infme
qu'il lui avait adresse. Elle en glissa les deux moitis dans
son dcollet et se prpara la bataille qu'elle entendait
livrer contre lui. Ds qu'il frappa la porte, elle se prcipita
pour lui ouvrir.
Immonde btard !
Le valet qui portait un plateau lui prsenta ses
excuses. Le page qui l'accompagnait lui sourit btement.
Posez tout cela sur la table, ordonna-t-elle d'un air
dgag, refusant de trahir sa honte.
Cavendish arriva avant le dpart des domestiques, ce
qui vita Bess de l'insulter.
Fascine, elle le regarda fermer la porte et tourner la
cl dans la serrure.
Vous tes radieuse, ce soir, ma beaut.
Ce doit tre parce que je suis folle de rage,
rpliqua-t-elle d'un ton suave.
Certainement.
Ses yeux ptillaient de malice. Il semblait si satisfait
de lui-mme que la colre de Bess augmenta encore.
Dites-moi, Sir William, quel moment Lady
Frances et vous avez dcid que je deviendrais votre
matresse? Je n'ai pas souvenance d'avoir t consulte
ce propos.
Bon sang, Bess, j'essaie de vous faire la cour! Je ne
pouvais me prsenter chez les Zouche et vous courtiser
sous les yeux de cette prude de Margaret.
Lady Frances, elle, n'est pas choque par votre
comportement licencieux. Comme c'est pratique ! Peut-
tre vous a-t-elle toujours permis d'amener vos catins
Suffolk House ?
Bess, arrtez immdiatement cette comdie! Vous
savez trs bien que je ne vous considre pas comme une
catin !
Vous mentez! Il suffirait que je cde pour que vous
fassiez de moi une trane ds ce soir! Vous n'tes pas en
mesure de m'pouser, alors je dois me contenter du rle
de catin!
Il y a un monde de diffrence entre une matresse
et une catin.
Bess tait au bord des larmes. Pas une fois il ne lui
avait dit qu'il l'aimait, pas une fois il ne lui avait dit qu'il
souhaitait l'pouser. Dsespre, elle laissa libre cours sa
colre. C'tait le seul moyen d'empcher ses larmes de
couler.
Il n'y a aucune diffrence ! Toutes deux offrent
leurs faveurs un homme moyennant rtribution. En
minstallant Suffolk House, vous m'avez compromise.
Soyez maudit! Je refuse de rester ici dans ces conditions.
Bess, ne soyez pas ridicule. Vous tes bien mieux
Suffolk House qu'ailleurs.
Bess en tait consciente, mais elle continua
exprimer ses griefs. William dissimula son amusement et la
laissa se dfouler tout son sol. Elle parla sans reprendre
son souffle, les mains sur les hanches, ses cheveux
flamboyants rejets en arrire.
Enfin, haletante, elle se calma un peu. Le dsir de
William tait son comble. Jamais il n'avait connu
crature plus passionne, plus belle. Il tait fascin de la
voir s'emporter ainsi. Elle l'ignorait encore, mais seule une
treinte fougueuse pouvait la soulager.
Il l'enlaa tendrement et carta quelques mches de
son front moite.
Vous avez termin, chrie ?
Je viens peine de commencer! rtorqua-t-elle,
hors d'haleine.
Il resserra son treinte, plaquant ses seins contre son
torse puissant.
J'ai un cadeau pour vous.
William sortit de sa poche un petit crin en velours.
ce moment-l, il entendit un bruit de papier froiss dans le
dcollet de sa robe.
De quoi s'agit-il ?
Du dernier cadeau que vous m'avez offert !
Il haussa les sourcils, tandis qu'elle plongeait la main
dans son dcollet pour en extraire une lettre dchire en
deux qu'elle brandit sous le regard mdus de William.
Monsieur Cavendish, nagure, j'avais confiance en
vous. Lorsque le monde entier s'est retourn contre moi,
je vous ai crit pour vous demander votre aide, je vous ai
suppli. J'ai plac mes derniers espoirs en vous, et vous
m'avez abandonne. En recevant cette lettre, j'ai eu du
mal croire que vous me rejetiez. J'ai eu envie de mourir!
Malgr ses efforts, elle ne put retenir ses larmes plus
longtemps.
William lui prit la lettre des mains et la relut.
Qu'avez-vous fait? s'enquit-il.
J'ai lutt!
Comment?
Je suis entre dans une rage folle.
Soudain, elle riait travers ses larmes. Dcidment, la
colre tait toujours le meilleur des refuges.
William la serra contre lui sans un mot et l'entrana
vers le divan.
Bess, je vous adore. Je vous jure sur ma vie que je
ne vous dcevrai plus. Accordez-moi une seconde chance.
Offrez-moi une nouvelle fois votre amour et votre
confiance. En retour, je remuerai ciel et terre pour vous
donner tout ce que vous voulez.
Elle le regarda droit dans les yeux.
Mme si j'acceptais de vous laisser me courtiser,
jamais je ne serai complice d'un adultre avec vous.
Il serra les dents, furieux.
Pourquoi refusez-vous de coucher avec moi?
Parce que vous me feriez un enfant, bien sr. Et je
refuse de subir cet affront.
Il clata de rire.
Bess, vous tes vraiment unique. Jamais je n'ai vu
une femme aussi prte tre aime, aussi ouverte la
passion, mais votre esprit terre terre l'emporte sur les
appels de votre cur et de vos sens. Au moins, nous nous
montrons honntes l'un envers l'autre, ce qui n'est pas le
cas de tous les couples. J'attendrai que vous soyez
dispose vous donner moi. Je vous ai dj perdue une
fois. Je ne commettrai plus jamais la mme erreur.
Vous me promettez de ne plus chercher me
sduire ?
Oh, je chercherai vous sduire, mais je suis
d'accord pour patienter jusqu' ce que vous soyez prte.
D'ailleurs, cela ne durera pas trs longtemps. Ma femme
se meurt...
Bess posa vivement un doigt sur ses lvres pour le
faire taire.
Il ne faut pas souhaiter la mort de quelqu'un,
William. Votre conscience vous tourmenterait tout
jamais.
Je n'ai pas de conscience, ironisa-t-il.
Moi, si ! Je ne pourrais vivre heureuse si mon
bonheur devait dpendre du malheur d'une autre femme.
Je ne vous parlerai plus d'elle. Les moments que
nous passons ensemble sont trop prcieux pour tre
gchs par de mauvaises penses. Il faut savoir profiter de
la vie, rire et s'aimer. Allez, ouvrez donc votre cadeau.
Bess s'excuta et dcouvrit un superbe collier
d'amthystes.
Je ne puis l'accepter, murmura-t-elle en caressant
les pierres du bout des doigts.
Mais si. Je suis un homme riche. Ne me privez pas
du plaisir de vous offrir ce dont vous rvez. Je suis
gnreux de nature. J'aimerais dposer le monde entier
vos pieds.
Il prit l'lgant collier et le mit son cou. Puis il
l'embrassa sur la nuque, avant de laisser retomber ses
longs cheveux roux.
Vous cherchez encore m'attirer dans vos filets,
gronda Bess.
Elle n'tait plus en colre contre lui, mais n'avait pas
l'intention de lui cder ou de lui pardonner.
Pardonnez-moi, chrie. Mais je vous permets de
manger avant de solliciter une petite rcompense, ajouta-
t-il avec un regard amus.
Vous n'tes qu'un gredin !
Tout ce que vous direz de moi, en bien ou en mal,
sera vrai. Certes, je suis un gredin, mais c'est ce qui fait
mon charme, vous ne trouvez pas ?
Dcidment, cet homme faisait preuve d'une
arrogance incommensurable. Bess devait le remettre
fermement sa place. Elle s'carta de lui et rpondit :
Peut-tre, Sir William, mais vous n'tes pas le seul
homme de la cour avoir du charme. Loin s'en faut. Si
vous souhaitez devenir mon prtendant, il faudra vous
joindre aux autres. J'ai dcid de rflchir trs
srieusement toutes les demandes en mariage que je
recevrai.
Blme de colre, William se retint de la plaquer sur le
tapis et de la faire sienne. Jamais il n'avait rencontr de
femme plus provocante et plus envotante la fois. Le
jour o cette petite tigresse lui appartiendrait corps et
me, il ne serait pas du, songea-t-il.
12.

12.
Le soir de la rception donne en l'honneur de Sir
William, Bess choisit une robe en velours pourpre, dont le
dcollet plongeant mettait en valeur son collier
d'amthystes. Ses manches bouffantes taient brodes de
motifs en soie rose.
Jamais la jeune femme ne s'tait sentie aussi belle.
Bess, je vous en prie, dlacez donc ce maudit
corset ! J'touffe ! implora Lady Frances.
Bess s'excuta, puis elle aida sa matresse enfiler
une robe rouge carmin. Frances ouvrit ensuite son coffret
bijoux et choisit ses plus gros rubis. De temps autre,
Bess regardait par la fentre, guettant l'arrive de
Cavendish, excite comme une enfant. La Tamise tait
encombre de bateaux somptueux amenant les
prestigieux invits. Elle reconnut l'embarcation des Talbot,
ainsi que celle de Thomas Seymour, surmonte du pavillon
d'amiral de la flotte. Tout coup, apercevant le bateau du
souverain, Bess retint son souffle.
Vous n'avez pas invit le roi Henri ?
Bien sr que non, rpondit Lady Frances. Ce soir,
c'est Sir William Cavendish le roi de la fte.
Le bateau vert et blanc des Tudors est pourtant
facile reconnatre. Je n'ai pu me tromper.
Vous ne vous mprenez pas, ma chre. Il s'agit de
Lady Elizabeth, ma chre cousine.
Vraiment ? Je me demande si la princesse se
souviendra de moi.
Elizabeth Tudor n'oublie jamais personne. Je l'aime
tendrement, mais ne vous avisez pas de la trahir, Bess,
sinon elle vous en voudra toute sa vie.
Lady Frances se maquilla avec soin, puis elle se leva et
secoua ses jupons.
prsent, rappelez-vous que, ce soir, Sir William et
moi sommes les htes. Henri sera votre cavalier jusqu'au
moment du dner. Mon mari s'y entend merveille pour
mettre un nom et un titre sur chaque visage. Si vous avez
le moindre doute concernant un invit, adressez-vous
lui. Nous nous tiendrons l'entre du grand salon pour
saluer les premiers convives. Mais je sais d'exprience qu'il
ne vaut mieux pas annoncer le nom de chacun de faon
solennelle, comme on le fait la cour. Le protocole change
sans cesse, et je ne veux froisser personne. cet instant,
Henri Grey entra dans la pice.
Chre Frances ! Vous ne pouvez vous empcher de
froisser les gens. C'est d'ailleurs votre seul dfaut.
Le pauvre homme ! Il est bien ignorant ! s'exclama
Frances en levant les yeux au ciel.
Henri lana un regard complice Bess.
Vous voyez? Elle ne s'en rend mme pas compte !
Mesdames, tes-vous prtes descendre ?
Lorsque Bess apparut, Cavendish afficha un sourire
approbateur. Bess sentit sa gorge se serrer. Elle tenait
s'acquitter de sa tche convenablement, tre pour lui un
atout et non un fardeau, mme si elle n'tait qu'une
modeste fille de fermier perdue dans une salle pleine de
nobles plus titrs les uns que les autres.
La jeune femme redressa firement la tte. Aprs
tout, Bess Hardwick avait autant de valeur qu'une
aristocrate. Quand Henri Grey commena la prsenter
aux invits, elle se dtendit un peu, mais oublia aussitt les
noms et titres des convives qu'elle saluait. Elle dut se
forcer pour accorder toute son attention aux paroles de
son compagnon.
William Pair, marquis de Northampton, et sa
fiance, Lady Elizabeth Brooke, annonait celui-ci.
Les deux prnoms les plus courants dans la noblesse
taient assurment William et Elizabeth. Puis Bess se
rendit compte qu'elle se trouvait face au frre de la reine,
l'un des hommes les plus importants du royaume.
Intress. William Parr haussa les sourcils et s'adressa
Henri Grey :
Ainsi, c'est elle ? Elle est en effet d une beaut
saisissante ! Pas tonnant que ce gredin de Cavendish
nous l'ait cache jusqu' ce soir !
Bess cligna les yeux. De toute vidence, le frre de la
reine se moquait qu'elle n'ait pas de titre. Elle tait une
femme jeune et dsirable, William Parr un homme
charmant. Tous deux sympathisrent rapidement.
Lord et Lady Cobham arrivrent leur tour.
Je vous ai inscrite sur ma liste d'invits pour le
mariage, en compagnie de Sir William. Promettez-moi que
vous viendrez, fit Lady Cobham.
Bess se rappela qu'il s'agissait des parents d'Elizabeth
Brooke. L'entourage de Sir William Cavendish semblait les
considrer dj comme un couple tabli. Cette attitude
agaait Bess. William avait-il racont tout le monde qu'ils
taient amants ? Du coin de l'il, elle vit une superbe
jeune fille brune embrasser Cavendish avec fougue. Elle se
figea et lana un regard noir sa rivale. La jeune fille clata
d'un rire cristallin et changea quelques mots avec
William, qui s'esclaffa son tour. Bess serra les dents.
Lorsque l'inconnue vint saluer Henri Grey, Bess fut frappe
par sa jeunesse.
Je vous prsente Catherine Cavendish, la fille de Sir
William, et son fianc, Thomas Brooke.
Je suis ravie de vous rencontrer, dclara Catherine.
Pre m'a dit combien vous comptiez pour lui.
Bess afficha aussitt un sourire plein de tendresse,
soulage d'apprendre que sa suppose rivale tait en fait
la propre fille de William. D'ailleurs, elle lui ressemblait de
faon frappante.
Je suis un peu anxieuse, confia la jeune Catherine.
Je ne suis encore jamais alle une rception officielle.
Ne vous inquitez pas, chrie, fit Bess avec
affection. Vous paraissez dj trs mre pour votre ge. Je
sais que votre pre est extrmement fier de vous. juste
titre, d'ailleurs.
Bess se sentit soudain plus adulte elle-mme et reprit
confiance en elle.
Soudain, tous les regards se portrent sur une
silhouette mince vtue de blanc. Lady Elizabeth Tudor
arrivait avec sa suite. Elle posa sur Cavendish un regard
indiffrent, mais embrassa chaleureusement Lady Frances.
Merci de m'avoir invite, Frances, lui dit-elle. Je
n'oublierai pas votre gentillesse.
Puis elle aperut Bess et lui tmoigna son amiti
devant tous les autres convives.
Bess fit la rvrence, mais la princesse lui ordonna
aussitt de se relever et l'entrana l'cart pour lui dire
quelques mots en particulier.
Pourrons-nous avoir une conversation prive
l'issue du repas?
Bien sr. Je possde mes propres appartements au
palais, Votre Grce.
Bess constata avec tonnement que la princesse avait
beaucoup grandi depuis leur dernire rencontre. Elle tait
trs svelte et n'tait toujours pas forme, mais elle avait
un port de reine et son paisse chevelure rousse formait
comme une cape sur ses frles paules. Malgr sa
jeunesse, elle affichait le comportement d'une femme
raffine et mondaine. Seule la petite flamme qui brlait
dans ses beaux yeux d'ambre trahissait son ge.
Avant de rejoindre sa suivante et Sir William St. Loe,
son garde personnel, Elizabeth dit Bess :
mon signal, je fausserai compagnie ces deux-l
et nous monterons chez vous.
Sur ces mots, elle alla saluer les Dudley et les Herbert.
Les invits affluaient. Lady Frances Grey considra
qu'elle tait reste assez longtemps l'entre et qu'il tait
temps pour elle de se mler la foule. Elle prit le bras de
Cavendish et fit signe aux domestiques de servir du vin
avant de passer table.
Comme un vieil homme lgant s'approchait de Bess,
Henri Grey s'inclina et dclara :
Puis-je vous prsenter...
C'est inutile, Dorset, coupa-t-il. Nous nous sommes
dj rencontrs.
Bess fit une rvrence, flatte que le puissant comte
l'ait reconnue.
Lord Shrewsbury, je vous dois toute ma gratitude.
Les yeux du vieil homme se mirent ptiller.
J'ai appris que vos problmes taient rgls.
En effet, grce votre intervention, Monseigneur.
Je vous remercie du fond du cur.
Le cinquime comte de Shrewsbury baisa galamment
la main de la jeune femme.
Je vous en prie. Il ne m'arrive plus trs souvent
d'offrir mes services une jeune et jolie crature et de lui
faire plaisir.
Ce sous-entendu un peu grillard amena un sourire
sur les lvres de Bess.
Je crois que nous' sommes voisins de table, ce soir,
Monseigneur, dclara-t-elle en acceptant son bras.
Tous les jeunes gens vigoureux de l'assemble vont
m'envier. Voici ma belle-fille, Lady Gertrude Talbot, et
mon fils an George, que vous connaissez dj, il me
semble.
Abasourdie, Bess croisa le regard bleu perant de
George Talbot. Il portait une superbe tunique en velours
noir et une lourde chane orne de saphirs, dont la couleur
tait parfaitement assortie ses yeux. Ses cheveux
ondulaient souplement sur ses paules, bien plus longs
que ne le voulait la mode lance par le roi. Bess observa
ensuite l'pouse du jeune homme, une femme trs
ordinaire, manifestement enceinte. Elle rougit en se
rappelant les paroles moqueuses de Robin Dudley,
autrefois, sur l'ge o George pourrait enfin consommer
son union avec l'austre Gertrude.
Elle se tourna vers George Talbot, qui se tenait bien
droit, sr de lui, et comprit qu'il avait devin ses penses. Il
esquissa un sourire sensuel et taquin, et Bess se sentit
rougir malgr elle.
Nous voil donc runis nouveau, madame
Elizabeth Barlow, railla-t-il. Comment allez-vous?
Trs bien, Monseigneur.
Son regard approbateur passa sans vergogne du
dcollet de Bess son visage, s'attardant sur ses lvres
vermeilles.
En effet, vous tes radieuse. L'air de Londres vous
russit. Cette ville rcompense toujours les ambitieux.
Pour masquer sa gne, Bess s'adressa Gertrude :
Je suis enchante de vous rencontrer. Lady
Elizabeth m'a toujours parl de vous en termes logieux.
La princesse n'avait rien dit de tel, naturellement. Au
contraire, elle avait dclar que le pauvre George n'avait
t fianc la terne fille du riche comte de Rutland que
pour prserver la fortune des Talbot. Bess scruta la jeune
femme. Elle paraissait si triste que Bess eut piti de
l'enfant qu'elle portait.
Aprs le dner, Lady Frances invita ses convives se
disperser librement dans la maison pour bavarder leur
guise. Elle n'avait prvu aucune attraction pour les
distraire, mais avait fait venir des musiciens. Dans un
salon, des tables de jeu attendaient les amateurs. De
nombreux accords se concluaient autour d'une partie de
cartes.
Bess rejoignit Frances et Cavendish, qui discutaient
avec Henri Grey et William Pair.
Cette rception est un grand succs. Tout se
droule bien ?
Je crois que nous avons remport la partie, ma
chre. Le seul conseiller que nous ne pouvions pas
manipuler tait le comte de Shrewsbury, mais vous tes
une jeune femme si intelligente qu'il vous mange dans la
main.
Il semble en effet me trouver sduisante, confia
Bess voix basse.
Les trois hommes plongrent le regard dans le
dcollet de Bess, d'o jaillissait la naissance de ses seins
gnreux et parfums, et changrent des coups d'il
entendus.
Je ne vois pas pourquoi, fit le frre de la reine d'un
air innocent.
Bess retint son souffle en sentant deux bras puissants
l'attirer contre un corps masculin et ferme.
Eh bien, Cavendish ! On peut vous faire confiance
pour monopoliser la plus belle femme de la soire. quoi
servent les amis, je vous le demande?
Bess se dgagea vivement de l'treinte audacieuse de
l'amiral et se rapprocha instinctivement de Cavendish.
Un ami digne de ce nom ne chasse pas sur les
terres d'un autre, Thomas, prvint Cavendish.
Bess tait furieuse. Elle n'tait la chasse garde de
personne. Ds qu'elle se retrouverait seule avec
Cavendish, elle ne se priverait pas de le lui dire.
Dtrompez-vous ! rpliqua Thomas Seymour en
riant. la chasse, tous les coups sont permis.
Bess faillit s'touffer de rage. Elle n'avait su prserver
sa vertu qu' grand-peine, et ce rustre de Thomas
Seymour parlait d'elle comme d'une femme lgre !
Toutes les proies ne se laissent pas facilement
attraper, Monseigneur.
Seymour inclina galamment la tte.
Pardonnez-moi. Les rousses flamboyantes ont
quelque chose qui rend toutes les autres femmes ternes et
sans intrt.
Soyez maudit, vil goujat ! lana Lady Frances en le
frappant avec son ventail, faisant mine d'tre offense
par ses propos.
Tout le groupe s'esclaffa, et la tension s'envola
aussitt.
Thomas Seymour prit l'air srieux, ce qui lui arrivait
rarement.
J'userai de mon influence auprs du roi pour que
vous soyez nomm conseiller priv, William, si vous me
promettez de parler en ma faveur aux autres conseillers
afin que je sois galement nomm.
Bess couta attentivement ces hommes de pouvoir
manuvrer entre eux pour satisfaire leurs ambitions. Elle
absorbait les moindres dtails comme une ponge,
consciente que ces leons lui seraient utiles dans l'avenir.
l'autre extrmit de la salle, elle vit soudain Lady
Elizabeth lui adresser le signal convenu. Tout lui parut alors
irrel. Elle, dame de compagnie de la nice du roi,
frquentait le frre de la reine, repoussait les avances du
beau-frre du roi et conspirait secrtement avec la
princesse royale !
Bess sourit. Tout ce qu'elle dsirait tait dsormais
sa porte, elle le sentait. Peut-tre lui suffisait-il de tendre
la main pour que le monde lui appartienne... Elle hocha la
tte et s'clipsa discrtement, sachant que la princesse lui
emboterait le pas.
Lorsque Bess referma enfin la porte de ses
appartements, la princesse balaya la pice de ses yeux
d'ambre.
Saviez-vous que mon pre avait install ma mre
Suffolk House avant leur mariage, afin qu'ils puissent s'y
retrouver? Nous ne sommes qu' deux pas de Whitehall.
J'imagine sans peine ma mre, attendant son amant dans
son grand lit. J'ai certainement t conue ici mme! Je
me demande combien de fois il l'a aime avant d'inonder
ses entrailles de la semence qui allait me donner la vie.
Bess fut un peu choque par l'intrt que l'impudique
princesse manifestait pour les rendez-vous amoureux et
les bats de ses propres parents.
Suffolk House possde une histoire fascinante,
dclara-t-elle prudemment.
C'est vident. Mais je ne suis pas venue ici pour
changer des platitudes. Je veux savoir quel effet cela fait
d'tre possde par un homme.
Pourquoi me posez-vous cette question, Votre
Grce?
Parce que, depuis notre dernire rencontre, vous
vous tes marie. Vous avez accompli votre devoir
conjugal. A prsent, vous tes veuve. Auprs de qui
d'autre pourrais-je me renseigner?
Mon dfunt mari tait encore plus jeune que moi.
De plus, il tait trs malade.
Bess eut soudain honte de son ignorance. Bien qu'elle
ait t marie, elle ignorait tout de l'amour physique.
Soyez maudite, Bess Hardwick ! Nous avions
conclu un pacte de confiance, rappelez-vous !
Votre Grce, je vous jure que je vous dirais tout si
j'en avais la moindre ide. Je ne l'ai rvl personne,
mais mon mariage n'a pas t consomm.
Elizabeth dvisagea la jeune femme, incrdule.
Votre mari ne vous a jamais prise ?
La princesse frona les sourcils, consterne.
Et Cavendish ? s'enquit-elle.
Bess n'en croyait pas ses oreilles. Une fois de plus,
quelqu'un insinuait qu'elle et Cavendish taient amants.
Nous n'avons jamais commis l'adultre. N'oubliez
pas que Sir William est un homme mari.
Ce dtail n'arrte pas les hommes. En tout cas, il
n'a jamais empch mon pre d'agir sa guise !
Moi, je ne peux pas, dit tranquillement Bess.
Seigneur, quelle dception ! Je suis furieuse !
Je vous garantis que Sir William m'en veut aussi,
rpondit Bess avec humour.
Elizabeth clata de rire
Bess, tes-vous amoureuse de Sir William ? Est-ce
que votre cur bat la chamade chaque fois que vous le
voyez ? Rvez-vous qu'il vous fait sienne chaque nuit ?
Quand il s'approche de vous, avez-vous l'impression que
votre sang se met bouillir dans vos veines ? Que vous
flottez sur un nuage ? Avez-vous envie de crier chaque fois
qu'il vous touche ?
Oui, je suis amoureuse de lui. Du moins, je le
dsire, avoua Bess. Et vous tes amoureuse aussi, il me
semble.
Moi? C'est plus que de l'amour! C'est de la folie!
Vous a-t-il dj embrass les seins? Vous tes-vous
retrouve nue entre ses bras ?
Bess observa Elizabeth avec inquitude. Ses yeux
brillaient, elle avait le souffle court. La jeune femme savait
exactement ce qui tait en train d'arriver la princesse,
car elle ressentait le mme trouble quand William lui
manquait.
Vous a-t-il montr comment vous masturber pour
que vous puissiez changer du plaisir en toute scurit ?
Bess n'avait jamais entendu prononcer ce mot
trange, mais elle devina qu'il s'agissait de quelque
pratique intime ou rotique.
Mon Dieu, Votre Grce! Vous m'avez dit un jour
que vous aviez appris tre prudente. De qui donc tes-
vous amoureuse?
Elizabeth mit un petit rire.
En tout cas, je suis assez prudente pour ne pas
divulguer son nom. J'aurais d savoir que vous et moi,
tant si proches, nous trouvions exactement au mme
stade sur le chemin mystrieux de la fminit.
Non, Votre Grce, nous ne le sommes pas. J'ai cinq
ans de plus que vous. Vous ne devriez mme pas tre au
courant de ces choses. Robin Dudley vous aurait-il ravi
votre innocence?
Robin n'est qu'un blanc-bec, lana la princesse
avec mpris. Je suis amoureuse d'un homme plus g, un
homme du monde. Je l'ai d'ailleurs choisi pour mari. Voil,
je l'ai dit! Vous tes la seule personne connatre mon
secret. Bess, promettez-moi sur votre vie que, ds que
Cavendish vous aura pris votre virginit et que vous serez
amants, vous viendrez me voir pour tout me raconter. Je
ne puis le demander personne d'autre et je vais mourir si
je ne sais pas tout dans peu de temps.
Votre Grce, promettez-moi votre tour de ne pas
commettre de btises. Vous tes si jeune ! Vous pourriez
gcher votre vie.
J'ai peut-tre cinq ans de moins que vous sur le
calendrier, mais j'ai cinq cents ans pour ce qui est de la
maturit et de la sagesse. prsent, descendons rejoindre
les autres.
Elizabeth avait une telle autorit que Bess n'osa pas la
contredire. La princesse royale n'avait d'ordres recevoir
de personne. De toute faon, elle n'en ferait qu' sa tte.
En retrouvant Lady Frances dans la salle de bal, Bess
tait en proie un cruel dilemme. Si la fille du roi tait
compromise par quelque courtisan sans scrupule, ne
devait-elle pas en informer la cour pour viter la
dchance de la princesse? Pourtant, elle ne pouvait trahir
une amie, alors que celle-ci lui avait accord sa confiance.
Bess pesa le pour et le contre, mais aucune de ces
solutions ne lui parut satisfaisante.
Que signifie se masturber ? demanda-t-elle voix
basse sa matresse.
Seigneur ! Pour une veuve, vous tes bien
ignorante! Il s'agit tout simplement de prendre un homme
en main, ce qui se rvle ncessaire de temps autre.
Frances agita son ventail en direction d'un vieux
comte.
Lui, il est trop vieux. D'ailleurs, il n'a plus le poignet
assez souple pour se masturber.
Frances clata de rire, ravie de sa plaisanterie. Bess
dtourna la conversation.
Je n'aurais pas d venir. Tout le monde semble
croire que Cavendish et moi formons un couple, bien qu'il
soit mari.
Ils savent tous qu'il sera bientt veuf et ils
considrent qu'il a dj choisi la prochaine Lady Cavendish,
une femme qui pourra devenir sa partenaire sur le plan
social et intellectuel. Ils sont tous impressionns par votre
esprit et trs soulags que Sir William ait jet son dvolu
sur vous.
Cavendish et le comte de Shrewsbury se joignirent
aux deux femmes.
Mesdames, je vais prendre cong, annona le
comte, avant de se tourner vers Bess. Jamais je n'ai eu
voisine de table plus enthousiasmante. Cavendish, nous
nous verrons Whitehall la semaine prochaine.
Bess adressa au vieil homme un sourire radieux et
esquissa une rvrence. Soudain, elle se sentit observe.
Elle leva les yeux et dcouvrit George Talbot qui
approchait d'elle. L'espace d'un instant, il eut un regard
meurtrier, puis il lui sourit comme s'ils partageaient
quelque secret.
J'ai t ravi de vous retrouver ici, Suffolk House,
madame. Peut-tre nos chemins se croiseront-ils
nouveau dans un proche avenir ?
J'espre bien que non , songea Bess en lui rendant
cependant son sourire.
Nul ne sait ce que nous rserve l'avenir, dclara-t-
elle.
Je vous souhaite bonne chance, murmura-t-il, d'un
ton bien trop familier au got de Bess.
Vous aussi, Monseigneur, fit-elle en baissant les
paupires.
Avant mme que les Talbot se soient loigns,
Frances commenta :
Vous avez remarqu que Gertrude portait les
clbres perles des Talbot ? Quel gchis ! En tout cas, on
peut dire que le beau George n'a gure tard engrosser
sa jument ds qu'il l'a eue dans son lit.
Gertrude affiche un air trs hautain, renchrit
Bess. Mais elle me fait de la peine.
Vous tes folle ! Quand le vieux Shrewsbury aura
disparu, elle deviendra comtesse et son mari hritera dune
fortune considrable. Les Talbot sont dix fois plus riches
que les Tudors, sans parler de ces lgendaires rangs de
perles que recle leur coffre bijoux.
Je prfre de loin mes amthystes, rpliqua Bess,
soudain heureuse que la bonne socit l'associe William.
Elle croisa le regard de Cavendish et frissonna en
lisant le dsir dans ses yeux de braise.
Un un, les invits commencrent se retirer. Un
homme s'approcha de Bess et s'inclina poliment.
Permettez-moi de me prsenter, madame. Je suis
Sir William St. Loe, le capitaine de la garde de Lady
Elizabeth. Je regrette, mais je ne la trouve nulle part, et le
bateau du roi est sur le point de partir.
La princesse vous a fauss compagnie, j'ai
l'impression, fit Bess en Souriant.
Oui, madame. Son Altesse y prend un malin plaisir.
Vous devriez peut-tre la surveiller de plus prs,
suggra Bess.
Lady Elizabeth met un point d'honneur ne pas se
laisser manipuler. Elle a peu de libert et encore moins
d'intimit. J'essaie de me montrer discret.
Je crois savoir o elle est. Monseigneur. Je vais lui
transmettre votre message.
Bess traversa le grand salon et gravit rapidement les
marches menant ses appartements. Lorsqu'elle ouvrit la
porte, Elizabeth et Thomas Seymour s'cartrent vivement
l'un de l'autre.
Vous osez me dranger !
Pardonnez-moi, rpondit Bess en dissimulant son
tonnement de son mieux. Votre capitaine me prie de
vous informer que votre bateau est prt partir.
Alors, qu'il parte! s'exclama la princesse, qui
semblait dispose dfier le monde entier. L'amiral
m'escortera jusqu' la maison.
L'intress ouvrit la bouche pour raisonner la
princesse, qui tait sa nice par alliance.
Elizabeth, ce ne serait pas raisonnable, dit-il en lui
caressant les cheveux d'un geste possessif. Soyez sage.
Thomas Seymour croisa le regard de Bess et lui
adressa un clin d'il complice.
Nous sommes entre amis et nous connaissons la
valeur de la discrtion, ajouta-t-il.
Seymour se retira. Les deux jeunes femmes se
retrouvrent face face, comme pour se livrer combat.
Elizabeth avait les joues empourpres et les yeux brillants.
Soudain, elle blmit. La perplexit se peignit sur son
visage.
Puis-je vraiment vous faire confiance, Bess
Hardwick?
ses yeux, Bess se nommerait toujours Hardwick.
Celle-ci sentit son cur se nouer. La princesse n'avait
personne qui se confier. Bess esquissa une rvrence,
Votre Grce, vous pouvez placer votre vie entre
mes mains, quoi qu'il arrive.
Avec un soupir de soulagement, la princesse vint vers
elle, les bras tendus. En prenant ses mains dans les
siennes, elle dclara :
Un jour, je rcompenserai votre loyaut. Je n'ai
jamais oubli que vous m'aviez mise en garde contre
l'ambition de Catherine Parr.
Est-elle odieuse avec vous? s'enquit Bess avec
compassion.
Elle le serait si je n'avais pas appris la manipuler.
Nous avons tabli des accords. Elle me permet de rester
la cour. En retour, je la fais passer pouf une belle-mre
dvoue. Comme elle n'entend rien au latin, je lui traduis
prires et pomes pour qu'elle puisse paratre instruite et
pieuse. En change, elle m'autorise avoir mes propres
prcepteurs. Elle cherche pousser mon pre nous
reconnatre nouveau comme filles lgitimes, ma sur
Marie et moi. Ainsi, elle m'est utile.
A-t-elle une grande influence sur le roi ?
Oui, mais pas grce au sexe, comme elle le croyait
avant son mariage. Elle est plus une mre qu'une
matresse, ces jours-ci. Le caractre de mon pre est
insupportable. Il se montre goste, impatient, despotique.
En cherchant sans cesse l'apaiser, Catherine a vieilli de
dix ans en quelques mois. Comme toutes ses autres
pouses, elle a peur de lui.
Il est impossible de calmer un tyran, dit Bess.
Exactement ! Dieu merci, je n'en suis pas l,
rpondit Elizabeth en riant. Catherine s'en charge pour
moi.
13.

13.
Cavendish s'attendait tre, le cavalier de Bess lors
du mariage de William Parr et d'Elizabeth Brooke, mais la
jeune femme lui refusa cet honneur.
J'accepte que vous me courtisiez en priv, mais
certainement pas en public. Aussi accompagnerai-je les
Grey, dcrta-t-elle fermement.
Bien que William Parr ft le frre de la reine, la
crmonie se droula simplement, sans faste, pour ne pas
ajouter au scandale provoqu par le rcent divorce du
mari.
La marie est superbe, murmura Bess Frances,
tout en regrettant de ne pas tre sa place.
Elizabeth Brooke a la tte sur les paules.
Aujourd'hui, non seulement elle devient marquise de
Northampton, mais cette petite fute se retrouve belle-
sur de la reine d'Angleterre. On peut dire qu'elle a bien
manuvr !
Le rire de Bess attira l'attention du frre an de la
marie, Henri, hritier du titre des Cobham et de leur
fortune colossale. Il demanda aussitt tre prsent la
jeune femme, puis lui servit de cavalier pendant toute la
crmonie. poustoufl par la beaut de cette ravissante
veuve la crinire flamboyante, Henri Brooke dcida
soudain qu'il tait en ge de se marier, lui aussi.
Cavendish tait assis en compagnie de sa fille
Catherine, elle-mme fiance Thomas, le frre cadet
d'Henri. Tandis que Bess et Henri dansaient ensemble,
Catherine dclara :
Pre, vous avez acquis un got trs sr dans le
choix de vos conqutes fminines. Mme Barlow m'a plu
tout de suite.
J'avoue que je peux en dire autant, chrie,
rpondit William en se rappelant sa rencontre avec Bess,
devant Suffolk House.
Soudain, une folle envie d'trangler son ami Henri
Brooke s'empara de lui.
Pourquoi n'invitez-vous pas Bess danser ?
suggra Catherine.
La dernire fois que je l'ai fait, elle m'a laiss plant
comme un imbcile au milieu de la piste. Cette petite
mgre n'hsiterait pas une seconde recommencer,
crois-moi.
Quelques instants plus tard, Bess virevoltait gaiement
entre les bras de Sir John Thynne. Tous deux bavardaient
avec entrain, apparemment seuls au monde.
Qui est cet homme ? demanda Catherine. Son
visage me parat familier.
Il se montre un peu trop familier mon got,
commenta Cavendish. Il s'agit de mon ami Sir John
Thynne, qui travaille pour Lord Edward Seymour. Il se fait
construire une somptueuse maison Brentford.
J'espre qu'il n'a pas envie de se marier, dclara
Catherine d'un air innocent.
Ivre de jalousie, Cavendish se leva d'un bond.
Viens, chrie. Je vais te le prsenter.
la fin du morceau, Sir William salua Sir John Thynne
avec effusion.
John, permettez-moi de vous prsenter ma fille
Catherine, qui doit pouser bientt le jeune Thomas
Brooke. Je suis certain que mon futur gendre ne sera pas
offusqu si vous lui proposez cette danse.
Toujours galant, Sir John s'inclina devant la fille de son
ami. Bess et Catherine changrent un regard complice.
M'accorderez-vous l'honneur de cette danse?
murmura Sir John Catherine ds les premires notes de
musique.
Sir William s'inclina son tour devant Bess et lui posa
la mme question. Contrarie, la jeune femme se mordit
les lvres.
Je croyais que les vieux messieurs prfraient
rester sagement au bord de la piste. Enfin, le rythme n'est
pas trop endiabl. Vous ne risquez gure de vous fatiguer.
Quand vous avez dans la gaillarde, vous avez
honteusement dvoil vos jupons et vos bas en dentelle,
marmonna William.
Pour une fois, il ne semblait pas amus le moins du
monde. Bess s'effora de le drider.
N'est-ce pas justement le but de la gaillarde ?
Exciter les apptits des messieurs ? Sir John est plus fort
que je ne le pensais. Je craignais qu'il ne russisse pas me
soulever de terre, mais il n'a pas eu la moindre difficult.
Il a t la hauteur, en effet. Tous les hommes
vous couvaient des yeux. J'ai mme cru que vos seins
allaient jaillir de votre dcollet!
C'est donc sur mes seins que vos yeux s'attardent ?
fit-elle avec un sourire charmeur. Votre jalousie serait
flatteuse si elle n'tait pas aussi ridicule. Nous discutions
simplement d'architecture.
Voil un sujet qui vous passionne ! Vous a-t-il
invite Brentford ?
En fait, oui.
Naturellement, vous avez accept? demanda-t-il
d'un air menaant.
Bess redressa firement la tte.
Oui.
La musique se tut. .
Veuillez m'excuser, Sir William. J'ai promis la
prochaine danse Henri Brooke.
Trs tard dans la nuit, les jeunes maris s'clipsrent
sous les railleries grivoises de leurs invits. Les derniers
convives, quelque peu mchs, commencrent prendre
cong. Bess et Henri Grey aidrent une Frances titubante
grimper en voiture. Soudain, deux bras puissants saisirent
Bess.
Sans lui laisser le temps d'appeler au secours,
l'homme l'entrana vers une voiture portant le blason des
Cavendish. Furieuse, Bess vit William s'installer ct
d'elle et refermer la portire. Il n'affichait pas sa bonne
humeur habituelle. Bess savait qu'elle aurait d se mfier
de son expression morose et couter ce qu'il avait dire.
Mais, au lieu de cela, elle s'cria :
Serait-ce un enlvement? Vous allez me violer,
monsieur ?
J'avoue que j'en ai sacrement envie ! Ulcre, elle
se jeta sur lui pour lui griffer le visage. William lui attrapa
les poignets et les serra fortement.
Cessez donc de vous conduire comme une trane,
ou je vous donne une fesse bien mrite.
Et vous, cessez de vous conduire comme si je vous
appartenais, car ce n'est pas le cas !
Seigneur ! Vous me rendez fou ! Il est temps que je
vous marque au fer rouge.
Sur ces mots, il l'enlaa et s'empara de sa bouche.
Bess lui mordit aussitt la lvre, lui arrachant un
juron, mais William ne relcha pas son treinte.
Pendant toute la soire, vous n'avez pas arrt de
provoquer les hommes !
Je ne faisais rien de mal. Ils avaient des intentions
parfaitement honorables. Tous ne pensaient qu'au
mariage. Ce sont des hommes d'honneur.
Moi aussi, je suis un homme d'honneur.
Sa jalousie vidente rjouit Bess. Le pouvoir qu'elle
exerait dsormais sur lui la ravissait.
J'ai dcid que vous seriez mienne et je ne
permettrai aucun autre homme de vous courtiser en
attendant ce jour bni.
Cette fois, la bouche de William se fit possessive et
exigeante. Bess ouvrit les lvres avec un petit soupir d'aise
et accueillit en elle la langue fbrile de Cavendish. Puis,
dlaissant sa bouche, il dposa une trane de baisers
fougueux dans son cou et sur la naissance de ses seins.
D'un geste expert, il dnuda sa poitrine et se mit la
caresser, avant de se pencher pour prendre entre ses
lvres un mamelon durci. Bess s'abandonna volontiers
ces sensations voluptueuses, folle de dsir. Sans retenue,
elle lui offrit son autre sein.
Si vous saviez quel effet vous produisez sur moi...
murmura-t-il d'une voix rauque.
Dites-le-moi... souffla-t-elle.
Non, je vais vous le montrer.
Il attrapa la main de la jeune femme et la posa sans
vergogne entre ses jambes pour lui faire sentir l'intensit
de son dsir. Audacieuse, Bess y porta elle-mme son
autre main. Au premier contact, le membre viril se raidit
encore. Sans hsiter, William glissa alors les doigts sous les
jupons de Bess. Il caressa ses cuisses la peau tendre et
nacre, l'endroit o le bas s'arrtait. Bess ne put
rprimer un frisson d'moi.
Non, William ! Je vous en prie ! Je suis encore
vierge...
Qu'est-ce que vous me chantez l ?
Mon dfunt mari n'tait qu'un enfant, ne l'oubliez
pas. Je ne crois pas qu'il ait consomm notre mariage. En
tout cas, je me sens encore vierge.
Bess, vous ne cesserez jamais de m'tonner. fit
William, abasourdi. Vous tes certaine que vous ne parlez
pas sous l'effet du vin ? ajouta-t-il, sceptique.
Bess regretta de lui avoir avou qu'elle tait vierge.
J'ai un peu trop bu, je l'admets, et je me suis laiss
emporter par mes sens. Heureusement, je sais que vous
ne chercherez pas profiter de la situation.
La voiture s'arrta devant Suffolk House. William
s'empressa d'ter sa veste avant que le valet ouvre la
portire, puis il se plaa devant la jeune femme pour lui
permettre de couvrir ses seins nus. Lorsqu'elle eut rajust
sa tenue, il descendit de voiture et lui tendit la main.
ce moment-l, la voiture des Grey arriva.
Bess, ma chre, fil Henri, vous voulez bien aider la
pauvre Frances? Elle est un peu grise.
Je ne suis pas grise, voyons ! Je suis excite comme
une puce. Les mariages ont toujours un effet
aphrodisiaque sur moi ! Et sur vous? demanda-t-elle en
adressant un clin d'il complice Bess.
Le valet demeura impassible, faisant mine d'tre
sourd et muet. Bess et William, amuss par le comique de
la situation, ne purent s'empcher de rire.
Elle a raison, murmura William l'oreille de la
jeune femme. Je suis trs excit, moi aussi. Je crois que je
ferais mieux de passer la nuit la cour.
Henri, je vous attends, mon cher! lana Frances.
Quant vous, Bess, j'ai besoin de vous pour enlever cet
affreux corset.

La saison d'hiver fut l'une des plus animes que


Londres ait connue depuis des annes. Le mois de
novembre 1546 donna lieu de nombreux bals et soires
mondaines, auxquels se rurent les membres de la
noblesse.
Cavendish dut partir en mission Canterbury avant
que la neige ne rende les roules impraticables. Sa tche
premire tait de confisquer les richesses des ordres
religieux, qui mettaient un point d'honneur les
dissimuler. En son absence.
Bess eut de nombreux prtendants, qui rivalisaient
pour obtenir son attention lors des rceptions des Dudley
ou des Herbert. Pourtant, aucun d'eux ne parvint
capturer son cur, ni produire sur elle le mme trouble
dvastateur que Cavendish. En dcembre, Bess se mit
compter les jours qui la sparaient du retour de William.
Quand Cavendish se prsenta enfin Suffolk House,
Frances l'invita dner et lui demanda de les accompagner
Hertford House.
Edward Seymour et sa dlicieuse comtesse
donnent une pice, ce soir, en l'honneur du roi et de la
reine. Je ne voudrais pas manquer ce spectacle. J'ai envie
de m'amuser un peu.
Je doute qu'il s'agisse d'une comdie, ma chre,
intervint Henri Grey.
Ne soyez pas stupide, Henri. Ce n'est pas le
spectacle qui m'amuse, mais les manuvres de cette
garce d'Anne.
Merci pour ce succulent dner, Frances, mais je
crois que je me passerai de spectacle, rpondit William.
Cavendish rentrait d'une audience avec le roi. Assis
face Bess, il la dvorait des yeux depuis le dbut du
repas, si bien qu'il n'avait prt aucune attention au
contenu de son assiette.
Bess tait vtue d'une robe en velours bleu lavande
brode de fils d'argent et arborait le collier d'amthystes
qu'il lui avait offert. Elle vit son regard de braise s'attarder
sur la naissance de ses seins, puis remonter jusqu' ses
lvres gourmandes. Elle devinait qu'il souhaitait
s'entretenir avec elle en particulier. Soudain, elle n'eut
plus la moindre envie d'aller au spectacle, malgr son got
pour le thtre. l'issue du repas, elle se frotta les
tempes, les sourcils froncs.
J'ai trs mal la tte, dclara-t-elle. Je crois que je
m'abstiendrai de sortir, moi aussi.
Lady Frances se leva et secoua ses volumineux
jupons.
Bien sr, chrie, dit-elle en se tournant vers
Cavendish. Sir William connat un remde infaillible contre
les maux de tte. Une imposition des mains qui permet de
soulager les douleurs. moins qu'il ne s'agisse d'carter
les jambes, ou de baisser la tte... Enfin, c'est trs efficace.
- Frances, vous tes incorrigible ! gronda Henri en
l'entranant hors de la pice avant qu'elle ne provoque
davantage la jeune femme.
Cavendish suivit Bess dans l'escalier, osant un coup
d'il sur ses jupons et ses bas en dentelle couleur
hliotrope. Il fut tonn par la teinte vive de ses dessous. Il
savait d'exprience que ce genre de vtements n'taient
pas faits pour tre cachs, mais au contraire montrs
certains hommes. Fou de jalousie, il se demanda qui Bess
avait rencontr en son absence, et surtout qui elle avait
l'intention de retrouver ce soir.
Ds qu'ils furent dans les appartements de la jeune
femme, Cavendish ferma la porte cl. Bess ornait la
bouche pour protester, mais il ne lui laissa pas le temps de
parler.
Il me semble qu'il vaut mieux vous enfermer, en
juger par ces dessous audacieux que vous ne cherchez
nullement dissimuler.
Qu'est-ce que vous dites ? Il l'entrana vers le
miroir.
Avec cette robe bleu lavande, vous avez l'air d'un
ange de puret...
William souleva ensuite le bas de la robe.
Mais, en dessous, vous tes attife comme une
vritable catin !
Dtermine ne pas perdre patience alors qu'ils se
retrouvaient enfin seuls, Bess clata de rire.
Auriez-vous une telle exprience des femmes de
mauvaise vie, Sir William?
Il grommela quelques mots, avant de l'enlacer d'un
geste possessif.
Etes-vous alle Brentford, chez Sir John Thynne ?
Bien sr, rpondit Bess, qui ne voyait aucune
raison de lui mentir.
Et alors ?
Ce sera une demeure somptueuse. Sir John a
vraiment bon got.
Au diable l'architecture ! Sir John vous a-t-il
touche ? Ou bien avez-vous repouss ses avances en lui
racontant cette histoire insense de virginit prserver ?
La colre de la jeune femme montait peu peu. Elle
s'carta brusquement.
Sir John Thynne est un gentleman, contrairement
vous!
Vous oubliez qu'il est mon ami.
William refusait de croire que Bess puisse lui prfrer
Sir John.
C'est sa belle maison qui vous attire, n'est-ce pas ?
Voil donc ce que vous convoitez ?
Bess voulut le gifler pour son impudence, mais il
l'attrapa par le poignet et l'attira brutalement contre lui.
Haletante, elle dclara :
J'ai renonc une soire divertissante en
compagnie du roi d'Angleterre pour pouvoir tre seule
avec vous. Je dois vraiment avoir perdu la tte !
Vous avez de la chance. Je sens moins mauvais que
Sa Majest.
William se pencha vers elle et l'embrassa avec
fougue.
Je sors tout juste d'une audience avec le roi,
souffla-t-il.
Avec le roi en personne? demanda-t-elle, les yeux
carquills.
Il vient de me confirmer ma nomination au poste
de conseiller priv.
William ! s'exclama-t-elle en lui sautant au cou. Qui
d'autre est au courant ?
Personne. Vous tes la premire informe, Bess. Le
cur de la jeune femme se mit battre la chamade.
Pourquoi ne pas me l'avoir dit tout de suite, au lieu
de m'accuser de trahison ? Je suis sre que vous avez fait
exprs de me provoquer.
Peut-tre. La colre vous rend encore plus belle.
Il glissa un bras sous ses genoux et la souleva si haut
que sa robe remonta sur ses cuisses, rvlant ses jambes
superbes.
Vous allez abmer ma robe neuve !
Alors, enlevez-la. De toute faon, vous brlez
d'envie de me montrer vos dessous de catin.
Mes dessous sont parfaitement respectables.
J'aimerais le vrifier.
Tout en l'embrassant, il dgrafa sa robe de ses doigts
habiles. Lorsqu'il reposa la jeune femme terre, le
vtement tomba ses pieds.
Un peu gne, Bess retint son souffle.
William, vous avez une trop grande exprience des
femmes, mon got.
Je vous rappelle que vous tes veuve.
Mais je vous ai expliqu que j'tais...
Bess se mordit les lvres, se rappelant qu'il n'en
croyait pas un mot.
Il ramassa la robe et la posa dlicatement sur le
dossier d'un fauteuil.
Dans ce cas, vous devriez vous rjouir de mon
exprience, dit-il doucement. Je sais comment vous
procurer du plaisir sans le moindre risque.
William l'entrana vers le divan recouvert de velours,
prs de la chemine, et la prit sur ses genoux. Ses yeux
brlaient de dsir.
Je vous ai apport un cadeau. vous de le
trouver... Cherchez bien.
Intrigue, elle le dvisagea, puis balaya son corps du
regard. Avec un sourire timide, elle dboutonna sa veste
et glissa la main l'intrieur. William l'interrompit, lui
indiquant qu'elle faisait fausse route. Bess passa alors les
doigts sur la chemise en lin.
Plus bas... murmura-t-il d'une voix rauque. Elle
posa les yeux sur l'entrejambe de Cavendish, o se lisait
l'intensit de son dsir.
Vous tes diabolique !
Affole, elle voulut se librer de son emprise, mais il
la retint.
Je vous taquine, chrie ! Il est l. Joignant le geste
la parole, William sortit un petit crin de sa chemise et le
lui tendit.
En soulevant le couvercle, Bess ne put rprimer une
exclamation de joie. Une bague orne d'amthystes et de
diamants tincelait sur la soie violette qui tapissait
l'intrieur de l'crin.
Jamais je n'ai reu de cadeau aussi prcieux!
William, je ne sais que dire !
Subjugue, elle mit le bijou son majeur.
Alors, embrassez-moi, suggra-t-il en la repoussant
doucement sur le divan, avant de se pencher sur elle.
Bess le laissa s'emparer de sa bouche. Elle ne se
doutait pas qu'un simple baiser veillerait en elle un dsir
si violent qu'elle mourrait d'envie d'aller plus loin.
Encourag par Ta raction de la jeune femme,
William dgrafa fbrilement la fine chemise qui couvrait
ses seins et contempla ces deux fruits mrs qui s'offraient
ses caresses.
Dites-moi qu'ils n'appartiennent qu' moi ! Ses
lvres ardentes couvrirent sa poitrine de baisers.
Bess savoura cette sensation de langueur et de douce
chaleur qui se diffusait dans tout son corps. Les mains
puissantes de William avaient le pouvoir de la faire
frissonner de la tte aux pieds... Puis, soudain, ce trouble
incontrlable l'inquita. Lorsqu'il tenta de continuer la
dvtir, elle le retint par les poignets.
Non ! Je refuse de me montrer nue devant vous.
Il devinait ses doigts crisps qu'elle mentait, mais ne
voulut pas la contrarier.
Vous ne serez pas nue. Pour des raisons de
biensance, vous garderez vos bas.
Bess ne put s'empcher d'tre amuse par l'absurdit
de ses propos. Mais elle ne rit pas trs longtemps, car elle
se retrouva vite en bas, allonge devant lui, rvlant ses
yeux gourmands une toison rousse et des cuisses
laiteuses.
Si vous saviez combien de fois je vous ai imagine
ainsi... Vous tes encore plus belle que dans mes rves.
Il la contemplait avec une telle adoration qu'elle se
sentait plus belle et plus excite que jamais. Toutefois,
quand William tendit la main vers son intimit, elle se
raidit.
Non!
Si, insista-t-il en l'effleurant peine. La nature vous
a dote d'un corps superbe, Bess. Il serait criminel de ne
pas en jouir.
Ignorant ses protestations, il posa la main sur son
ventre et ne bougea plus, pour lui laisser le temps de
s'habituer son contact. Puis, peu peu, il se mit jouer
de ses doigts experts dans les replis humides de son
intimit.
Bess se cambra, l'invitant poursuivre son
exploration, tout en se reprochant intrieurement son
audace.
N'hsitez pas crier, ma chrie. Cela nous
procurera du plaisir tous deux. Je vais vous caresser
jusqu' ce que votre fleur dploie ses ptales. Vous serez
alors panouie comme une rose.
Ses paroles incitrent la jeune femme faire enfin ses
premiers pas sur le chemin de la sensualit, lui donnrent
envie de connatre les mille et un secrets du plaisir.
Je sens que vous en demandez dj davantage...
chuchota-t-il.
Bess poussait de petits gmissements, incapable de
se retenir. Elle eut soudain trs chaud. Des ondes de feu lui
envahirent le corps, montant de son ventre sa poitrine
en vagues puissantes.
Attendez d'tre prte pour vous ouvrir moi,
murmura-l-il son oreille.
Bess, au comble du dsir, ne voulait plus qu'il s'arrte.
Se penchant en arrire, elle ouvrit plus largement les
cuisses, s'offrant ses exigences. Ses gmissements
s'intensifirent. Soudain, elle saisit la main libre de William
et la porta sa bouche pour sucer son index.
Tout coup, elle se sentit submerge de plaisir,
emporte dans un tourbillon de sensations exquises. Elle
eut l'impression de se dployer comme une orchide
humide de rose. Gmissant de bonheur, elle ne put
s'empcher de mordre William dans le feu de la passion.
Doucement, William glissa un doigt en elle et
dcouvrit, sa grande stupeur, un hymen intact.
Ma chrie, vous n'aviez pas menti... William tait
la fois abasourdi et heureux.
Jamais il n'avait t aussi amoureux d'une femme
qu'en cet instant.
Les ractions sensuelles de son propre corps
subjuguaient la jeune femme. Il lui semblait extraordinaire
qu'un homme puisse provoquer en elle une telle
jouissance.
J'tais vraiment innocente, avoua-t-elle, un peu
embarrasse.
Attendri, Cavendish l'enlaa.
Je veux tre celui qui vous enseignera tous les
mystres de l'amour.
Jamais il n'avait eu ce point envie de possder une
femme, mais son dsir charnel tait tempr par son
besoin de la protger. En lui permettant de lui donner du
plaisir, elle venait de lui faire un cadeau merveilleux. Cela
prouvait qu'elle avait confiance en lui. Pas totalement,
bien sr, pas encore, mais suffisamment pour que ses
pulsions prennent le pas sur sa prudence naturelle.
William savait d'exprience qu'il ne fallait pas abuser
de cette confiance. Il tait trop tt pour laisser libre cours
son dsir. Au contraire, il devait apprendre se matriser
et se concentrer sur le plaisir qu'il pouvait lui procurer sans
risquer de la compromettre.
Il encadra son visage de ses mains et l'embrassa.
Vous tes si belle... J'en ai le souffle coup.
Il l'embrassa encore, longuement, pour lui montrer
combien elle lui tait prcieuse. Puis sa bouche se fit plus
exigeante, plus sensuelle.
Bess ne se lassait pas de ses baisers. Les lvres et la
langue de William taient tour tour douces et tendres,
brutales et imprieuses. Elle lui rendit ses baisers avec une
ardeur dcuple, une fougue presque sauvage.
J'aimerais que vous voyiez comme vous tes belle
avec vos bas et votre collier pour toute parure.
Bess avait tout oubli de sa tenue. En dcouvrant son
reflet dans le miroir, elle fut sidre. Ses cheveux roux
volaient dans tous les sens. Avec ses seins blancs et nus
orns d'amthystes, elle ressemblait quelque desse
paenne. La couleur vive de ses bas contrastait tant avec sa
peau d'ivoire et sa toison rousse que la jeune femme
s'empourpra.
William s'agenouilla devant elle et prit ses fesses dans
ses mains. Il couvrit ses cuisses nacres de baisers furtifs,
puis enfouit le visage entre ses jambes. Du bout de la
langue, il entreprit d'explorer sa fminit offerte.
Bess n'eut pas le temps de protester. Le regard riv
sur son image dans le miroir, elle sentit le dsir s'emparer
d'elle une nouvelle fois, plus intense encore. Elle empoigna
William par les cheveux, maintenant sa tte contre son
corps, cambre vers lui, savourant le plaisir indicible qu'il
lui procurait. Soudain, elle songea Lady Frances et clata
de rire au souvenir de ses propos grivois.
Puis elle se mit murmurer le prnom de William.
Quand elle atteignit l'extase, incapable de rester debout
plus longtemps, elle s'croula dans ses bras et se blottit
contre son paule. Aussitt, la pice cessa de tourner
autour d'elle. Apaise, elle le regarda droit dans les yeux.
Suis-je trs cruelle de vous obliger attendre ainsi?
s'enquit-elle.
Bess, vous tes la femme la plus innocente et la
plus passionne que j'aie jamais rencontre.
Brusquement, une pense traversa l'esprit de Bess.
Telle tait l'ivresse dont lui avait parl la princesse
Elizabeth. Voil donc ce que l'amiral lui faisait...
14.

14.
Les ftes de Nol arrivrent trs vite. La famille Grey
s'installa Chelsea Palace. Affirmant que Nol tait avant
tout prtexte runir la famille, Lady Frances insista pour
faire revenir sa fille Lady Jane du palais de Hampton Court
pour qu'elle sjourne auprs de ses parents et de sa sur,
Lady Catherine.
J'ai hte que les festivits de Nol se terminent,
confia un jour Frances Bess. Je prfre de loin les
rjouissances du Nouvel An. Je me souviens, dans le bon
vieux temps, quand le roi Henri s'tait enfin dbarrass de
cette religieuse fanatique de Catherine d'Aragon et qu'il
courtisait assidment Anne, Nol donnait lieu des
clbrations trs animes. la cour, les festins
s'enchanaient un rythme effrn, de sorte que personne
ne trouvait le repos pendant une dizaine de jours.
Bess ferma les yeux, se rappelant le triste Nol de
l'anne prcdente. Lorsqu'elle s'occupait de Robert, les
journes lui semblaient interminables. prsent, un an
plus tard, elle trouvait que le temps avait pass trs vite,
au contraire. Rouvrant les yeux sur le luxe de Chelsea
Palace, elle repoussa vite ces souvenirs amers. L'anne
1546 avait mal commenc, mais elle se terminait bien
mieux qu'elle n'aurait pu l'esprer. Bess remercia le Ciel de
lui avoir apport tant de joies. Si la chance continuait lui
sourire, l'anne 1547 serait encore meilleure.
Bess savait qu'elle ne verrait gure William durant ce
mois de dcembre. Les conseillers privs se runissaient
en effet tous les jours, soit Whitehall, soit au chteau de
Bavnard. Proche du Strand, la somptueuse demeure
appartenait William Herbert, comte de Pembroke, dont
l'pouse n'tait autre que la sur de la reine Catherine
Parr. Bess faisait toutefois contre mauvaise fortune bon
cur. Depuis quelque temps, ses relations avec William
revtaient une tournure bien trop intime et passionne.
Mieux valait prendre un peu de recul pour temprer leurs
ardeurs. De toute faon, la jeune femme tait tenue
d'accompagner les Grey dans leurs dplacements entre
Chelsea Palace et Hampton Court.
Au cours du trajet en bateau, elle sentit l'air glacial lui
balayer le visage. Le regard inquiet d'Henri Grey passait
sans cesse de Frances, emmitoufle dans ses fourrures,
Bess, qui ne portait qu'une cape en laine.
Vous n'avez pas froid, ma chre ? s'enquit-il avec
sollicitude.
Bess lui sourit.
Non, Monseigneur. Je suis bien trop
enthousiasme par cette visite au palais de Hampton
Court ! Cette fois, j'ai l'intention de bien observer le roi, la
reine, le prince Edward et la princesse Marie.
Attendez-vous une cruelle dception, chrie,
intervint Frances d'un ton sec. Les Tudors sont des gens
excrables.
La jeune Catherine Grey, vtue elle aussi d'une cape
en fourrure, frissonna. Bess l'attira contre elle.
Lady Marie ne ressemble en rien Lady Elizabeth,
bien qu'elles soient demi-surs. Un peu comme Jane et
moi.
Vous, mon ange, vous tes le portrait de votre
mre, lui dit Bess. Votre sur ne vous manque pas trop?
Espigle, Catherine se mordit les lvres et lui
murmura l'oreille :
Jane est un peu trop sage et geignarde mon got,
mais elle me manque parfois, c'est vrai.
Bess clata de rire et la serra plus fort. Le bateau
approcha enfin du ponton de Hampton Court. Bess eut
une vision furtive de la princesse Elizabeth dans les bras de
Thomas Seymour. Forte de sa dcouverte rcente de la
sexualit, elle se demandait si elle oserait regarder
nouveau Lady Elizabeth en face.
En les accueillant, Elizabeth lana un coup d'il
interrogateur Bess, puis elle l'embrassa sur la joue en
chuchotant :
Votre hymen est-il toujours intact ?
Oui. Et le vtre? souffla Bess en rougissant.
Malheureusement, je dois vous rpondre par
l'affirmative, dit la princesse sans baisser la voix. loignons-
nous vite de la chapelle avant que je ne sois oblige
d'assister la messe avec cette bande d'hypocrites. Tenez,
quand on parle du loup...
Deux dames austres et leurs suivantes s'avanaient
dans la galerie. Elizabeth fit une rvrence pleine de grce.
Bess, Lady Frances et la jeune Catherine Grey l'imitrent.
Votre Altesse Royale, Lady Marie, permettez-moi
de vous prsenter Mme Elizabeth Barlow, dclara Lady
Elizabeth avec l'lgance d'une reine.
Perplexe, Bess dvisagea les deux femmes qui son
amie venait de s'adresser. La reine Catherine.
Parr avait eu trois maris et de nombreux amants. Bess
s'tait donc attendue trouver une crature aux allures de
courtisane provocante. Au lieu de cela, elle dcouvrit une
femme trs sage et discrte, qui aurait pu tre l'pouse
d'un pasteur.
Votre Altesse Royale, murmura-t-elle avec respect.
L'apparence de Marie Tudor la surprit encore
davantage. Bess avait toujours imagin une princesse
jeune et blonde. Or Marie tait une petite femme
clibataire de trente ans, assez ronde, dont les cheveux
dj grisonnants s'chappaient de sa coiffe.
Lady Marie, fit Bess.
Chacune des deux dames serrait contre elle une bible
relie de cuir. Elles toisrent la jeune veuve vtue d'une
robe en velours bleu turquoise. Bess sentit aussitt
l'hostilit de Lady Marie. Son regard froid passa de Bess
Elizabeth, trahissant sa rprobation, comme si elle les
comparait et concluait qu'elles taient de la mme
trempe. Enfin, les deux dames portrent leur attention sur
Lady Frances et la jeune Catherine, les saluant avec
sympathie.
Elizabeth mentit effrontment :
J'allais vous rejoindre la messe, mais ma cousine
Frances dsire que je la conduise auprs du roi. Je vous
prie donc d'excuser mon absence.
Vous l'avez chapp belle, commenta Frances avec
sa franchise lgendaire. La reine semble puise. Je me
demande ce que ce cher Henri lui fait subir. Mais cela
m'tonnerait qu'il s'acharne sur son devoir conjugal.
J'ai peine croire qu'il s'agit de votre sur, avoua
Bess son amie.
Moi aussi, rpondit schement Elizabeth.
Elle ressemble un gteau trop cuit, dclara
Frances. Pourquoi ne soigne-t-elle pas sa coiffure au lieu
de passer son temps plonge dans sa bible ?
Venez donc dans mes appartements, Bess. Nous
serons plus tranquilles, proposa la princesse.
Vous vous dfilez ! Vous me laissez affronter seule
la colre de votre pre ! s'exclama Frances.
Je doute qu'il y ait au monde un seul homme que
vous ne puissiez dompter, assura la princesse.
Eh bien, je dois dire que je ne rsiste aucun
homme digne de ce nom. Allez donc vous amuser. Si vous
me cherchez, je serai chez Lady Jane.
Les appartements de Lady Elizabeth taient
lgamment meubls, refltant son bon got. En
traversant les pices immenses, Bess remarqua que les
murs taient tapisss de livres. La princesse possdait
galement plusieurs secrtaires. De toute vidence,
Elizabeth Tudor aimait autant lire qu'crire. Les portes
taient quipes de verrous, rappelant Bess que son
amie sauvegardait jalousement son intimit. Elle avait
quatre suivantes, qui se montraient trs discrtes. Une
dame de compagnie aux airs maternels tait assise prs
d'une fentre, en train de coudre.
Je vous prsente Mme Catherine Ashley. Elle a
toujours t ma fidle gouvernante. prsent, elle est
responsable de mes suivantes. Cat, voici Bess, l'amie dont
je vous ai si souvent parl. Elle est dame de compagnie
chez ma cousine Frances.
Encore une rousse! Que Dieu nous garde!
s'exclama Mme Ashley avec bonhomie, le regard ptillant
de malice.
Cat est la seule personne au monde en qui j'aie
une confiance absolue, expliqua la princesse. J'emmne
Bess dans mon sanctuaire. Que personne ne nous
drange. Sous aucun prtexte.
Bess eut l'impression de pntrer dans un autre
monde. La salle tait vaste et orne de somptueux miroirs
de Murano. Au plafond, des centaines de chandelles
taient fixes sur un luxueux lustre en cristal. Pour l'heure,
la lumire du jour entrait par les hautes fentres.
La pice renfermait de nombreux instruments de
musique : violons, luths, harpes. La princesse entrana
ensuite son amie dans une pice voisine. Bess poussa une
exclamation de surprise en dcouvrant une dizaine de
robes superbes, brodes d'or et incrustes de perles.
La princesse lui montra galement plusieurs costumes
qu'elle rservait aux bals masqus, des perruques de tous
les styles et de toutes les couleurs, des pantoufles, des
sous-vtements et un grand coffre bijoux. La coiffeuse
croulait sous les pots de crme, les flacons de parfum et
les poudres.
On m'a interdit de porter ces tenues la cour.
Heureusement, personne ne peut m'empcher de
possder les robes qui me plaisent et de me parer ma
guise en priv. Parfois, je m'habille et je danse toute seule
devant la glace. Regardez ces merveilles !
Elizabeth dsigna une robe en satin noir, puis une
autre en velours, aux manches doubles d'argent. Toutes
deux taient la mode franaise, avec un dcollet trs
plongeant destin mettre en valeur la poitrine et les
bijoux des dames. Ces tenues ne convenaient gure une
aussi jeune fille. Bess ouvrait la bouche pour faire part de
son opinion son amie quand la princesse dclara :
Elles appartenaient toutes ma mre.
Le souffle coup, Bess effleura timidement les robes
du bout des doigts.
Elles sont magnifiques. Comment les avez-vous
rcupres ?
Catherine Ashley est l'pouse d'un cousin de ma
mre. Ils ont russi conserver quelques effets mon
intention. J'en possde d'autres, bien cachs, Hatfield.
Bess caressa une perruque noire et brillante.
Vous arrive-t-il de vous dguiser? Elizabeth clata
de rire.
Comment l'avez-vous devin?
C'est ce que je ferais si j'tais l'objet d'une
surveillance continuelle, avoua Bess.
Un jour, je me suis dguise en garon, confia la
princesse. Il a trouv cela trs drle.
Bess savait qu'elle faisait allusion l'amiral. Elle eut
soudain peur pour la rputation et la vertu de la princesse
et demanda :
Vous ne le rencontrez tout de mme pas ici ?
Malgr les serrures et la nature fantasque de la princesse,
une telle chose lui paraissait impossible.
Non. Nous nous voyons toujours l'extrieur. Les
jardins fourmillent de petits pavillons. Quand le temps le
permet, je vais me promener cheval dans la fort.
prsent, depuis que l'hiver est l, je me contente des rives
du fleuve.
L'amiral possdait des embarcations de toutes sortes,
en plus de son bateau personnel. En pleine nuit, la jeune
fille pouvait facilement se glisser bord.
Votre Grce...
Bess hsita. Sachant combien son amie dtestait que
son entourage lui dicte sa conduite, elle craignait de la
contrarier. Aussi chercha-t-elle ses mots avec soin avant de
continuer :
Moi aussi, je suis amoureuse d'un homme mr. Il
m'a jur que nous ne prenions aucun risque lors de nos...
entrevues. Cependant, jamais je ne lui permettrai de
consommer notre union tant que nous ne serons pas
officiellement maris. Je dois penser ma rputation.
Pourtant, ma vertu n'est rien ct de la vtre. Votre pre
deviendrait fou de rage si vous tiez compromise. Les
consquences seraient dsastreuses pour vous et votre
amant. Votre Grce, je vous en prie, jurons-nous
mutuellement de ne pas renoncer notre virginit avant
d'tre maries.
Un coup sec se fit entendre la porte. La princesse se
prcipita pour ouvrir et hurla :
J'ai dit que je ne voulais pas tre drange !
Votre Grce, Sa Majest vous demande.
Enfer et damnation !
Elizabeth referma la porte avec soin, l'aide de la cl
qu'elle portait toujours autour du cou, pendue une
chane. Puis elle entrana Bess dans sa chambre coucher,
o deux suivantes l'attendaient avec un linge propre et de
l'eau de rose pour lui laver le visage et les mains.
Vite! Vite! ordonna-t-elle avec impatience. Bess
comprit soudain que la princesse redoutait les foudres de
son pre, l'instar de toutes les autres femmes de
l'entourage du souverain. Cette pense la rassura. Cette
peur pousserait sans doute Elizabeth rester vierge.
Un page mena les deux jeunes filles vers les
appartements privs du souverain et s'arrta devant la
salle manger. Elizabeth poussa un soupir de
soulagement.
Dieu merci, nous sommes simplement convoques
pour souper en sa compagnie !
Dans la vaste pice, tous les invits du roi bavardaient
gaiement. Le souverain n'tait pas encore arriv. Bess fit
un pas hsitant vers Lady Frances, qui s'entretenait avec sa
fille, Lady Jane, mais Elizabeth la retint par le bras.
Je ne veux pas perdre de temps avec cette petite
peste, dclara-t-elle. Les Dudley sont l.
Trois jeunes gens lgants entouraient un garonnet
d'une dizaine d'annes.
Voici mon frre, le prince Edward. Elle s'adressa au
prince :
Votre Grce, permettez-moi de vous prsenter
mon amie, Bess.
Une fois de plus, Bess fut dsaronne. L'enfant un
peu chtif avait le visage d'un ange. Comment diable
pouvait-il tre le fils d'un roi aussi robuste ? Bess fit la
rvrence et remarqua que le jeune hritier du trne
dtournait les yeux de sa poitrine gnreuse. Pourtant,
son regard semblait irrsistiblement attir par les attraits
de la jeune femme.
Vous vous rappelez sans doute Robin Dudley?
reprit Elizabeth. En tout cas, lui se souvient de vous.
Mademoiselle Hardwick, dit Robin Dudley, dont les
yeux sombres brillaient de malice.
Je me nomme Barlow, corrigea Bess avec un large
sourire. Je suis veuve.
Hardwick est plus facile retenir, dcrta la
princesse.
Robin Dudley se mit rire.
George Talbot a rendu votre nom inoubliable. Bess
rougit violemment, tandis qu'il lui prsentait ses frres :
Voici Ambroise et Guildford.
Tous deux taient robustes et bien btis, avec un
teint rubicond et des cheveux blonds. Robin tenait sans
doute son teint mat de sa mre, songea Bess, qui avait
rencontr la ravissante comtesse de Warwick.
Etes-vous invite au bal costum du Nouvel An?
s'enquit Ambroise Dudley.
Oui, rpondit Elizabeth la place de son amie.
Mais Bess sera dguise, pour dcourager les chenapans
de votre espce.
Je suis sr de la reconnatre malgr son costume,
reprit Ambroise.
Gardez-vous bien d'essayer' de le soulever, petit
coquin, riposta Elizabeth.
Bess ne fut pas offusque le moins du monde. Les
frres Dudley taient tous plus jeunes qu'elle, et leur
ardeur juvnile ne l'inquitait gure.
l'entre de Marie Tudor, Bess fit la rvrence.
Elizabeth s'en dispensa. Marie lana un regard charg de
mpris sa sur, avant de rejoindre Lady Frances et sa
fille Jane. Manifestement, Marie et Elizabeth se
dtestaient. La reine Catherine Parr arriva son tour,
accompagne par Henri Grey. On pouvait compter sur Sir
Henri pour se montrer galant en toutes circonstances, se
dit Bess. Cette fois, la princesse Elizabeth esquissa une
rvrence, comme toutes les autres femmes..
Enfin, le roi Henri apparut. Ses sujets s'inclinrent sur
son passage, comme le voulait le protocole. Le souverain
leur ordonna de se relever et de prendre place, selon un
ordre trs strict. Prs de la reine se trouvait l'hritier du
trne, puis Lady Marie et Lady Elizabeth. Frances Grey
s'installa gauche de la place du roi, ses filles et leur pre
ses cts. Celui-ci sourit Bess et lui fit signe de s'asseoir
sa gauche. La jeune femme tait ptrifie de peur face
au redoutable roi Henri Tudor.
Jamais Bess n'avait crois de personnage aussi
impressionnant. Il semblait enfl, bouffi, avec un ventre
protubrant et une large poitrine. Son visage poupin et
rubicond tait gonfl comme une outre. Il affichait une
expression d'insatisfaction permanente. Il n'avait plus de
cou et marchait en tranant sa jambe malade entoure
d'un bandage. Sa suite lui embotait le pas distance
raisonnable.
Seigneur, songea Bess, je comprends pourquoi
William Cavendish a t vex lorsque je l'ai confondu avec
le roi, le jour de notre premire rencontre !
Les vtements du roi Henri taient somptueux. Il
portait une chemise en soie sous une tunique en velours
rouge brode de fils d'or, ainsi qu'un manteau sans
manches en brocart. Une grosse chane en or pendait sur
sa poitrine, orne d'une meraude de la taille d'un uf,
assez lourde pour faire ployer tout homme moins
corpulent. Il n'avait pas de couronne. Pour toute coiffure, il
arborait un chapeau en velours surmont d'une plume,
incrust d'meraudes et de diamants.
Catherine Pair se prcipita vers lui pour l'aider.
O diable tiez-vous passe ? La place d'une reine
est auprs de son roi ! gronda-t-il.
Pardonnez-moi, Votre Grce, j'tais la messe
avec Lady Marie.
Henri adressa sa fille ane un regard meurtrier, puis
il s'affaissa sur une chaise en bois sculpt. Une fois assis, il
leva les mains pour demander leur attention ses invits.
Bess frissonna en imaginant ses mains dodues sur
elle. Le roi avait de gros doigts boudins et couverts de
bagues.
Ds que le souverain prit la parole, le silence se fit
dans la pice.
Certains d'entre vous vont s'absenter pour passer
Nol en famille.
Il se tut et examina l'assemble, avant de reprendre :
votre retour, Nol fera place aux festivits et
rjouissances prvues pour la nouvelle anne et la
traditionnelle nuit des rois. Nous festoierons ensemble
jusqu' l'aube.
Ce petit discours permettait implicitement aux sujets
de quitter la cour et, surtout, les autorisait y revenir.
Le roi ayant parl, les convives se dtendirent.
Elizabeth sempressa de tourner le dos sa sur pour
discuter avec Robin Dudley. Frances Grey attendit que
l'homme charg de goter la nourriture et le vin du roi ait
termin, puis elle brandit sa coupe en s'exclamant :
Joyeux Nol, Henri !
Henri Tudor tait dcidment d'humeur morose, et il
avait des raisons de l'tre. Sa jeunesse s'tait envole
depuis longtemps et il avait perdu sa force d'antan. Au fil
des ans, la vieillesse s'tait insinue en lui comme un
poison. Que n'aurait-il donn pour pouvoir chevaucher
nouveau un talon ou, mieux, possder une jolie femme !
Il porta la main sa braguette avec dgot. quoi
bon avoir un membre s'il restait dsesprment flasque,
malgr les attentions de sa femme ? Autant se le couper
une fois pour toutes ! Nagure, Henri s'enorgueillissait
pourtant de sa virilit lgendaire et de sa vigueur
inbranlable. Avec un soupir rsign, il observa son
pouse. Peut-tre tait-ce la faute de Catherine ? Aprs
tout, la pauvre femme n'inspirait gure le dsir.
Son regard se perdit dans le vide. Chre Anne ! Sa
beaut et son rire cristallin le hantaient. Nol tait leur
saison prfre. C'tait aprs les ftes de Nol qu'Anne
s'tait offerte lui pour la premire fois, et avec quel
abandon ! Elle s'tait rvle une amante insatiable, ne
cessant de rclamer ses faveurs. Au bout d'un mois, il
l'avait fconde. Neuf mois plus tard naissait Elizabeth.
II examina quelques instants sa fille cadette et sa
superbe chevelure rousse. Elle tait fire et hautaine,
comme sa mre. Serait-elle, elle aussi, une sorcire ? En
tout cas, Anne avait su l'ensorceler en son temps. Le Nol
suivant la naissance d'Elizabeth, Anne avait pri Henri de
l'honorer plus souvent, afin qu'elle puisse lui donner un
fils. Mais elle l'avait perdu. Il se rappela avec nostalgie son
corps soyeux, ses formes pleines. Anne tait la seule
femme qu'il et aime. Malheureusement, son entourage,
par jalousie, avait foment sa chute.
Le roi poussa un long soupir. Le seul plaisir qui lui
restait tait celui de la bonne chre. Il dvora une bouche
de gibier, arrose d'une gorge de vin blanc du Rhin. Puis,
se massant le ventre, il rota bruyamment.
Je reconnais l votre raffinement lgendaire,
Henri! lana Frances.
Il n'y a que ma nice Frances qui os me parler
franchement, songea l roi. Anne faisait de mme. Comme
elle me manque... Il se demanda si elle riait de lui, au
Ciel. Non. Elle le maudissait certainement d'avoir dclar
leur fille illgitime. Il regarda attentivement ses trois
enfants runis autour de la table. Seule Elizabeth lui
ressemblait. Sa crinire flamboyante proclamait qu'elle
tait bien la fille du roi. cet instant, il eut envie de
modifier son testament et de rendre Elizabeth son titre
de princesse royale, ce qui la rtablirait dans son droit la
succession au trne. L'enfant d'Anne tait tout aussi digne
de rgner que les enfants de ses autres pouses. Voire
davantage.
Ses yeux se posrent alors sur une autre jeune
femme rousse, qui discutait avec animation avec Henri
Grey.
Serait-ce l'une de vos suivantes ? s'enquit-il auprs
de Frances.
En effet. Votre Majest. Bess est aussi une amie
trs chre. .
Elle est superbe. Votre mari couche avec elle, je
suppose ?
Frances clata de rire.
Dieu l'en prserve ! Sir William Cavendish ne le lui
pardonnerait jamais !
15.

15.
Dans une pice de Chelsea Palace, Lady Frances et ses
filles taient entoures de couturires. Installe prs d'une
haute fentre, Bess dessinait d'une main habile les croquis
des costumes envisags pour le grand bal costum du
Nouvel An donn Hampton Court.
Il me faut un costume qui dissimule un peu mes
formes gnreuses. Et je vous prviens tout de suite que je
refuse d'endosser quelque ridicule dguisement de
bergre! Dcrta Lady Frances.
Pourquoi pas une robe de style mdival ? suggra
Bess en esquissant un lgant bliaud.
Peut-tre... Que diriez-vous de vous transformer
en Vnus de Botticelli ? Cela vous conviendrait merveille,
avec vos cheveux roux.
Bess hsita.
Je trouve que tous ces masques et dguisements
prtent un comportement licencieux. Une robe un peu
floue de desse risque de m'attirer des propositions
inconvenantes.
J'ai une ide ! Oh, c'est une ide si coquine que
vous allez l'adorer ! Je porterai une aube noire de mre
suprieure, et vous serez une novice, vtue de blanc.
C'est dlicieusement coquin, en effet.
Tout le monde comprendra le message : je suis
vierge et j'entends le rester. Ainsi William saura quoi s'en
tenir, songea-t-elle.
J'aimerais tre un beau papillon multicolore !
s'cria Catherine avec enthousiasme.
Si vous voulez, rpondit Bess en dessinant de
longues manches pour figurer les ailes de l'insecte.
Jane n'aura qu' se dguiser en livre de latin,
murmura malicieusement Catherine.
Ma chre enfant, vous avez manifestement hrit
de l'esprit de votre mre.
Les Grey se rendirent Hampton Court en calche.
Faisant contre mauvaise fortune bon cur, Lord Henri
avait accept de s'adapter au costume de sa femme en
enfilant un habit de moine.
J'ai suggr William de se dguiser en Robin des
Bois, dclara-t-il, mais il m'a envoye promener, affirmant
qu'il se contenterait de ses bottes en cuir noir.
mon avis, Robin des Bois tait une excellente
ide. Aprs tout, Sir William Cavendish ne prend-il pas aux
pauvres pour donner aux riches ? L'exact oppos ! Bess, o
est pass mon loup? Je ne souhaite pas tre reconnue.
Alors, vous allez devoir rester muette toute la
soire, ma chre, railla Henri. Votre langue de vipre
risquerait de vous trahir.
Vous avez peut-tre raison. De toute faon, je ne
cherche qu'un beau moine pour me dfroquer...
Ce soir-l, Hampton Court avait des allures de palais
de conte de fes. Des centaines de torches et de
chandelles illuminaient les vastes salles ornes de houx, de
chrubins dors et d'archanges. Les couloirs et les salles
grouillaient de convives dguiss. Lady Frances se fraya un
chemin parmi les musiciens, les domestiques en livre et
les divers artistes en costumes chatoyants.
Au bout de la Longue Galerie, une grande estrade
avait t installe pour le roi, la reine et toute la famille
royale. Les commentaires sarcastiques de Lady Frances
faisaient rire Bess aux clats.
Je n'en crois pas mes yeux ! Ces costumes sont
d'un got ! Avez-vous vu cet affreux turban ? Le roi se
prend donc pour le sultan de Bagdad ? En tout cas, il en
possde le harem !
N'est-ce pas l'amiral, dguis en pirate? demanda
Bess, incapable de dissimuler son amusement.
Quelle ide d'encourager ainsi la piraterie, quand
on est charg de la flotte royale !
Bess cherchait en vain Lady Elizabeth. Elle finit par
conclure que son amie s'tait si bien dguise qu'elle tait
mconnaissable. Elle accepta l'invitation danser d'un
superbe crois. Il s'agissait de Lord Thomas Darcy, un riche
et noble clibataire trs en vue. En reconnaissant
Guildford Dudley, le frre de Robin, sous les traits d'un cerf
aux bois somptueux, Bess rit de bon cur.
Je suis atterr, murmura-t-il. Vous tes couverte
de la tte aux pieds. J'esprais que votre dguisement
rvlerait un peu plus de vos charmes.
Comment m'avez-vous reconnue ? demanda Bess.
Je vous ai dshabille des yeux.
Petit coquin sexclama-t-elle en le frappant
doucement avec le crucifix en bois qu'elle portait autour
du cou.
Cesse donc de te conduire comme une bte ! lana
Robin Dudley son frre.
Robin, en roi des animaux, arborait une superbe
crinire surmonte d'une couronne dore. Quant son
frre Ambroise, il tait dguis en loup.
O est Lady Elizabeth? demanda Bess.
Elle n'est pas encore descendue. Pour l'heure, elle
s'efforce de rassembler son courage.
Son costume ne peut tre scandaleux ce point!
Attendez quelques minutes, vous verrez bien,
rpondit Robin en riant.
Quel dguisement a choisi notre pre ? s'enquit
Ambroise.
Je n'en ai aucune ide, dclara Robin. Mais je parie
qu'il montera sur l'estrade avec le roi. Allons jeter un coup
d'il.
Bess remarqua que Marie Tudor portait une simple
tenue de bergre. Lady Frances ne manquerait pas de se
moquer d'elle. Soudain, la bergre d'un soir perdit le
contrle de son long bton. Elle voulut le rattraper, mais
ne parvint qu' accrocher le turban du sultan de Bagdad.
Ledit sultan poussa un juron et, en tentant de rcuprer sa
coiffure, projeta le bton sur sa jambe blesse.
Henri Tudor hurla de douleur. La bergre fondit en
larmes. La reine Catherine Parr, pare d'un bliaud
mdival, se prcipita pour constater les dgts. De l'avis
de Bess, elle subit les foudres de son mari avec un sang-
froid admirable. Il fut dcid que le roi se retirerait dans
ses appartements. Lord John Dudley et Lord Edward
Seymour aidrent le monarque handicap gravir les
marches du grand escalier.
Quelques minutes aprs le dpart de son pre,
Elizabeth apparut. Bess mit un certain temps raliser que
cette femme blonde et moiti nue tait la princesse.
Bonsoir, Bess. Je suis Circ, qui transformait les
hommes en btes.
La jeune fille ne portait qu'un fin tissu dor qui
rvlait ses petits seins. Le regard de Bess passa de la
princesse aux mines rjouies des frres Dudley.
Votre Grce, vous cherchez provoquer un
scandale, murmura-t-elle.
Tout le monde n'a pas la vocation, ma sur !
D'ailleurs, personne ne me reconnatra.
Moi, je vous reconnais, dclara Marie Tudor, trs
choque. J'ai honte de ma sur. Votre mre a mis ce
costume lorsqu'elle tait la matresse de mon pre.
Garce ! Ma mre tait sa reine !
Marie Tudor lana un regard furieux Bess.
Comment osez-vous vous moquer de moi et de
l'Eglise catholique avec cet accoutrement blasphmatoire?
Le roi en sera inform.
En ce moment, mon pauvre pre doit vous
maudire et vous souhaiter de rejoindre votre mre en
enfer ! rtorqua Elizabeth.
Robin Dudley passa un bras autour de la taille de la
princesse et l'entrana au loin.
Bess tait bouleverse. Elizabeth se comportait
comme une enfant. Quant elle, elle aurait mieux fait
d'viter ce dguisement de mauvais got. Elle sentit ses
joues s'empourprer. La salle tait surpeuple, et elle avait
trop chaud dans son lourd habit de novice. la recherche
d'un peu d'air frais, elle se dirigea vers une porte-fentre
qui donnait sur une terrasse.
Avec soulagement, elle vit un homme chauss de
bottes en cuir noir s'approcher d'elle. Pour tout
dguisement, il portait un chapeau noir et un loup.
O tiez-vous pass? Venez, j'ai besoin de respirer
un peu.
Il la prit par la main et l'emmena sur la terrasse.
Quel est le problme, adorable petite nonne ?
Jamais je n'aurais d choisir un tel dguisement. Je
me croyais spirituelle en montrant tous que j'entendais
rester chaste, mais je n'ai russi qu' contrarier la
princesse Marie.
Chut...
Il posa les mains, sur son visage et se pencha pour
l'embrasser.
Bess s'abandonna avec plaisir, se fondant contre lui,
rconforte par ses bras protecteurs.
Si seulement vous n'tiez pas mari avec une
autre...
Je le dplore aussi, avoua-t-il tout bas. Bess se mit
frissonner. Aprs la chaleur de la foule, la nuit lui parut
soudain glaciale.
J'ai trs froid, dit-elle. Rentrons.
Au bout de la Longue Galerie, elle aperut un autre
homme en bottes noires. Elle carquilla les yeux en
reconnaissant William Cavendish. Dsempare, elle fit
volte-face pour observer l'homme qui l'accompagnait. Elle
ralisa enfin qu'il tait plus grand que William et plus large
d'paules.
Qui diable tes-vous ? demanda-t-elle, furieuse.
Son mystrieux compagnon lui sourit.
Ne vous inquitez pas, petite mgre. Mme moi,
je ne violerais jamais une nonne.
Sur ces mots, il s'loigna, la tte haute.
Cavendish fendit la foule pour la rejoindre.
N'tait-ce pas George Talbot ? dit-il.
En effet. Et il me rvulse ! rpondit fougueusement
Bess.
Attention, vous allez avaler les perles de votre
chapelet, chrie. Qu'est-ce qui vous contrarie ce point ?
Je vous en prie, William, ramenez-moi la maison.
Je passe une soire excrable.
Trs bien, venez. Il n'est pas encore minuit, et je
souhaite vous offrir mon cadeau de Nouvel An.
Enlacs, ils gagnrent en courant la calche de
Cavendish. Ds quils furent bord, William prit Bess dans
ses bras et embrassa ses lvres glaces.
J'ai ce qu'il faut pour vous rchauffer, murmura-t-il
avec un sourire gourmand.
Non, je vous en prie, protesta la jeune femme.
Je plaisante! Tenez, ouvrez ceci.
Bess ta le couvercle d'une grosse bote et poussa un
cri de joie. Les torches de la cour clairrent une superbe
fourrure en renard argent. Fascine, elle dploya la cape
double de velours amthyste et la posa sur ses paules,
savourant sa douceur.
C'est merveilleux ! Savez-vous qu'il s'agit de ma
premire fourrure ?
Ce ne sera pas la dernire, promit-il. Elle lui tendit
les lvres.
Bonne anne, Bess.
Bonne anne, William.
Elle se blottit tendrement contre lui. Lorsque la
voiture s'branla, elle lui raconta ses msaventures de la
soire. William parvint la drider. Comme toujours, il
prfrait considrer l'aspect positif des vnements.
Soudain, Bess n'eut plus la moindre envie de rentrer
Suffolk House. Elle souhaitait rester dans le cocon
scurisant de la calche pour admirer l'aube de l nouvelle
anne, dit-elle son compagnon.
William soupira. Il avait espr que cette fourrure
pousserait la jeune femme mettre fin leur abstinence.
Rsign, il ordonna au cocher de les emmener sur les
hauteurs de Richmond Hill. L-bas, ils pourraient assister
au premier lever de soleil de l'an 1547 sur la valle de la
Tamise.

Cavendish ne revit Bess qu' la fin du mois de janvier.


Auparavant, il dut se rendre dans le Hertfordshire pour le
compte de la Couronne et rgler un conflit au sein de
l'abbaye de Saint-Alban. Il emmena avec lui son secrtaire
et une quipe d'enquteurs, car les terres et les proprits
de l'abbaye taient vastes et rapportaient une fortune
l'glise. Le domaine s'tendait jusqu' Northaw, o William
et ses hommes taient hbergs dans un superbe manoir
de campagne.
Bess ne quittait pas ses penses. William n'ignorait
pas qu'il avait de nombreux rivaux susceptibles de la
demander en mariage. Il regrettait amrement de ne pas
pouvoir la lier officiellement lui. Mais, en visitant le
manoir de Northaw, il eut une ide lumineuse. Les bijoux
et les fourrures n'taient pas la solution son problme.
Il se rappela le jour de leur premire rencontre. La
jeune fille lui avait racont combien elle regrettait d'avoir
t chasse de chez elle et lui avait confi son dsir le plus
cher : possder un jour sa propre demeure. Elle s'tait
d'ailleurs jur de fonder Un foyer bien elle.
Plus William y pensait, plus il tait persuad d'avoir
raison. Toute sa vie, Bess avait cruellement manqu de
scurit, cette scurit qu'elle pensait trouver dans le
mariage. Elle recherchait des attaches solides. Peut-tre
tait-ce en partie la raison pour laquelle il lui plaisait.
N'tait-il pas un homme mr, fortun, puissant et
expriment?
Cavendish dcida toutefois de ne prendre aucune
mesure tant que Bess n'aurait pas visit le manoir de
Northaw. Si la demeure lui plaisait, il s'arrangerait pour
l'acqurir et en faire un nid douillet.

Cavendish arriva Suffolk House temps pour dner


avec les Grey. Thomas Seymour, galement prsent, leur
apprit que le roi Henri venait de le nommer conseiller
priv. Le repas fut joyeux, ponctu de toasts et de
flicitations.
A l'issue du dner, l'amiral avait acquis la certitude
que Bess n'avait divulgu personne sa liaison secrte
avec la princesse Elizabeth. Il en fut soulag. Il lui baisa la
main, plein de gratitude, et murmura :
Je suis ravi que nous soyons amis et je vous
remercie.
Gardant la main de Bess dans la sienne, il se tourna
vers Cavendish.
Vous avez de la chance, Sir William. La dame
refuse de se laisser sduire, bien que j'aie dploy tout
mon charme.
William entrana la jeune femme dans un petit salon.
Avez-vous beaucoup chevauch, ces temps-ci ?
Nous avons fait du cheval tous les jours Chelsea,
rpondit-elle, un peu perplexe, mais nous nous sommes
rarement aventurs en dehors du parc. Mes longues
promenades travers les landes sauvages du Derbyshire
me manquent.
Aimeriez-vous chevaucher en ma compagnie,
Bess?
Bien sr !
Une lueur de joie apparut dans ses yeux sombres.
Je voudrais que vous veniez Saint-Alban. Je suis
en train de rgler quelques affaires concernant les terres
de l'abbaye. C'est assez loin, prvint-il.
Bess sembla soudain hsitante.
Serait-ce trop loin votre got, par ce froid de
canard ? demanda-t-il.
Non, ce n'est pas cela, William. Elle plongea les
yeux dans les siens.
Je n'ai gure envie de vous regarder dmanteler un
ordre religieux, mme sur ordre du roi, avoua-t-elle;
Chrie, vous ne me connaissez dcidment pas
trs bien. Sachez que je n'use jamais de mthodes
brutales. Je traite toutes ces affaires en douceur.
Elle soutint son regard.
Vous tes si innocente ! Il s'agit de verser des pots-
de-vin. Voil la cl de ma russite ! L'argent met de l'huile
dans les rouages des ngociations.
Ne me dites pas que les prtres et les nonnes
acceptent des pots-de-vin !
Bien sr que non ! lana-t-il. Mais les abbs et les
abbesses qui dirigent ces ordres sont d'une autre trempe.
Il faut savoir les manuvrer. Moi, je russis l o
beaucoup ont chou.
Vous tes vraiment un gredin sans scrupule !
s'exclama-t-elle en riant.
Venez avec moi, et vous connatrez la nature
exacte de mes activits.
Entendu. Je serai prte l'aube! promit-elle,
enthousiaste.
Demain, mes affaires me retiennent Londres.
Mieux vaut remettre cette sortie aprs-demain.
Il l'attira contre lui.
Je suis ravi que vous ayez accept.
Bess rougit. Elle avait conscience que son soupirant
avait franchi un pas de plus sur le chemin de la sduction.
Deux jours plus tard, le convoi s'branla sous le ple
soleil de janvier. Robert Bestnay, Je secrtaire de William,
accompagnait le couple. Ils empruntrent la route menant
vers le nord. La ville laissa rapidement la place une
campagne verdoyante et vallonne.
Cavendish constata avec satisfaction que Bess suivait
leur rythme. Lui et son secrtaire passaient de
nombreuses heures en selle et taient habitus ces
trajets fastidieux. La veille, il avait fait expdier un chariot
de victuailles et de vins fins Saint-Alban, en prvision de
leur arrive. Il emmena Bess directement Northaw, pour
juger de sa raction face au manoir. .
Dans la cour pave, il l'aida mettre pied terre.
J'aimerais avoir votre avis sur cette demeure.
Bess ta ses gants et entra dans le vaste vestibule, o
une flambe crpitait gaiement. Tout en se rchauffant les
mains, elle balaya la pice d'un regard approbateur.
Levant les yeux au plafond, elle remarqua d'normes
poutres en chne sculpt. Le vestibule conduisait deux
autres pices; une salle manger et un-salon. Dans
chacune d'elles trnait une chemine majestueuse.
Derrire l'escalier, dans une vaste cuisine, tincelaient des
ustensiles en cuivre.
L'escalier lui-mme tait de toute beaut. Il montait
en colimaon autour d'un axe sculpt. l'tage, Bess
dcouvrit huit confortables chambres coucher, dont les
hautes fentres donnaient sur les jardins.
Tandis que la jeune femme admirait le paysage qui
s'tendait perte de vue, vers l'ouest, William s'approcha
d'elle.
Ce sont les collines de Chiltern, expliqua-t-il en lui
prenant la main.
Il l'entrana dans une autre chambre, oriente l'est.
L-bas, quelques miles, se trouve Hatfield, qui
appartient Elizabeth Tudor.
Vraiment ? Je me demande comment elle peut
supporter de quitter un endroit aussi idyllique.
Bess soupira et s'appuya contre William.
Cette maison est vraiment parfaite. J'envie ses
propritaires. Pourquoi n'est-elle pas habite?
L'abbaye d Saint-Alban la louait, mais les
locataires ne payaient plus leur loyer.
Quel dommage ! Une telle maison devrait tre
habite et entretenue avec amour, rpondit-elle
tristement.
William la fit pivoter sur elle-mme et lui caressa la
joue.
Bess, pourriez-vous tre heureuse, ici ?
Elle retint son souffle. Les questions se bousculaient
dans sa tte. Sans lui laisser le temps de prononcer un
mot, il l'embrassa avidement. Puis il lui prit la main et rit
en la voyant regarder la chambre d'un air possessif.
Venez avec moi et coutez-moi tranquillement
pendant que j'achte notre manoir de Northaw.
l'abbaye, Bess rencontra le pre suprieur. William
ne le contredit pas lorsqu'il accueillit chaleureusement
Lady Cavendish. Bess, elle, s'empourpra. Au cours du
repas, la jeune femme se contenta de siroter un verre de
vin tandis que William et son secrtaire ngociaient
l'affaire avec une rapidit stupfiante.
Comme vous le savez, mon pre, je suis charg par
la Couronne de dissoudre les ordres religieux et de
rquisitionner les btiments et les terres. Lors de ma
premire visite, la semaine dernire, telle tait d'ailleurs
mon intention. J'ai examin le domaine t dress
l'inventaire de l'abbaye et de ses proprits.
Thoriquement, il ne me reste plus qu' transfrer ces
biens la Couronne.
Face au regard dsespr du religieux, William se
montra plein de compassion.
La religion est le grand problme de notre poque.
Mais la Couronne est de confession protestante. Les
catholiques en subissent naturellement les consquences.
Pouvons-nous au moins tenter de recouvrer les
loyers qui nous sont dus ?
Je crains que cet argent ne revienne aussi la
Couronne. Il s'agit d'ailleurs d'une somme assez
considrable.
Cavendish fit signe son secrtaire, qui montra son
registre au religieux. Celui-ci sembla atterr.
Cette mesure ne me parat pas trs juste, avoua
Cavendish. Il se trouve que je jouis dans mon travail d'une
grande libert. Je pourrais vous accorder un an de rpit
pour que vous rcupriez une partie de ces loyers
impays.
William vil une note d'espoir apparatre sur le visage
de son interlocuteur.
Mais je sais d'exprience que ces dettes sont
rarement payes.
Le pre suprieur plongea de nouveau dans le
dsarroi.
William feignit d'tre en lutte avec sa conscience.
Je vais vous dire une chose. Rdigez donc de
nouveaux baux pour louer toutes les proprits de Saint-
Alban pour un an. Je veillerai ce que ces loyers vous
soient verss personnellement. Au bout d'un an, Saint-
Alban reviendra la Couronne.
Les loyers me seront verss personnellement?
rpta le religieux, qui n'en croyait pas ses oreilles.
Vous avez ma parole, assura William en se
tournant vers son secrtaire. combien se montent les
pertes pour le manoir de Northaw, Bestnay ?
Soixante livres, Sir William.
Si vous me remettez le titre de proprit du
manoir pour que je puisse le relouer immdiatement, je
vous verserai la somme due aujourd'hui mme.
Le pre suprieur parut soulag.
Sir William, comment vous remercier?
C'est inutile, mon cher. Je ne voudrais pas que
vous ayez l'impression d'avoir t flou par la Couronne.

Lors du trajet de retour Londres, la tombe du


jour, Bess serra sa cape de fourrure sur ses paules.
William, j'aimerais comprendre ce qui s'est pass,
au juste. Comment de telles pratiques peuvent-elles tre
lgales ?
Vous avez l'air gele, chrie. Venez sur mon cheval,
je vous rchaufferai.
Bess tendit ses rnes Robert Bestnay et s'installa
devant William. Il l'enlaa d'un geste possessif. La jeune
femme se blottit contre son torse rassurant. Les larges
paules du cavalier la protgeaient du vent.
Que mes mthodes soient lgales ou non n'est un
problme ni pour moi, ni pour Henri Tudor, murmura-t-il
son oreille.
Vous n'avez tout de mme pas l'intention d'inscrire
votre nom sur le bail de location ou l'acte de proprit du
manoir ? fit Bess, n'osant croire William capable d'une
telle supercherie.
Ce sera ma commission pour avoir donn l'abbaye
de Saint-Alban la Couronne, avec le consentement du
pre suprieur.
Northaw vous appartiendra lgalement? demanda
Bess, un peu inquite.
Il glissa la main sous sa fourrure pour effleurer son
sein.
Je l'enregistrerai mon nom, mais il vous
appartiendra.
Oubliant ses scrupules, la jeune femme fut parcourue
d'un frisson de bonheur.
Lorsque nous serons maris, ce sera votre maison
de campagne, ajouta-t-il en lui mordillant l'oreille.
Pour la premire fois, il voquait le mariage. Enfin, il
venait de s'engager l'pouser ! Bess eut envie de se jeter
son cou et de l'embrasser perdre haleine, mais ils
n'taient pas seuls. Elle se contenta de se frotter
sensuellement contre lui. Trs vite, elle sentit son membre
durcir au creux de ses reins.
Vous me torturez et vous le savez trs bien... Et,
mesure qu'ils approchaient de leur destination, le dsir de
William ne cessa de crotre.
Ils atteignirent Suffolk House tard dans la soire.
Cavendish aida la jeune femme mettre pied terre.
Je vais chez moi prendre un bain et me changer,
mais je reviendrai ensuite, annona-t-il sans lui demander
son avis.
Il la prvenait ainsi de ses intentions. Bess voulait plus
que tout au monde se retrouver seule avec lui. Toute la
journe, ils avaient support la prsence d'autres
personnes. Whitehall, o William rsidait souvent, ne se
trouvait qu' deux pas. Dans moins d'une heure, ils
seraient seuls, dans l'intimit de ses appartements. Elle se
tourna vers lui, rprimant son envie de l'embrasser.
Dpchez-vous, murmura-t-elle.
Au retour de William, Bess avait pris un bain, s'tait
parfume et avait enfil une robe vert ple toute simple.
Un domestique leur apporta manger juste aprs l'arrive
de Cavendish.
Ds que le valet se fut retir, Bess se prcipita dans
les bras de William. Ils s'embrassrent longuement,
changeant des mots tendres, puis s'embrassrent encore,
insparables, heureux d'tre enfin seuls au monde. Durant
des heures, ils avaient attendu ces tendres retrouvailles.
William la souleva de terre et l'emmena sur le divan,
au coin du feu.
Bess, je suis follement pris de vous. Jamais je n'ai
prouv de tels sentiments. .
Enroulant les bras autour de son cou, Bess se blottit
contre lui, l'abri de son corps puissant.
Les baisers de William se firent plus exigeants
mesure que son dsir augmentait. Sans desserrer son
treinte, il glissa les doigts dans la chevelure soyeuse de sa
bien-aime. Ses lvres dessinrent une trane brlante
dans son cou et sur ses paules nacres. Le parfum
enivrant de Bess envahit ses narines, l'embrasant encore.
D'une main ferme, il dnuda ses seins et les embrassa avec
volupt. Une douce chaleur envahit la jeune femme, qui
ne put rprimer des plaintes de dsir.
Oubliant le repas qu'on leur avait prpar, William
entrana Bess dans la chambre coucher. L'installant sur le
grand lit, il entreprit de lui ter sa robe. En remarquant
qu'elle ne portait rien en dessous, il sut qu'elle avait enfin
dcid de se donner lui.
Le spectacle de Bess nue et offerte lui coupa le
souffle. Il ne parvenait pas arracher ses yeux de sa peau
d'ivoire. Elle tait faite pour l'amour et, finalement, elle
allait dcouvrir les mystres des sens. Il la dsirait tant que
c'en tait presque douloureux. Son regard ardent explora
le corps tout entier de la jeune femme, puis ses doigts
prirent le mme chemin, caressant chaque courbe, chaque
parcelle de peau ple.
Consume de dsir, Bess attendit que William se
dshabille son tour pour se retrouver contre son corps
nu et ferme. Frissonnante, elle se redressa et lui tendit ses
lvres. En sentant sa langue s'insinuer en elle, elle gmit,
tandis qu'une onde de plaisir l'envahissait tout entire. Sa
bouche glissa lentement dans le cou de William, puis elle
entreprit de dboutonner sa chemise pour pouvoir
embrasser son torse couvert d'une paisse toison brune.
Ses lvres descendirent sur son ventre, et elle vit poindre
son membre gonfl sous le tissu. Elle eut envie de le
librer de son crin, de le toucher, de dcouvrir ses
secrets.
Dshabillez-vous. Je veux admirer votre corps, je
veux vous sentir contre moi. tes-vous aussi excit que
moi? souffla-t-elle. Voyez comme je suis brlante.
Elle lui prit la main et la posa entre ses cuisses.
Vous allez brler bien plus dans trs peu de temps,
Bess...
J'ai la fivre, gmit-elle.
Ses paroles le rendirent fou. Son cur se mit battre
la chamade. Puis, tout coup, il entendit un importun
frapper la porte.
Que se passe-t-il ? dit vivement Bess en se
redressant d'un bond.
Comment ose-t-on nous dranger? s'cria William.
Bess attrapa un drap pour se couvrir, pendant que
William se dirigeait vers la porte. Sans ouvrir, il demanda :
Qui est l ?
C'est Henri. Je suis dsol.
contrecur, William lui ouvrit en fulminant.
Le roi est mort, annona Henri sans prambule.
Quoi? fit Cavendish, incrdule.
Le roi Henri vient de mourir . Hampton Court.
Nous devons partir sur-le-champ.
16.

16.
Cavendish partit seul Hampton Court, Bess
prfrant s'y rendre en compagnie des Grey. Du jour au
lendemain, la situation de William au sein de la cour tait
devenue trs prcaire, de mme que celle de tous les
courtisans ayant acquis quelque pouvoir grce Henri VIII.
Frances et Henri Grey semblaient moins inquiets. Lady
Frances tait une Tudor et leur fille allait pouser le prince
Edward, le nouveau roi d'Angleterre depuis la mort de son
pre.
A leur arrive, toute la noblesse londonienne, dont
l'archevque Cranmer et d'autres hommes d'glise, s'tait
rassemble au palais. Il rgnait une atmosphre grave et
silencieuse. Les courtisans, hommes et femmes, taient
sous le choc, dsempars par ce bouleversement brutal.
Les Grey se mirent aussitt en qute de leur fille et du
garonnet de neuf ans qui rgnait dsormais sur
l'Angleterre. Bess, de son ct, se dirigea vers les
appartements de Lady Elizabeth.
La jeune femme frappa la porte et dclina son
identit. Elle dut attendre plusieurs minutes avant d'tre
introduite dans l'antichambre. Enfin, on la conduisit dans
la chambre coucher de la princesse, o les suivantes
d'Elizabeth taient en train de la parer d'une robe de deuil.
Bess fit une rvrence.
Votre Grce, je vous prsente mes condolances.
C'est une perte terrible.
Deux des suivantes pleuraient chaudes larmes, mais
la fille du dfunt demeurait impassible. Seule son extrme
pleur indiquait son dsarroi.
Vous sentez-vous bien? s'enquit Bess, alarme par
sa mauvaise mine.
Veuillez nous laisser, ordonna Elizabeth ses
suivantes.
Ces dernires s'excutrent contrecur. Ds que
les deux amies se retrouvrent seules, Bess prit les mains
d'Elizabeth dans les siennes.
Cette mort est si soudaine... Je n'arrive pas y
croire... murmura la princesse.
Venez vous asseoir, proposa Bess. Elizabeth
rsista.
Je ne vais pas avoir de malaise, je vous assure...
C'est une formidable sensation de soulagement qui me fait
ainsi tourner la tte. Je suis enfin libre ! J'aimerais rire,
danser, mais je sais qu'il ne faut pas, avoua-t-elle. J'aimais
mon pre autant que je le dtestais. Comment vous
expliquer? C'tait un vritable tyran. II a tu ma pauvre
mre. Pourtant, je suis fire du sang des Tudors qui coule
dans mes veines.
Je vous comprends trs bien. L'amour et la haine
sont les deux extrmes d'un mme sentiment.
Aurez-vous la force d'affronter tous ces gens, de
recevoir leurs condolances, de porter le deuil de votre
pre et de prsenter vos respects votre frre Edward ?
La jeune fille se redressa firement, la tte haute, et
dclara :
Je suis Elizabeth Tudor! Je peux tout affronter.
Appelez mes suivantes.
Le jeune souverain tait flanqu de ses oncles,
Edward et Thomas Seymour. D'emble, les deux hommes
annonaient leurs intentions : ils se plaaient entre le roi et
le monde entier.
Debout ct de Lady Frances, Bess regarda
Elizabeth avancer vers son jeune frre. Ce furent les
Seymour qui l'autorisrent s'approcher. Soudain, Bess
eut peur pour son amie. Dsormais, les puissants frres
Seymour dirigeaient le royaume. Quatre jours avant sa
mort, le roi Henri avait nomm Thomas Seymour
conseiller priv. Bess serra les poings, impuissante. Qui
allait prendre garde ce que la liaison entre la princesse et
l'amiral n'aille pas trop loin, maintenant que le roi n'tait
plus?
Quelques jours plus tard, la lecture du testament du
roi, bien des sujets furent abasourdis mais ravis
d'apprendre que le monarque avait rintgr ses deux
filles dans l'ordre de succession au trne. Bess se rjouit
que son amie ait officiellement retrouv son titre de
princesse royale.
Au cours des semaines qui suivirent, Bess ne vit pas
souvent Cavendish. Elle comprenait fort bien qu'il dt
passer le plus clair de son temps la cour, pour conforter
sa position en ce dbut de rgne du roi Edward VI. Les
Grey restrent Chelsea Palace. Ils avaient fait revenir
Lady Jane de Hampton Court pour la dure du deuil du roi
dfunt.
Le couronnement de l'enfant fut aussi simple que
possible, marqu par une courte procession vers l'abbaye
de Westminster, o eut lieu la traditionnelle et
interminable crmonie religieuse, puis par une fte
relativement sage, tant donn le jeune ge du roi. En
ralit, il s'agissait surtout de ne pas vider les caisses de la
Couronne.
Bess recevait rgulirement des messages de William,
par l'intermdiaire d'Henri Grey, qui rapportait Chelsea
toutes les nouvelles de la cour. Ds que son neveu fut
couronn, Lord Edward Seymour et sa femme, Anne,
s'installrent Hampton Court pour rester auprs d roi
jour et nuit. la mi-fvrier, le roi Edward avait octroy
son oncle le duch de Somerset et l'avait dsign comme
tuteur. Les conseillers privs taient furieux, car ils avaient
espr rgner en tant que rgents.
On murmurait la cour que Thomas Seymour
s'opposait aux manipulations manifestes de son frre sur
le roi. Sur une dcision du tuteur, Thomas fut lev au
rang de grand amiral et nomm baron de Sudely pour
freiner ses protestations.
Le jeune roi Edward effectuait chaque jour de
nouvelles nominations. Avec l'approbation de son tuteur
et des conseillers privs, William Cecil, un jeune secrtaire
trs .brillant de la cour, devint le secrtaire personnel du
roi. l'instigation de William Cecil et d'Edward Seymour, le
roi Edward demanda une enqute sur la trsorerie du roi
dfunt. Paulet et Cavendish, ainsi que leurs employs,
travaillrent d'arrache-pied pour tablir ces comptes.
C'tait une tche de grande ampleur. Tous deux savaient
que les livres- devaient tre en rgle avant d'tre
prsents pour un examen attentif.
Chelsea Palace, Lady Frances se dclara offense
par le comportement inqualifiable de Seymour.
C'est ce monstre d'Edward Seymour qui exige un
contrle des comptes. J'espre qu'il ne s'intressera pas de
trop prs mes factures. Pour couronner le tout, sa garce
de femme, Anne Seymour, est prsent duchesse! Pour
l'amour du Ciel, Henri, il faut faire quelque chose.
Que diable pouvons-nous faire, ma chre ?
demanda Henri, perplexe.
Si vous croyez que je vais rester l me tourner les
pouces pendant qu'Anne et Edward Seymour s'en mettent
plein les poches en se comportant comme des monarques,
vous vous trompez. C'est leurs risques et prils qu'ils
ngligent mes droits en tant que Tudor ! Bess, prparez
immdiatement mes bagages. Lady Jane retourne
Hampton Court aujourd'hui mme, et je suis prte
camper dans l'antichambre du roi jusqu' ce qu'il me
nomme duchesse mon tour!
Au palais de Hampton Court, Catherine Parr portait
naturellement le deuil. Elle n'tait plus reine, et une
nouvelle se propageait comme une trane de poudre :
Edward Seymour exerait dj de subtiles pressions sur
elle pour qu'elle quitte Hampton Court au plus vite, car le
palais appartenait dsormais au jeune roi. Seymour se
montra plus direct avec la princesse Marie. tant de
confession catholique, elle fut perscute sans merci. Le
tuteur du roi insista pour que le culte protestant soit
pratiqu par tous la cour. Profondment offense, Marie
s'empressa de se retirer dans son domaine de Beaulieu,
la campagne.
Lady Frances et la jeune Lady Jane arrivrent au palais
en tenue de deuil. Bess portait une robe en taffetas gris
orne d'un petit col blanc. Elles trouvrent le roi Edward
en grande discussion avec sa sur Elizabeth. En
apercevant Lady Jane, le visage de l'enfant s'illumina. Lady
Frances s'en rjouit. Sa fille n'aurait certainement aucun
mal persuader le roi de nommer ses parents duc et
duchesse.
La princesse Elizabeth, galement vtue de gris, se
retira en faisant signe Bess de la suivre. Les deux jeunes
rousses descendirent la Longue Galerie. Bess remarqua
que son amie rprimait difficilement son enthousiasme.
Qu'avez-vous, Votre Grce ? Que se passe-t-il ?
Un vnement important est sur le point de se
drouler. Je n'ose vous en parler. C'est un secret, murmura
Elizabeth.
Bess devina qu'il s'agissait de Thomas Seymour, car
celui-ci obsdait la princesse.
Disons que tout le monde va avoir une grande
surprise, reprit Elizabeth d'un air mystrieux. Mais
racontez-moi plutt comment progresse votre propre
affaire.
Elle ne progresse pas, rpondit simplement Bess.
Sir William est compltement accapar par son travail
Whitehall.
Nous allons toutes les deux devoir nous armer de
patience, ce qui ne nous sied gure. Je dteste ces tenues
de deuil, mais mon frre ne m'autorise que le noir ou le
gris. Le pauvre enfant a reu une ducation trs stricte. Il a
mme sembl heureux de revoir cette petite gourde de
Jane.
Je crois qu'il a beaucoup de choses en commun
avec Lady Jane, Votre Grce.
Ils se ressemblent trangement, en effet, dit la
princesse en jetant un regard sa compagne. Comme
nous deux.
Fin mai, les contrles des comptes taient termins.-
Dbut juin, Paulet et Cavendish furent confirms dans
leurs fonctions. Ils conservrent leurs postes non parce
qu'ils avaient bien administr les comptes du royaume,
mais parce qu'ils s'y entendaient merveille pour faire
rentrer l'argent dans les caisses. Tous deux reurent le
vote de confiance de leurs pairs du Conseil priv.
Cavendish s'accorda quelques heures de libert pour
aller dner chez les Grey et clbrer la bonne nouvelle. H y
retrouva Lord et Lady Herbert, William Parr et son pouse,
ainsi que Thomas Seymour. Tous les hommes prsents
taient membres du Conseil priv, l'exception d'Henri
Grey, qui prenait toujours soin de n'afficher aucune
ambition politique.
Cavendish embrassa Frances. Une fois table, il
proposa un toast en l'honneur du duc et de la duchesse de
Suffolk. Durant tout le repas, Bess et William ne se
quittrent pas des yeux. Leur sparation force les laissait
affams l'un de l'autre. Malheureusement, en prsence
des invits, ils ne pouvaient satisfaire leurs apptits, pas
plus qu'ils ne pouvaient se retirer discrtement dans les
appartements de la jeune femme.
Thomas Seymour, dsormais grand amiral, annona
qu'il dsirait dvelopper la marine dix mille vaisseaux, ce
qui tait un projet trs ambitieux.
Est-ce indispensable ? demanda William Herbert,
comte de Pembroke.
Non, mais il faut bien augmenter le pouvoir de ce
cher Thomas, lana Frances en s'esclaffant. Il doit faire
quelque chose pour contrer son odieux frre Edward et
son insatiable pouse !
Tous les invits rirent de bon cur, car Edward
Seymour n'tait gure apprci de ses pairs. Bess
observait Thomas avec attention. Vaniteux, arrogant, sans
scrupule... ses yeux, il ne valait pas mieux que son frre.
Instinctivement, elle eut envie de mettre Cavendish en
garde.
la fin du repas, les convives se retirrent au salon.
William rejoignit Bess.
Je vous dvore des yeux depuis tout l'heure.
William, je suis trs heureuse que vous conserviez
votre poste.
Il porta sa main ses lvres.
Qui d'autre que moi pourrait s'acquitter de cette
tche ? murmura-t-il avec un sourire amus.
Malheureusement, je dois me rendre Evesham et
Bordesley, deux abbayes du Warwickshtre.
Combien de temps serez-vous absent?
Pas une heure de plus que ncessaire, promit-il,
tout en serrant trs fort sa main dans la sienne pour lui
montrer combien elle allait lui manquer.
Je me trompe peut-tre, mais je souponne
l'amiral de vouloir pouser Elizabeth, chuchota-t-elle.
Vous n'avez pas tort. On lui a ordonn de ne plus y
penser. Une telle union est absolument exclue, fit William
en secouant la tte. N'en parlez surtout pas.
Bess fut soulage. Voil qui mettait un terme cette
liaison dangereuse. Pourtant, elle avait de la peine pour
son amie, qui se croyait amoureuse de ce manipulateur
sournois.
La conversation portait prsent sur les maisons de
campagne.
Avez-vous dj visit Sudely? demanda Frances
Thomas Seymour.
Non. C'est une imposante btisse en pierres des
Cotswolds, dans le Gloucestershire. Il parat qu'elle
possde une superbe salle de banquet.
Je compte me rendre Bradgate, cet t. Le temps
passe vite. Dans un mois, nous ferons dj nos bagages.
Essayez d'tre de retour avant notre dpart pour
Bradgate, dit Bess William.
La jeune femme avait envisag ce sjour avec plaisir,
car sa famille habitait le comt voisin. Mais, soudain, elle
n'avait qu'une envie : tre Northaw.
Frances les observa et leur adressa un clin d'il
complice.
Vous tes tous convis Bradgate pour le temps
qu'il vous plaira. William, promettez-moi de venir tenir
compagnie mon cher Henri.
Sir William fut le premier prendre cong. Lady
Herbert attendit que Thomas Seymour ait disparu pour
confier Frances, sous le sceau du secret, ce que lui avait
divulgu sa sur Catherine Parr, la veuve du roi Henri.
Ce maudit Edward Seymour, qui s'est proclam
protecteur du roi, veut bannir la reine de Hampton Court
pour l'exiler Chelsea.
Frances se moquait perdument du sort de Catherine
Parr, qui avait dj enterr trois maris, jusqu' ce qu'Anne
Herbert parie de Chelsea.
Chelsea ? s'exclama Frances outre. Il a l'audace de
penser l'installer Chelsea ? Mon Chelsea? Bess, mes
sels, vite !

Bien que Lady Frances ait dclar qui voulait


l'entendre que Catherine Parr ne mettrait pas les pieds
Chelsea tant qu'elle serait en vie, elle se mit dmnager
meubles, tableaux et objets divers qui lui appartenaient,
ainsi que tout ce qui lui plaisait. Avec l'aide de Bess et de
ses autres dames de compagnie, elle passa presque deux
semaines emballer vtements, linge, argenterie, rideaux.
Certains articles provenaient de Dorset House ou de
Suffolk House, mais Frances avait dcid que le plus gros
du chargement irait Bradgate.
Frances, duchesse de Suffolk, protesta officiellement
auprs du Conseil priv du roi, faisant valoir qu'elle avait la
jouissance de Chelsea Palace depuis des annes. La
Couronne possdant de nombreuses autres rsidences, il
tait certainement possible de trouver une autre demeure
pour la veuve du roi Henri.
J'ai dcid de rsister et de retarder mon dpart
pour Bradgate, annona-t-elle Bess. Ds que j'aurai
quitt Londres, ils risquent de fondre sur Chelsea comme
ds vautours !
Dans ce cas, ils constateront que la carcasse a dj
t dpece, rpondit Bess avec candeur.
Mais, en dpit des protestations de Lady Frances,
Chelsea Palace fut dclar rsidence officielle de Catherine
Parr. tant la belle-mre de la princesse Elizabeth, la veuve
d'Henri VIII fut charge d'hberger cette dernire. Frances
se retrouva en proie un cruel dilemme. Devait-elle
permettre sa fille, Lady Jane, de vivre chez Catherine Parr
ou devait-elle la ramener dans son propre foyer ? De toute
vidence, l'enfant ne pouvait rester Hampton Court,
devenu un bastion masculin rserv un jeune roi
clibataire.
Ce maudit tuteur a gagn ! s'exclama Frances, folle
de rage. Manifestement, il entend sparer le roi de tous
ceux qu'il aime. Edward Seymour est en train de chasser
quiconque possde un peu d'influence sur le roi : sa belle-
mre, sa sur et ma fille; sa garce de femme le manipule,
c'est certain !
Lady Frances dcida que Lady Jane rsiderait
Chelsea avec Catherine Parr et la princesse Elizabeth.
Frances, Bess et quelques domestiques allrent
Hampton Court chercher Lady Jane et ses affaires.
La princesse Elizabeth tait elle-mme en plein
dmnagement. Bess ne put passer que quelques instants
en sa compagnie.
Etes-vous contrarie de devoir vous installer
Chelsea, Votre Grce?
Non, murmura la princesse, ses yeux d'ambre
luisant d'excitation. Nous serons l'abri des regards
indiscrets. Nous pourrons nous voir tous les jours,
Chelsea !
Bess en resta bouche be. Son amie ignorait-elle
qu'on avait refus l'amiral la permission de l'pouser?
Il faut que je parte, Bess. Venez donc me rendre
visite Chelsea.

la fin du mois, Bess reut un message confidentiel


de Cavendish. Elle ouvrit fbrilement l'enveloppe et prit
connaissance de son contenu avec un froncement de
sourcils.

Trs chre Bess,


J'ai du nouveau. Je passerai vous voir aprs minuit
afin que nous soyons seuls.
W.

Elle imagina mille raisons possibles. Cette nouvelle


concernait-elle la princesse Elizabeth, Thomas Seymour,
les Grey ? A moins qu'il ne s'agisse de son travail? De
quelque dcision du Conseil priv? Cette missive
mystrieuse l'intriguait.
En fin d'aprs-midi, Bess alla cueillir des fleurs dans le
jardin de Suffolk House et emplit des vases de muguet, de
lilas et d'aubpine. Aprs le dner, elle prit un bain et enfila
la robe prfre de
William, cherchant faire passer le temps jusqu'
minuit.
Enfin, elle l'entendit frapper la porte. Aussitt, elle
se jeta dans ses bras.
De quoi dsiriez-vous m'entretenir? Quel est donc
ce secret ?
William la serra contre lui et l'embrassa.
Ma femme est dcde aujourd'hui.
Bess le fixa, incrdule. C'tait la seule chose laquelle
elle n'avait pas pens.
William...
Elle se blottit contre lui.
Il faudra cesser de nous afficher ensemble pendant
un certain temps, pour respecter mon deuil. Les
commrages seraient impitoyables envers vous, dit-il.
Mais, je veux vous voir. Acceptez-vous de venir passer
quelques jours Northaw ? Nous serons l'abri des
regards indiscrets.
Bien sr, William. Je vous aime tant! Pudiquement,
la jeune femme enfouit le visage dans le creux de son
paule pour dissimuler ses larmes de bonheur.
Nous ne pourrons partir ensemble, mais nous nous
retrouverons l-bas. Les funrailles ont lieu aprs-demain.
Je vous rejoindrai ds le lendemain.
Frances et Henri Grey sont-ils au courant? Il secoua
la tte.
Allons leur annoncer la nouvelle ensemble. Main
dans la main, ils gagnrent l'aile ouest, o se trouvait la
suite des Grey. Frances leur ouvrit la porte et porta la main
son cou.
Mon Dieu, encore un dcs ! Je le sens !
Oui. Celui de ma femme, dclara William.
Dieu soit lou ! rpondit Frances avec un soupir de
soulagement exagr. Henri, servez-nous du cognac, mon
cher.
Les funrailles auront lieu aprs-demain.
Nous viendrons, de mme que la plupart des
membres de la noblesse. Toutefois, Bess devra rester
discrte pendant quelque temps.
Je pars pour Northaw ds demain, annona la
jeune femme. Je voyagerai cheval.
Pas question. Vous prendrez une voiture, rpliqua
Frances.
Merci, Frances, dit William en lui baisant la main.
Une voiture discrte, avec un cocher de confiance
et un garde, ajouta Henri.
Bess, aimeriez-vous emmener Cecily avec vous ?
Elle se considre comme votre domestique, de toute
faon.
Merci, mais je prfre y aller seule, rpondit Bess
en s empourprant.
Northaw possde son propre personnel, fit William
en s'emparant de la main de la jeune femme, qui rougit
davantage.

En route pour Northaw, Bess chercha ce qu'elle avait


pu oublier dans la fbrilit des prparatifs. Habitue faire
les bagages de familles entires, elle avait dcid
d'emporter du linge, des victuailles, du vin. Elle rpta
mentalement les paroles qu'elle adresserait au personnel
du manoir. Ayant t domestique elle-mme, elle se
rappelait comment elle aurait aim tre traite l'poque.
Une fois Northaw, elle demanda Mme Bagshaw, la
gouvernante, de runir tous les domestiques. Le personnel
du manoir consistait en une cuisinire, un commis de
cuisine, deux valets et deux femmes de chambre. Bess
comprit trs vite que la gouvernante dirigeait son petit
monde d'une main de fer et que si elle parvenait la
conqurir, les autres la suivraient.
Le nouveau propritaire, Sir William Cavendish,
m'a prie d prparer la maison pour son arrive. Je suis
Mme Elizabeth Barlow, de Suffolk House, o Sir William
passe son temps lorsqu'il n'est pas la cour. Je sais
combien il est difficile de servir un nouveau matre.
Bess regarda Mme Bagshaw droit dans les yeux.
Je ferai de mon mieux pour vous aider. J'attends
que vous m'aidiez votre tour. Vous ne connaissez pas
encore les gots et les exigences de Sir William. Et moi non
plus, ajouta-t-elle en souriant. Nous apprendrons
ensemble. Je vous remercie.
Elle ritra son petit discours pour le garde-chasse,
les garons d'curie et le rgisseur, puis elle retourna la
voiture.
C'est Mme Bagshaw qui est responsable de la
maison, dit-elle au cocher et au garde des Grey. Adressez-
vous elle en cas de problme. Il y a de nombreuses
chambres au troisime tage. N'hsitez pas demander ce
dont vous auriez besoin. Merci de m'avoir conduite
jusqu'ici.
Accompagne de la gouvernante, Bess ordonna aux
femmes de chambre de commencer pousseter la
maison. Les victuailles furent portes l'office et les piles
de draps montes l'tage. Bess choisit une chambr
spacieuse, dont les hautes fentres donnaient sur le jardin
et les collines de Chiltern. Elle ta l'pais matelas et les
lourds rideaux. Ensuite, elle ouvrit les fentres en grand
pour arer la pice et pria les femmes de chambre de la
nettoyer de fond en comble.
Quand la chambre fut nette, Bess disposa sur le lit des
draps en lin, une couverture en laine et un couvre-lit en
velours vert. Des valets l'aidrent suspendre les rideaux
assortis. la fin de la journe, la chambre tait enfin prte.
Merci beaucoup, dit Bess. Demain, nous nous
occuperons de l'autre chambre. prsent, je vais dballer
ma malle. Descendez prter main-forte Mme Bagshaw,
la cuisine. Je prendrai un repas lger. Un peu de fromage
et des fruits, peut-tre, ainsi qu'une assiette de ce potage
qui embaume toute la maison.
Le jour de l'arrive prvue de William, Northaw
regorgeait de fleurs du jardin. Bess indiqua la
gouvernante le menu du dner, puis elle s'adressa aux
valets :
Sir William sera sans doute accompagn de son
valet personnel, James Cromp. Pourriez-vous prparer un
bain chaud ? Aprs son voyage, Sir William voudra
certainement se rafrachir.
Bess s'efforait de matriser son excitation. Mais,
mesure que les heures passaient, elle y parvenait de moins
en moins. En dbut d'aprs-midi, elle prit un bain parfum
et enfila une robe vert ple, l'une des prfres de
William. Elle brossa longuement son paisse chevelure et
appliqua sur ses poignets une touche de parfum.
Brusquement, son instinct l'avertit qu'il tait l,
fbrile. Elle descendit vivement les marches et ouvrit la
porte au moment o son talon noir franchissait la grille.
Bess le regarda mettre pied terre, sous, le coup de mille
motions qui menaaient de l'engloutir. Bizarrement, elle
se sentit soudain intimide. Qu'allait-il lui dire? Et que lui
rpondrait-elle ?
Sans rflchir, elle se prcipita dans ses bras.
Pourquoi n'tes-vous pas au lit ? demanda-t-il, les
lvres colles contre son oreille.
Il clata de rire, les yeux ptillants de malice.
Vous n'tes qu'un gredin ! lui lana-t-elle, toute
apprhension disparue.
17.

17.
Les domestiques taient rassembls sur le perron
pour souhaiter la bienvenue Sir William. Tandis qu'il
s'adressait eux, Bess entrana James Cromp l'tage et
lui montra o dposer les bagages de son matre.
James, je tiens ce que nos rapports ne soient pas
trop guinds. Aprs tout, vous serez vite au courant de
tous nos secrets, dclara Bess avec sa candeur naturelle.
J'ai fait monter de l'eau, et il y a une baignoire dans la
chambre voisine.
Merci, Madame, rpondit-il en commenant
dballer les vtements de Cavendish pour les ranger avec
ceux de la jeune femme. Aimeriez-vous que j'allume du
feu dans la chemine, Madame?
Oui, aprs le dner. Hier soir, le temps s'est
beaucoup rafrachi la tombe du jour.
En songeant qu'elle ne risquait pas d'avoir froid cette
nuit, Bess s'empourpra lgrement.
Ds qu'il en eut termin avec le personnel, Cavendish
monta les marches quatre quatre pour rejoindre Bess. Il
entra dans la chambre coucher et examina
attentivement la pice. Enfin, il hocha. la tte, approuvant
le choix de la jeune femme.
William, je suis si heureuse ! J'adore cette maison,
dclara Bess, le souffle court.
Sans se soucier de la prsence de James, il la prit dans
ses bras.
Et moi, c'est vous, que j'adore, mon amour,
rpondit-il en l'embrassant.
Bess ferma les yeux. Elle avait du mal raliser que le
moment tant attendu tait arriv. Il l'embrassa encore.
Laissez-moi le temps de me dbarrasser de la
poussire de la route.
Bess et William dnrent en tte tte dans la salle
manger. Un valet un peu intimid les servit. Le rti tait
cuit la perfection, les lgumes tendres et frais, le pain
croustillant. Bess tait trs fire du menu qu'elle avait
tabli. Le repas paraissait convenir au robuste apptit de
William.
Celui-ci leva son verre.
la plus belle femme d'Angleterre ! Ce vin est
dlicieux. J'ignorais que les caves de Northaw taient
pleines d'aussi bons crus.
Elles ne le sont pas, rpliqua Bess en riant. C'est
moi qui ai apport quelques bouteilles.
J'ai toujours su que vous tiez une femme avise.
Quelles autres surprises m'avez-vous rserves?
demanda-t-il avec un sourire coquin.
Ce serait plutt moi de vous poser cette
question, Monseigneur..
II s'esclaffa.
Chrie, ne me dites pas que vous apprhendez
cette soire intime.
Un peu, avoua-t-elle.
mu par l'innocence et la sincrit de sa compagne,
William contourna la table et prit la jeune femme sur ses
genoux.
William! Les domestiques! protesta-t-elle
doucement.
Ils s'en moquent perdument. Je viens de leur
annoncer que j'augmentais leurs gages.
C'est presque de la corruption !
C'est de la corruption pure et simple, mon amour.
Trs bientt, ils nous mangeront dans la main.
Vos mthodes ne sont pas trs morales.
Je sais, admit-il en effleurant sa joue d'un baiser.
Que voulez-vous, pour le dessert?
Des fraises, bien sr !
Alors, c'est moi qui vous ferai manger.
Il trempa un fruit rouge et charnu dans du sucre et le
porta aux lvres gourmandes de la jeune femme. Bess
lcha d'abord le sucre, avant de refermer la bouche sur la
fraise. Devant ce spectacle sensuel, William sentit son
dsir monter d'un cran.
Quel dlice... murmura-t-il en l'embrassant.
Il rpta le mme geste avec chaque fraise, alternant
fruits et baisers, jusqu' ce que Bess demande grce.
Assez ! dit-elle en riant. Je n'en peux plus.
Assez de fraises ou de baisers ? s'enquit-il, taquin.
Allons faire un tour dans le jardin. Je vous
montrerai o elles poussent.
William haussa les sourcils, puis il s rendit compte
que Bess avait peut-tre besoin d'un peu plus de temps
que lui avant de passer dans la chambre coucher.
La nuit tait tombe. Ils flnrent dans les alles,
main dans la main. L'air les enivrait de son parfum fleuri.
Bess s'apprtait lui parler de ses projets pouf le jardin
quand il l'enlaa dans la pnombre. Retenant son souffle,
elle se mit frissonner. Elle rpondit son baiser avec
ardeur, lui montrant que, malgr son apprhension, elle le
dsirait autant que lui.
Bess, je rve de cette nuit depuis si longtemps...
souffla-t-il son oreille.
Sans un mot, elle le prit par la main et l'entrana vers
l maison, le cur battant. Elle l'avait fait attendre plus
que de raison, mais leur heure tait enfin venue. Elle se
promit de se donner lui corps et me.
De retour dans la maison, ils ne croisrent aucun
domestique. Tendrement enlacs, ils gravirent rapidement
les marches, incapables de dissimuler leur impatience.
Avant de refermer la lourde porte en chne, William
s'empara des lvres de Bess avec une passion qu'il n'avait
encore jamais exprime. Elle accueillit en elle sa langue
chaude et humide, qui savait si bien l'embraser.
Encourag par ses frissons, il l'attira vers la chemine
et entreprit de la dshabiller. William avait les gestes srs
d'un amant expriment. Bess l'aida dgrafer sa robe et
se prsenta lui, vtue uniquement de ses bas et d'une
fine chemise en coton blanc.
William la serra contre lui. Elle sentait la chaleur de
ses paumes sur ses cuisses, travers la soie de ses bas.
Vous tes faite pour donner du plaisir un
homme, murmura-t-il en lui caressant les seins.
Il se pencha pour prendre entre ses lvres un
mamelon rose et durci.
Chaque seconde dans ses bras attisait le trouble de
Bess, qui s'enhardit et commena dboutonner la
chemise de son amant.
William, je veux vous admirer et vous toucher, moi
aussi.
Bess le regarda se dvtir, fascine par ce corps
ferme et viril. Jamais elle ne l'avait vu nu. Son large torse
et ses paules puissantes l'enchantrent.
Vous tes si fort, murmura-t-elle en caressant
d'une main hsitante ses pectoraux saillants.
Il prit sa main et la posa sur son membre gonfl.
A cause de vous, je suis dur comme du marbre,
murmura-t-il.
Je veux voir, rpondit-elle, tandis qu'une douce
chaleur se diffusait dans tout son corps.
Ravi de la curiosit de la jeune femme, William se
dbarrassa de ses derniers vtements.
Mon Dieu ! fit-elle dans un souffle.
Le membre viril tait si firement dress qu'elle ne
parvenait pas en dtacher ses yeux. Finalement, elle se
mit explorer les mystres de ce corps qu'elle aimait.
William avait les hanches minces et les cuisses
muscles d'un cavalier mrite. Du bout des doigts, elle
caressa la peau soyeuse de son ventre, puis elle le
contempla longuement.
Vous ressemblez votre talon noir, commenta-t-
elle, merveille.
J'avoue que c'est exactement l'impression que j'ai
en ce moment.
Je comprends mieux votre empressement,
prsent... Seigneur, comme j'tais ignorante ! Il doit tre
difficile de contrler un tel dsir charnel. Si j'avais eu la
moindre ide de ce qui m'attendait...
J'tais impatient de vous possder, Bess. Mais,
dsormais, je prendrai tout mon temps. Je tiens vous
savourer trs lentement.
Il la plaqua contre lui pour lui faire sentir l'intensit de
son dsir.
La chaleur des flammes ajoutait encore au trouble de
Bess, qui avait le dos tourn la chemine.
C'est si bon... gmit-elle en se frottant contre
William.
Il lui baisa les paupires avec volupt.
Ces prliminaires sont pour moi un vrai dlice,
chuchota-t-il.
Pourquoi? demanda-t-elle. Parce que je suis
encore vierge ?
Il posa les mains sur ses hanches rondes.
En partie, admit-il. Je sais que c'est la premire fois
que vous prouvez un tel dsir. Et je serai le premier
vous possder. Mais, dans un an, quand vous aurez acquis
de l'exprience, nos bats seront tout aussi dlicieux. Vous
avez un corps de rve et une sensualit dbordante qui ne
demande qu' s'exprimer. Rien ne pourra jamais la
matriser totalement.
Elle appuya la joue contre la toison brune de sa
poitrine et lui mordilla un mamelon.
Si vous allumez le feu qui couve en moi, vous allez
aussi devoir l'teindre.
Je ferai de mon mieux, chrie. Mais je devine qu'il
ne s'agira pas d'un simple feu de paille.
Lentement, il lui ta enfin sa chemise et la contempla,
vtue de ses seuls bas.
Vos jarretelles sont les plus coquines que j'aie
jamais vues. Approchez donc, que je puisse les admirer de
plus prs.
Que voulez-vous dire ?
Il leva les yeux au ciel, merveill.
Je trouve ces rubans verts incroyables. C'est
difficile exprimer... Avec cette peau d'albtre, cette
toison rousse... Venez, regardez-vous dans la glace.
Bess rougit en voyant son reflet. Le roux et le vert
formaient en effet un mlange saisissant. Ce n'tait pas la
premire fois qu'elle s'offrait au regard de William dans
cette tenue. Elle se rappelait fort bien ce qu'il lui avait fait,
ce soir-l. Dsormais, ils ne seraient plus jamais
interrompus. Cette fois, ils pourraient poursuivre leurs
jeux rotiques tout au long de la nuit, jusqu' l'extase
finale. Bess mit ses mains en coupe sous ses seins et
contempla sa poitrine avec candeur.
William ne put rprimer un gmissement de dsir. Il
la souleva de terre et lui embrassa le haut des cuisses. Elle
se cambra aussitt, poussant de petits cris de plaisir sous
ses baisers. N'y tenant plus, il la porta sur le lit.
Allongez-vous, ordonna-t-il.
Elle obit,-soulevant ses longs cheveux pour les
laisser s'parpiller sur le couvre-lit vert ple.
cartez les cuisses, reprit-il d'une voix rauque. Bess
posa timidement les pieds sur les larges paules de
William. Fbrile, elle s'humecta les lvres.
Aidez-moi enlever mes bas, Monseigneur...
William s'excuta lentement, baisant la cheville gracile de
la jeune femme au passage.
Le comportement sensuel de Bess lui indiquait que
son dsir tait son comble et qu'elle l'invitait la
possder. Mais il ne voulait pas la dflorer trop rite, de
peur de lui faire mal. Il dcida de prolonger ces
prliminaires jusqu'au point de non-retour. Il voulait la voir
supplier, se tordre de dsir, puis connatre l'extase grce
lui.
Il s'tendit ct d'elle et l'enlaa d'un geste
possessif. Sa bouche tait sans doute ce qu'elle avait de
plus beau. Il ne se lassait pas de l'embrasser. Il glissa les
mains dans la crinire soyeuse et rousse et se pencha pour
s'emparer de ses lvres, se serrant contre elle pour la
garder captive de son treinte.
D'abord, William se montra tendre, langoureux, puis
ses baisers se firent plus exigeants. Sa langue plongea dans
la douceur chaude et humide de la bouche de Bess. Fous
de dsir, ils gmirent l'unisson. Les seins de Bess taient
plaqus contre le torse puissant de William, ses mamelons
dresss et durs comme des rubis caresss par sa toison
brune.
Du bout de la langue, William traa un sillon brlant
sur la lvre infrieure de la jeune femme, avant de la
mordre tel un fruit bien mr. Le feu qui brlait entre eux
rendait leur treinte passionne, presque bestiale.
William roula sur le dos, entranant sa matresse avec
lui, afin qu'elle se retrouve en position de domination. Elle
le dvisagea, tandis que ses mains fbriles et sa bouche
exploraient les moindres parcelles de son corps viril.
Jamais William n'avait sduit une femme aussi audacieuse,
aussi sensuelle. Puis, soudain, elle se jucha sur sa cuisse
muscle et se mit la chevaucher, se frottant contre lui
comme une chatte, lui griffant la peau.
William, William, je vous en prie
Doucement, il coucha la jeune femme sur le lit. Bess
voulait qu'il prenne le contrle de la situation, qu'il la
domine, qu'il la fasse sienne. Plus rien ne comptait pour
elle que d'apaiser sa soif d'amour.
Plaant son membre gonfl l'entre de son sexe,
William donna un coup de reins pour s'enfoncer en elle. La
jeune femme tait si troite qu'il frissonna. Puis, par
vagues successives, il parvint la pntrer.
Jamais, mme dans ses rves les plus fous, Bess
n'avait imagin de telles sensations, un tel cataclysme, un
tel tourbillon de dlices. D'abord, elle ressentit une brve
douleur, qu'elle accepta avec joie, sachant qu'elle ferait
vite place au plaisir le plus intense.
William devina que le plaisir de Bess avait chass
toute autre sensation, car elle se cambra contre lui,
enroulant les jambes autour de son corps, le retenant
prisonnier. Elle tait avide de baisers, de caresses. Folle de
dsir, elle posa les lvres sur son cou, l'embrassant
avidement, lui mordant l'paule dans le feu de la passion.
Il faillit plusieurs fois se rpandre en elle, mais il
rassembla toute sa volont, sachant qu'il allait soulever en
elle une vague qui l'emporterait tout jamais. Il murmura
des mots d'amour son oreille, enivr par ses
gmissements incontrls. Soudain, Bess poussa un cri,
agrippe lui. Il s'abandonna enfin, et ils atteignirent
l'extase l'unisson.
Chacun sentit l'autre frmir, comme s'ils ne formaient
plus qu'un seul tre, puis ils demeurrent enlacs pendant
de longues minutes, incapables de se sparer, le cur
battant tout rompre.
Lorsqu'il s'carta, Bess tenta de le retenir, mais il
l'enlaa et l'attira tendrement contre lui, le regard plein
d'amour. A la lueur des chandelles, elle tait radieuse, ses
cheveux flamboyants parpills autour d'elle. Sur sa cuisse
nacre perlaient une seule goutte de sang et la semence
de son amant.
Je ne me doutais pas que c'tait ainsi, mur-mura-t-
elle son oreille.
Il caressa son front moite.
Mon amour, c'est rarement aussi intense. Trs peu
d'amants ont la chance de connatre un tel tourbillon de
dlices.
Bess se sentait vulnrable, trs fminine. Elle aimait
l'odeur masculine de la peau de William, son got un peu
sal ; elle aimait cette langueur, cette sensation de satit,
et le parfum de luxure qui flottait dans l'air.
Elle esquissa un sourire, persuade d'avoir trouv
l'homme de sa vie. Il tait fort, viril, de sorte qu'elle
pouvait enfin se permettre d'tre fragile. En mme temps,
elle avait envie d'tre aussi dtermine et autoritaire que
lui.
William, mon cur t'appartient, dsormais. Il lui
sourit son tour.
Je crois que je t'ai pris autre chose, ce soir. Aucun
regret ?
Bess s'tira comme une chatte repue.
Mon innocence ? Je ne l'ai pas perdue. Je l'ai
abandonne avec grand plaisir. Mon seul regret est que
nous n'ayons pas fait l'amour plus tt, rpondit-elle,
rveuse.
Nous allons rattraper ce retard. Dieu sait si j'ai
attendu le moment de partager ton lit pendant une nuit
entire, de te voir t'endormir mon ct ! Je suis le plus
heureux des hommes.
Il tendit le drap sur elle. Elle se blottit contre lui et
ferma les yeux. L'enlaant son tour, il posa une main sur
son sein ferme et gnreux. En scurit, apaise et
comble, Bess sombra lentement dans le sommeil.
Au milieu de la nuit, William se rveilla et dcouvrit
que la jeune femme n'tait plus l. Son regard fut attir
par le feu qui crpitait dans la chemine. Bess se tenait
devant l'tre, illumine par les flammes.
Tout va bien, mon amour? s'enquit-il. Il se leva
pour la rejoindre.
Je suis si heureuse que je n'arrive pas dormir,
chuchota-t-elle, le visage radieux.
Il se plaqua contre son dos.
Tu as trop d'nergie en toi, trop d'apptits
combler.
Au contact de son corps contre le sien, il frissonna.
Ses mains glissrent des paules de Bess ses seins.
La lueur du feu est comme moi, elle aime caresser
ton corps, t clairer, te rchauffer.
Ses doigts effleurrent son ventre, ses hanches, puis
s'attardrent entre ses cuisses, dans sa toison rousse.
Bess pivota et passa les bras autour de son cou,
debout sur la pointe des pieds. Avec un gmissement
d'aise, elle dclara :
Plus jamais je ne trouverai le sommeil.
Je sais ce qu'il te faut, affirma-t-il d'une voix suave.
Laisse-moi apaiser tes moindres dsirs, te rassasier. .
Elle hocha la tte, retenant son souffle tandis qu'il la
soulevait de terre pour l'emmener vers le grand lit.
Je vais t'aider t'endormir.
Peu aprs l'aube, Bess ouvrit les yeux et s'tira
voluptueusement. William, dj vtu d'une culotte en cuir
noir et d'une chemise en lin, s'approcha d'elle.
Chrie, je voulais te faire une surprise. J'avais
l'intention de t'acheter un cheval pour que nous puissions
chevaucher ensemble. J'esprais tre de retour avant ton
rveil.
Il se pencha pour l'embrasser. Elle rejeta les draps et
s'assit sur ses genoux, compltement nue.
Je viens avec toi. Tu me montreras comment
choisir un bon cheval, d'accord ? Et j'aimerais bien
ngocier la vente.
Il lui caressa le dos tandis qu'elle lui offrait ses lvres,
puis il glissa les doigts entre ses cuisses. Aussitt, elle se
cambra contre lui.
Je constate que tu sais dj obtenir tout ce que tu
dsires.
Elle dposa un baiser sur ses lvres.
Donne-moi une nouvelle leon. Je veux tout
apprendre.
Il s'carta pour mieux l'enlacer.
Nous avons un point commun. Nous aimons
l'amour le matin.
Je ne m'en plaindrai pas, rpondit-elle.
Sauras-tu me satisfaire? demanda-t-il, ivre de
dsir.
Tous les matins, promit-elle.
Une heure plus tard, Bess tait allonge contre son
amant, sur le tapis, devant la chemine.
Tu devrais prendre un bain, lui dit-il. J'ai laiss mon
odeur sur ta peau.
Il se pencha sur elle, renifla et leva les yeux au ciel
pour la faire rire.
Tu crois que la baignoire est assez grande pour
nous deux ?

De retour de Saint-Alban, Bess flatta l'encolure


luisante de la jument noire que William venait de lui
acheter.
Je suis dsole de t'avoir traite de vieux bourrin,
lui murmura-t-elle l'oreille. C'tait uniquement un
stratagme pour obtenir un meilleur prix.
Cavendish lui sourit.
Je croyais que tu prfrais le cheval blanc.
C'est vrai, reconnut-elle. Mais j'avais repr cette
jument depuis le dbut. Nous pourrons l'accoupler ton
talon pour peupler un peu nos curies.
William fut attendri de l'entendre chafauder de tels
projets. Lors du trajet vers Saint-Alban, alors qu'elle tait
assise devant lui, sur la selle, elle lui avait fait part de ses
ides pour dcorer la maison, les plantations du jardin. Et
voil qu'elle s'intressait aux curies ! Il secoua la tte,
amus.
Tu verras ! s'exclama-t-elle. Je te montrerai ce dont
je suis capable.
Je te crois sur parole, dit-il avec un regard
possessif. Mais prends garde ne rien montrer un autre
homme. J'ai remarqu que Sir William St. Loe te dvorait
littralement des yeux.
J'ai failli m'vanouir de peur quand il est arriv.
Aprs tout, il est le capitaine de la garde d'Elizabeth.
St. Loe tait venu acheter des chevaux pour
Hatfield. Le monde est petit. Dans ton intrt, mieux vaut
que nous restions discrets pendant quelque temps.
Je sais trs bien que nous ne devrions pas vivre
ensemble pour l'instant.
William ne put supporter le voile de culpabilit qui
assombrit soudain son regard.
Viens, faisons la course !
Quel est l'enjeu ?
Je trouverai bien une rcompense. Je t'en parlerai
ce soir, au lit.
Quel prtentieux ! s'cria Bess en gardant ses
distances, esprant qu'il serait trop galant pour lui infliger
une cruelle dfaite.
Lorsque la grille de Northaw fut en vue, Bess lana sa
jument au galop, obligeant William peronner sa
monture. Finalement, il perdit la course.
Il saisit les rnes de la jeune femme.
Je devrais te donner une bonne fesse !
Ce serait dangereux. Je pourrais te mordre.
Mais tu me mords, fit-il en se frottant l'paule. La
nuit tait tombe quand ils achevrent leur repas. Les
deux amants brlaient d'impatience de se retrouver enfin
seuls. Les minutes s'coulaient trop lentement. Cavendish
dcida de rgler quelques dossiers avant de se retirer,
mais il quitta rapidement son bureau; incapable de se
concentrer. De retour dans la salle manger, il attrapa une
carafe de vin pose sur une console.
Pourriez-vous monter cette carafe, Sir William ?
demanda Bess d'une voix suave, tandis que Mme Bagshaw
tirait les rideaux.
Bien sr.
Les yeux ptillants, il regarda Bess gravir les marches,
aussi innocente qu'une nonne se rendant aux vpres. Il la
suivit et ferma la porte cl.
Mme Bagshaw a eu toutes les peines du monde
garder son srieux, dit-il. Pourquoi m'appeler Sir William
devant les domestiques?
Elle ne souponne rien, affirma Bess. Elle m'a aide
prparer deux chambres spares.
Qu'a-t-elle pens, selon toi, en changeant les
draps, ce matin ?
Bess rflchit un instant.
Qui s'en soucie? Faisons la course jusqu'au lit!
Elle ta ses pantoufles et ses bas, puis se dbattit en
riant avec les boutons de sa robe. William enleva la hte
sa chemise et ses bottes, mais Bess fut nue la premire.
Triomphante, elle se prcipita vers le lit. Avec un cri de
joie, il se jeta sur elle et ils roulrent ensemble sur le grand
matelas.
Bess le saisit par les cheveux en riant.
Sir William, j'ai envie de faire l'amour toute la nuit!
Et si Mme Bagshaw t'entendait ? plaisanta-t-il. Tu
n'as qu' le rpter un peu plus fort !
Chut ! fit-elle en posant la main sur sa bouche. Tu
es un monstre. Plus jamais je ne te laisserai me toucher. En
tout cas, pas avant que tu m'aies servi un verre de vin.
18.

18.
Blottie entre les bras de William, Bess poussa un
soupir d'aise. Tour tour, ils buvaient une gorge de vin
dans le verre qu'ils partageaient. La jeune femme flottait
entre ciel et terre, mais elle redoutait dj l'instant o il lui
faudrait se sparer de son amant.
Quand dois-tu partir?
Elle sentit ses lvres humides glisser dans son cou,
puis son souffle tide lui effleurer l'paule.
Demain. Ce ne sera pas long, cette fois. Ensuite,
nous resterons ensemble jamais, promit William.
Ds mon retour, viens me voir Suffolk House.
Ce ne serait pas raisonnable. Je tiens te protger
des ragots. Les gens peuvent tre trs mchants, tu sais. Si
l'on apprenait que nous vivons ensemble, on m'accuserait
vite d'avoir ht la mort de ma femme.
Qui pourrait croire une telle horreur ? s'exclama
Bess, outrage.
La cour se nourrit des commrages les plus
sordides. N'as-tu pas entendu la rumeur selon laquelle
Catherine Parr aurait empoisonn le roi ?
Bess se retourna pour le regarder.
Si j'avais t marie avec Henri Tudor, je l'aurais
empoisonn, moi aussi, avoua-t-elle en riant.
Il l'embrassa pour la faire taire.
Ne t'avise pas de prononcer de telles paroles en
public. Tes opinions doivent demeurer confidentielles,
c'est compris ?
Bess reprit soudain son srieux.
Et si William St. Loe rpandait la nouvelle qu'il nous
a surpris ensemble Saint-Alban ?
Sir William St. Loe est un gentleman. Sinon, il
n'aurait pas t dsign pour surveiller la princesse. Jamais
il ne ternirait la rputation d'une dame.
Je trouve si injuste qu'Elizabeth ne puisse pouser
l'homme qu'elle aime...
Cet hypocrite de Thomas Seymour ne recherche
que le pouvoir qu'elle lui procurerait.
Comment le sais-tu ? Et s'il tait follement
amoureux d'elle ?
Il a demand au Conseil priv la permission
d'pouser l'une des deux princesses, n'importe laquelle.
Elizabeth ou Marie, cela lui tait gal.
Bess fut profondment choque par cette rvlation.
Mon Dieu ! Quel misrable ! Au fait, la princesse et
Seymour sont tous les deux au courant de nos relations,
non?
N'aie aucune crainte, mon amour. Bientt, notre
union sera officielle.
De toute faon, la plupart des membres de notre
entourage le savent dj. Lady Frances commence sans
doute prparer notre mariage.
Je considre que nous devrions attendre encore un
mois avant de nous afficher ensemble.
Un mois? gmit-elle. Deux semaines suffiront.
Promets-moi que tu viendras me voir dans deux semaines!
Rsign, il l'attira contre lui et lui caressa les cheveux.
Quinze jours, c'est promis. Si je tiens jusque-l.

Le lendemain, les deux amants furent incapables de


se sparer. Ils volrent une nuit de plus. Mais, malgr
l'intensit de leurs sentiments rciproques, ils ne purent
empcher le jour de se lever. Telle une pouse aimante,
Bess tait debout l'aube pour partager un dernier petit
djeuner avec Sir William avant son dpart pour Londres.
Dans la cour, se moquant de la prsence des
domestiques, Cavendish enlaa la jeune femme.
J'ai mille choses faire, chrie. Je te remercie pour
ces moments prcieux que nous venons de vivre ici, chez
nous. Je t'aime, Bess.
Bouleverse de le voir s'en aller, la jeune femme
parvint toutefois retenir ses larmes. Elle lui adressa un
sourire radieux quand il monta en selle, suivi de James
Cromp. Ensuite, elle lui fit signe de la main jusqu' ce qu'il
ait disparu l'horizon. La profondeur de son chagrin tait
ridicule, songea-t-elle. Elle n'tait plus une enfant, mais la
femme la plus heureuse du monde, avec une vie de
bonheur qui s'ouvrait devant elle.
Bess gravit lentement les marches du perron, pensant
toutes les tches qui l'attendaient avant de regagner la
capitale. En entrant l'office, elle fredonnait dj un air
enjou.

Bess, vous tes de retour. Dieu merci ! s'exclama


Lady Frances Grey. J'ai essay de faire les bagages en vue
de notre dpart pour Bradgate, mais je suis dborde. Je
compte sur vous, pour remettre de l'ordre dans tout ce
chaos. Comment survivrais-je sans vous ? propos, quand
comptez-vous vous marier?
Henri protesta avec vigueur :
Seigneur, Frances ! Le corps de cette malheureuse
Eliza est encore chaud !
Frances eut un geste dsinvolte.
Les veufs ont coutume de se remarier trs vite. Et
Bess est veuve depuis deux ans !
Mais les funrailles de la femme de Cavendish
n'ont eu lieu que la semaine dernire.
Et alors ? rpliqua Frances.
Quinze jours plus tard, se languissant de William, Bess
se mit compter les jours, mais pour une tout autre
raison. Chaque matin, elle redoutait un peu plus d'tre
enceinte de son amant.
Elle s'effora de chasser cette pense de son esprit, se
plongeant corps perdu dans le travail et les prparatifs
du dpart pour Bradgate. Elle guettait avec fbrilit une
visite de William Suffolk House.
Dbut aot, au bord de la panique, Bess pria Henri de
transmettre un message William, lui demandant.une
entrevue le plus vite possible.
C'est bizarre, mais je ne l'ai pas revu depuis les
funrailles, dit Henri. Qu'importe, je finirai bien par le
dbusquer.
Ds qu'elle eut fini d'tiqueter les tableaux partant
pour Bradgate, Bess s'attaqua aux malles de Lady Frances
et de sa fille cadette. Cette nuit-l, pour s'occuper l'esprit,
elle dressa un long inventaire de leurs effets.

Le lendemain, Henri Grey vint la trouver.


J'ai parl avec Paulet, hier. Il semblerait que
William soit en voyage pour le compte du roi. Il est parti
pour Oxford et l'abbaye d'Abingdon.
Bess se sentit soulage d'avoir des nouvelles de son
amant. Toutefois, Oxford n'tait pas si proche de la
capitale.
Les hommes sont tous les mmes, la taquina
Frances. Il est sans doute en train de jouer les jolis curs
et de rpandre sa semence tout va, comme un
clibataire.
Bess rougit de colre. Cavendish avait en effet
rpandu sa semence. Heureusement, Bess ne redoutait
pas la concurrence des autres femmes. Elle se savait la
hauteur de n'importe quelle rivale. Ce qui l'inquitait,
c'tait la rticence de William pour le mariage. Elle se
rappela toutes les paroles qu'il avait prononces lors de
leur sjour Northaw.
Il lui avait assur qu'il l'aimait et qu'ils resteraient
ensemble tout jamais, et Bess l'avait cru. A Northaw,
William l'avait aime avec passion, jour et nuit, et lui avait
enseign les mystres de la volupt, mais il ne l'avait pas
demande en mariage. En partant pour leur nid d'amour,
la jeune femme tait persuade qu'il voulait l'pouser. Elle
aurait d lui demander une confirmation, un lieu, une
date...
Bess ne pouvait s'en prendre qu' elle-mme. Elle
s'tait jete aveuglment dans ses bras et dans son lit,
avec fougue et sans vergogne. Elle tenta de se convaincre
que tout allait bien se passer, que son amant serait bientt
de retour, mais William ne vint pas. Le temps tait trs
humide. Il pleuvait tous les jours. Bess se persuada qu'il
avait repouss son voyage cause des intempries qui lui
interdisaient tout dplacement.
De son ct, Lady Frances maudissait la pluie.
Le temps que nous arrivions Bradgate, l't sera
termin. Nous devrions dj tre l-bas.
Si nous tions partis plus tt, les chariots se
seraient embourbs, intervint Bess, qui craignait de
manquer William en quittant Londres.
Vous avez raison, Bess. Ah, que faire ? Je ne sais s'il
faut laisser Jane Chelsea avec la reine ou l'emmener avec
nous Bradgate. En t, j'ai toujours peur de la peste qui
svit en ville, avec cette chaleur.
Chelsea est une zone saine, bien que proche de la
capitale.
Demain, nous irons Chelsea et Jane prendra sa
propre dcision.

Conformment au souhait de sa fille, Frances ramena


Lady Jane et ses suivantes Suffolk House. Il fut dcid
que tout le monde partirait pour Bradgate ds le
lendemain. Le soir mme, les Grey diraient au revoir
leurs amis les plus proches lors de la dernire rception de
la saison.
John Dudley et la comtesse taient prsents, ainsi
que William Herbert et son pouse, la sur de la reine. Au
moment du repas, William Herbert sourit Bess.
Ce cher Cavendish ne se joint pas nous, ce soir?
s'enquit-il.
Je... je crois qu'il est en voyage pour le compte du
roi, Monseigneur, rpondit Bess, vasive.
Mais non ! intervint Lady Herbert. Il est rentr
d'Oxford depuis bien longtemps. Il a dn en notre
compagnie avant-hier, chez mon frre.
Bess eut l'impression de recevoir un coup de poignard
en plein cur. Elle ne parvenait pas croire que son bien-
aim soit rentr Londres sans lui envoyer le moindre
message. Elle blmit en ralisant qu'il l'vitait sciemment.
William la fuyait, c'tait vident. Hbte, Bess rejoignit
Frances.
Je n'ai pas fini mes prparatifs pour demain. Puis-je
me retirer?
De retour dans ses appartements, Bess se jeta sur son
lit et fondit en larmes. William lui manquait plus que
jamais. Sans lui, elle se sentait effroyablement seule. Elle
ne savait plus que penser. William ne pouvait l'avoir
abandonne, puisqu'il l'aimait !
Bess se redressa et essuya ses larmes, soudain folle
de rage. Elle connaissait l'adresse de William. Pourquoi ne
pas lui envoyer un message pour le prier de venir sur-le-
champ ?
Non. Il ne fallait surtout pas lui envoyer une lettre
suppliante. Elle tait trop fire pour s'humilier de la sorte.
Plutt mourir que lui montrer sa douleur ! Elle saisit un
flacon de parfum et le lana avec force contre le mur.
Elle se mit arpenter la pice comme un lion en cage,
cherchant apaiser sa rage. Elle tait furieuse non
seulement contre William. Cavendish, mais aussi contre
elle-mme. Aprs tout, elle s'tait donne lui de son
plein gr, sachant ce qu'elle risquait. Maintenant qu'il avait
obtenu ce qu'il voulait d'elle, il la dlaissait. Elle devrait
assumer seule la honte et l'humiliation de porter son
btard.
Bess s'arrta brusquement et posa les mains sur son
ventre. Par chance, elle quittait Londres le lendemain.
Pour l'instant, elle n'avait pas la force d'affronter un
scandale. En chemin, elle trouverait peut-tre le courage
de se confier . Frances, moins qu'elle ne retourne au
sein de sa famille; Les deux possibilits s'offraient elle.
Elle serra les poings, impuissante. Elle avait peur, elle se
sentait vulnrable, en danger. Finalement, elle rsolut de
repousser toute dcision plus tard. Pourtant, elle savait
qu'elle devrait un jour ou l'autre prendre son destin en
main.

Trois voitures, quatre charrettes et une dizaine de


chevaux formaient le convoi des Grey. Lady Jane et ses
dames possdaient leur propre vhicule. Quant Lady
Catherine, elle avait insist pour faire monter ses chiens
avec elle.
Prenez donc le perroquet, Henri, ordonna Frances.
Son mari examina les chiens qui jappaient
furieusement.
J'irai cheval, dcrta-t-il en posant la cage ct
de sa femme. Vous n'aurez qu' vous occuper vous-mme
de ce maudit perroquet.
Ah, les hommes ! part au lit, ils ne nous sont
d'aucune utilit !
Tandis que le convoi s'branlait, Frances commena
deviser gaiement.
Bess, vous avez manqu les ragots les plus
croustillants en vous clipsant si tt, hier soir. Dans un
sens, je me rjouis de quitter la capitale. Si ce que je vais
vous dire se rvle exact, il y aura un tel scandale que nous
risquons d'tre impliqus. Lady Herbert m'a racont, sous
le sceau du secret, bien entendu, que notre ami Thomas
Seymour frquentait Chelsea jour et nuit, si vous voyez ce
que cela signifie !
Bess se raidit. Les commrages allaient dcidment
bon train la cour et se propageaient plus vite que la
peste. Comme Elizabeth tait nave de croire qu'elle
pouvait garder secrte sa liaison avec l'amiral !
Anne Herbert a vraiment du flair, reprit Frances sur
le ton de la confidence.
Bess se prpara entendre les dtails de l'affaire.
Elle souponne Catherine Pair et Thomas Seymour
d'tre maris en secret !
la fois dsespre et incrdule, Bess ferma les yeux.
Seigneur, comment cet homme pouvait-il se montrer aussi
perfide? La jeune femme essaya de chasser cette pense
horrible de son esprit, mais elle en fut incapable. S'tant
vu refuser le mariage avec l'une, Seymour aurait accept
d'pouser l'autre pour continuer ainsi profiter des
faveurs des deux femmes ?
Bess avait la nause, mais elle n'osait rvler ses
symptmes Frances. La cour tait le lieu de tous les
ragots. Bess ne voulait pas que son enfant soit la cible des
langues de vipre avant mme de natre.
Je n'arrive pas y croire, dit-elle simplement.
Moi, si. Thomas a tant d'ambition qu'il est prt
tout pour obtenir un peu plus de pouvoir que son frre
Edward. Puisqu'il ne peut avoir la fille du roi Henri, il a pris
sa veuve.
Pourquoi les hommes agissent-ils toujours comme
bon leur semble ?
Parce que les femmes les laissent faire ! rpondit
Frances en riant.
J'en sais quelque chose, songea Bess amrement.
19.

19.
Au cours de la deuxime semaine du mois d'aot,
Bess s'affaira dballer et ranger les effets des Grey
dans leur proprit de Bradgate. Ce palais moderne en
brique rouge, dot d vingt chambres, tait largement
assez vaste pour accueillir tout ce que Frances avait russi
sauver de Chelsea.
Bess dormait dans une chambre de l'aile est, l'cart
de la famille, l o l'on hbergeait en gnral les invits.
tant toujours occupe, elle ne voyait pas les journes
passer. Mais ses nuits lui semblaient interminables. Seule
dans son lit, elle se languissait de William et mettait
souvent des heures trouver le sommeil. Alors, ses rves
taient peupls du beau visage de son amant, de ses yeux
rieurs et de son corps viril. Elle l'aimait et le dtestait la
fois. En silence, elle le maudissait, lui souhaitait les pires
souffrances, tout en le dsirant du plus profond de son
tre.
Bradgate se dressait au milieu des vergers et des
jardins. D'lgants petits ponts enjambaient un ruisseau
grouillant de truites. Le parc majestueux offrait l'abri de
grands arbres centenaires, ainsi qu'une terrasse pourvue
de siges confortables. L'aprs-midi, Bess s'installait au
soleil, repoussant sans cesse le moment de prendre une
dcision. Elle ne cessait de rflchir, tout en sachant que
sa situation n'avanait pas d'un pouce. L'heure tait
pourtant venue d'affronter la ralit.
Elle songea un instant se dbarrasser de l'enfant,
mais se ravisa vite. Pourtant, si elle voulait conserver sa
place chez les Grey, elle devrait renoncer son enfant
d'une faon ou d'une autre! Elle pouvait accoucher en
secret, puis confier le bb une nourrice, la campagne,
ou ravaler sa fiert et rentrer dans sa famille. Les siens lui
viendraient en aide sans la juger. Elle leur laisserait
l'enfant, qui serait aim et choy, et reviendrait le voir de
temps en temps.
Brusquement, Bess ralisa qu'il ne s'agissait pas d'une
question de rputation ou de fiert. C'tait son ambition
dvorante qui rendait sa dcision si difficile prendre. Elle
posa les mains sur son ventre. Cet enfant innocent n'avait
rien demand. Soudain, elle eut envie de le protger et
comprit qu'elle l'aimait dj passionnment. Ce petit tre
tait une partie d'elle-mme, sans doute la meilleure. Ils
taient indissociables. Jamais elle ne pourrait se sparer
de lui, le remettre une autre femme pour l'lever, encore
moins s'en dbarrasser. Elle avait autant d'ambition pour
cet enfant que pour elle-mme.
Bess avait peu peu gravi les chelons de la socit
et, au moment de toucher au but, le destin semblait jouer
contre elle. Pour la deuxime fois, tous ses efforts allaient
tre anantis. Ses projets d'avenir s'croulaient et elle
revenait au point de dpart. Mais quelle importance, aprs
tout ? Elle avait dj triomph de l'adversit, elle survivrait
cette fois encore.
La jeune femme tait si puise qu'elle eut du mal
se lever de son sige. Elle supporta le dner tant bien que
mal, puis une partie de cartes avec Frances et ses invits.
Mais, trs vite, elle se mit biller. Elle tait si lasse qu'elle
ne rvait que d'une chose : dormir.
Cette fatigue inhabituelle chez elle fit rire Frances.
C'est l'air de la campagne, chrie. Il n'y a rien de
plus soporifique. Vous perdez toutes les manches, Bess.
Allez donc vous coucher.
Dans sa chambre, Bess se dshabilla lentement,
ouvrit sa fentre et se coucha. Elle sombra presque
aussitt dans un profond sommeil.
Bess se rveilla, terrifie. La pice tait compltement
vide. Elle se prcipita en bas et trouva les huissiers en train
d'emporter tout ce qu'elle possdait. Elle supplia, implora,
cria. En vain. Dehors, ses modestes effets taient chargs
sur une charrette. On la chassait de sa maison et elle
n'avait nulle part o se rfugier. La peur la submergea. La
panique lui coupa le souffle. En se retournant, elle vit que
la charrette avait disparu, ainsi que les Grey. Mme
Bradgate s'tait volatilis. Bess avait tout perdu.
Soudain, elle ressentit un grand vide dans son ventre,
pire que la faim. Son bb avait disparu. Elle se sentit
dsespre.
Bess se redressa dans son lit, rveille par ses propres
hurlements. Les tnbres l'envelopprent, terrifiantes. Elle
porta aussitt la main son ventre dans un geste
protecteur. De ses doigts tremblants, elle alluma une
chandelle. Avec un soupir de soulagement, elle constata
que tout tait normal. Son cauchemar tait revenu la
hanter, tout simplement. Elle replia les jambes contre elle
et posa le front sur ses genoux, attendant que les
battements frntiques de son cur se calment, que la
peur s'envole.
En entendant la porte de sa chambre s'ouvrir
lentement, elle releva la tte. Ptrifie, elle vit apparatre
William Cavendish. Etait-ce encore un rve ? Une vague de
colre la submergea, balayant sa peur.
Sors d'ici! Comment oses-tu entrer chez moi? Sors
d'ici, je te dis !
Elle chercha un objet lui jeter et ne trouva qu'un
chandelier.
Devinant son intention, William se prcipita vers elle.
Bess, c'est moi ! C'est William !
Je le sais trs bien ! Qui d'autre aurait l'insolence
de se prsenter moi en pleine nuit, dans ma chambre?
Que se passe-t-il ? demanda-t-il en tendant la main
vers elle pour lui caresser les cheveux.
Ne me touche pas ! cria-t-elle en reculant.
Cavendish la dvisagea, ne comprenant pas ce revirement
d'attitude. Ce ne pouvait tre d qu' leur diffrence
d'ge. Bess avait peine vingt ans, alors qu'il approchait
de la quarantaine.
Nous sommes au mois d'aot ! lui lana-t-elle: Je
ne t'ai pas revu depuis la fin juin ! Aprs m'avoir dflore,
tu m'as lchement abandonne! Elle haletait de rage.
T'abandonner? Ma chrie, comment as-tu pu avoir
une ide aussi absurde ? Tu as dout de mon amour? Je te
jure sur ma vie de ne jamais t'abandonner. Je croyais que
nous avions une confiance absolue l'un en l'autre. Ces sept
semaines de sparation constituent une priode de deuil
rduite au strict minimum. De plus, j'ai t occup la
cour. Le temps a pass trs vite. J'ai vendu ma maison et
achet celle de notre ami William Parr. Je pensais que
Frances et toi seriez affaires vos projets.
Quels projets? s'exclama-t-elle, furieuse.
Tu as une ide si arrte sur ce que tu veux, tu es si
dtermine, si opinitre que je n'ai pas os faire la
moindre suggestion pour le mariage.
Tu ne m'as mme pas demand de t'pouser !
Eh bien, je te le demande maintenant. Que dirais-
tu d'un beau mariage Nol ?
Nol? rpta-t-elle en blmissant. Dsempare,
elle le gifla violemment, avant de fondre en larmes.
William la prit tendrement dans ses bras.
Bess, que t'arrive-t-il ?
Je suis enceinte, gmit-elle. Il resserra son treinte.
Mon prcieux amour, je comprends que tu te sois
sentie abandonne.
Il la bera en lui caressant les cheveux. Il l'avait
toujours crue forte, sre d'elle, mais ralisait prsent que
cette faade dissimulait en fait une certaine fragilit.
Viens. Habille-toi vite, lana-t-il en cartant les
couvertures.
Pourquoi ?
Nous allons nous marier.
Je ne t'pouserais pas, mme si tu tais le dernier
homme sur terre ! rtorquait-elle, boudeuse.
Tu vas m'obir !
En pleine nuit ? fit-elle.
Quelle importance ? Nous rveillerons le prtre du
village. Frances aura ainsi une anecdote croustillante
raconter ses amies. Alors, tu t'habilles ou je t'emmne en
chemise de nuit?
Le regard de William tait si dcid que Bess devina
qu'il tait capable de mettre sa menace excution. Elle se
dirigea vers sa garde-robe.
Je ne sais pas quoi mettre, dclara-t-elle. Je veux
tre trs belle.
Tu es toujours belle, rpondit William, qui ne se
serait jamais aventur lui prodiguer des conseils
vestimentaires. Dpche-toi. Je reviens te chercher dans
quelques instants.
Bess opta pour une robe en soie crme, dont les
manches taient stries de vert. Elle enfila des bas qu'elle
attacha l'aide de jarretelles vertes. Elle se sentait enfin
revivre. Tout coup, elle dbordait d'nergie et avait envie
de laisser clater sa joie. Lorsque Frances se prsenta dans
sa chambre, la jeune femme s'excusa pour l'heure tardive.
Il n'est que 2 heures. Je n'tais pas encore
couche. J'ai amen Cecily, qui va vous coiffer. Tout
Londres sera vert de rage d'avoir rat cet vnement.
Cavendish est compltement fou. Pourquoi cet
empressement soudain?
Je vais vous le dire, dclara William depuis le seuil.
Bess lui adressa un regard si dsespr qu'il en fut
attendri.
Elle s'est encore refuse moi. Pas d'amour avant
le mariage. Quelle autre solution avais-je, moi qui suis ivre
de dsir?
Bess se rendit compte qu'ils taient le 20 aot, date
laquelle elle avait t chasse de Hardwick. C'tait pour
elle un anniversaire si funeste qu'elle en eut la gorge
noue. Dcidment, cette date semblait dterminante
dans sa vie. Elle sourit travers les larmes qui lui
brouillaient la vue et prit la main de William.
Lorsqu'ils pntrrent dans la chapelle, le prtre les
attendait, Bess eut la surprise de constater que les bancs
taient occups par les nobles invits des Grey. Sir John
Port, rcemment fait chevalier lors du couronnement du
jeune roi, et sa femme, Lady Port, avec leur famille, les
Fitzherbert. taient galement prsents la fille de Lord
John et son mari, le comte de Huntingdon, et leurs amis, le
comte et la comtesse de Westmorland. Bess fut
impressionne de voir que William tait intimement li
aux plus grandes familles du royaume. Cette affluence
tait sans doute le fruit de son irrsistible ascension
professionnelle.
Au moment de prononcer ses vux, Bess sentit son
cur se gonfler d'amour. William lui glissa une bague
orne d'un diamant au doigt. Les derniers doutes de la
jeune femme s'envolrent aussitt. Enfin, le prtre les
dclara mari et femme. Elle tait dsormais Lady
Cavendish, comme elle l'esprait depuis des annes.
Les invits regagnrent le palais, jetant des ptales de
rose sur le jeune couple. Bradgate, les musiciens
jouaient dj et les domestiques s'affairaient pour
prparer un banquet.
Ils dansrent jusqu' l'aube, puis William emmena la
marie dans une suite nuptiale improvise dans une aile
du palais. Il ferma la porte cl, privant les invits de la
traditionnelle crmonie de la nuit de noces.
Chrie, en te disant de t'habiller, je ne pensais pas
que tu enfilerais plusieurs couches de vtements.
Je n'allais tout de mme pas me marier nue sous
ma robe.
C'est pourtant ainsi que je t'imaginais, confia-t-il
d'une voix rauque, tout en dgrafant son jupon.
Dans la chapelle ? demanda-t-elle, faisant mine
d'tre choque.
Je t'aurais allonge, nue, sur l'autel, si nous avions
t seuls. Tu m'as terriblement manqu, tu sais.
Elle vint se frotter contre lui.
Cela ne fait que sept semaines, rpliqua-t-elle, mi-
figue mi-raisin. Et tu m'as dit toi-mme que le temps avait
pass trs vite.
Elle s'carta brusquement de lui.
Les nuits taient une vritable torture, avoua-t-il.
Une torture ? Tu ne connais pas le sens de ce mot.
Veux-tu que je te l'apprenne ?
Elle souleva sa chemise, lui donnant un aperu de sa
toison rousse, puis la laissa aussitt retomber.
Petite allumeuse !
Bess lui adressa un sourire mutin.
Je compte bien te provoquer jusqu' ce que tu me
supplies genoux...
L'air malicieux, il se dshabilla et se campa devant
elle, nu et triomphant.
Je parie que tu as envie de moi, murmura-t-il d'une
voix rauque.
Sans attendre sa rponse, il l'attira contre lui, puis il
glissa une main entre ses cuisses.
C'est bien ce que je pensais... Tu brles de dsir,
j'en ai la preuve...
Il se lcha avidement les doigts.
Elle se dgagea de son treinte mais, au lieu de
s'enfuir, se dirigea vers le grand lit. Sous le regard enfivr
de son mari, elle s'installa confortablement contre les
oreillers.
Tu as envie de moi ? demanda-t-elle, langoureuse,
en se caressant les seins.
Son attitude tait si impudique que William eut
toutes les peines du monde lui rsister. Il la rejoignit sur
le lit et la dvora des yeux, sachant que ses lvres ardentes
suivraient bientt le mme chemin que son regard. Bess
s'tait donne lui pour la vie. Il avait peine croire son
bonheur. Non seulement son pouse tait belle et
passionne, mais c'tait une femme ambitieuse,
intelligente et vive. Il se jura de l'aimer assez fort pour
chasser ses craintes et faire d'elle la femme assure et
confiante qu'elle voulait devenir.
Finalement, les jeunes maris restrent enferms
deux jours et deux nuits avant que William n'accepte de
partager la compagnie de son pouse avec des tiers.
Bess tait impatiente d'emmener William dans le
Derbyshire pour le prsenter sa famille.
Et si nous leur faisions une surprise? pro-posa-t-il.
Jamais je n'oserais dbarquer chez eux avec un
illustre personnage tel que toi sans les prvenir.
Moi, un illustre personnage? s'exclama William.
C'est toi, la grande dame.
Je sais ! lana Bess.
Depuis toujours, William adorait la chasse. Le gibier
abondait dans le Leicestershire. Les Grey organisrent une
partie de chasse pour leurs invits. Bess accompagna
William pendant quelques heures, puis elle rentra
Bradgate pour crire une lettre sa mre. Signant
firement Lady Elizabeth Cavendish, elle contempla sa
nouvelle identit avec bonheur.

Ils se rendirent dans le Derbyshire dans la voiture


noire de William. Son mari estima que Bess ne pouvait
arriver chez elle les mains vides. Aussi s'arrtrent-ils dans
la ville de Leicester, o Bess fit quelques emplettes.
Jamais William n'avait rencontr une famille aussi
enthousiaste que les Hardwick. Il comprit vite que Bess
occupait une place spciale dans leur cur. Mais, sa
grande consternation, il semblait les intimider et dut
dployer de gros efforts pour les mettre l'aise.
Seule la tante Marcella faisait exception la rgle. Elle
n'avait manifestement jamais t intimide par personne.
William la conquit instantanment. Trs vite, le rire grave
de Cavendish rsonna dans la maison. Ses manires
simples encouragrent les Hardwick se dtendre et
apprcier enfin sa compagnie.
James Cromp, le valet de William, partagea une
chambre avec le cocher. La seule pice libre tait voisine
de celle des jeunes maris. Lorsqu'elle et William se
retrouvrent seuls, Bess posa un doigt sur ses lvres et
dsigna la chambre attenante.
Je sais bien que tu confies James bon nombre de
tes secrets, mais je ne voudrais pas qu'il entende le bruit
de nos bats. Tu vas devoir rprimer tes ardeurs.
Moi? fit-il. Je suis toujours trs discret. C'est toi qui
vas devoir modrer ta fougue, Lady Cavendish.
Elle se blottit dans ses bras et lui mordilla le lobe de
l'oreille.
Eh bien, je resterai muette comme une tombe.
William resserra son treinte, merveill par sa nouvelle
pouse.

La proprit des Hardwick couvrait cinq cents


hectares de terre, qu'ils parcoururent cheval. William
indiqua la jeune femme les amnagements possibles et
divers moyens d'obtenir de meilleurs rendements,
notamment dans le domaine de l'levage des moutons.
Bess buvait les paroles de son mari, car nul mieux que lui
ne connaissait la terre et la faon de l'exploiter. Dans la
soire, elle transmit ses conseils son frre James,
esprant le voir devenir un bon grant du domaine.
Le lendemain, ils avaient prvu de rendre visite aux
Lche. Alice, la sur de Bess, qui avait pous Francis
Lche et vivait Chatsworth, attendait son premier enfant.
La voiture des Cavendish transporterait tous les membres
de la famille, l'exception du jeune couple, qui partirait
cheval.
Depuis longtemps, Bess avait dcrit William
l'endroit qu'elle prfrait au monde. Lorsqu'ils firent une
halte au sommet de la colline, William comprit pourquoi
ce paysage tait si cher au cur de Bess. Il dcouvrit un
lieu ferique, nich parmi les ondulations de la rivire, un
petit paradis fertile ponctu de collines verdoyantes et de
landes. C'tait un cadre idal pour btir une rsidence de
rve.
William observa la jeune femme. Il connaissait ce
regard avide et fascin. Il lui arrivait parfois de le regarder
ainsi.
La maison est situe au mauvais endroit,
commenta-t-il en dsignant la rsidence des Lche. Elle
devrait se trouver l-bas.
Bess se tourna vers lui, abasourdie.
Tu as raison ! William, nous avons les mmes
gots. Ce paysage merveilleux mrite un palais
somptueux. Le parc devrait s'tendre jusqu' la fort de
Sherwood et abonder en biches et en faisans. Les jardins
seraient luxuriants, pleins de fleurs, de ruisseaux et de
fontaines. Une telle grandeur au cur de la nature
sauvage ! Ce serait merveilleux !
Son expression affame bouleversa William. Il mit
pied terre et tendit les bras vers elle.
Viens. J'ai envie de toi.
Bess ne lui posa aucune question. Elle savait qu'il
prouvait la mme passion qu'elle pour Chats-worth et
qu'il voulait partager cet instant magique avec elle. Elle se
jeta son cou.
C'est une chance que je sois habille en vert. De
plus, nous n'avons pas nous retenir, ici. Nous sommes
seuls au monde. Je vais pouvoir hurler de plaisir, personne
ne m'entendra.

Bess tait impatiente de regagner Londres pour


commencer sa nouvelle vie de femme marie. Sa mre, sa
tante et ses surs lui promirent de lui rendre visite.
Cavendish aida James Cromp charger les bagages, pour
permettre Bess de faire tranquillement ses adieux aux
siens. Sa mre l'embrassa tendrement.
Bess, tu es trs courageuse. Marcella avait raison
en disant que tu devais tenter ta chance Londres.
Bess essuya une larme d'motion. Du courage ? Sa
mre ignorait combien elle avait eu peur de perdre
William;
C'est William qui me donne cette force.
Non, Bess, intervint Marcella. Cette force et ce
courage t'appartiennent. Tu sais ce que tu veux et tu fais
tout pour l'obtenir. Tu avais plac la barre trs haut, mais
tu as russi.
Et ce n'est que le dbut, assura Bess en
embrassant sa tante.

La maison londonienne de Cavendish se trouvait dans


Newgate Street, prs de la cathdrale Saint-Paul. Ds leur
arrive, William fit faire la jeune femme le tour du
propritaire. Bess eut la surprise de constater que la
plupart des pices taient vides.
J'ai envie de repartir de zro, dclara William. Ceci
est ta maison, Bess. Je dsire que tu la meubles
entirement ton got. Avant tout, il faut engager du
personnel. C'est toi qui t'en chargeras. Tu tiendras
galement les comptes. Je suis trop occup par mon
propre travail.
Ravie, elle se dressa sur la pointe des pieds pour
l'embrasser.
Merci, William. Je te jure que tu ne seras pas du.
Bess se lana aussitt dans l'amnagement de son
nouveau foyer, cherchant rivaliser avec le lux des Grey
et des Dudley. Le quartier du port offrait tous les trsors
possibles et imaginables, et Cavendish lui avait donn
carte blanche pour ses achats. Ds le premier jour, elle
commena s'entretenir avec des domestiques potentiels
et dcida de garder deux hommes qui taient dj au
service d son mari : Francis Whitfield et Timothy Psey.
Elle engagea aussi une cuisinire et son aide, ainsi que des
femmes de chambre et des valets. Ayant choisi d'avoir une
couturire demeure, elle trouva une femme qui brodait
merveilleusement bien. Bess esquissa un croquis des
rideaux dont elle rvait et mit aussitt la couturire au
travail.
Au terme de la premire semaine, Bess avait un
personnel de douze personnes, sans compter James
Cromp t Robert Bestnay. Celui-ci lui montra comment
tenir les livres de comptes. Chaque jour, Bess notait
scrupuleusement ses dpenses et signait le livre avec
fiert.
l'automne, ils quittrent Londres pour profiter de la
saison de chasse Northaw, o ils restrent jusqu' Nol.
Leurs amis vinrent leur rendre visite au manoir. Bess
prenait un grand plaisir son rle de matresse de maison.
Chaque soir, elle prsidait le dner et dirigeait les jeux de
cartes jusque tard dans la nuit. Par ailleurs, elle
s'intressait de prs l'administration du domaine.
Longtemps dtenue par le clerg, la proprit n'tait
pas dirige selon des mthodes, trs modernes. William
apprit Bess augmenter les loyers et les revenus en
clturant des parcelles de terrain en jachre, sur lesquelles
les fermiers pouvaient faire patre du btail
supplmentaire.
William mit officiellement la proprit leurs deux
noms et lui expliqua comment confier la grance un
tuteur, sans toutefois perdre ses droits sur le domaine.
Je suis plus g que toi, Bess. Je tiens ce que tu
hrites de tout ma mort, ainsi nos enfants ne seront pas
privs de leur maison. propos d'enfants, chrie, combien
de temps comptes-tu dissimuler notre secret tes amis ?
Il tait assis au coin du feu. Elle vint s'installer sur ses
genoux.
William, ne t'avise pas de dire un mot sur ce sujet
quiconque !
Il posa la main sur son ventre peine arrondi, bien
qu'elle ft entre dans son sixime mois de grossesse.
Mais je suis trs fier de cet enfant natre. J'ai le
droit de me vanter un peu, non ?
Je l'annoncerai pour le Nouvel An, rpondit-elle.
Mais, quand vint le Nouvel An, Bess changea d'avis. Ils
avaient t invits Chelsea, o Thomas Seymour avait
dcid d'organiser des festivits somptueuses pour le roi
et la cour, sans oublier le traditionnel bal masqu. Dans la
soire, devant tous les convives, l'amiral annona que sa
nouvelle pouse, Catherine Pair, attendait un heureux
vnement.
Debout prs de Bess, la princesse Elizabeth serra les
poings si fort que ses ongles lui entrrent dans les paumes.
C'est rvoltant ! Les hommes ne cherchent qu' se
vanter de leur virilit devant le monde entier. Ils passent
leur temps exhiber leur puissance comme des coqs dans
une basse-cour.
Ces paroles touchrent Bess en plein cur. Elizabeth
aimait Thomas Seymour depuis son enfance. Elle aurait
certainement tout donn pour l'pouser.
Le regard envieux de la princesse s'attarda sur la
silhouette dguise de Bess.
Bientt, vous serez enceinte, vous aussi, paradant
avec votre ventre arrondi, symbole de fminit.
Bess savait qu'elle ne pouvait lui confier son secret
sans ajouter encore sa tristesse.
Enfin, la mi-fvrier lors d'un dner Suffolk House,
Bess annona avec plaisir Frances et Henri qu'elle allait
avoir un bb.
Lady Frances leva son verre.
Vous n'avez pas perdu de temps, petit coquin. Les
yeux de William brillaient de joie. Frances ne se doutait de
rien.
Pour quand est prvue la naissance? s'enquit-elle
en scrutant le ventre de la jeune femme.
Je n'en suis pas trs sre, rpondit Bess, vasive.
Dans quatre mois, peut-tre.
William, qui buvait une gorge de vin, faillit s'touffer.
Bess tait enceinte de sept mois et demi. Henri lui donna
une tape amicale dans le dos et le flicita
chaleureusement.
Pourquoi ne pas nous l'avoir dit plus tt? demanda
Lady Frances, un peu vexe.
Eh bien, je comptais vous annoncer la nouvelle
pour le Nouvel An, mais l'amiral m'a vol la vedette. J'ai
d'ailleurs trouv sa faon de faire un peu vulgaire. William
a prfr se montrer un peu plus discret.
Cavendish s'touffa une fois de plus.
En tout cas, vous tes rayonnante.
Jamais je ne me suis aussi bien porte, dit-elle,
sincre pour la premire fois depuis le dbut du repas.
D'aprs la sur de Catherine Parr, celle-ci regrette
ses pchs. Elle est malade depuis le moment de la
conception.
Bess prouvait toujours de la compassion pour les
personnes qui souffraient. Elle se sentit un peu coupable
de vivre aussi bien sa grossesse.
La pauvre ! fit-elle. Donner la vie devrait tre une
priode de bonheur pour une femme.
Elle frise les quarante ans. C'est bien trop g pour
avoir un premier enfant.
Henri prfra dtourner la conversation. Il savait que
Frances tait incapable de prononcer une parole
bienveillante sur la femme qui l'avait dpossde de
helsea.
Que prfrez-vous, un garon ou une fille ?
s'enquit-il.
Une fille, rpondit William sans hsitation. Une
petite fille rousse comme sa maman.
Qui aurait cru que ce gredin de Cavendish, ce
bourreau des curs la vie dissolue, se transformerait en
papa attendri ? railla Frances.
Bess sourit.
Si c'est une fille, nous l'appellerons Frances. Si c'est
un garon, Henri.
Vous n'tes pas obligs, protesta Henri, bien qu'il
ft trs flatt par cette attention.
Parlez pour vous, Henri, fit Frances. Pour ma part,
je considre que ma filleule ne peut porter d'autre nom
que Frances.
Qui s'attendrit, prsent? plaisanta son mari.

Ce soir-l, assis sur le lit, William dshabilla Bess.


Quand elle fut nue, il lui caressa le ventre, dont la peau
lisse et tendue avait la douceur de la soie, puis il
contempla ses seins lourds et gnreux.
Tu es si belle... murmura-t-il.
Les flammes de la chemine dansaient sur le corps de
la jeune femme, projetant des ombres ambres sur sa
peau blanche. William embrassa tendrement le ventre
arrondi de sa femme.
Tu veux vraiment une fille? demanda-t-elle.
Oui. Une superbe petite menteuse comme sa
maman.
Les mains de William se posrent sur les courbes de
ses hanches.
Toi qui es toujours honnte, pourquoi as-tu menti
Frances ?
Je ne veux pas qu'elle se mette compter les mois
et colporter des ragots sur nous, rpondit-elle. Je refuse
qu'un scandale vienne entacher le nom des Cavendish.
Laissons les scandales ces maudits Tudors!
Mais, chrie, ils devineront la vrit au moment de
l'accouchement, dclara-t-il.
Non, rpliqua-t-elle. Le mois prochain, je me
retirerai Northaw. A Londres, personne ne connatra la
date de mon accouchement.
Dcidment, tu as de la suite dans les ides,
commenta son mari en souriant. Quelle entte !
Ce sont des qualits qui te plaisent, on dirait.
Je suis dsol, chrie, je n'y peux rien. Tu es si
panouie et radieuse...
Ne t'excuse pas. J'ai envie de toi, moi aussi. Elle se
plaa devant lui et le caressa, avant de prendre son
membre gonfl dans sa bouche.
Et toi ? Tu es sre de...
Tu es trop prudent. Tu as toujours peur de
m'craser sous ton poids.
Il ferma les rideaux du baldaquin et s'allongea sur le
lit.
Je sais que tu aimes parfois me dominer, dclara-t-
il. Viens donc me chevaucher. Ainsi, tu mneras la danse
ta guise.
Tu es prt renoncer ton rle de dominateur?
Pour ce soir, oui. Je serai ta chose.
Cela ne me dplat pas, murmura-t-elle.
Doucement, elle se jucha sur lui et le prit trs lentement
en elle, puis elle commena un mouvement de va-et-vient
sensuel. William ne put rprimer un long gmissement de
plaisir.
Il sentait le contact de ses cuisses contre sa peau. Elle
se pencha sur lui, laissant ses cheveux roux tomber en
cascade sur son visage et sur son torse.
Bess adopta soudain un rythme plus rapide,
embrasant William. Il voulut intensifier ses coups de reins
mais se retint, lui laissant l'initiative.
Attends... murmura-t-elle.
Bess se mit onduler, dcrivant des cercles au-dessus
de lui. Un tourbillon de dlices submergea William.
prsent, elle le chevauchait presque brutalement. Ses
cheveux flamboyants volaient en tous sens.
Fou d'impatience, il sut qu'il ne pourrait se retenir
plus longtemps. Dans un dernier spasme,, il se rpandit en
elle au moment o elle atteignait l'extase. Ils demeurrent
longuement enlacs, alanguis et combls.

Bess finit par crire sa famille pour lui annoncer


qu'elle allait avoir un enfant. Sa sur prfre, Jane, vint
aussitt lui rendre visite. Avant que Bess ne parte
s'installer Northaw avec sa sur, William prit Jane
part.
Bess refuse de le dire, mais nous avons conu ce
bb avant notre mariage. Elle peut accoucher d'un jour
l'autre. La sur de la gouvernante, Mme Bagshaw, est
sage-femme: Elle sera prsente en cas de besoin.
Il se passa nerveusement la main dans les cheveux.
Jane, je suis fou d'inquitude pour elle. Jane se
remit vite de son choc initial. Bess n'en faisait toujours
qu' sa tte.
Je vais lui ordonner de se coucher. Rassurez-vous,
William. Tout se passera bien.
Les paroles de Jane se rvlrent exactes. Le
lendemain aprs-midi, Bess donna le jour une petite fille.
L'enfant n'tait pas rousse, mais avait les cheveux bruns de
son pre.
Le lendemain, la jeune mre tait assise firement
dans son lit, allaitant sa fille, radieuse. Elle exposa
William ses projets pour le baptme.
Je veux que Frances et Henri Grey soient parrain et
marraine, mais le baptme n'aura lieu qu'en juin.
Chrie, c'est dans deux mois. On baptise les
enfants quelques jours aprs leur naissance.
A ma connaissance, il n'existe aucune loi en la
matire !
William s'entretint de nouveau avec Jane.
Pourriez-vous essayer de la persuader de se
montrer raisonnable?
Cette fois, la rponse de Jane le surprit.
William, Bess n'est pas une personne comme les
autres. Vous devriez le savoir. Quand elle prend une
dcision, elle s'y tient.
Selon le souhait de Bess, la petite Frances Cavendish
fut baptise en juin. Le duc de Suffolk fut son parrain, la
duchesse de Suffolk et Nan Dudley, comtesse de Warwick,
ses marraines. C'tait un choix avis, car les Dudley taient
trs puissants sur le plan politique. Les parents donnrent
une fte somptueuse l'issue de la crmonie. Nul ne
parut se soucier que l'enfant soit ge de plus de deux
mois.
20.

20.
Londres, le 15 septembre 1548

Chre mre, chre tante Marcello,


Vous avez sans doute eu vent des rumeurs qui
circulent sur la situation explosive qui rgne la cour
depuis quelque temps. Je tenais vous informer des
derniers dveloppements. Edward Seymour refuse de
remettre Catherine Parr les bijoux que lui a lgus le roi
Henri VIII, affirmant qu'ils appartiennent au jeune roi
Edward. Thomas Seymour a menac son propre frre et
souhaite prsent prendre sa place et devenir tuteur du
roi. En tant que grand amiral, il vient d'engager dix mille
hommes dans la marine. Edward Seymour est si inquiet
pour son avenir qu'il a plac son frre sous haute
surveillance.

Bess s'interrompit, cherchant les mots adquats pour


relater le scandale qui avait clat Chelsea lorsque
Catherine Parr avait surpris son poux, Thomas Seymour,
et la princesse Elizabeth dans une situation trs
compromettante, dans la chambre de la princesse.
Bess reprit sa lettre sur une note un peu triste.

Par ailleurs, j'ai le regret de vous annoncer que,


quatre jours aprs avoir mis au monde une petite fille,
Catherine Parr a succomb la fivre.

Bess leva une nouvelle fois sa plume, tandis que mille


penses envahissaient son esprit. Seymour avait-il une
responsabilit dans la mort de sa femme ? Aurait-il assez
d'ambition pour faire d'Elizabeth sa prochaine pouse ?

On raconte que l'amiral profite de sa position pour


extorquer des pots-de-vin aux capitaines des vaisseaux qui
se rendent en Irlande et qu'il soutire aux pirates une part
de leurs butins.

Bess n'osait le prciser dans sa lettre, mais elle savait


que sa tante en conclurait que Seymour runissait des
fonds pour fomenter une rbellion.

La princesse Elizabeth s'est installe dans son palais


priv de Hatfteld. Quant Lady Frances Grey, elle dsire
rcuprer Chelsea Palace et en faire la rsidence officielle
de sa fille Lady Jane, car celle-ci deviendra reine
d'Angleterre quand elle pousera le roi Edward.
Nous passerons les ftes de Nol Northaw. Je
regrette que vous ne soyez pas des ntres. Vous me
manquez beaucoup. Je vous promets de vous rendre visite
la fin du printemps, quand le temps sera plus clment.
Je vous embrasse affectueusement,
Bess
la cour, les vnements se succdrent un ,
rythme si effrn que Bess crivit souvent aux siens pour
les tenir informs des intrigues politiques.

Londres, le 21 mars 1549

Chre mre, chre tante Marcella,


Vous devez savoir que Thomas Seymour a t arrt.
Les autorits ont enfin russi prouver qu'il s'tait enrichi
de dix mille livres grce a la corruption. De plus, le tuteur
du roi a jur que Thomas avait prvu d'pouser la princesse
Elizabeth en grand secret et qu'il avait tent de renverser
Sa Majest le roi et de prendre la direction du Conseil priv.
Catherine Ashley, la gouvernante de la princesse, et
M. Parry, son comptable, furent aussitt emmens la
Tour de Londres pour y subir un interrogatoire. La
princesse fut assigne rsidence Hatfield, o on
l'interrogea sans relche pendant plus de deux mois. Grce
Dieu, elle a russi sauver sa vie et celle de ses loyaux
serviteurs. Le tuteur du roi est parvenu persuader le
souverain de signer un arrt contre l'amiral. Hier, Thomas
Seymour fut envoy au billot.

Bess s'interrompit, se rappelant la violent dispute


qui avait clat entre elle et son mari propos de cette
affaire. tant membre du Conseil priv. Sir William savait
qu'Edward Seymour attendait le moment o son frre
lverait la main sur le roi ou sa sur pour l'arrter en
l'accusant de trahison. Malgr sa promesse de ne rien
rvler quiconque de ces confidences, Bess s'tait
rendue sur-le-champ Hatfield pour mettre la princesse
en garde. Cavendish lui en avait terriblement voulu d'avoir
failli sa parole. Quand elle l'avait suppli de lui pardonner
cette tromperie, leurs retrouvailles avaient t si
passionnes que Bess s'tait retrouve enceinte une
nouvelle fois.
La jeune femme reprit la plume.

Passons des nouvelles plus rjouissantes. J'ai le


bonheur de vous annoncer que j'attends un autre enfant.
William et moi esprons tous deux avoir un fils. Ds qu'il
sera n, nous viendrons vous rendre visite.
Je vous embrasse,
Bess

Au Conseil priv et la cour, certains considraient


qu'Edward Seymour avait extrmement mal agi envers son
frre. Un mcontentement grandissant l'gard du tuteur
du roi se rpandit parmi la population. l'automne clata
une rbellion. John Dudley, comte de Warwick, se rendit
Norfolk, la tte de l'arme, pour rprimer la rvolte.
son retour Londres, le Conseil priv lui promit son
soutien. Edward Seymour fut arrt, dchu de ses
potivoirs et enferm dans les geles de la Tour de Londres.
Les Cavendish partirent pour Northaw pour la saison
de chasse. Comme de coutume, ils y reurent leurs amis
de la cour. Bess apprit que le jeune roi tait souvent
malade depuis qu'il avait attrap la variole. La princesse
Elizabeth tait anantie par la mort de Thomas Seymour.
Bess rsolut de l'aider surmonter cette priode difficile.
A son arrive Hatfield, Bess constata avec stupeur
que la maison tait toujours en deuil. En trouvant
Elizabeth alite, raide comme un cadavre, malade dans
son cur et dans sa chair, Bess sentit sa fureur monter.
Cette comdie a assez dur, Votre Grce ! dit-elle
la princesse. Vous voulez punir le monde entier de vous
avoir enlev l'homme que vous aimiez, mais vous allez
trop loin. C'est vous-mme que vous punissez !
Au bord des larmes, Elizabeth posa les mains sur son
visage, dsespre.
Sortez d'ici !
L'amiral n'en valait pas la peine! insista Bess.
Thomas Seymour tait l'amant de Catherine Parr bien
avant qu'elle n'pouse votre pre. C'est lui qui l'a pousse
pouser le roi.
Vous mentez... murmura Elizabeth.
Il ne voulait que la puissance que pouvait lui
procurer une pouse de sang royal, Il a demand au
Conseil priv la permission d'pouser l'une des filles du roi
Henri, n'importe laquelle ! Vous n'avez qu' poser la
question un conseiller, il vous le confirmera.
Bess ouvrit sa cape, rvlant son ventre arrondi.
Moi, je suis dcide suivre mon destin, mais vous
allez gcher le vtre ! Un jour, vous serez reine
d'Angleterre.
Cela n'arrivera pas. On me traite de btarde et de
catin.
Retournez donc la cour et prouvez-leur le
contraire ! John Dudley, comte de Warwick, est
responsable de tout, dsormais. Il fera en sorte que le roi
vous reoive. Ensuite, tous les autres vous accorderont le
titre, l'honneur et le respect dus votre rang.
Elizabeth se leva et se mit arpenter la pice, puis
elle lana rageusement un livre travers la chambre. Bess
sut qu'elle venait de franchir un pas dcisif sur le chemin
de la renaissance.

Quelque temps plus tard, Bess donna un fils son


mari. L'hritier fut prnomm Henri. Les parents choisirent
le comte et la comtesse de Warwick pour devenir parrain
et marraine du nouveau-n. Au printemps, William acheta
une vaste maison au bord de la Tamise. Pendant les
travaux d'amnagement, ils se rendirent dans le
Derbyshire pour prsenter les enfants la famille de Bess.
la fin de la semaine, ils confirent les jeunes Frances
et Henri la mre de Bess et la tante Marcella et
partirent faire une promenade cheval vers Chatsworth.
En atteignant le sommet de la colline, Bess s'arrta pour
admirer le paysage. William, lui, se dirigea droit vers la
maison et mit pied terre. Puis il se tourna vers Bess et lui
lana un regard taquin.
Bess ne refusait jamais un dfi, surtout pas de la part
de son mari. Rejetant en arrire ses cheveux roux, elle
descendit de cheval son tour et le rejoignit d'un pas
dcid. Passant les bras autour de son cou, elle lui tendit
les lvres. Tout en l'embrassant, elle glissa les mains sous
sa veste. Ses doigts ne tardrent pas rencontrer un objet
mtallique. Elle s'carta aussitt.
Qu'est-ce donc ? demanda-t-elle en sortant un
trousseau de cls.
Les cls de Chatsworth, mon amour. J'espre que
ce cadeau te fait plaisir.
Bess le dvisagea, incrdule..
J'ai achet Chatsworth. Pour toi.
Seigneur ! Ce n'est pas possible !
Bess tait abasourdie. Son mari venait de dpenser
une forte somme pour le mariage de sa fille Catherine,
sans compter l'achat de leur nouvelle maison. O avait-il
trouv cet argent ? Bess fondit en larmes.
William la prit dans ses bras puissants. Plus que
jamais, Bess avait besoin d'tre rassure.
prsent, tu vas pouvoir faire construire le palais
de tes rves.
Moi ? dit la jeune femme d'une petite voix.
N'est-ce pas ton ambition depuis toujours ? Ce
palais peut dsormais exister.
Les grands yeux foncs de son pouse taient
assombris par l'inquitude,
Chrie, dis-moi ce qui te tracasse.
J'ai peur, avoua-t-elle. Oh, William, mon rve me
plaisait... Il tait inaccessible, si loin dans l'avenir.
prsent, le moment est venu. C'est trop brutal pour moi,
trop tt. La ralit m'effraie terriblement.
Il lui caressa tendrement le front.
Viens, fit-il en l'entranant vers sa monture. Suis-
moi.
Lentement, ils regagnrent le sommet de la colline. Il
tendit les bras vers elle pour l'aider descendre de cheval
et l'enlaa tandis qu'ils contemplaient leur paysage favori.
Lors de notre premire rencontre, je t'ai demand
si tu aimerais avoir trois maisons. Tu m'as rpondu sans
dtour que cela te plairait. Tu m'as reproch de me
moquer de toi et tu t'es jur de possder un jour un
domaine somptueux. cet instant, j'ai su que je dsirais
t'pouser. J'ai senti que ton ambition tait la mesure de
la mienne.
Bess songea la premire anne qu'elle avait passe
Londres. l'poque, elle tait dtermine connatre le
succs et prendre sa part des richesses du monde. Elle se
l'tait promis. Elle envisageait alors son avenir sous les
meilleurs auspices. Elle voulait tout !
William la serra contre lui.
Depuis ce jour, reprit-il, je sais combien tu es
dcide, courageuse, forte. Tes hsitations ne sont que
des btises. Je n'ai aucun doute ce sujet. Tu as la volont
et l'nergie ncessaires pour faire du palais de tes rves
une ralit.
William, o trouverons-nous assez d'argent pour
financer les travaux ?
Ne t'inquite pas pour l'argent. J'en trouverai
toujours.
William parlait d'un ton si assur que les craintes de la
jeune femme s'envolrent.
La maison se dressera l-bas, expliqua-t-elle d'un
ton passionn. Elle sera entirement en pierre, avec une
tourelle carre chaque angle. Je veux une cour intrieure
et une autre devant les curies.
Rien que cela ? Ce sera la demeure la plus
imposante du Derbyshire.
Naturellement ! Nos domestiques seront en livre
bleu et argent.
William se mit rire, attendri par son enthousiasme.
Bess scruta son visage.
Je sais pourquoi tu m'as entrane sur cette colline.
Vu d'ici, tout parat plus petit, moins intimidant. C'est cet
endroit que sont ns tous mes rves, tous mes projets. Tu
m'as amene ici pour chasser mes doutes et mes peurs.
Bien sr que non. Je suis venu uniquement pour te
faire l'amour. Te rappelles-tu l'endroit exact?
William, mon cur dborde d'amour pour toi. Je
suis la plus heureuse des femmes.

Bess partageait dsormais son temps entre


Chatsworth et Londres. Ils vendirent le manoir de Northaw
et ses terres au clerg. William possdait aussi des terres
dans le pays de Galles, trop loignes pour qu'il puisse les
administrer correctement, ainsi qu'un petit domaine dans
le Shropshire. Grce son poste, il russit les changer
contre une vaste proprit Doveridge, non loin de
Chatsworth. Bess mit le chteau de Meadowpleck en
location. L'argent rcolt leur permit de financer la
construction de leur palais.
Leur nouveau domaine tait trs riche et fertile. Le sol
renfermait du charbon et du minerai de plomb. Bess tenait
les comptes avec une grande rigueur, chargeant Francis
Whitfield, leur agent, de remettre leurs gains William,
Londres.
Bess savait aussi se montrer conome. Le bois, la
pierre et les briques provenaient du domaine, ainsi que le
plomb destin la fabrication des fentres. Les ouvriers
travaillaient en change du gte et du couvert. Mme les
artisans de la rgion proposaient leurs services moindre
prix. Comme William le lui avait appris Northaw, Bess
dveloppa l'levage des moutons et vendit de la laine.
Plus Bess russissait dans ses entreprises, plus elle
dbordait d'nergie et de confiance en elle. William garda
quelques domestiques Londres, mais elle emmena les
autres dans le Derbyshire; Ils vcurent dans l'ancienne
maison de Chatsworth pendant la dure des travaux. Sa
sur Jane vint l'aider duquer les enfants, accompagne
de sa tante Marcella, qui Bess confia aussitt
l'laboration des plans du parc.
Cavendish voyageait rgulirement. chaque retour,
Bess et lui revivaient une nouvelle lune de miel. Neuf mois
jour pour jour aprs qu'il lui eut remis les cls de
Chatsworth, sur la colline, Bess lui donna un deuxime fils
prnomm William.
Jamais Bess n'avait t aussi heureuse. Quand elle se
rendait Londres, elle revenait avec des charrettes pleines
de meubles et d'objets destins sa nouvelle maison, qui
commenait prendre tonne. Le premier tage serait
bientt achev. Ensuite, selon leurs moyens financiers, ils
feraient riger un autre tage. Parfois, Bess accompagnait
William en mission officielle dans les monastres et les
abbayes. Son mari tant charg de confisquer les trsors
du clerg, Bess proposait de racheter contre espces
sonnantes et trbuchantes tout ce qui lui plaisait pour
orner sa maison de Chatsworth. Elle n'avait aucun
scrupule. Les responsables de l'glise taient ravis
d'empocher l'argent et restaient muets sr ces
transactions.

A Londres, le jeune roi contracta une maladie ds


poumons, et sa sant dclina rapidement. John Dudley,
comte de Warwick, et la plupart des membres du Conseil
priv, de confession protestante, taient au bord de la
panique. La princesse Marie, catholique fervente et
redoute, tait en premire place dans l'ordre de
succession au trne. Aucun des hommes en place ne
souhaitait la voir rgner.
Dans un acte dsespr, Dudley exila Elizabeth
Hatfield. Ensuite, il poussa le roi mourant rdiger un
testament faisant de Lady Jane Grey son hritire, sous
prtexte que les princesses Elizabeth et Marie taient des
enfants illgitimes. Le Conseil priv n'ignorait pas que
Dudley envisageait de marier son fils Guildford Lady Jane
pour conserver les rnes du pouvoir.
Cavendish fut atterr quand il constata que ses amis
Frances et Henri Grey adhraient ces basses manigances.
Dbut juillet, ils firent revenir leur fille de quinze ans de
Chelsea Palace et organisrent son mariage prcipit avec
Guildford.
Par chance, Bess ne savait pas ce qui se passait dans
la capitale. Cavendish prfrait qu'il en ft ainsi. tant dans
l Derbyshire, elle ne risquait pas d'tre accuse de
complicit dans les manuvres illgales qui se tramaient
Londres.
Bien que le comte de Warwick ait exig la discrtion
du Conseil priv, ces nouvelles parvinrent vite aux oreilles
de la princesse Marie. Alors que le roi Edward venait de
rendre l'me et que Lady Jane Grey tait proclame reine,
Marie Tudor runissait dj une arme. Cavendish
souponnait le trsorier Paulet, son suprieur, d'avoir
averti Marie, car il tait le seul membre catholique du
Conseil priv.
John Dudley prit une nouvelle fois la tte de l'arme
pour capturer Marie Tudor et vaincre ses hommes. Sa
tentative choua. Il devint vident que le peuple
d'Angleterre soutenait la princesse Marie. Les conseillers
privs savaient qu'ils finiraient tous sur l'chafaud s'ils ne
se ralliaient pas aussitt Marie Tudor. Le 19 juillet 1553,
John Dudley fut arrt et Marie Tudor monta sur le trne
d'Angleterre.
Les vnements s'taient succd une telle vitesse
que Lady Cavendish, dans sa rsidence du Derbyshire,
apprit le mme jour la mort du roi, le rgne de neuf jours
de Lady Jane Grey et le prochain couronnement de Marie
Tudor.
21.

21.
Bess fit aussitt ses bagages et partit pour Londres.
En chemin, elle et l'impression que le peuple tout entier
se ruait vers la capitale pour assister au couronnement de
la nouvelle reine d'Angleterre. Ce mois: de juillet dcisif
touchait sa fin. Cavendish accueillit sa femme, le cur
serr par [apprhension.
Avec sa franchise naturelle, Bess prit l'offensive.
Pourquoi diable ne m'as-tu rien dit de ces
vnements funestes ? Tu devais pourtant te douter
depuis des mois qu'il y avait de la rvolte dans l'air!
Bess, j'ai t dbord, ces temps-ci. Pendant des
semaines, le Conseil priv a sig jour et nuit. J'ai peine
dormi. Mme si j'avais eu le loisir de t'crire, je n'aurais
jamais os coucher quoi que ce soit sur le papier, par
mesure de prudence.
En fait, tu voulais tout prix viter que je m'en
mle !
Je voulais simplement viter de te mettre en
danger, rpliqua-t-il.
Je dois absolument aller voir Frances Grey.
Pas question ! rtorqua-t-il. Frances et Lady
Catherine sont en scurit Suffolk House. De leur ct,
Henri et Lady Jane sont l'abri la Tour de Londres.
Oui, mais pour combien de temps, avec cette
fanatique sur le trne ?
Bess tait si furieuse qu'elle fondit en larmes.
Seigneur ! Je m'inquite tant pour eux ! William la
prit par les paules, l'obligeant se calmer pour l'couter.
C'est Dudley qui paiera les pots casss. Frances est
une Tudor, une cousine de la princesse Marie. Son mari et
sa fille ne courent aucun danger.
Bess essuya ses larmes.
J'ai envie de me laver. La poussire du voyage a
failli m'touffer. Pauvre Nan Dudley...
Va demander qu'on te prpare un bain, ordonna
William. Il faut que je te parle.
Tandis que sa femme se dtendait dans l'eau chaude
et parfume, William s'assit sur le rebord du vaste cuveau
en bois.
prsent, nous devons nous soucier de notre
propre situation. Le Conseil priv a vite compris que nous
finirions tous sur le billot si nous ne proclamions pas Marie
Tudor reine d'Angleterre.
Bess blmit.
William, tu risques de perdre ton poste cause de
moi. Marie Tudor me dteste.
Bess, je risque de perdre mon poste, en effet, mais
pas cause de petites msententes personnelles. Marie,
n'aura aucune sympathie pour un homme qui dmantle
depuis des annes des monastres et des tablissements
religieux travers tout le pays. Sa premire mesure sera
de rendre l'glise tous les biens que nous lui avons
confisqus.
Tu as raison, comme toujours. Heureusement,
nous nous sommes dbarrasss de Northaw pour investir
cet argent dans la construction de Chatsworth.
Malgr la gravit d la situation, William se mit rire.
Tu gardes vraiment les pieds sur terre, en dpit des
circonstances.
C'est toi qui me l'as appris!
Eh bien, j'ai pris une mesure concrte. Paulet et
moi avons dpens nos propres deniers pour rassembler
une arme destine soutenir Marie. Il m'a fallu
emprunter sept cents livres, mais c'est une assurance qui
ne revient pas trop cher.
Elle gardera sans doute Paulet au poste de
trsorier, puisqu'il est catholique.
Oui. J'espre tre pargn grce mes relations
avec lui.
William, j'ai une ide. Convertissons-nous au
catholicisme ! Cela ne nous coterait pas grand-chose de
compter un prtre parmi notre personnel.
Tu ne trouves pas que c'est un peu excessif?
Non. C'est une dmarche trs avise, au contraire.
Qu'importe la religion, si elle garantit la scurit de nos
enfants et leur hritage ?
Bess posa tendrement les mains sur son ventre.
Bess, ne me dis pas que tu es nouveau enceinte !
qui la faute ? demanda-t-elle.
Tu es si fconde... Il me suffit presque de te
regarder pour te faire un enfant.
Tu ne te contentes pas de me regarder ! rpliqua-t-
elle, taquine.
Il lui tendit une serviette.
Tu es en colre contre moi ?
Pas pour l'enfant, dclara-t-elle en l'embrassant
avidement. De toute faon, ce n'est pas encore certain.
Il l'aida sortir de l'eau et l'enveloppa dans une
serviette.
Dans ce cas, au lit ! Je tiens m'en assurer, dit-il
avec un sourire ravageur.
Bess et William jugrent prfrable que la jeune
femme reste Londres, du moins pendant les ftes du
couronnement de la reine, prvu le 3 aot. Bess tait
impatiente de revoir Elizabeth. Sans en parler son mari,
elle dcida de trouver un moyen de discuter avec Lady
Frances Grey avant de rentrer dans le Derbyshire.
Elizabeth vint de Hatfield pour rencontrer sa sur
Wanstead, participer la procession et escorter la reine
vers la capitale. Tout au long de la route depuis Hatfield,
nobles et roturiers se joignirent la suite de la princesse
Elizabeth. Lorsqu'elle retrouva Marie, l'escorte s'levait
plus d'un millier de personnes.
Marie nota qu'Elizabeth promettait de lui obir, mais
elle ne lui faisait gure confiance. Sa sur marchait
derrire elle, vtue de blanc, ses superbes cheveux roux
cascadant sur ses paules. Soudain, une violente jalousie
s'empara de Marie, qui se demanda laquelle des deux tait
acclame par la foule avec tant de ferveur.
Le lendemain du couronnement, une rception
somptueuse fut donne Whitehall: Tous les sujets de la
reine Marie s'inclinrent devant leur souveraine, lui jurant
obissance et lui souhaitant la protection divine.
Lady Cavendish, resplendissante dans une robe vert
et blanc, les couleurs des Tudors, fit la rvrence. La reine
Marie ne lui dit rien, se contentant de la toiser du regard.
Bess ne put rprimer un frisson. Peu aprs, elle quitta la
salle, laissant Sir William en compagnie du trsorier Paulet.
Bess trouva Elizabeth dans la salle de garde, en
compagnie de nombreux jeunes nobles qui semblaient
former une cour autour d'elle.
Lady Cavendish, veuillez m'accompagner.
Les deux amies s'loignrent pour chercher un
endroit plus discret. Whitehall comptant plus de deux
mille pices, elles n'eurent gure de difficults s'isoler.
Vtre Grce, vous tes radieuse !
prsent, je suis hritire du trne. Pourtant,
jamais je ne me suis retrouve en si prilleuse position.
Robin Dudley est enferm la Tour de Londres. Sa vie est
dsormais entre les mains de ma sur.
Cavendish croit que John Dudley portera toutes les
responsabilits sur ses paules et que la reine pardonnera
aux autres.
Je n'ose prendre la dfense de Dudley. Marie me
dteste. Elle dtient l'autorit suprme et m'obligera
aller la messe, se plaignit Elizabeth.
Votre Grce, dans votre propre intrt, il faut que
vous lui obissiez, lui conseilla Bess, qui connaissait la
nature rebelle de la princesse.
Je dois donner l'impression d'obir. Quand elle me
forcera assister la messe, je m'vanouirai dans la
chapelle. Tous les protestants du royaume y verront le
signe que je pratique contre mon gr.
Cavendish et moi ayons l'intention de nous plier
ouvertement l'autorit de la reine.
Cette garce perfide rpand dj la rumeur que
nous ne sommes pas du mme sang. Elle raconte que je
suis une btarde de Mark Smeaton!
Bess prit la main de son amie.
Votre Grce, il suffit de vous regarder pour
constater que vous tes bien la fille d'Henri Tudor. Tout le
monde sait que votre jeunesse et votre beaut la rendent
folle de jalousie. Vous avez le port d'une reine et vous
attirez tous les regards.
C'est justement le problme. Ds que possible, je
me retirerai Hatfield, pour, vivre une existence paisible
de nonne et attendre mon heure.
Durant la semaine qui suivit, William et Bess
discutrent longuement de leur avenir. Le poste de
William semblait plus stable, mais ils n'ignoraient pas que
tout pouvait changer du jour au lendemain.
Le Derbyshire est un lieu bien plus sr que
Londres. Tu as vraiment bien fait d'acheter Chatsworth,
dclara Bess.
Nous devrions tendre notre proprit vers le
nord. Le comte de Westmorland vend huit mille acres de
terre prs de Chatsworth. Nous deviendrions les plus gros
propritaires terriens du Derbyshire. Aprs Shrewsbury,
bien sr.
Mais nous n'en avons pas les moyens !
Bess savait que leurs dpenses dpassaient dj leurs
rentres d'argent, car elle tenait des compts trs prcis
des frais occasionns par la construction de leur palais.
J'emprunterai de l'argent William Parr. Mes pots-
de-vin couvriront les remboursements.
L'air choqu de sa femme amusa William.
Ne sois pas aussi hypocrite. Quand il s'agit
d'affaires, tu es aussi impitoyable que moi. En faisant tes
comptes, n'inscris pas les intrts que nous verserons,
Parr pour son prt. L'usure est une pratique illgale.

Presque aussitt dbutrent des ngociations en vue


d'un mariage entre la reine Marie et le prince Philippe
d'Espagne. Bess esprait que ces projets occuperaient
suffisamment les penses de la reine pour qu'elle ne
cherche pas fomenter une vengeance. La jeune femme
poussa un long soupir de soulagement en constatant que
Lady Frances Grey avait une certaine influence sur sa
cousine Marie. William ne s'tait pas tromp. Henri Grey
fut libr de la Tour de Londres, mais on le condamna
payer une lourde amende. Avant de retourner dans le
Derbyshire, Bess accompagna William Suffolk House
pour rendre visite leurs vieux amis.
Bess l'ignorait encore, mais c'tait la dernire fois
qu'elle voyait Henri Grey. Dans l'anne qui suivit sa
libration, Henri fut impliqu dans un complot visant
renverser la reine Marie et placer Elizabeth sur le trne.
Lorsqu'elle dcouvrit ce qui se tramait, la souveraine fit
dcapiter Henri et sa fille Lady Jane.
La princesse Elizabeth fut emprisonne la Tour de
Londres et interroge sur son rle au sein de ce complot.
Pendant trois longs mois, sa vie ne tint qu' un fil. Puis elle
fut libre et envoye Woodstock sous bonne garde.
La tragdie qui touchait les Grey bouleversa Bess.
William s'en voulait normment de n'avoir rien pu faire
pour aider ses amis. Folle d'inquitude pour Elizabeth,
Bess pensait sans cesse elle. Elle-mme tait en scurit
dans le Derbyshire et se sentait presque coupable de
russir aussi bien. Non seulement elle mettait chaque
anne un enfant au monde, mais tous ses projets se
ralisaient. La fortune semblait lui sourire. Les terres des
Cavendish rapportaient beaucoup d'argent. Les deux
tages de Chatsworth taient termins, les murs du palais
orns de fresques somptueuses. Bess meublait son
nouveau foyer des trsors qu'elle avait accumuls depuis
des annes et recevait toutes les grandes familles du nord
de l'Angleterre.
Bess ignorait que ses liens troits avec les Grey et son
amiti pour la princesse Elizabeth lui valaient les foudres
de la reine Marie.
Des commentaires logieux sur la splendeur de
Chatsworth commencrent parvenir aux oreilles de la
souveraine. On racontait que Lady Cavendish possdait
une suite de quatorze pices avec rideaux et baldaquins
assortis, que les murs de son palais n'arboraient pas moins
de soixante tapisseries. On disait que sa demeure tait
digne d'une reine, mais Marie n'y fut jamais invite. En
apprenant que Lady Frances Grey et sa fille Catherine y
sjournaient frquemment, ainsi que Nan Dudley, la reine
eut l'impression qu'on la poignardait dans le dos. Ces
femmes avaient t maries avec ses pires ennemis, qu'on
avait dcapits pour haute trahison.
Au bout d'un certain temps, Cavendish eut vent du
mcontentement de la reine, dont la politique et le
fanatisme taient de plus en plus impopulaires. Elle
incriminait ses conseillers, et l'on murmurait qu'elle
entendait se sparer d'eux. Sir William redoutait prsent
qu'elle ne l'cart du Conseil priv la premire occasion.
Toutefois, il tait fermement dcid taire ces
rumeurs. Bess avait tendance s'inquiter d'un rien. Or il
ne dsirait que son bonheur. Pour rien au monde il ne
voulait troubler sa srnit. C'tait une pouse parfaite,
une mre aimante et attentive, une chtelaine distingue
et une femme d'affaires hors pair. Avec l'aide de ses
rgisseurs, elle grait merveille leur domaine.
Cavendish se refusait lui imposer des soucis
supplmentaires. Elle avait assez faire. Philosophe, il se
dit que quitter le Conseil priv ne serait pas une
catastrophe. Il pourrait ainsi consacrer du temps sa
famille dans le Derbyshire. Un jour, il reut une lettre de
Chatsworth, lui annonant que Bess tait souffrante.
Aussitt, plus rien n'eut d'importance ses yeux. Il
abandonna l'instant Londres pour se prcipiter au chevet
de sa femme.
Il franchit les grilles en fer forg du palais, sans un
coup d'il pour le superbe jardin la franaise dont il tait
si fier. Jane et Marcella l'accueillirent, l'air grave. En
dcouvrant que sa belle-mre tait l, William sentit sa
gorge se nouer. Il gravit les marches quatre quatre, puis
s'arrta sur le palier pour reprendre son souffle et se
ressaisir. Il ne voulait pas trahir sa peur devant Bess.
Il ouvrit doucement la porte de la chambre et
s'approcha du superbe lit en bois sculpt. En dcouvrant
Bess alite et ple, une vague de panique le submergea.
Bess, mon amour, c'est moi, murmura-t-il en
avalant sa salive.
William... souffla-t-elle.
Il posa tendrement la main sur son front moite et
constata qu'elle avait de la fivre. Sa mauvaise mine lui
parut trs alarmante. Bess dbordait toujours d'nergie et
de joie. Lorsqu'elle jouait avec ses enfants, elle courait
dans tous les sens, infatigable. Puis, le soir venu, elle se
transformait en une htesse lgante, pleine d'esprit,
capable de discuter avec les nobles les plus estims du
pays. La nuit, enfin, elle laissait ses cheveux roux tomber
librement en cascade sur ses paules nacres et devenait
une sductrice passionne, une amante prise qui
embrasait William de dsir.
Bess lui fit signe de s'approcher plus prs. Elle
semblait vouloir lui dire quelque chose de trs important.
Les enfants... chuchota-t-elle.
Tu as envie de voir les enfants, chrie? Bess secoua
impatiemment la tte, comme si elle lui reprochait de ne
pas comprendre.
Promets-moi que tu leur trouveras de bons
conjoints, qu'ils feront tous un beau mariage. Promets-le-
moi !
Convaincu qu'elle dlirait, il lui caressa le front.
Toutefois, ses paroles restaient assez cohrentes.
Je veux qu'ils portent tous un titre.
Oui, mon amour, dit-il, cherchant la calmer. Elle
enfona les ongles dans sa paume.
Cavendish, promets-le-moi ! Jure-le !
Il se rendit soudain compte que Bess se croyait
agonisante. tait-elle donc si gravement malade ? En ces
instants terribles, elle ne pensait pas elle, mais ses
enfants. Sa gorge se noua. II prit la jeune femme dans ses
bras.
Bess, je te le promets. Mais je t'assure que tu ne
vas pas mourir. Je ne le permettrai pas ! Tu es jeune. Tu as
la vie devant toi. Il ne faut pas me quitter, Bess. Que
deviendrais-je sans toi?
Il gagna le seuil de la chambre et appela :
Marcella !
La vieille tante surgit.
A-t-elle vu le mdecin?
Oui, grommela Marcella avec mpris. Mais aprs
cette maudite saigne, je me suis jur de ne plus jamais
faire appel lui.
Lui avez-vous administr une potion contre la
fivre? demanda William, dsespr.
Naturellement ! Je suis herboriste.
Elle est si agite...
Bess va gurir, maintenant que vous tes auprs
d'elle, Cavendish. Vous tes sa force, sa raison de vivre.
Je la veillerai cette nuit.
Tant mieux. Elle n'a besoin de rien d'autre.

William s'occupa du bain de Bess, puis il lui fit avaler


une dcoction de plantes prpare par sa tante. Ensuite, il
approcha un fauteuil du chevet de la malade et s'apprta
la veiller toute la nuit, tel un ange gardien. Il n'tait pas
croyant mais, en la voyant sourire avant de fermer les
yeux, il ne put s'empcher de lui prendre la main et de
prier en silence. Bess tait sa joie de vivre. Elle lui avait
apport un bonheur sans limites. Elle tait sa passion, sa
flamme.
l'aube, Bess sombra dans un sommeil plus paisible.
William sortit quelques instants pour se dgourdir les
jambes. La maisonne tait dj rveille. William trouva
la mre de Bess, sa tante et sa sur dans le petit salon.
Bess dort. Elle semble aller un peu mieux. Sa belle-
mre se leva d'un bond, mais Marcella foudroya William
du regard. Tout autre homme que lui aurait t intimid.
Cavendish, dit-elle, oubliant de l'appeler par son
titre, Bess a eu trop d'enfants en trop peu d'annes. Les
deux derniers n'ont que onze mois d'cart. Il faut rprimer
vos ardeurs.
En entendant ces paroles avises, William se sentit un
peu coupable.
Marcella quitta le salon, laissant une Jane rougissante
derrire elle.
Ne lui en voulez pas, Sir William, dit-elle. Bess a
rendu visite la femme d'un fermier atteinte de la peste.
Ses enfants l'ont attrape leur tour, et Bess s'est occupe
d'eux.
Merci, Jane. Cependant, je dois avouer que
Marcella n'a pas tout fait tort, admit William.

En deux jours, la sant de Bess s'amliora nettement.


La fivre disparut aussi vite qu'elle tait venue. Ds qu'elle
recommena manger, la jeune femme retrouva son
nergie. Elle se promena pendant des heures au bras de
son mari, flnant dans les alles bordes d'arbres, au
milieu des haies tailles avec soin et des parterres de
fleurs multicolores, des pelouses et des terrasses. William
avait trac des plans pour dtourner la rivire afin qu'elle
traverse les jardins, formant des cascades successives
jusqu' un petit bassin. Il fallait avant tout veiller viter
toute inondation en cas de crue.
la fin de la semaine, Bess remonta cheval. Avec
William, elle se rendit Baslow et Edensor. Leurs enfants
les plus grands les accompagnrent, juchs sur leurs
poneys : Francie, brune et rieuse, le portrait crach de son
pre, et leurs deux premiers fils aux cheveux roux et
boucls, comme leur mre. William remercia le Ciel de la
gurison spectaculaire de sa femme. Il s'merveillait de
son apptit de vivre. En la regardant, il avait peine croire
qu'elle avait t malade.
Ce soir-l, dans l'intimit de leur chambre, Bess se
montra d'humeur coquine. Elle se dvtit trs lentement,
calculant chacun de ses mouvements sensuels, dvoilant
peu peu son corps aux yeux brlants de William.
Qu'en penses-tu ? lui demanda-t-elle d'une voix
suave. J'aime porter ces bas en soie sur ma peau nue.
Manifestement, tu cherches me sduire,
rpondit-il en gardant ses distances.
Il lui tourna le dos pour ne pas croiser son regard
boudeur.
Enfile ton peignoir, lui ordonna-t-il. Tu vas attraper
froid.
Je n'ai jamais froid, ronronna-t-elle. Chri, sers-moi
un verre de vin.
L'alcool te grise.
Bess commena onduler des hanches.
Non, il me rend amoureuse.
Une tisane serait prfrable, dit-il.
Bess mit un petit rire.
Tante Marcella m'a gave de tisanes et de potions.
Je vais devenir folle si tu ne te dshabilles pas tout de
suite. Occupe-toi de moi...
Bess, je ne veux plus de bbs.
Quoi ? fit-elle en s'immobilisant.
Nous avons assez d'enfants. Je refuse de mettre ta
sant en pril en t'engrossant chaque anne.
La jeune femme sembla amuse.
C'est l'abstinence qui risque de nuire ma sant.
William s'approcha du lit, dcid jeter ses bonnes
rsolutions aux orties.
Je... je vais devoir me retirer. Bess s'croula sur le
lit en riant.
Qu'y a-t-il de si drle ?
Je n'en crois pas un mot, William ! Tu es tout aussi
incapable de te retirer que de rester chaste !
William la saisit par les chevilles et l'attira vers lui. Il
caressa ses cuisses, puis les carta doucement. Bess se
cambra, offerte. Glissant les mains sous ses hanches, il se
pencha vers son intimit. Il entama une lente exploration
du bout de la langue, tandis qu'elle ondulait comme une
chatte. Trs vite, il sentit le plaisir exploser en elle.
William, j'en veux encore, gmit-elle.
Et moi, je veux t'en donner davantage, souffla-t-il
d'une voix rauque.
J'adore quand tu viens en moi. J'aime le poids de
ton corps sur le mien, ta puissance. Je sais que tu me
dsires et j'ai envie de t'admirer dans l'extase. Mon corps
t'appelle...
Les paroles de Bess l'embrasrent.
Comment faire ? demanda-t-il, dsespr. Elle lui
adressa un sourire enjleur.
Par chance, Marcella m'a prescrit une herbe
spciale qui vite les grossesses.
William poussa un soupir de soulagement et se
dshabilla en toute hte. Bess n'tait pas la seule brler
de dsir. Plus que jamais, il voulait sentir ses spasmes de
plaisir, connatre la jouissance en mme temps qu'elle,
puis la serrer contre lui, pantelante et comble.
22.

22.
son retour Londres, de nombreuses difficults
attendaient William. Le trsorier Paulet le convoqua pour
lui annoncer que la reine Marie avait ordonn un contrle
des comptes du royaume.
Il y a parmi nous des tratres qui ont influenc la
reine en colportant les pires ragots.
Cela fait treize ans que je m'occupe de la trsorerie
du royaume et je n'ai jamais reu la moindre plainte !
protesta Cavendish.
J'ai expliqu Sa Majest que votre poste tait fort
mal rmunr et que, par consquent, il tait normal que
vous perceviez quelques avantages annexes. Malgr cela,
elle veut absolument que les livres soient examins avec
attention.
Je peux fournir deux livres de comptes, mais mes
assistants en tiennent des dizaines d'autres qui ne
renferment que des brouillons. Les comptes ne sont pas
jour.
Dans ce cas, je vous recommande de le faire sur-le-
champ, William. Je sais que vos finances personnelles sont
souvent intimement mles vos affaires
professionnelles. Je vous conseille donc de clarifier la
situation au plus vite.
Des enquteurs envahirent les bureaux de Cavendish
et commencrent plucher reus et factures. Leur
mission se prolongea pendant des semaines, puis des
mois, le temps d'examiner l loupe treize annes de
travail
Cavendish prit soin de cacher ses dboires Bess. Il
interdit galement son secrtaire, Bestnay, de parler de
ses problmes devant sa femme. Mais, force de vivre
sous une pression continuelle, William sentit sa sant
dcliner. Parfois, l'issue d'une journe de quinze heures
de travail acharn, il souffrait de violentes douleurs au
thorax. Seul un verre de vin parvenait le soulager un peu.
Le rapport dtaill que les enquteurs remirent enfin
la reine rvlait un dtournement de plus de cinq mille
livres. Paulet fut oblig de demander des explications
Cavendish, afin de satisfaire la souveraine. Sir William se
dfendit de son mieux: au fil des annes, de nombreux
employs avaient disparu, emportant avec eux de fortes
sommes d'argent. Il dclara galement que les deux
monarques prcdents avaient laiss de lourdes dettes
qu'il avait d ponger l'avnement de la reine Marie. Il
alla jusqu' fournir des reus personnels attestant de
l'argent qu'il avait dpens pour offrir son soutien la
reine.
Au dbut du mois d'aot, William n'avait toujours pas
t inculp. Cependant, conscient que cette possibilit
n'tait pas exclue, il consulta ses avocats londoniens.
puis par le travail et les soucis, il se retira dans le
Derbyshire pour prparer sa dfense. Cinq mille livres
reprsentaient une somme colossale. Le revenu moyen en
Angleterre n'excdait pas trois livres par an.
William ne savait comment annoncer la terrible
nouvelle Bess. En cas d'inculpation officielle, il esprait se
dfendre avec succs et sauver sa carrire, mais il avait le
devoir de prvenir Bess qu'ils risquaient de perdre tout ce
pour quoi ils avaient travaill.
Avant de quitter la capitale, William acheta un cadeau
d'anniversaire de mariage pour sa femme, un livre la
couverture incruste de dix rubis, qui renfermait deux
petits portraits qu'ils avaient commands un peintre
l'anne prcdente. Il avait promis d'tre de retour
Chatsworth avant le 20 aot, car Bess avait prvu une
grande fte.
Le 18, en accueillant son mari, Bess s'inquita :
Chri, tu te sens bien? Tu as l'air fatigu.
William chassa, aussi tt son inquitude.
Le trajet m'a paru puisant. Toutes les meilleures
auberges taient pleines. J'ai d manger quelque chose qui
ne m'a pas russi.
Bess s'affairait aux prparatifs de la rception.
Comme toujours, elle veillait personnellement tous les
aspects pratiques de l'organisation et vrifiait les moindres
dtails. La fte aurait lieu eh plein air, dans les superbes
jardins de Chatsworth. Toutefois, s'il pleuvait, les invits
pourraient se replier dans les deux galeries.
La jeune femme trouvait le moment idal pour
prsenter ses enfants ses nombreux amis, aussi
demanda-t-elle ses invits de venir avec leur
progniture. Bien sr, des domestiques seraient prsents
pour s'occuper d'eux.
Bess vit son mari boire une bouteille entire de vin
blanc au cours du repas, puis une autre dans la soire. Plus
tard, il s'assoupit dans un fauteuil. Bien qu'un peu
tonne, Bess songea qu'il devait tre puis. Les cheveux
bruns de William taient maintenant stris de gris. Jusqu'
prsent, Bess ne s'en tait pas rendu compte. Aprs tout,
son mari avait cinquante ans, se rappela-t-elle. Leur
diffrence d'ge n'avait pourtant jamais pos le moindre
problme entre eux, car William tait un homme
nergique et jeune d'esprit. Ce soir-l, en-le regardant
dormir, elle sentit son cur fondre. Il tait peut-tre
temps pour lui de se reposer un peu.
La journe du 20 aot s'annonait radieuse. Les
voitures commencrent affluer Chatsworth. Les
Cavendish taient rassembls sur le perron pour accueillir
leurs invits et leur faire les honneurs de leur superbe
demeure. Bess leur prsenta firement ses enfants. Elle et
sa fille Francie, ge de neuf ans, portaient toutes deux
une robe en soie blanche. La fillette tenait un petit
bouquet de roses la main, et Bess avait plac, une fleur
dans son dcollet plongeant.
Henri, William et Charles, ses trois fils, taient vtus
d'une culotte et d'une veste identiques, avec un chapeau
plume sur leurs boucles rousses. Ses deux dernires filles,
encore trs petites, avaient t confies aux soins de leur
gouvernante. Trs vite, le parc rsonna des cris des
enfants qui couraient en tous sens, pourchassant les
papillons. Les dames, pares de leurs plus belles toilettes,
se promenaient dans les alles en bavardant gaiement,
protges du soleil par leurs ombrelles; Les hommes
taient runis en petits groupes et discutaient politique.
La famille de Bess tait prsente, se mlant sans
complexe toute la noblesse de la rgion. Parmi les invits
figuraient les comtes et les comtesses de Westmorland,
Pembroke et Huntingdon, ainsi que la marquise de
Northampton, Lady Port, les Neville, les Fitzherbert, les
Pierrepont et, enfin, le comte de Shrewsbury. Bess avait
convi tous les Talbot, non seulement parce qu'ils
possdaient la plus grosse fortune d'Angleterre, mais
parce qu'ils taient aussi leurs plus proches voisins et que
les deux familles graient en commun de nombreux
domaines.
Bess n'avait pas revu le comte de Shrewsbury depuis
qu'il avait accept d'tre le parrain d'un de ses fils. En le
saluant, la jeune femme le trouva considrablement vieilli.
Le comte tait galement trs dur d'oreille. Refoulant son
antipathie pour George Talbot, qui soutenait son pre,
Bess dclara poliment :
Merci beaucoup d'avoir amen votre pre,
Monseigneur. Il a toujours t trs gnreux envers moi.
George Talbot lui lana un regard sombre.
Les Talbot se montrent toujours gnreux envers
les jolies femmes, Lady Cavendish.
Lady Talbot vous accompagne ? demanda Bess,
perfide.
Non, pas aujourd'hui. Gertrude vient en effet de
me donner un autre fils.
Flicitations, Lord Talbot. Combien d'enfants avez-
vous, prsent ? s enquit-elle.
Six. Comme vous, Lady Cavendish.
Bess fut abasourdie. George semblait bien trop jeune
pour tre pre de six enfants. Puis elle se rappela qu'ils
avaient exactement le mme ge. Bess s'excusa. Il tait
temps d'installer le buffet.
Les domestiques commencrent apporter des
plateaux d'argent chargs de victuailles. Jamais la jeune
femme n'avait t aussi fire de sa russite. Le gibier,
l'agneau et le veau provenaient de ses terres, les truites de
la rivire, les fruits du verger, les fromages de ses fermes...
Chatsworth produisait mme sa propre bire. Pas une
seule femme prsente ne put s'empcher d'envier Bess.
Quant aux hommes, ils dvoraient la chtelaine des yeux.
Dans l'aprs-midi, la gouvernante amena la petite
Marie sa mre.
Je suis dsole de vous dranger, Madame, mais
elle n'arrte pas de pleurer.
Ellen, mes enfants ne me drangent jamais.
Donnez-la-moi. Je vais la bercer.
Bess prit sa fille dans ses bras et se dirigea vers la
roseraie, son sanctuaire, derrire une alle borde de
grands ifs. Le bb se blottit contre la poitrine de sa mre
et voulut la tter.
Oh, non ! s'exclama-t-elle en riant. Tu es sevre
depuis des semaines !
Elle s'assit prs d'une fontaine en pierre. En une
minute, l'enfant s'endormit. Bess la rendit sa
gouvernante, puis ferma les yeux, heureuse, savourant le
parfum enivrant des roses.
Dissimul derrire un if, George Talbot l'observait. En
l'entendant parler, il fut sidr d'apprendre qu'elle allaitait
ses enfants. Cette ide lui parut soudain trs excitante,
comme tout ce qui concernait Bess Hardwick, et depuis
toujours. Il aurait pay cher pour entrevoir, ne ft-ce
qu'une seconde, la jeune femme en train de donner le sein
son enfant. Il dplorait amrement qu'il existt entre eux
une telle animosit. Ils semblaient incapables d'entretenir
une conversation courtoise. Cependant, Talbot tait
dtermin repartir sur des bases nouvelles. Dornavant,
il se conduirait bien et gagnerait peu peu l'amiti de
Bess. C'tait le plus grand dfi qu'il se soit jamais fix.
pas de loup, il la rejoignit.
Lady Cavendish...
Bess ouvrit les paupires et dvisagea l'homme
lanc et brun qui se tenait devant elle.
Lord Talbot ? tpondit-elle d'un ton interrogateur.
J'aimerais que nous soyons amis. Nous nous
connaissons depuis fort longtemps, mais nous n'avons
jamais t trs proches.
Elle haussa les sourcils.
A qui la faute ? s'enquit-elle.
Je sais que je suis entirement responsable de
cette situation, Lady Cavendish. J'aimerais me racheter,
dclara-t-il avec toute la sincrit dont il tait capable.
Bess l'examina. George Talbot avait des raisons d'tre
arrogant, songea-t-elle. Le plus riche hritier du royaume
tait galement le plus bel homme qu'elle ait jamais
rencontr, un brun tnbreux plein de charme. Toutes les
femmes se jetaient son cou.
Autrefois, j'tais un adolescent stupide, avoua-t-il.
Votre beaut m'a toujours fascin. Je me suis comport
comme un goujat uniquement pour attirer votre attention,
mais je n'ai russi qu' vous fcher.
Je suis assez susceptible, je l'admets.
J'ose croire que j'ai beaucoup mri depuis notre
adolescence.
Moi aussi, sans doute, fit Bess avec un regard
amus.
Suis-je pardonn ? demanda-t-il, honteux.
Il ne lui avait pas vraiment demand pardon, mais
Bess savait qu'il n'tait pas homme s'humilier. Elle dcida
donc de se montrer magnanime. Elle se leva et, avec un
sourire radieux, lui tendit la main.
Talbot ne la prit pas, mais attrapa d'un geste vif la
rose niche au creux du dcollet de Bess.
Le sourire de la jeune femme s'envola aussitt. Elle le
foudroya du regard.
Je me suis trompe. Vous n'avez pas chang
depuis le jour de notre rencontre. Vous tes toujours aussi
grossier et arrogant !
Petite mgre! lana Talbot.
Sclrat ! riposta Bess, se retenant de le gifler. Elle
eut toutes les peines du monde contrler sa colre.
Toutefois, elle russit tourner les talons et quitter la
roseraie avant qu'une nouvelle dispute n'clate.
Elle ne mit qu'un instant se calmer et finit par rire
de sa msaventure avec George Talbot. En ralit, il n'avait
rien fait de mal. Il se comportait simplement comme un
homme charmeur. Elle aurait d tre flatte de ses
attentions.
Aprs le dpart de la dernire calche, les enfants
allrent se coucher. Le calme revint dans la maison. Main
dans la main, Bess et William gravirent les marches qui
menaient leur suite.
Cette fte fut un vritable triomph, Bess. Je suis
trs fier de toi.
Heureuse, elle se blottit tendrement contre lui.
Je te dois tout.
En haut de l'escalier, Bess se retourna pour
contempler sa maison.
Tout tait parfait, dclarait-elle. Aujourd'hui, j'ai
ralis mes rves les plus chers. Grce toi, mon amour...
Comment ternir un tel bonheur? Aprs tout, les
mauvaises nouvelles pouvaient attendre, songea
Cavendish. Une fois au lit, il lui donna son cadeau.
Ce sera mon bien le plus prcieux, dit-elle, le
souffle coup. Je le chrirai toute ma vie.
William la garda dans ses bras toute la nuit, redoutant
le lendemain, car Bess allait certainement le dtester.
l'aube, en entrant dans son bureau, William
dcouvrit les livres de comptes de Bess, ouverts l'endroit
o il devait les signer. Fou de douleur, il les repoussa d'un
geste brutal, regrettant amrement que ses propres
comptes ne soient pas aussi honntes. Tout coup, une
douleur fulgurante le saisit: Il porta une main sa poitrine
et appela Bess. Lorsqu'elle le rejoignit, il lui demanda de
s'asseoir et se redressa firement.
J'ai des problmes, dclara-t-il. La reine a ordonn
un contrle des comptes de la Couronne.
La garce ! Elle l'a fait uniquement parce qu'elle me
dteste ! Combien de temps as-tu pour tout arranger?
Tout est termin. Les enquteurs travaillent sur ce
dossier depuis des mois. Ils ont dpouill le moindre
document, la moindre facture.
Et tu as tout gard pour toi au lieu de me confier
tes soucis ? prsent, je comprends pourquoi tu es si
fatigu.
Elle se leva d'un bond, mais son mari la fit rasseoir
d'un geste autoritaire.
Tu n'avais aucune raison de t'inquiter.
Et maintenant? demanda-t-elle en plissant.
D'aprs le rapport, je suis responsable d'un
dtournement de fonds d'un montant de cinq mille livres.
Cinq mille livres ? rpta-t-elle, incrdule.
Paulet semble satisfait de mes explications, mais je
doute que la reine soit aussi comprhensive.
As-tu t inculp ?
Non, mais je m'y attends d'un jour l'autre. La
reine cherche se dbarrasser de moi. Elle est dtermine
remplacer tout son entourage. C'est le seul moyen
qu'elle a trouv.
Nous allons nous battre ! s'exclama Bess en serrant
les poings.
J'ai contact mes avocats. Je dois prparer une
stratgie d dfense.
Je t'aiderai, William. Je retourne Londres avec toi.
Je ne veux pas que tu restes seul en ces moments difficiles.
Cavendish voulut s'assurer qu'elle avait bien
conscience de la gravit de la situation.
Bess, si je ne suis pas disculp, il me faudra
rembourser ces cinq mille livres, expliqua-t-il. Nous
devrons tout vendre, Chatsworth, notre maison
londonienne...
William, je me moque de Chatsworth. C'est toi qui
comptes! Seigneur, si tu n'es.pas blanchi, tu risques de te
retrouver en prison !
Elle se jeta son cou.
Tu ne m'as mme pas demand si j'tais vraiment
coupable.
Je n'ai pas besoin de te poser la question, rpondit-
elle en riant travers ses larmes.
Tu me dtestes ?
Te dtester? Je suis plus coupable que toi. Tu as
simplement dtourn des fonds. C'est moi qui ai dpens
cet argent !
La premire semaine de septembre, Bess et William
regagnrent la capitale. Forts d'Une confiance rciproque,
ils dcidrent de se battre bec et ongles. Ils avaient
toujours eu des amis haut placs, disposs user de leur
influence pour les aider. Mais ces allis taient tous de
fervents protestants, trs mal vus de la reine catholique.
Bess accompagnait William chez ses avocats et
n'hsitait pas intervenir lors de ces entretiens.
Vous rendez-vous compte de la somme que nous
versons votre cabinet chaque anne ? Bien plus que pour
la construction de notre maison ! Et nous avons toujours
pay rubis sur l'ongle.
Lady Cavendish, nous vous promettons de faire de
notre mieux.
C'est tout ce que je vous demande, messieurs.
Le 1er octobre, Sir William Cavendish fut
officiellement inculp: Une semaine plus tard, il passa
devant le tribunal de la reine, avec son secrtaire, Robert
Bestnay. William prsenta sa dfense, puis les avocats
implorrent la clmence de la Cour en raison de la loyaut
de leur client, envers la Couronne et des services qu'il lui
avait rendus. Ils espraient obtenir une peine de mille
livres.
Au bout de quinze longs jours, le 23 octobre, William
fut nouveau convoqu au tribunal. On lui apprit que la
reine rejetait sa dfense. Cavendish s'entretint brivement
avec ses avocats, en vain. D'aprs eux, il tait inutile de
nier les faits qui lui taient reprochs. Il ne pouvait plus
compter que sur la compassion de la reine. William finit
par accepter de s'humilier en implorant l piti de la Cour.
Ses avocats plaidrent sa cause, expliquant que Sir William
serait ruin s'il tait oblig de rembourser la somme due
et que ses enfants se retrouveraient dans la misre.
En rentrant chez lui, ce soir-l, William tait fou de
rage. Il en voulait mort ses avocats et les traitait
d'incapables.
J'ai d me livrer une comdie ridicule qui n'a
servi rien.
Bess, elle, en voulait surtout la reine. William
renchrit, maudissant la souveraine.
Aprs les services que j'ai rendus la Couronne,
aprs toutes ces annes passes faire leur sale besogne,
voil comment on me remercie !
William, je me moque de cette dette, c'est toi qui
comptes mes yeux !
La jeune femme redoutait avant tout de voir son mari
emprisonn. II risquait mme d'tre dcapit, Bess
repoussa vite cette perspective terrifiante.
Cette nuit-l, elle ne trouva le sommeil qu'aux
premires lueurs de l'aube.
Bess se rveilla, terrifie. La pice tait vide. Elle
descendit les marches en courant et trouva les huissiers en
train d'emporter tout ce qu'ils possdaient. Bess les
implora, pleurant chaudes larmes, en vain. Dehors, leurs
effets taient empils sur une charrette. Ils taient chasss
de chez eux et n'avaient nulle part ou se rfugier. La
panique l'trangla. En se retournant, elle constata que la
charrette avait disparu, avec sa famille. Mme Chatsworth
s'tait volatilis. Bess avait tout perdu. Elle prouva
soudain un vide immense. William tait parti. Le dsespoir
l'envahit.
Bess se redressa d'un bond. Aprs cette nouvelle
preuve, son cauchemar tait revenu la hanter. Elle tta le
matelas ct d'elle. Rien. William avait disparu. Le
sentiment de panique qui l'avait submerge tait bien
rel. Alors, elle aperut son mari, l'autre bout de la pice,
et sut que quelque chose n'allait pas. Grimaant de
douleur, il se tenait la poitrine en essayant de se verser un
verre de vin.
Bess se prcipita vers lui.
William!
Elle arriva vers lui au moment o il tombait genoux,
terrass par une crise. Son verre lui chappa. Le vin se
rpandit sur le tapis, telle une flaque de sang. Bess appela
le valet, qui surgit aussitt.
James, aidez-le se coucher !
Je vais mieux, gmit William en s'appuyant contre
ses oreillers. Ce n'est pas grave.
Bess courut chercher Robert Bestnay.
Le mdecin, vite !
Le Dr Turner se prsenta, examina le malade et
conclut que William venait d'tre victime d'un malaise
cardiaque. Il lui prescrivit un opiac pour soulager la
douleur et lui recommanda de se reposer.
Bess raccompagna le mdecin.
Va-t-il gurir? s'enquit-elle.
Lady Cavendish, il a besoin d'un calme absolu. Il est
puis par le travail et les soucis. S'il ne reste pas couch, il
aura une nouvelle attaque. Je passerai le voir demain.
Folle d'inquitude et bien dtermine suivre les
recommandations du mdecin, Bess rassembla le
personnel et lui donna des ordres en consquence.
William dormit poings ferms toute la journe et
une partie de la nuit suivante. Il se rveilla vers minuit et
pria Bess de le rejoindre au lit. La jeune femme quitta son
fauteuil et se glissa sous les couvertures. Puis elle l'enlaa
et se blottit contre lui, esprant ne rien trahir de sa peur.
Enfin, William s'adressa elle d'un ton pos :
Bess, je t'aime. Je suis dsol de te laisser dans un
tel ptrin.
William, tu ne me laisseras pas ! Je ne te le
permettrai jamais !
Il sourit, reconnaissant le caractre entt d sa
femme. Elle avait t la lumire de sa vie. Il lui avait tout
appris. Elle avait toujours fait preuve de courage mais,
prsent, elle saurait se dbrouiller seule. Bess n'avait que
trente ans; et la vie devant elle.
Le lendemain; William se leva. Bess lui donna
manger en lui interdisant d'voquer leurs problmes
financiers. En fin d'aprs-midi, entrevoyant une lgre
amlioration de son tat, elle reprit espoir. Dans la soire,
il la taquina mme, lui reprochant d'tre trop autoritaire.
Elle descendit la cuisine pour lui faire chauffer de la
soupe. En remontant dans la chambre, elle Trouva William
debout. Soudain, il crispa la main sur sa poitrine et se
pencha en avant. Bess se prcipita vers lui, hurlant de
terreur. S'agenouillant prs de lui, elle l'enlaa et le serra
contre elle, jusqu' ce que son corps ft flasque entre ses
bras.
Non, William, non... murmura-t-elle, les lvres
tremblantes.
Elle frissonna violemment et se mit sangloter.
Ne me quitte pas, William... Je ne peux pas vivre
sans toi...
TROISIME PARTIE

TROISIME PARTIE
La cour

Londres, 1557

II existe un courant, dans les affaires des hommes


Qui, si on le suit, peut mener la fortune.
Mais si on l'oublie, le priple de leur vie
N'est que misre et pauvret.

William SHAKESPEARE
23.

23.
Ptrifie, Bess avait l'impression que le ciel venait de
lui tomber sur la tte. Elle tait incapable de rflchir. Son
corps ne lui appartenait plus. Cette fois, le destin lui avait
jou le plus mauvais des tours. Jamais elle ne s'en
remettrait.
Robert Bestnay et James Cromp prirent la situation en
main. Ils avertirent immdiatement la famille et
demandrent Bess ce qu'elle souhaitait pour les
funrailles.
La mre de Bess, Marcella et Jane arrivrent avec les
enfants et les domestiques. Tous furent saisis d'inquitude
en voyant que la jeune femme se terrait dans le silence, les
yeux perdus dans le vide.
Sir William Cavendish fut inhum le jour de la
Toussaint, au cimetire de Saint-Botolph, Aldgate,
auprs de ses parents et de plusieurs gnrations de
Cavendish. Vtue de noir, le visage voil, Bess se tint
dignement prs de la fosse. Sa fille Francie, qui ressemblait
tant son pre, lui donnait la main. Les autres enfants
restrent sagement aligns derrire elles, tandis qu'on
descendait le cercueil.
Sir John Thynne fut le premier s'approcher de Bess.
Bien que quadragnaire, il avait conserv son air juvnile.
Ses yeux verts taient pleins de compassion.
Lady Cavendish... Bess, veuillez accepter mes
condolances. Si je peux faire quoi que ce soit, n'hsitez
pas vous adresser moi.
Bess le regarda fixement, comme si elle n'avait rien
entendu. Lady Frances Grey et Nan Dudley s'efforcrent
leur tour de la rconforter. Toutes taient unies par leur
haine farouche envers la reine Marie. Bess demeura
silencieuse, les yeux secs.
Je la maudis, murmura-t-elle simplement. Pendant
deux semaines, Bess ne pronona plus un mot. Elle refusa
de se nourrir et fut incapable de dormir. Il lui semblait
s'tre retranche dans un lieu o rien ne pouvait plus la
toucher. Son cur tait mort avec William. Elle ne
parvenait pas imaginer la vie sans lui. Il avait t bien
plus qu'un mari, il avait t sa force, sa vie. A ses cts, elle
avait conquis le monde. Chaque fois que sa mre ou sa
sur lui adressait la parole, Bess s'enfermait dans le
mutisme. Les deux femmes prfrrent la laisser en paix et
firent de leur mieux pour occuper les enfants.
Un jour, Marcella dcida d'avoir une bonne discussion
avec la jeune veuve. Elle trouva sa nice allonge sur son
lit sculpt aux armes des Cavendish, les yeux rivs sur le
baldaquin.
Cette comdie a assez dur, Bess. Depuis la mort
de William, tu fuis toute responsabilit. Il est temps de te
ressaisir.
Vous ne comprenez rien ma douleur, murmura
Bess.
Non, nous ne te comprenons pas ! Alors, tu vas
devoir te lever, quitter la pnombre de cette chambre et
venir nous parler.
Bess ne ragit pas. Toutefois, une demi-heure plus
tard, elle rejoignit les autres femmes au salon. D'un ton
las, elle leur expliqua ce que William avait endur au cours
des derniers mois de sa vie. Sa mre et sa sur
l'coutrent, muettes de stupeur, exposer calmement ses
problmes financiers.
C'est Marie qui a tu William. Elle lui tout
bonnement plant un couteau en plein cur, conclut Bess
voix basse.
Pourquoi ne cdes-tu pas la colre ? s'enquit
Marcella.
Bess se sentait incapable d'prouver la moindre
motion.
Si tu ne fais rien, la reine aura gagn ! Il faut te
battre !
Vous ne comprenez pas. Elle a dj gagn, aux
dpens de William.
Bess, c'est toi qui ne comprends pas. William est
mort. Ses problmes sont dsormais les tiens. Et tu ne les
rsoudras pas en restant enferme dans ta chambre. Tu as
une dette de cinq mille livres rembourser. Tu vas devoir
vendre des terres. Ce que William t'a laiss en hritage, ce
sont tes enfants.
Soudain, Bess se redressa firement.
Que cette garce soit maudite !
Sur ces mots, elle se prcipita vers la porte d'entre
et hurla pleins poumons dans le froid de novembre :
Que cette garce soit maudite !
Les autres changrent un regard complice. Bess
s'tait mise en colre. prsent, elle allait s'en sortir.
Le bateau des Cavendish attendait sur la Tamise, prt
partir. Bess monta bord et ordonna :
Whitehall. J'ai besoin de respirer.
Bess arpenta le pont, vtue d'un simple chle en
laine. Sa colre l'empchait de sentir le froid. En silence,
elle maudit nouveau la reine, consciente de ne pas tre
la seule la har ce point. Marie avait rintroduit la
pratique barbare qui consistait envoyer les hrtiques au
bcher. Ses sujets la condamnaient et la mprisaient.
Lorsque Whitehall se dessina au loin, la rage de la
jeune femme tait son comble.
Marie la Sanglante ! cria-t-elle. Je vais me battre !
Je ne me sparerai jamais de mes terres ! C'est moi qui
t'enterrerai, sale garce ! Tu brleras en enfer !
Cette nuit-l, dans l'intimit de sa chambre, Bess
pleura pour la premire fois depuis la mort de William. Sa
rage avait ouvert les vannes de son chagrin. Ses motions
refoules se librrent avec la force d'un torrent.
Plus tard, apaise, Bess posa tendrement la main sur
l'oreiller de William.
Mon amour, lorsque j'ai cru mourir, tu m'as jur
que nos enfants feraient de beaux mariages. mon tour,
je te le promets. Tu es leur pre. Tu dois m'aider tre
forte.
Bess nomma Francis Whitfield rgisseur de
Chatsworth, avec le mari de Jane pour assistant. Timothy
Pusey fut charg de grer les mines de plomb et de
charbon. Robert Bestnay devint le secrtaire de Bess, et
James Cromp, en qui elle avait une confiance absolue, son
homme tout faire.
Bess envoya Cromp remettre une lettre son vieil
ami Sir John Thynne, qui lui avait propos son aide le jour
de l'enterrement. Puis, en compagnie de Robert Bestnay,
elle rendit visite ses avocats.
Sans prambule, Bess leur exposa clairement sa
position :
Messieurs, vous considrez sans doute que la
meilleure solution pour moi serait de vendre Chatsworth
et mes terres afin de rembourser ma dette. Sachez que je
n'en ai aucunement l'intention. Je vais lutter jusqu' mon
dernier souffle. J'emploierai tous les moyens en mon
pouvoir, mais je ne cderai pas une parcelle de mon
domaine la Couronne.
Ayant russi capter leur attention, elle reprit :
Mon affaire doit passer devant le Parlement. Je
connais les procdures juridiques. Elles sont longues et
pnibles. Vous veillerez ce que mon dossier trane le plus
longtemps possible. N'hsitez pas verser des pots-de-vin
si besoin est. avendish m'a enseign l'efficacit de
l'argent. Par ailleurs, je mets ma maison londonienne en
vente ds aujourd'hui.
Bess savait que seul le travail l'aiderait survivre. Au
bout de trois mois, elle vendit la maison de Londres. Elle
loua Sir John Thynne la maison de Brentford et y installa
ses enfants. La demeure se dressait au bord de la Tamise,
prs de la rsidence de son amie Nan Dudley. Le petit
village de Chelsea permettait Bess d'tre l'cart de la
cour, tout en restant proximit de la capitale en cas
d'vnement imprvu.
Ses fermes et ses mines lui rapportaient trois cents
livres par an. Londres, elle dpensait cette somme pour
vivre, de sorte qu'il lui fallut interrompre les travaux de
Chatsworth. De plus, elle devait encore de l'argent
Westmorland et William Pair, pour les terres que William
et elle leur avaient achetes.
Le soir, seule dans son lit, elle rflchissait son
avenir et celui de ses enfants. Dans, la journe, elle
affichait une mine dcide, ordonnant ses avocats d'user
de manigances pour retarder l'chance fatidique. Au fond
d'elle-mme, elle tait assez lucide pour reconnatre que
ces manuvres ne faisaient que repousser l'invitable.
Elle redoutait avant tout d'avoir sacrifier Chatsworth et
ses autres possessions. Par chance, William avait pris des
dispositions pour que son nom figure sur tous les actes de
proprit.
En se dpensant sans compter, Bess russit
survivre. Elle jouait avec ses enfants et avait rappris rire
en socit. Mais, la nuit, il en allait tout autrement. Elle se
sentait effroyablement seule. Son cur et son corps se
languissaient de William. La jeune femme maigrissait vue
d'il.
Fin janvier, elle reut un message de Lady Frances
Grey.

J'ai une surprise pour vous et Nan Dudley. Retrouvez-


moi demain Syon House.

Bess et Nan portaient toutes deux le deuil, tandis que


leur amie Frances arborait firement une robe rouge vif.
Seigneur ! On dirait deux vieux corbeaux. Il est
temps d'abandonner ces oripeaux et de prendre des
amants!
C'est sans doute ce que vous avez fait, rtorqua
schement Bess.
Vous vous mprenez, ma chre. J'avais des amants
bien avant d'tre veuve.
Nan Dudley parut choque par cet aveu.
Vous avez tromp votre mari ?
Pourquoi ? Pas vous ? fit Frances en haussant les
sourcils.
Le duc m'a donn treize enfants. Comment aurais-
je pu prendre un amant?
Bess, vous avez certainement eu des amants,
insista Frances.
Non, jamais. J'avais assez de mal satisfaire les
apptits de Sir William. Il tait insatiable.
Vraiment? Eh bien, aujourd'hui, je suis moi aussi
pourvue d'un mari vigoureux et plein d'ardeur! annona
Frances en montrant son alliance ses amies.
Vous vous tes remarie? demanda Nan,
incrdule.
Avec qui ? ajouta Bess.
Avec Adrian Stokes. Mon matre d'curies. Nan
Dudley en resta sans voix.
Quel ge a-t-il ? s'enquit Bess.
Vingt et un ans. Il a de beaux cheveux roux, et vous
savez ce que l'on raconte sur les roux ! Je suis plus
panouie que jamais !
Vous ne redoutez pas la raction de Marie la
Sanglante? s'enquit Bess.
Cette garce m'a bannie de la cour, Dieu merci. On
s'y ennuie mourir, de nos jours.
Frances se pencha vers ses amies et reprit sur le ton
de la confidence :
Ma fille Catherine m'a appris que la reine tait
malade. Elle a le ventre gonfl, or elle n'est pas enceinte,
comme elle aimerait le faire croire. Son mari Philippe est
reparti en Espagne. Il en avait assez de ces fausses
grossesses !
la suite de l'excution de sa sur Jane, Catherine
avait t nomme suivante de la reine, en guise de
compensation.
Que Marie la Sanglante brle en enfer! s'cria Bess
avec passion.
Les trois amies se lancrent dans une conversation
peu flatteuse pour la reine. Avant le dpart de Frances,
elles en revinrent au mariage. Bess et Nan flicitrent leur
amie et lui souhaitrent tout le bonheur possible.
J'avoue que j'admire Frances, dit Bess quand celle-
ci eut disparu. Elle se moque perdument du qu'en-dira-t-
on. Je l'aimerai toujours, quoi qu'elle fasse.
Vous croyez qu'il existe une chance que la reine
soit vraiment malade ? demanda Nan, pleine d'espoir.
En tout cas, je l'espre de tout cur, rpondit Bess
avec ferveur.
Mes fils aussi, dit Nan en poussant un long soupir.
Ds qu'ils ont t librs, ils sont partis se battre en
France. Cette maudite Marie a dclar la guerre la
France l'instigation de son mari, pour aider l'Espagne. Je
m'inquite beaucoup pour mes enfants.
Ils ont pass beaucoup de temps en prison. Qui a
russi les faire librer ?
Je crois qu'Elizabeth a sollicit l'appui de William
Cecil. Ce recours avait fonctionn pour mon mari,
autrefois. En fait, c'est Dudley qui avait pouss le jeune roi
Edward nommer Cecil secrtaire. La reine Marie ne l'a
pas gard son service, mais il possde toujours une
certaine influence.
Bess se rappela le jeune homme caustique qui avait
t leur ami. Elizabeth avait toujours eu confiance en Cecil.
Soudain, Bess eut envie d'apprendre son amie la rumeur
qui courait sur la reine, afin de lui donner une lueur
d'espoir. Nul autre sujet du royaume ne pouvait souhaiter
davantage la mort de Marie la Sanglante que sa propre
sur.
Hormis son cocher, Bess n'informa personne de sa
visite Hatfield. En dcouvrant des domestiques qu'elle ne
connaissait pas, elle ralisa qu'elle n'tait pas venue voir
son amie depuis fort longtemps. Lorsque la princesse
apparut enfin, Bess fit une rvrence, puis elle se redressa.
Je n'arrive pas croire que quatre ans se soient
couls, dit Elizabeth en posant un index sur ses lvres.
Les deux amies n'avaient cess de correspondre, mais
elles devaient souvent lire entre les lignes. Par prudence,
elles se gardaient d'exprimer leurs penses les plus intimes
dans leurs lettres. Bess avait annonc la princesse la
naissance de chacun de ses enfants. Elizabeth lui avait
rpondu pour la fliciter et, la mort de Sir William, elle lui
avait adress ses condolances.
La princesse entrana Bess dans un petit salon priv
o crpitait un feu de chemine. Bess embrassa Catherine
Ashley, qui prit son ouvrage de broderie et se posta la
porte afin de protger les deux jeunes femmes des oreilles
indiscrtes.
Vous avez beaucoup maigri, Bess. Le veuvage vous
a prive de vos charmantes rondeurs.
Une partie de moi est morte avec William, mais
vous connaissez ce sentiment, Votre Grce.
En effet. Cependant, le chagrin le plus profond est
souvent tempr par les souvenirs, si amers soient-ils. J'ai
appris qu'il y a pire que le chagrin : la peur. Lorsqu'elle m'a
enferme dans une cellule de la Tour de Londres, je ne
pensais pas en sortir vivante. Mme quand elle m'a libre
pour m'envoyer Woodstock, je ne dormais plus, de
crainte que l'on me poignarde en pleine nuit. Je ne
mangeais rien, car je redoutais d'tre empoisonne. Elle
est alle jusqu' placer des espions ici, Hatfield.
Bess savait que son amie disait vrai. Depuis que
William lui avait confi ses problmes, elle vivait elle-
mme dans la terreur.
Votre Grce, je suis venue vous voir pour cette
raison prcise. Je voulais vous donner une lueur d'espoir.
Bess baissa la voix.
Lady Catherine Grey a racont sa mre que la
reine tait souffrante. Il parat qu'elle a le ventre trs enfl,
mais qu'elle n'est pas enceinte. Dgot et du, Philippe
est retourn en Espagne.
Les yeux d'ambre de la princesse se mirent ptiller.
Elle ne me dsignera jamais pour lui succder.
Depuis des mois, ils essaient de me marier en Espagne,
mais j'ai russi chapper tous leurs piges.
Les deux jeunes femmes discutrent pendant deux
longues heures. Elizabeth se plaignit de devoir mener une
vie de recluse et d'tre oblige de porter des robes grises
et strictes. Bess lui parla de sa dette envers la Couronne et
de son combat pour conserver Chatsworth.
Bess n'osa s'attarder davantage Hatfield, de peur
d'veiller les soupons.
Il faut que je m'en aille, Votre Grce.
Bess, vous m'avez donn l'espoir de voir enfin le
bout du tunnel. Promettez-moi de revenir si jamais vous
avez du nouveau.
En regagnant Brentford, Bess se sentait plus
heureuse. Elle avait apport un peu de bonheur son
amie, ce qui l'aidait combler le vide qui l'habitait depuis
la mort de William.

Les saisons se succdrent. Chaque mois, Bess


poussait un soupir de soulagement en constatant que le
Parlement ne la sommait pas de rgler sa dette. Toutefois,
il lui tait pnible de devoir sans cesse implorer ses
avocats de retarder le processus.
Pour s'assurer que son domaine tait bien gr. Bess
se rendait rgulirement dans le Derbyshire. Elle avait
dcid d'installer sa mre Chatsworth pour que celle-ci
puisse veiller sur la somptueuse demeure. Dans la calche,
sa mre tenta de lui prodiguer quelques conseils.
Bess, ma chrie, tu es si maigre Tu travailles trop,
tu es ronge par les soucis. Ne crois-tu pas qu'il serait plus
raisonnable de vendre Chatsworth et de rgler enfin cette
maudite dette ? Tu pourrais pouser un nobliau de
province et mener une vie paisible.
Bess dvisagea sa mre avec effroi.
Un nobliau ? Comment osez-vous parler ainsi ? Je
vise bien plus haut ! D'ailleurs, je ne me remarierai jamais.
De retour Brentford, Bess brla ses chandelles tard
dans la nuit pour faire ses comptes, s'efforant de joindre
les deux bouts, estimant attentivement dpenses et
recettes. Ses enfants grandissaient, ils n'avaient plus de
vtements leur taille. De plus, il lui fallait trouver de
l'argent pour payer les prcepteurs. Elle n'avait pas les
moyens d'envoyer ses fils dans des coles prestigieuses et,
sans l'autorit de leur pre, ils se conduisaient comme de
vrais petits diables.
Un soir de juin, Bess reut une visite impromptue. En
reconnaissant la silhouette imposante de Robin Dudley,
elle l'invita dans son salon priv.
Lady Cavendish, vous tes encore plus belle que le
jour de notre premire rencontre.
Monseigneur, j'ai trente ans. Il esquissa un sourire
amus.
N'avouez jamais plus de vingt-sept ans. C'est l'ge
idal pour une femme.
Trs bien, fit Bess en riant. Je m'en souviendrai. Je
crois que vous rentrez d'un voyage en France. La situation
y est-elle si mauvaise?
Ce fut une dfaite honteuse, ignoble. Nous avons
perdu Calais.
Je sais. Le rgne de Marie est un dsastre pour
tout le monde. Pour votre famille, pour la mienne et pour
l'Angleterre, prsent.
Lady Cavendish... Bess, puis-je vous parler
franchement ?
Robin, vous pouvez tout me dire.
Avez-vous parl Elizabeth rcemment ?
Il y a cinq mois, je suis alle l'informer que la reine
tait malade.
Je me languis de la revoir, mais je n'ose pas encore
me prsenter Hatfield. Lui rendrez-vous une nouvelle
visite pour lui annoncer que la maladie de la reine est
incurable? Il m'est impossible de rvler mes sources, mais
sachez que Marie refuse toujours de dsigner Elizabeth
pour sa succession. sa mort, une guerre civile risque
d'clater pour placer Elizabeth sur le trne. Quoi qu'il en
soit, nous agirons. Dites-lui que le mouvement est en
marche. Elle comprendra.
Il faudra de l'argent et des hommes.
Nous avons beaucoup d'amis qui ont promis de
nous soutenir, assura-t-il en balayant la pice du regard.
Vous louez cette maison Sir John Thynne?
C'est un ami trs cher.
Il est aussi trs proche d'Elizabeth. Sir John
possde de nombreuses terres. Il a mis sa fortune la
disposition de notre cause. William Parr, un autre ami
commun, devrait fournir dix mille hommes des garnisons
de Berwick.
Bess se sentit soudain euphorique. L'vnement tant
attendu allait-il enfin se produire?
Cette fois, Bess pria Sir John Thynne de
l'accompagner Hatfield. La princesse venait de recevoir
la visite du comte Feria, l'ambassadeur d'Espagne, qui
cherchait dsesprment s'attirer sa sympathie. De
toute vidence, le rgne de Marie touchait sa fin.
En aot, la route menant Hatfield fut envahie par la
foule en liesse, venue acclamer la future reine
d'Angleterre. Apparemment, une guerre civile ne serait
pas ncessaire pour placer Elizabeth sur le trne. Le
peuple n'attendait mme pas la mort de Marie pour
tmoigner son allgeance Elizabeth.

La vie d'Elizabeth avait bien chang, contrairement


celle de Bess. Coulant des jours paisibles Brentford, elle
passa l'automne jongler avec ses comptes. Son avenir
financier tait en pril. Toutefois, une lueur d'espoir
scintillait au fond de son esprit. Si la reine Marie mourait
bientt et si Elizabeth accdait au pouvoir, celle-ci pourrait
rduire sa dette. Mais Marie tait encore en vie et refusait
de cder la couronne sa sur qu'elle dtestait.
Fin septembre, Bess partit pour le Derbyshire avant
que les rigueurs de l'hiver ne s'installent. Elle avait une
vaste entreprise surveiller, des conflits entre fermiers
rgler, des loyers ngocier, des terrains amnager et
bien d'autres sujets traiter avec ses rgisseurs. Elle se
consacra ses diverses tches, bien dcide tre de
retour auprs de ses enfants pour le premier anniversaire
de la mort de William.
Le 25 octobre, Bess et les siens assistrent une
messe la mmoire du disparu. Le lendemain, la jeune
femme alla Aldgate fleurir la tombe de son mari. En
posant le bouquet sur la pierre tombale, elle dclara :
Je n'arrive pas croire qu'un an s'est coul. Mon
amour, ce fut l'anne la plus longue et la plus douloureuse
de ma vie. Seigneur, je me demande comment je vais
affronter une anne de plus sans toi !
Soudain, elle se sentit plus calme. Ses incertitudes
s'envolrent. Elle avait survcu son chagrin et en sortait
plus forte. Elle avait du courage, de la dtermination et de
l'nergie revendre. Il ne lui manquait que la joie de vivre.
Une bourrasque de vent souleva sa robe, rvlant ses
jambes gaines de noir.
Tu es vraiment un gredin, William Cavendish,
murmura-t-elle avec un sourire nostalgique.
Durant la premire semaine de novembre, une
nouvelle se propagea dans la capitale comme une trane
de poudre : Marie avait enfin dsign son successeur. Il
s'agissait d'Elizabeth. Les domestiques de la reine se
rendirent Hatfield pour en informer l'intresse.
Le 17 novembre, Marie Tudor mourut. En apprenant
la nouvelle, Bess fondit en larmes. Ce n'taient ni des
larmes de joie, ni des larmes de tristesse. Elle tait
simplement soulage.
Elizabeth n'est pas encore au courant, dit Bess sa
sur Jane. Le message mettra plusieurs heures gagner
Hatfield. Je dois immdiatement faire mes bagages et
partir. La route sera vite envahie de messagers.
Bess ouvrit son journal pour noter l'vnement du
jour. En inscrivant la date en haut de la page, elle fut
parcourue d'un long frisson.
Il y a un an jour pour jour, en remontant la Tamise,
j'ai souhait la mort de la reine.
Bess se rappelait ses paroles. Elle avait jur d'enterrer
Marie la Sanglante et de l'envoyer brler en enfer.
24.

24.
La grande salle du palais de Hatfield grouillait de
monde. Bess connaissait presque toutes les personnes
prsentes. Elle plaisantait avec Robin Dudley et sa sur,
Marie Sidney. Un peu plus tt, Lord William Parr l'avait
salue d'un baiser, de mme que Sir John Thynne, Sir
Henri Brooke, William Herbert et une dizaine d'autres
messieurs charmants. Elle tait fire de ctoyer tant de
comtes et de marquis. Sentant une main se poser sur son
paule, Bess se retourna et ne put retenir une exclamation
de joie.
Ambroise Dudley ! La dernire fois que nous nous
sommes vus, vous n'tiez qu'un adolescent aux joues
roses. Vous voil devenu un homme !
Quant vous, vous tes reste une jeune fille,
rpondit-il galamment.
Bess le tapota gentiment avec son ventail.
Sachez que j'ai presque... presque vingt-sept ans,
dclara-t-elle en lanant un regard complice Robin.
Celui-ci se mit rire et fut bientt imit par les autres
convives. Ce soir-l, l'lite de l'Angleterre retrouva un peu
d'insouciance et de gaiet.
Bess passa une partie de la nuit avec Elizabeth et ses
suivantes.
Plus jamais je ne parviendrai dormir! dclara la
jeune reine. Dsormais, les chandelles du palais brleront
toute la nuit, et je danserai chaque soir jusqu' l'aube. Plus
de contraintes ! Dornavant, je serai la seule fixer les
rgles !
Sur ces mots, Elizabeth ta sa robe grise et la jeta au
feu. En la regardant s'embraser, elle clata d'un rire
hystrique.
Je veux des robes somptueuses et je changerai de
toilette dix fois par jour si cela me chante !
Je plains vos femmes de chambre, commenta Bess,
qui comprenait toutefois l'ivresse de son amie. Et vos
bijoux ?
Seigneur, les bijoux de la Couronne sont moi ! Et
je les porterai tous, croyez-moi!
Catherine Ashley lui apporta une chemise de nuit.
Chre enfant, il faut vous reposer. Demain, vous
devez faire votre premire dclaration publique.
Elizabeth se retourna et fixa sa gouvernante.
Personne n'a le droit de me dicter ma conduite.
Tant que je vivrai, je n'aurai plus aucun matre !
Le lendemain, en attendant la reine en compagnie
des Dudley, Bess tentait d'imaginer son amie dans ses
nouvelles fonctions. Elle se montrerait certainement
vaniteuse et autoritaire, mais Bess avait la certitude qu'elle
ferait une grande reine. La fille d'Henri Tudor tait plus
vive et intelligente que n'importe quel homme, plus
sournoise, aussi. Elle semblait ne pour rgner sur
l'Angleterre.
O diable est-elle passe ? s'enquit Robin Dudley.
Bess lui sourit.
mon avis, elle nous observe en secret. Enfin,
Elizabeth apparut dans la grande salle, sous les
acclamations de la foule. Elle ne leva pas la main pour les
faire taire, savourant cet hommage de la part de ses
fidles sujets. Pendant une demi-heure, ils scandrent :
Vive la reine ! Puis la jeune souveraine commena son
discours, affichant une matrise totale d'elle-mme, une
aisance et une srnit dconcertantes.
Je me rjouis de monter sur ce trne par la volont
du Seigneur. Je promets allgeance la Couronne et au
peuple d'Angleterre. La responsabilit qui m'incombe est
considrable, mais j'ai choisi de m'entourer des hommes
les plus loyaux et les plus comptents du royaume: Ds
aujourd'hui, je nomme Sir William Cecil la tte de mon
Conseil priv. Mes conseillers seront William Parr, marquis
de Northampton, ainsi que les comtes d'Arundel, de
Bedford, de Derby, de Pembroke el de Shrewsbury. Les
autres seront dsigns en temps voulu. Je charge Lord
Robin Dudley des curies royales. Sir William St. Loe sera
capitaine de la garde royale. William Paulet, marquis de
Winchester, demeure mon trsorier. Je nomme Sir
Nicholas Bacon garde des sceaux.
Bess tait ravie. Bacon, un juriste de renom, tait le
beau-frre de William Cecil. Il avait souvent rendu service
aux Cavendish lorsque William avait souhait ngocier des
terres.
Elizabeth reprit :
Je nomme Mme Catherine Ashley la tte de mes
suivantes. Je dsigne galement ds aujourd'hui quatre
nouvelles suivantes : Lady Catherine Grey, Lady Marie
Sidney, Lady Lettice Knollys et Lady Elizabeth Cavendish.
Celle-ci en resta bouche be. La reine rcompensait
ses amis en leur attribuant un poste prestigieux. Jamais
Bess n'aurait espr obtenir elle-mme une telle
distinction. Elle n'tait d'ailleurs pas certaine de le vouloir,
ayant bien trop faire dans son propre foyer; Comment
allait-elle russir jongler entre son rle la cour et ses
autres responsabilits? Un refus risquait d'offenser la
souveraine. Bess tait assez avise pour deviner que, si
elle devait connatre nouveau la prosprit; ce serait
grce la protection d'Elizabeth.
Ce soir-l, Bess fut prsente Lettice Knollys, une
cousine d'Anne Boleyn, la mre de la reine. Les quatre
nouvelles suivantes remercirent chaleureusement
Elizabeth. Bess rassembla tout son courage et lui demanda
une faveur :
Votre Majest, puis-je retourner Brentford pour
prvenir ma famille et m'occuper de ma garde-robe?
Bess, vos fonctions officielles ne commenceront
qu'aprs mon couronnement. Retournez chez vous et
faites vos bagages. Mes propres couturires travaillent
dj jour et nuit. J'ai dcid de rentrer Londres vtue de
velours pourpre, la couleur royale. John, le mari de
Catherine Ashley, sera charg de protger les bijoux de la
Couronne. Je mettrai bien une semaine tous les essayer !
Nous clbrerons Nol dans mon palais de Westminster et
mon couronnement aura lieu en janvier, pour marquer la
nouvelle anne.
Le lendemain matin, Bess regagna Brentford.
Elizabeth tait encore ivre de son pouvoir tout nouveau et
passait son temps chafauder mille projets. La prsence
de Bess ne lui manquerait pas.
Jane et Marcella accueillirent la nouvelle avec
enthousiasme.
Je suis un peu dans l'embarras, expliqua Bess.
Comment faire, si je dois vivre Westminster et me
dplacer selon le bon vouloir de la reine ? Il faudra que
vous et les enfants restiez ici, Brentford.
Marcella frappa dans ses mains.
C'est merveilleux, Bess ! Ta place est la cour, au
centre de l'univers ! Elizabeth va runir autour d'elle tous
les hommes importants du royaume. C'est le meilleur
moyen de mettre le grappin sur un riche mari !
Je ne me remarierai jamais, rpliqua Bess d'un ton
ferme.
Nous verrons... fit Marcella.
Bess prfra ignorer les prophties de sa tante.
Je n'ai aucune ambition pour moi-mme. Pour mes
enfants, en revanche... Mes relations la cour leur seront
prcieuses. Si seulement j'avais assez d'argent pour leur
assurer des dots consquentes...
Ce qu'il te faut, c'est un mari riche et gnreux,
insista Marcella. Cela rsoudrait tous tes problmes.
Vous avez pourtant russi vous en passer,
objecta Bess.
J'ai quand mme t marie, ma chre petite.
Mais je ne suis pas faite pour l'amour, ce qui n'est pas ton
cas !
Je suis soulage de ne pas devoir dpenser un sou
pour acheter de nouvelles robes. Je possde dj des
toilettes somptueuses.
Permets-moi de te rappeler que tu les as obtenues
grce un mari riche et gnreux, dit Marcella.
Il est vrai que Cavendish m'a beaucoup gte. Mais
j'ai donn mon cur William et je lui ai jur un amour
ternel. Jamais je ne pourrai ressentir la mme chose pour
un autre que lui.
Finalement, Bess passa Nol avec ses enfants
Brentford, puis elle fit charger ses affaires sur un bateau
en partance pour Westminster, o elle devait se trouver
pour les ftes du Nouvel An.
Bess savait parfaitement quoi s'attendre la cour :
le luxe et la grandeur, mais aussi leur cortge de
bassesses, de mesquineries, de manigances. Tous les
courtisans rivalisaient d'opportunisme pour garder les
faveurs de la reine.
Bess se vit attribuer des appartements proches de
ceux de la suite royale. Elle en fut flatte, car seuls
quelques privilgis y avaient droit. Ses deux pices
luxueuses ctoyaient celles de Marie Sidney, qu'elle
connaissait depuis des annes.
Marie aida Bess ranger ses robes.
Vous possdez des toilettes magnifiques et vous
avez un got trs sr... Laquelle mettrez-vous ce soir?
Il y a un bal, ce soir? s'enquit Bess.
Comme tous les soirs ! rpondit Marie en riant.
moins que ce ne soit une pice ou un concert. Un grand
bal masqu est prvu pour le Nouvel An, demain, mais on
ne pourra pas porter n'importe quel dguisement. Nous
serons tous des dieux et des desses de l'Antiquit.
Cela ne me laisse gure de temps pour prparer un
costume. Sa Majest sera-t-elle une nouvelle fois Circ ?
Oh, non ! Elle a choisi Vnus. Quant mon frre
Robin, il sera son Adonis.
Marie leva les yeux au ciel et s'loigna en riant.
tant toujours en deuil, Bess opta pour sa toilette la
plus simple, une robe en taffetas gris, qui froufroutait
dlicieusement en dpit de sa sobrit. Elle releva ses
cheveux en un chignon qu'elle couvrit d'une rsille
parseme de perles noires. La jeune femme esprait faire
bonne impression en se montrant discrte. Tout le monde
avait entendu parler des dboires financiers des
Cavendish. Mieux valait demeurer en retrait quelque
temps. Elle ne voulait surtout pas avoir l'air d'tre en
qute d'un mari.
Le premier l'inviter danser fut Sir John Thynne. Sa
veste en velours vert tait assortie la couleur de ses
yeux.
Je suis encore en deuil, John. Ce ne serait pas
convenable.
Bess, mes intentions sont honorables. Laissez-moi
vous courtiser.
Bess fut sidre par cette requte audacieuse. Sir
John semblait dcid ne pas perdre de temps. Il allait
sans doute la demander en mariage. Sa situation
financire ne paraissait pas le contrarier.
Comment avancent les travaux de Longleat ?
s'enquit-elle.
Ils partageaient depuis toujours la passion de
l'architecture et pouvaient discuter pendant des heures de
dcoration, de parquets, de fresques et de boiseries. En
posant cette question, Bess esprait luder le sujet dlicat
des tendres sentiments de Sir John son gard.
Ensuite, ce fut au tour de Sir Henri Brooke, Lord
Cobham depuis peu, de l'inviter.
Vous tes trs aimable, Lord Henri, mais je ne
danse pas, ce soir.
Ce n'est pas de l'amabilit de ma part, Bess. Il se
trouve que je recherche l'me sur.
Bess s'effora de traiter cette dclaration avec
humour.
Henri, vous recherchez l'me sur depuis que
Thomas, votre frre, a pous Catherine. Or vous n'tes
toujours pas mari.
La femme dont je rve n'tait pas libre. prsent,
elle l'est.
Il lui prit la main et la baisa.
Votre sur vient d'arriver, fit-elle en retirant
vivement sa main. J'ai deux mots lui dire.
Lord Henri suivit Bess auprs d'Elizabeth et William
Parr. Tandis qu'Henri engageait la conversation avec sa
sur, Parr embrassa Bess sur la joue et murmura :
Pourquoi restez-vous seule, Bess ? Je suis l; Bess
n'en croyait pas ses oreilles. Cet homme mari lui faisait
des avances ! Elle ne voulait pas l'offenser, car elle lui
devait encore de l'argent.
Comment pourrais-je me sentir seule avec des
amies aussi chres que votre pouse? rpondit-elle d'une
voix innocente.
La reine, escorte par Robin Dudley, entra alors dans
la salle. Elizabeth portait une robe dore au dcollet trs
audacieux. Son corsage tait incrust de topazes. A son
passage, les dames firent la rvrence. La reine leur
ordonna de se relever.
Elle toisa Bess avec ddain.
J'ai brl toutes mes robes grises, lui dit-elle. Je
suggre que vous en fassiez autant.
Veuillez m'excuser, Votre Majest, intervint Robin
Dudley. Cette robe donne Lady Cavendish beaucoup
d'allure.
Beau compliment, de la part d'un homme capable
de dvtir une femme en moins de temps qu'il n'en faut
pour le dire, railla la reine.
Tmraire, Robin soutint son regard.
Dernirement, je n'ai gure remport de succs
dans ce domaine. Votre Majest.
Elizabeth lui donna une tape de son ventail,
apprciant visiblement ce badinage.
La vertu se suffit elle-mme. Elle constitue sa
propre rcompense.
Robin porta la main de la reine ses lvres.
Non, Votre Majest. La vertu est un chtiment.
Ils flirtaient sans vergogne, au su et au vu de tous. Ds
le lendemain, les rumeurs les plus folles circuleraient la
cour sur une ventuelle liaison. Elizabeth avait-elle choisi
Dudley parce qu'il tait mari ou parce qu'il l'attirait ? Bess
savait combien il pouvait tre difficile de rsister une
attirance rciproque. Elle se rjouit de ne plus jamais avoir
revivre une telle exprience. Une grande passion exigeait
bien trop d'nergie et se rvlait parfois destructrice.
Elle gagna le fond de la salle, d'o elle observa les
danseurs. Tous semblaient s'intresser cette prtendue
liaison. Par chance, sa propre vie avait pris une autre
tournure. Sentant un regard pos sur elle, elle se retourna.
Ce n'tait que le comte de Huntingdon. Bess le salua
chaleureusement, mais regretta aussitt sa courtoisie.
Je me suis sincrement proccup de votre sort,
ma chre, fit le comte avec un clin d'il grillard. Une
dame qui ne peut assouvir ses apptits maigrit vite et
devient irritable.
Il se pencha son oreille et ajouta :
L'amour permet de rester panouie. Bess baissa
les yeux sur son verre de vin.
Alors, je vous suggre de rejoindre rapidement
votre pouse, avant qu'elle ne dprisse... ou ne vous
affuble d'une paire de cornes.
Bess s'loigna vivement. Elle aurait aim se retirer
dans sa chambre, mais le protocole lui interdisait de partir
avant la reine. Comme elle s'arrtait prs de la porte, Sir
William. St. Loe apparut.
Lady Cavendish, je vous prsente mes
condolances.
Merci, Monseigneur.
St. Loe tait le premier lui tmoigner de la
sympathie. Cavendish ne lui avait-il pas affirm un jour
que St. Loe tait un gentleman, incapable de ternir la
rputation d'une dame ? Bess lui adressa un sourire
reconnaissant. En ralit, il tait le seul homme de
l'assemble avec qui elle se sentt en scurit.
Permettez-moi de vous trouver un sige, Lady
Cavendish. Sa Majest va certainement danser pendant
des heures.
Bess le remercia. Ils entamrent une conversation
anime.
Dieu merci, la reine va bien mieux depuis notre
dernire rencontre, dclara-t-il. Vous lui avez redonn
got la vie. Grce vous, elle a su puiser en elle le
courage dont elle avait besoin.
Tous deux taient des amis intimes d'Elizabeth.
Vous avez d beaucoup souffrir, la Tour de
Londres, dit la jeune femme.
Cet emprisonnement n'tait pas seulement un
devoir, mais un privilge.
Bess souponna St. Loe d'tre pris de la reine. Il
voluait dans son sillage depuis des annes et ne s'tait
jamais mari. Son lgance et ses manires irrprochables
lui avaient permis d'obtenir ce poste. Contrairement aux
autres courtisans, St. Loe n'avait rien en lui d'arrogant.
Elle sourit son compagnon. Il devait tre
quadragnaire, mais son apparence ne changeait pas.
Mme si sa barbe bien taille et sa moustache
grisonnaient, il conservait un maintien impeccable.
Je regrette que votre situation ne soit pas aussi
heureuse que celle de la reine, Lady Cavendish. J'espre
que cette nouvelle anne vous sera plus bnfique.
Faisait-il allusion ses difficults financires ou son
deuil ?
Sir William, j'avoue que je la redoute un peu.
Demandez Sa Majest de vous venir en aide.
Elle peut se montrer trs gnreuse, vous savez.
Jamais je n'oserai la solliciter. La cour engendre
trop de convoitises et grouille de parasites,
Vous tes une amie. l'issue des festivits, la reine
se rappellera certainement votre situation.
Que Dieu vous entende ! songea Bess avec
ferveur.
Bess avait du mal s'habituer un lit qui n'tait pas le
sien. Ce soir-l, elle passa des heures penser aux
hommes qui l'avaient courtise. Pas une fois son cur ne
s'tait emball. Elle tait devenue totalement indiffrente
la gent masculine. Il lui semblait que sa fminit tait
morte avec William Cavendish.
Le bal masqu du Nouvel An devait runir cinq fois
plus d'invits que la soire de la veille. Bess dressa
l'inventaire de toutes les desses de l'Antiquit et fit la
moue. Elle songea Isis, desse de la lune, mais Lettice
Knollys avait dj choisi ce costume. Finalement, elle opta
pour Ondine, la nymphe des eaux. Sur une robe bleu clair,
elle cousit des morceaux de voile vert, avant d'enfiler
pardessus une chasuble orne de perles vertes et de fils
d'argent.

La foule des invits tait si dense que Bess fut vite


spare de Marie et de Lettice. Elle refusa tant
d'invitations danser qu'elle en perdit le compte. Les
costumes taient somptueux. Certains avaient d
demander un travail fou, tel celui de Janus, le dieu deux
visages, tandis que d'autres n'avaient rien voir avec la
mythologie.
Bess s'amusait deviner qui se cachait derrire
chaque masque, ce qui lui tait difficile car de nombreux
invits venaient de France, d'Espagne ou de Sude. Ils
courtisaient la reine, cherchant nouer quelque alliance.
Une haute silhouette dguise en diable rouge
s'inclina devant elle et lui prit la main pour l'entraner sur
la piste. Bess rsista, mais l'homme au masque satanique
ne semblait pas comprendre son refus. En voyant ses
cheveux d'un noir de jais, elle conclut qu'il s'agissait d'un
Espagnol et prfra capituler plutt que d'entrer dans une
discussion interminable. Puis, une fois dans ses bras, elle
se rendit compte qu'un catholique n'aurait jamais choisi
un tel dguisement.
Qui tes-vous donc ? demanda-t-elle, dconcerte.
Vous ne le devinez pas, petite nonne?
Bess se rappela le costume de nonne qu'elle avait
port autrefois. Elle fut saisie d'un terrible soupon. En
abaissant le masque de son cavalier, elle dcouvrit les yeux
bleus et rieurs de Lord Talbot. Il se moquait ouvertement
d'elle. Ulcre, elle laissa libre cours sa colre.
Si vous cherchez reprsenter le diable, ce
masque est inutile. Vous ressemblez Lucifer en
personne, lana-t-elle.
Il parat, en effet, rpondit-il.
Sa veste rouge vif mettait en valeur son teint mat et
ses dents blanches, remarqua Bess. Tandis qu'ils
discutaient, elle songea qu'il tait terriblement sduisant.
Talbot avait tout d'un vritable aristocrate. Il manait de
sa personne une grande noblesse, une fiert naturelle.
Je suis ravi que Sa Majest vous ait choisie comme
suivante. La cour d'Elizabeth sera d'une qualit unique si
elle continue s'entourer de femmes la fois belles et
pleines d'esprit.
Cet homme de trente ans se montrait bien plus subtil
et enjleur que dans sa jeunesse. Pourtant, il tait toujours
aussi impressionnant, voire inquitant, qualits que Bess
trouvait irrsistibles.
Et les hommes de la cour? demanda-t-elle.
Doivent-ils tre pleins d'esprit, eux aussi ?
George Talbot rit de bon cur.
Je vous assure qu'ils n'en manqueront pas,
rpondit-il en soutenant son regard.
L'orchestre entonnait un nouveau morceau. Soudain,
Bess se rendit compte qu'elle se tenait au milieu de la
piste. Lorsqu'elle voulut s'loigner, son cavalier la retint
fermement.
Je ne puis danser. Monseigneur. Je suis en deuil.
Dans ce costume de nymphe, vous tes irrsistible.
Et il y a plus d'un an que vous avez perdu votre mari. Votre
priode de deuil est termine.
Je me moque des usages. Je faisais allusion ce
que je ressens au fond de mon cur.
Il la fixa, incrdule. Son mari vieillissant n'avait
pourtant russi qu' l'impliquer dans un scandale
financier.
J'ai toujours cru que vous aviez pous Cavendish
pour...
Pour son argent? coupa-t-elle, furieuse. Je suppose
que les gens ont bien ri de mes dboires!
Je suis dsol, Bess. Mes paroles ont dpass ma
pense. J'implore humblement votre pardon, j'ignorais
qu'il s'agissait d'un mariage d'amour.
Vous n'avez jamais t humble, rtorqua-t-elle. Et
vous ne savez pas ce qu'est la vie lorsque l'on ne peut
obtenir ce qu'on veut.
Vous vous trompez, petite sorcire.
J'ai trs envie de vous, songea-t-il, tout en essayant
de ne pas trahir son dsir.
Bess l'aurait volontiers gifl. En ralisant qu'elle avait
failli causer un scandale en plein bal, elle s'emporta
davantage. Puis, soudain, sa colre fit place une vague
d'motion. Son cur battait la chamade. Pour la premire
fois depuis quatorze longs mois, Bess se sentait vivre. Elle
tait redevenue une femme de chair et de sang.
La peur la submergea aussitt. Lord Talbot tait si
attirant que son corps ragissait son charme malgr elle.
Allez au diable ! lana-t-elle avant de s'enfuir
prcipitamment.
En arrivant dans une autre salle, elle dut ralentir le
pas, car la foule tait dense. Elle croisa William St. Loe qui
bavardait avec un garde.
Lady Cavendish, puis-je me joindre vous ?
s'enquit-il poliment.
Bess lui prit le bras.
St. Loe ! s'exclama-t-elle. Justement, je vous
cherchais, mentit-elle avec candeur.
25.

25.
Le 1er janvier, peine arriv au palais, George Talbot
fut conduit dans les appartements privs de la reine.
Elizabeth l'attendait, assise derrire un imposant bureau
en noyer.
Vous avez pris votre temps, me semble-t-il, Talbot!
Je suis ravi de vous voir, Madame, dit-il avec un
sourire dsarmant. Ma prsence vous serait-elle devenue
indispensable ?
quoi pourriez-vous me servir, maintenant que je
suis reine ?
Je l'ignore, mais mes coffres sont pleins, rpliqua-t-
il avec un sourire plein de morgue.
Selon vous, j'ai besoin de votre argent? fit-elle,
fche.
Vos caisses sont pratiquement vides. Or il reste
financer la guerre contre la France, la rvolte qui gronde
en Ecosse et ce couronnement somptueux que vous
envisagez.
Vous tes bien insolent, Talbot ! Jamais vous ne
ferez un bon courtisan, dcrta Elizabeth. De toute faon,
on dirait que les vques catholiques meurent de peur.
Alors, pour le couronnement
Ils ont tous refus ?
En effet. Que la peste les emporte !
Je vais faire qurir Oglethorpe, l'vque de Carlisle.
Vous croyez qu'il acceptera ?
Il serait bien avis. Sans Shrewsbury, il ne serait
rien.
Merci, Talbot. Me voil soulage. Figurez-vous que
le pauvre Cecil est dans tous ses tats. Comment va ce
cher Shrewsbury ?
Mon pre est trs fatigu. Dsormais, je me charge
de ses affaires dans le Nord.
Il vous faudra aussi le remplacer au Conseil priv.
J'ai renvoy plus de quarante conseillers qui servaient
Marie. J'ai besoin d'hommes de confiance.
Je suis prt tout pour vous satisfaire. Madame.
Elizabeth s'esclaffa, apprciant la franchise de ce
jeune homme ambitieux.
George, vous tes une perle ! Mais vous avez beau
tre l'homme le plus actif du royaume, vous ne pourriez
administrer votre empire sans un personnel comptent
C'est moi qui choisis mes employs, qui les forme
et qui les dirige d'une main de fer. Je vous conseille de
faire de mme, Votre Majest. Il faut toujours commencer
avec fermet et s'y tenir.
Enfin, vous m'attribuez mon titre ! Cela signifie-t-il
que vous comptez financer mon couronnement?
J'en parlerai Paulet, dclara-t-il, ludant la
question. Le Trsor semble en plein chaos. De plus, son
personnel est totalement incomptent, Votre Majest.
Je ne garde Paulet que parce que mon pre l'a
nomm, autrefois. Nanmoins, je vais suivre vos conseils
et chasser tous les autres. Auriez-vous d'autres
recommandations ?
Lady Cavendish doit cinq mille livres la Couronne.
Il serait trs gnreux de votre part de rduire sa dette.
Mais la Couronne a besoin d'argent, vous venez de
le dire !
Votre Majest, Bess est notre amie. Elle se
retrouve seule avec six enfants lever. Rduisez sa dette
mille livres et je m'engage financer votre somptueux
couronnement.
La reine ne manquerait pas de porter ces quatre mille
livres sur la facture du couronnement, ce qui convenait
Talbot, car Bess n'aurait jamais accept cette somme s'il la
lui avait propose directement.

Au cours des deux semaines suivantes, Bess se rjouit


de constater que Lord Talbot ne la courtisait pas
ouvertement. Mme au palais, o seuls les intimes de la
reine taient admis, il ne cherchait pas la provoquer,
l'appelait toujours par son titre et lui tmoignait le respect
d son rang.
Pourtant, quand il la surprenait seule dans quelque
recoin du palais, son attitude changeait radicalement. Plus
intime, plus empress, il s'approchait d'elle et lui prenait la
main. Un jour, il lui avait mme caress les cheveux.
Lorsqu'elle essayait de s'chapper, il la retenait
fermement.
Bess, cessez de m'ignorer ainsi ! Je ne lche pas
facilement prise, vous savez, lui dit-il un jour.
Que voulez-vous, Lord Talbot? demanda-t-elle,
exaspre.
Pour la troisime fois en l'espace de quelques jours,
ils s'taient croiss dans une pice dserte du palais.
Je veux vous faire l'amour.
Ces paroles directes choqurent la jeune femme. Les
yeux bleus du jeune homme brlaient de dsir. Face son
visage superbe, elle se sentit dfaillir. Soudain, il se pencha
vers elle et posa sa bouche sur la sienne. Il se montra si
imprieux que Bess cda et entrouvrit les lvres. Mais, trs
vite, elle se ressaisit.
Non ! s'exclama-t-elle en martelant son torse de
ses poings serrs.
Il tait si muscl que Bess avait l'impression de
frapper un mur de pierre. Cette virilit, qui n'avait rien
envier celle de Cavendish, expliquait sans doute
pourquoi son contact la troublait tant.
Avez-vous la moindre ide de la force de mes
sentiments pour vous, Bess ? J'ai la fivre...
Le regard ardent de Talbot effleura ses seins.
Vous me traitez comme une courtisane ! lana-t-
elle.
George la dvisagea, incrdule. Telle n'tait pas son
intention. Avec une courtisane, il ne ressentait que de
l'indiffrence.
Bess, je vous respecte plus que tout au monde...
Mes intentions sont dignes...
Lisant la panique dans ses yeux, il la relcha
contrecur.
Je ne voudrais surtout pas vous effrayer, dit-il.
En le regardant s'loigner, Bess comprit qu'elle avait
peur, mais pas du sduisant Lord Talbot. Elle avait peur
d'elle-mme, de ses propres ractions face cet homme
envotant, peur du dsir qu'elle prouvait pour lui.
la suite de cet incident, George cessa de la
poursuivre de ses assiduits. Mais, chaque fois qu'ils se
retrouvaient, il la dvorait des yeux. Mme s'il gardait ses
distances, Bess ne se sentait pas libre de son emprise
sensuelle. son grand dsespoir, elle commena rver
de lui.

Le 14 janvier, Elizabeth parcourut triomphalement les


rues de Londres. Le cortge tait impressionnant : gardes,
officiers et pairs du royaume taient cheval, tandis que la
reine trnait dans une voiture couverte, drape dans un
manteau d'or et d'argent ourl d'hermine. Ses suivantes
l'accompagnaient, vtues de robes en velours rouge aux
manches stries de fil d'or.
Tout au long du parcours, sur des estrades, des
personnages en costume interprtaient des sayntes. Un
narrateur se tenait sur le devant de la scne et dcrivait le
tableau. Tout tendait rendre la reine sympathique aux
yeux de son peuple. Elle s'adressa avec gentillesse aux
enfants qui lui offraient des bouquets de fleurs, et la foule
l'applaudit en l'acclamant.
Le lendemain, Elizabeth fut couronne l'abbaye de
Westminster. Elle demeura devant l'autel pendant les cinq
longues heures d'une crmonie fastidieuse. Enfin, elle
reut l'anneau qui la liait son peuple. Les trompettes
retentirent au moment o elle fut sacre reine
d'Angleterre. Ensuite, elle reut les hommages des nobles
du royaume, puis la messe fut clbre.
Son sceptre la main, Elizabeth Ire marcha de
l'abbaye vers les longs couloirs du palais pour assister au
banquet. Quand elle prit cong, aprs minuit, ses
courtisans taient puiss. La reine, quant elle, tomba
malade.
Pendant les deux semaines qui suivirent, Robin
Dudley, Cecil, Talbot, St. Loe, Catherine Ashley et toutes
les suivantes s'affairrent dans les appartements royaux.
Bess tait convaincue que son amie n'avait besoin que de
repos. Elle avait trop festoy, comme pour rattraper
toutes ces annes lugubres qui avaient prcd son
accession au trne.
L'indisposition de la reine retarda l'ouverture du
Parlement, ce dont Bess se rjouit. Le remboursement de
sa dette tait donc encore un peu repouss. La jeune
femme savait que son rpit serait de courte dure, mais
elle saisissait la moindre occasion d'oublier ses soucis.
Le premier jour de fvrier, la reine se leva enfin de
son lit, pleine d'nergie et de dtermination. Ses suivantes
comprirent qu'elle tait gurie quand elle se remit jurer.
Bon sang ! Je n'ai pas ferm l'il de la nuit.
Quelque dbauch tait en train de forniquer juste au-
dessus de mes appartements. Je veux son nom
immdiatement et je le pendrai moi-mme par les parties.
Allez vous renseigner. Je veux son nom ! rpta-t-elle.
Moi, Votre Majest? fit Lettice Knollys en
blmissant.
Mais non, pas vous, enfin ! Lady Cavendish sait s'y
prendre avec les hommes. Nous avons le mme
temprament. Bess, qu'on m'amne ce sauvage pour qu'il
sache quel calvaire il m'a fait endurer.
Bess esquissa un sourire mystrieux et s'empressa
d'obir la requte de la reine. En arrivant l'tage
suprieur, o logeaient Henri, le mari de Marie Sidney, et
Ambroise Dudley, elle se retint de rire en apprenant que la
famille Dudley au grand complet y avait sjourn la veille.
Bess se refusa porter prjudice cette famille qui lui
tait chre. La jeune femme se dirigeait vers l'escalier
quand Talbot, surgi de nulle part, lui barra la route.
Bess, il faut que je vous parle.
Non ! Nous n'avons rien nous dire.
Elle s'loigna, le cur battant, se sentant prise au
pige. Dans sa hte, elle rata une marche et s'croula dans
un amas de jupons et de dentelles. Elle poussa un cri de
douleur et se frotta la cheville.
Seigneur ! fit Talbot en se lanant sa poursuite.
Pourquoi vous enfuir ainsi?
Il s'assit sur une marche et la prit sur ses genoux.
Vous allez bien? demanda-t-il d'une voix
tremblante. Vous avez mal ?
J'irai encore moins bien si on me surprend dans
cette position compromettante. Vous tes mari. Ma
rputation serait anantie. Je vous en prie, lchez-moi !
Il l'aida gentiment se lever et constata qu'elle tait
incapable de marcher.
Je vais devoir vous porter.
Il n'en est pas question, insolent ! Vous m'avez fait
assez de mal pour aujourd'hui. Je peux me dbrouiller.
Taisez-vous ! ordonna-t-il fermement.
Lord Talbot tait habitu tre obi en toutes
circonstances. Il refusait qu'une femme discute ses ordres,
surtout une femme aussi belle et dsirable que Lady
Cavendish. Il la souleva donc dans ses bras puissants.
Pour rsister au trouble qu'il suscitait en elle, Bess se
rfugia dans la colre.
Vous tes vraiment Lucifer en personne ! lana-t-
elle.
Lorsque Lord Talbot entra dans la chambre royale
charg de son prcieux fardeau, la reine plissa les yeux.
Eh bien, Talbot ? Auriez-vous sduit Lady
Cavendish ?
Bess se mordit les lvres, tente de rpondre que
Talbot l'avait fait tomber dans l'escalier. Mais elle sentit les
mains de George se refermer sur elle en guise
d'avertissement.
Non, Votre Majest. Je me suis
malencontreusement tordu la cheville. Lord Talbot est
venu mon secours.
La reine les observa. C'tait la deuxime fois que
George jouait les chevaliers servants pour Bess, une fort
jolie femme, au demeurant. Mme Robin trouvait son
charme irrsistible. Il tait peut-tre temps de la marier.
Sa cheville est trs enfle. Elle ne pourra pas
travailler pendant au moins une semaine. Je suggre que
vous la renvoyiez chez elle, en attendant qu'elle gurisse,
dclara Talbot.
lizabeth approuva cette ide. Si Bess restait la
cour, ses autres suivantes risquaient de ngliger leurs
obligations.
Marie, faites ses bagages. Bess, St. Loe vous
escortera. Mais je veux que vous soyez de retour dans une
semaine.
Une heure plus tard, Sir William St. Loe aida Bess
monter sur le bateau. Fou de jalousie, Lord Talbot eut
toutes les peines du monde ne pas bousculer Sir William
pour lui ravir la belle blesse.

Brentford, St. Loe installa Bess sur un divan.


Marcella plaa un coussin sous la cheville endolorie de sa
nice. Bess profita de l'occasion pour prsenter Sir William
ses enfants. Aussitt, ses deux premiers fils l'assaillirent
de questions sur son travail. Ils l'entranrent aux curies
pour lui monter leurs chevaux et leurs chiens. St. Loe
s'intressa leurs tudes, et les enfants rpondirent avec
enthousiasme aux questions de leur invit.
Sir William s'attarda Brentford tout l'aprs-midi.
Lorsque Bess le remercia de son aide, il lui demanda la
permission de revenir lui rendre visite.
Vos enfants sont charmants, Lady Cavendish, et
trs intelligents. Envisagez-vous d'envoyer les garons
Eton ?
Hlas, mes moyens ne me le permettent pas.
Pardon, Lady Cavendish. Je suis trs maladroit...
Mais non. Je n'ai pas de secrets pour vous. Discuter
de mes problmes financiers ne me drange absolument
pas.
Aprs son dpart, Marcella apporta Bess un
cataplasme.
William et Henri l'ont adopt d'emble. Ils se sont
montrs trs sages et trs polis. Ces garons ont besoin
d'un pre. Tu dois leur en donner un !
Toute la semaine, loin de la frnsie de la cour, Bess
put rflchir loisir. Son chagrin tait pass par plusieurs
stades. D'abord, le choc l'avait isole du monde. Puis tait
venue une priode sans sommeil ni apptit, un sentiment
de culpabilit, et enfin la colre. Accable par la perte de
son mari et par l'ide de cette norme dette, elle avait cru
perdre la raison.
Enfin, en pleurant toutes les larmes de son corps
chaque nuit, Bess avait connu le soulagement. Sa
nomination la cour tait arrive un moment crucial de
son existence. Bess comprit qu'elle n'avait d'autre
possibilit que de tourner la page et d'aller de l'avant.
Sa semaine de repos touchait sa fin. Bess ne
souffrait presque plus. Le ple soleil de fvrier attira la
jeune femme dans le jardin. Dj, crocus, tulipes et
jonquilles gayaient les pelouses. Installe sur des coussins
moelleux au bord de la Tamise, Bess admirait les cygnes
sur les eaux calmes du fleuve.
N'tant gure de nature oisive, elle avait apport ses
livres de comptes pour les mettre jour. La jeune Francie
s'ennuya vite et demanda Jane de l'emmener cueillir des
fraises pour le dner. Reste seule, Bess se plongea dans
ses comptes.
La jeune femme baissa les yeux sur sa robe eh velours
noir et dcida d'abandonner le deuil ds son retour la
cour. Elle caressa le tissu. C'tait l'une de ses robes
favorites, aux manches brodes de petites feuilles d'or.
Posant ses livres ct d'elle, elle ferma les paupires,
savourant la douceur du jour.
En rouvrant les yeux, elle vit un petit bateau accoster
prs de son embarcadre. Distraitement, elle observa
l'homme qui en descendait. En le regardant approcher,
elle ne fut gure tonne de reconnatre Talbot, car
Shrewsbury House se trouvait tout prs.
Comment allez-vous? s'enquit-il aimablement.
Je me suis bien repose, rpondit Bess, songeant
soudain au jour o elle l'avait surpris au bord de l'eau, des
annes auparavant.
Il s'tait montr elle entirement nu. Avec un
sourire, Bess se rappela son tonnement, ainsi que les
moindres dtails de ce corps de seize ans. l'poque,
George tait dj trs grand et son torse muscl tait
couvert d'une toison brune. Cette image virile, qui l'avait
hante quand elle tait marie avec Robert Barlow, avait
dernirement resurgi dans ses rves.
Venez faire une promenade sur l'eau, proposa-t-il.
Avec moi, vous ne risquez rien.
Non seulement Bess ne se sentait pas en scurit
avec ce sducteur, mais elle courait mme les pires
dangers, elle le savait. Toutefois, il fallait qu'elle cesse de
se leurrer. Elle devait admettre qu'il l'attirait. Sinon, elle ne
parviendrait jamais s'en librer.
Pourquoi pas ? Mais vous allez devoir me porter.
Bess le vit se raidir un instant et lut un dsir intense
dans son regard. Dcidment, elle jouait avec le feu.
George la souleva sans effort et l'emmena vers
l'embarcation. Le corps de la jeune femme ragit au
premier contact. Elle avait frissonn avant mme qu'il ne
la touche, la seconde o elle avait pressenti sa prsence
-bord du bateau. Talbot la dposa dlicatement sur le
sige et s'installa face elle. Il ne portait pas de veste,
simplement une chemise en soie noire dont le col tait
ouvert. Tandis qu'il ramait tranquillement, Bess sentit sa
gorge se nouer. Sous la soie de la chemise, elle devinait un
torse large et muscl.
Le charme de George n'tait que trop envotant.
Bess se fora dtourner les yeux pour contempler les
eaux scintillantes. Talbot avait une ide derrire la tte.
Comme Shrewsbury House apparaissait devant eux, elle
comprit, affole, qu'il l'entranait chez lui. Ds que le
bateau accosta, Talbot sauta sur le ponton.
Que faites-vous? demanda la jeune femme.
Je vous enlve.
Vous m'aviez pourtant promis que je ne risquais
rien.
Vous saviez trs bien que je mentais, Bess. Elle
aurait pu se mettre en colre, mais elle refusa de cder
cette facilit. Il revint vers elle, cartant les jambes pour
garder l'quilibre, et la souleva dans ses bras. Une fois
dans la maison, il se dirigea vers l'escalier. Aucun
domestique ne les accueillit. Sans doute George avait-il
donn des ordres pour ne pas tre drang.
Il la conduisit dans une vaste pice qui devait tre sa
chambre. Jamais Bess n'en avait vu de plus somptueuse.
Tout tait noir et or, de l'or vritable, du baldaquin en
velours noir au couvre-lit assorti brod ses initiales. Prs
de la chemine en onyx, des pions en or taient disposs
sur un chiquier.
Talbot installa Bess dans un fauteuil aux coussins
moelleux, prs de la fentre, et la contempla. Sa robe de
deuil s'accordait parfaitement la dcoration de la
chambre. On aurait dit qu'elle l'avait choisie exprs pour
lui.
Bess, j'aimerais devenir votre amant secret.
Seigneur! songea la jeune femme. Pourquoi n'taient-ils
pas seuls au monde ? Pourquoi n'y avait-il pas que l'instant
prsent, sans pass, sans avenir?
Je suis sincre, reprit-il. Je ne me vanterai pas de
nos relations, je ne paraderai pas votre bras pour me
faire valoir. Je possde une dizaine de rsidences dans le
Nord. L'une d'elles vous appartiendra. Je vous garantis une
discrtion totale. Vous ne me verrez que quand vous le
souhaiterez.
Bess s'humecta les lvres avant de rpondre
prudemment :
Qu'est-ce qui vous fait croire que je vais accepter ?
Vous me dsirez. Pas autant que je vous dsire,
certes, car ce serait impossible. Mais vous tes sensuelle,
passionne. Je sais que je pourrais vous satisfaire comme
nul autre amant.
Bess le trouva arrogant et prtentieux, mais c'tait
justement ce qui l'attirait en lui. Sa virilit la troublait au-
del des mots. Elle avait envie de lui, mais elle ne tenait
pas devenir sa matresse. Lors de leur premire
rencontre, il l'avait traite de servante. Si elle cdait ses
avances, il dirait avec mpris : Ce n'est qu'une
matresse.
Bess contempla sa bouche sensuelle et dcida de
mentir.
Vous vous trompez, Lord Talbot, dclara-t-elle d'un
ton pos. Je ne vous dsire pas. Vous m'tes totalement
indiffrent.
Le regard de Talbot s'enflamma. Il avait devin qu'elle
mentait.
Bess, accordez-moi une heure pour vous
convaincre. Si, dans une heure, vous ne me suppliez pas de
vous faire l'amour, je vous laisserai tranquille.
Comment refuser un tel dfi? Elle devait lui prouver
qu'elle pouvait lui rsister... En ralit, elle devait surtout
se le prouver elle-mme.
Pourquoi pas ?
Il retourna un sablier. Le sige avait presque la taille
d'un lit. Bess crut qu'il allait s'approcher d'elle et l'enlacer,
mais il n'en fit rien. Il posa un pied sur un bras du fauteuil
et s'appuya nonchalamment sur son genou.
Bess, je sais que vous avez eu deux maris, dit-il
d'une voix rauque. Mais combien avez-vous eu d'amants ?
Nul autre que Cavendish, rpondit-elle
sincrement.
Il la dvisagea avec attention.
Vous n'avez donc jamais t aime par un homme
de votre ge, un homme jeune et vigoureux? Vous
n'imaginez pas ce que pourraient tre nos bats...
minuit, je vous enlverais sur un talon noir et je vous
prendrais l, sur la selle. Je vous enfermerais dans une tour
de mon chteau pendant une semaine, compltement
nue, jusqu' ce que vous frissonniez au moindre contact,
folle de dsir. Quand je pense vous, je vois vos lvres
entrouvertes, j'entends vos cris d'extase tandis que je vous
pntre...
Il lui prit les mains et les appliqua sur son torse. Bess
sentit la chaleur de sa peau travers le tissu de sa
chemise.
Chaque soir, je vous porterais jusqu'au lit, Notre
premire treinte serait sauvage, fougueuse; la deuxime
plus sensuelle, plus lente. Je vous ferais gmir pendant
une ternit, jusqu' ce que vous connaissiez l'extase. La
troisime fois, je vous chrirais de toute mon me, je vous
adorerais de mut mon tre, et vous vous abandonneriez
totalement.
Ces fantasmes enivraient la jeune femme comme un
alcool puissant. Soudain, elle se sentit dfaillir.
La bouche de Lord Talbot s'empara de la sienne. Bess
ouvrit les lvres, impatiente. Leur baiser ne fut pas
sauvage, il fut parfait. Talbot se montrait ferme et
exigeant, sans tre brutal. Lorsqu'il approfondit son
exploration sensuelle, Bess perdit la raison. Ce n'tait pas
de l'amour qu'elle ressentait, mais une passion charnelle
absolue. Jamais elle n'avait rencontr d'homme aussi
excitant. Ses seins, son ventre brlaient de dsir. Elle
voulait sentir ses mains et ses lvres sur son corps, elle
voulait prendre son membre durci en elle, savourer sa
jeunesse et sa vigueur...
Oh, oui... chuchota-t-elle.
Elle se ressaisit brusquement, horrifie. tait-ce bien
elle qui venait de l'implorer? Elle ajouta, pour ne pas
perdre la face :
William... oui...
George se figea sous l'affront. En ouvrant les yeux,
elle vit son dsarroi et sa colre, qui disparurent aussitt,
laissant la place un sourire narquois.
Bess, vous tes trs intelligente. Voil pourquoi
vous m'obsdez jour et nuit. Cet esprit fait partie de votre
charme.
Trs bien, Monseigneur. Je n'ai pas t honnte
avec vous, mais je le suis prsent. Je ne permettrai pas
mon cur de dominer ma raison. Je refuse d'tre la
matresse de qui que ce soit. Je mrite mieux.
Je ne suis pas n'importe qui ! Je suis l'homme le
plus riche du royaume. Je pourrais tout vous donner.
Mme une alliance ? Un titre ? Divorceriez-vous
pour moi ?
Mais, Bess, je ne veux pas vous pouser ! rpondit
George, stupfait. Le mariage est une prison. Je suis mari
depuis l'ge de douze ans. Il n'y a rien de plus stupide et de
plus ennuyeux. Le mariage va l'encontre de l'amour et du
plaisir.
Si c'est ce que vous inspire votre femme, un
divorce ne devrait donc pas vous peser. Vous ne seriez pas
le premier, d'ailleurs. Mme Henri Tudor a divorc.
Je ne suis pas un Tudor, mais un Talbot. Un Talbot
ne divorce pas. Jamais je n'infligerai une telle honte mes
enfants !
Bess comprit alors que, libre ou pas, il refuserait
toujours de l'pouser, car elle n'tait pas issue de la haute
noblesse. Pour lui, elle demeurait Bess Hardwick, fille de
fermier.
Je ne serai pas votre matresse, Lord Talbot. Je ne
voudrais pas faire honte mes enfants. prsent, votre
heure est coule, Monseigneur. Je rentre chez moi.
Il s'inclina.
Trs bien, petite mgre. Mais vous allez vous en
mordre les doigts.
26.

26.
En arrivant la cour, Bess apprit avec tonnement
que la reine avait attribu Robin Dudley une suite voisine
des appartements royaux. Elizabeth pria Bess et Marie
Sidney, la sur de Robin, de la rejoindre dans son salon
priv.
Je pense que votre cheville va suffisamment bien
pour que vous puissiez danser, Lady Cavendish ?
Oui, Votre Majest. C'est trs gentil vous de
m'avoir permis de me reposer quelques jours.
Vous aurez peut-tre la possibilit de rentrer plus
souvent chez vous si nous trouvons un arrangement
satisfaisant. J'ai tant de suivantes et de domestiques que je
n'ai pas besoin de vous mes cts toute la journe.
Bess et Marie changrent un regard dconcert.
Je tiens ce que l'une d'entre vous-soit prsente
dans l'antichambre toutes les nuits, sauf le dimanche, bien
sr. Chaque semaine, Bess sera de garde trois nuits et
Marie les trois autres. Le reste du temps, vous serez libres.
Bess remercia la reine avec effusion. Cet arrangement
lui permettrait de consacrer quatre jours par semaine
ses enfants.
Elizabeth observa la robe vert ple de son amie et
dclara :
Je me rjouis de constater que vous ne portez plus
le deuil, Bess. Il est temps que vous songiez convoler
nouveau. Marie est marie, et l'on m'encourage prendre
un poux, moi aussi. Pourquoi seriez-vous pargne ?
Rien ne presse, Votre Majest, rpondit
schement Bess.

Lors de sa premire nuit de garde, le bal se termina


juste aprs minuit. La reine salua ses courtisans et se retira
dans sa chambre. Bess traversa l'antichambre pour tirer
les lourds rideaux et s'assurer que la reine avait une
bouteille de son vin favori et une carafe d'eau sa
disposition. Elle vrifia le nombre de chandelles, puis sortit
un peignoir et une chemise de nuit blanche brode de fils
d'or.
Soudain, une main d'homme l'attrapa par la taille et
lui arracha le vtement.
Je m'en charge, ma chre.
Robin Dudley lui adressa un clin d'il complice.
Vous monterez la garde dans l'antichambre, Bess.
Nous ne pouvons faire confiance qu' trs peu de
personnes.
Elle esquissa une rvrence en direction du couple
tapi dans l'ombre et, ahurie, gagna l'antichambre.
prsent, elle comprenait pourquoi Elizabeth les avait
dsignes, elle et la sur de Robin, pour occuper cette
nouvelle fonction.
Son tonnement trahissait sa navet, songea Bess.
Elizabeth permettait Robin de l'embrasser en public et
leur attirance mutuelle sautait aux yeux. Elle aurait d
deviner qu'ils taient amants. Bess s'assit dans un fauteuil,
s'efforant d'ignorer les chuchotements et les rires
touffs en provenance de la pice voisine. Aprs tout, si
Elizabeth tait oblige d'pouser un tranger pour des
raisons politiques, pourquoi devrait-elle se priver du plaisir
que Robin pouvait lui procurer ?

Bess se trouva de plus en plus souvent en prsence


de St. Loe. Elle tait flatte de la fascination qu'elle
semblait exercer sur lui et sentait qu'il s'tait amourach
d'elle. Au contraire de Cavendish, l capitaine tait un
gentilhomme raffin, issu d'une trs ancienne famille
fortune.
Un jour, au dbut de l't, la reine le convoqua. Elle
n'y alla pas par quatre chemins.
Mon cher St. Loe, on vous voit beaucoup en
compagnie de Lady Cavendish, ces derniers temps.
Votre Majest, bredouilla-t-il en rougissant. Si je
vous ai offense de quelque faon...
Tout dpend de vos intentions son gard, coupa-
t-elle. Sont-elles honorables, au moins?
Je suis un homme parfaitement honorable. Votre
Majest.
Je ne m'oppose pas cette union. Puisque vous
envisagez le mariage, j'ai dcid de vous nommer
majordome du royaume.
Son ton indiquait ce qu'elle attendait de lui. Il savait
qu'elle ne supporterait pas qu'il lui dsobisse.
Votre Majest, votre confiance m'honore.
Vous aurez besoin d'argent, dit-elle schement.
Une jeune marie cote cher.
En proie un cruel dilemme, Sir William rougit de
plus belle. La reine lui suggrait-elle d'pouser Lady
Cavendish afin qu'il ponge la dette considrable de la
jeune femme envers la Couronne ? Il s'claircit la gorge.
Votre Majest, les dettes de cette dame
reprsentent un inconvnient de taille.
Elizabeth eut un geste dsinvolte de la main.
Je les ai rduites mille livres. Ses services me sont
indispensables.
St. Loe poussa un soupir de soulagement. Bess ne
quittait pas ses penses. Il ne pouvait croire sa bonne
fortune. Non seulement la reine venait de le nommer un
poste prestigieux, mais elle lui permettait de satisfaire son
dsir le plus cher.
St. Loe, allez chercher Lady Cavendish.
Sir William croisa Bess dans un couloir. Aprs trois
nuits de garde, celle-ci s'apprtait regagner Brentford.
Lady Cavendish, Sa Majest sollicite votre
prsence.
Bess ravala un juron. Elle ne jurait jamais en prsence
de St. Loe, de peur de le choquer.
Aprs votre audience, accordez-moi l'honneur de
vous raccompagner, Lady Cavendish. J'aurai une question
vous poser.
Bess fut soudain prise de panique. D'instinct, elle
devina qu'il allait la demander en mariage. Elle chercha
dsesprment un prtexte pour refuser. St. Loe tait
gentil et attentionn, mais elle ne pourrait jamais l'aimer.
Votre escorte est la bienvenue, Monseigneur.
Persuade qu'elle saurait repousser sa demande avec tact
au cours du trajet, Bess se rendit chez la reine. Cette nuit-
l, Robin Dudley n'avait quitt la chambre royale qu' 4
heures du matin. Bess avait trs peu dormi.
Vous sentez-vous bien, Votre Majest?
Trs bien, et d'humeur trs gnreuse. Je crois
vous avoir trouv le mari idal,
Votre Majest, je ne veux pas d'un mari ! s'exclama
Bess.
Vous n'en voulez peut-tre pas, mais vous en avez
cruellement besoin. Un mariage avec un homme
respectable vous hausserait dans l'chelle sociale. Aussi ai-
je accord St. Loe la permission de vous courtiser.
Votre Majest, je ne pourrai jamais aimer un autre
homme que Cavendish.
Et alors ? Que vient faire l'amour dans le mariage ?
Une femme convole pour acqurir une scurit financire
et un certain prestige. Je viens de nommer St. Loe
majordome du royaume. Vous tes une femme
ambitieuse, Bess. Si ce n'est pour vous, pousez-le pour
vos enfants.
Votre Majest, quel homme raisonnable
accepterait de prendre en charge une veuve et six
enfants? Sans parler de mes dettes, qui sont
considrables.
Justement, St. Loe et moi en discutions l'instant,
fit Elizabeth, le regard malicieux.
Bess rougit violemment.
J'ai dcid, de les rduire un millier de livres.
Comme je vous l'ai dit, je me sens d'humeur magnanime,
aujourd'hui.
Bess plit brusquement. Avait-elle bien entendu? La
joie lui tourna la tte. Aprs ces longs mois d'angoisse, elle
tait enfin soulage d'un lourd fardeau grce Sir William
St. Loe. Elle s'agenouilla aux pieds de la reine et lui baisa
les mains.
Merci du fond du cur, Votre Majest. Elizabeth
baissa les yeux vers elle, jalouse de sa beaut clatante.
Talbot l'avait-il possde? Etait-ce la raison pour laquelle il
tait intervenu en sa faveur? Il tait vraiment temps que
son amie pouse un homme respectable.

Bess prit cong, euphorique. Oubliant les mille livres


qu'elle devait encore la Couronne, elle alla aussitt
rejoindre Sir William pour le remercier du service qu'il
venait de lui rendre.
St. Loe rit de bon cur en voyant son sourire radieux.
Bess ne put se retenir de se jeter son cou.
Merci, merci mille fois, St. Loe! Vous me sauvez la
vie !
Bess, je n'ai rien fait, dit-il en rougissant de plaisir.
Mais si, Monseigneur. La reine m'a appris que vous
aviez parl de ma dette, tout l'heure.
Je lui ai simplement prcis qu'elle tait d'un
montant considrable, assura-t-il.
II a d vous falloir beaucoup de courage pour
aborder le sujet et affronter cette tigresse dans son antre.
Elle a rduit ma dette mille livres. Je vous serai
ternellement redevable. Oh, je suis impatiente
d'annoncer la bonne nouvelle ma famille !
Venez. Laissez-moi vous raccompagner.
Sur le bateau, St. Loe s'assit ct de la jeune femme
et prit sa main dans la sienne.
Bess, je ne vous avais jamais vue aussi heureuse. La
reine m'a autoris vous courtiser. Me ferez-vous
l'honneur de devenir ma femme ? Ce serait pour moi un
privilge de veiller sur votre bien-tre.
Elle le scruta attentivement. Avait-il rellement
attendu la permission de la reine pour oser se dclarer?
Elizabeth avait-elle une telle influence sur ses sujets ?
Faites-moi un honneur votre tour. Monseigneur.
Accordez-moi un peu de temps pour rflchir votre
proposition. Resterons-nous bons amis, quelle que soit ma
rponse ?
Prenez autant de temps qu'il vous faudra, ma
chre.

Lorsque Bess apprit sa sur et sa tante que sa


dette tait rduite mille livres, les deux femmes surent
que leurs prires avaient t entendues. Bien des fois,
elles avaient redout que les soucis n'emportent
prmaturment Bess. Celle-ci leur avoua aussi que St. Loe
l'avait demande en mariage. Jane carquilla les yeux,
muette de stupfaction.
Je n'aurais jamais cru que tu puisses mettre le
grappin sur un homme aussi raffin, commenta Marcella
avec son franc-parler coutumier. Ce doit tre ta poitrine.
Je ne vois rien d'autre.
Je vais refuser, affirma Bess.
Tu es folle! St. Loe peut rembourser ta dette, payer
les tudes des garons Eton, fournir une dot Francie...
Ces enfants ont besoin d'un pre, mme si tu n'as gure
besoin d'un mari.
Ce serait malhonnte. Mon cur est mort avec
Cavendish.
Si Cavendish-tait l, il te dirait de sauter sur
l'occasion. D'ailleurs, je suis certaine que c'est St. Loe qu'il
t'aurait choisi. Ce mariage permettrait tes enfants
d'voluer dans la haute socit. De plus, tu pourrais
reprendre les travaux Chatsworth. Tu sais bien que le
mariage n'est qu'une association. Sois raisonnable, comme
tu l'as toujours t. Cela t'a plutt bien russi, jusqu'
prsent.

Pendant quatre jours, Bess rflchit ce mariage, en


recensant les nombreux avantages. Mais elle n'tait pas
amoureuse de St. Loe, et cela le rendrait certainement
malheureux. Puis elle se rappela les paroles de Cavendish :
dans un couple, il v en avait toujours un qui aimait plus
que l'autre, et c'tait lui le plus heureux.
Bess soupira. Elle devait tant St. Loe ! Grce lui,
ses soucis taient oublis. De plus, la reine tenait ce
qu'elle se remarie. Elle voyait en St. Loe le mari idal. Avec
un nouveau soupir, Bess prit sa dcision. Personne ne se
rjouirait de sa rponse, ni sa famille, ni la reine, ni Sir
William, mais elle ne pouvait que refuser.
De retour la cour, Bess apprit qu'un bal masqu
tait prvu pour la soire, sur le thme de la fort. Marie
Sidney l'aida confectionner un costume.
Avec vos cheveux roux, vous ferez une renarde
parfaite. J'ai un trs beau masque surmont d'oreilles
pointues. Je possde aussi une queue de renard. Toutes
les dames seront vertes de jalousie, et je parie que plus
d'un homme se sentira l'me d'un chasseur.
En entrant dans la salle de bal, Bess n'tait pas
d'humeur s'amuser. Elle redoutait d'affronter St. Loe
pour lui donner sa rponse. Elle plaisanta sans entrain
avec les Dudley et les Pair, remarquant tristement que les
autres invits taient tous en couple. Mme la reine tenait
Robin Dudley par la main.
Bess se servit un troisime verre de vin et s'loigna
des danseurs. Soudain, un homme dguis en chasseur lui
barra la route. Elle reconnut aussitt sa haute silhouette.
Est-ce vrai? fit-il, ses yeux bleus scintillant sous son
masque.
Bess le dvisagea, se demandant comment il avait
appris la nouvelle. Les mains puissantes de Talbot la
prirent par les paules.
Est-ce vrai ? rpta-t-il en la secouant, sans essayer
de dissimuler sa rage. Allez-vous vous marier avec St. Loe ?
Bess rougit de colre. Comment osait-il se montrer
aussi indiscret et possessif?
Auriez-vous du mal comprendre qu'un homme
veuille faire de moi son pouse plutt que sa matresse ?
Vous vous tenez en haute estime! Jamais avant le
mariage, c'est cela ?
Certains sont prts attendre.
Bon sang, Bess, vous ne cherchez qu' m'humilier!
Je ne suis pas...
Je vous l'interdis! Vous m'entendez, je vous
l'interdis!
Me l'interdire? s'exclama Bess avec passion.
Misrable, vous vous prenez pour Dieu?
Ses trois verres de vin commenaient faire effet.
Taisez-vous et coutez-moi !
Vous n'tes qu'un arrogant ! Vous voulez toujours
dominer les autres. Eh bien, laissez-moi vous dire une
chose, vous ne me dominerez jamais ! Jpouserai qui bon
me semblera !
Encore un vieillard! dit-il d'un ton sarcastique.
Pourquoi donc n'aimez-vous que les hommes mrs?
Bess en eut le souffle coup. Elle allait le gifler quand
elle se rendit compte que certains convives se tournaient
vers eux, alarms par ces clats de voix. Elle baissa le ton
et dclara :
St. Loe est un gentilhomme, contrairement vous.
Vous croyez que le fait d'pouser un gentilhomme
suffira vous transformer en grande dame?
Oui ! rpliqua-t-elle, une lueur triomphante dans
les yeux. Je deviendrai Lady Elizabeth St. Loe.
Vous le regretterez toute votre vie, murmura-t-il
en serrant les dents.
Bess regagna la salle de bal, esprant que personne
ne l'avait reconnue sous son masque ridicule. Elle se glissa
dans une alcve et ta sa queue de renard et son masque.
La premire personne qu'elle croisa en sortant fut Lord St.
Loe.
William, je vous cherchais partout, mentit-elle.
Il lui adressa un sourire plein de tendresse.
Cela signifie-t-il que la rponse est oui ?
Bien sr! En avez-vous dout un instant?
Oh, Bess... Vous faites de moi le plus heureux des
hommes.
Des flicitations sont-elles de rigueur? demanda
une voix imprieuse.
Le cur battant, Bess entendit St. Loe rpondre la
reine :
Votre Majest, cette dame vient d'accepter de
m'pouser.
Lord Robin Dudley leur prsenta ses vux de
bonheur. La reine annona la nouvelle tous les invits :
Chers amis, Lady Cavendish va pouser Sir William
St. Loe, capitaine de la garde. Le mariage aura lieu la
cour!

Bess ne fut libre qu' 3 heures du matin. De retour


dans sa chambre, elle voulut trouver l'oubli dans le
sommeil, mais ne russit pas dormir. quel moment
avait-elle perdu le contrle de la situation ? Le destin avait
pris les choses en main sa place et lui avait dict sa
dcision.
Allez au diable, Talbot! murmura-t-elle, sachant
que sans son arrogance, elle aurait refus la proposition de
St. Loe.
Bess frissonna. Elle sentait encore la chaleur des
mains de George sur elle. Leurs personnalits taient si
marques, si passionnes, qu'ils ne pouvaient s'empcher
de s'affronter.
Talbot l'avait accuse de n'pouser que des hommes
mrs. Elle devait admettre en son for intrieur que, durant
les premires annes de leur mariage, Cavendish lui avait
beaucoup appris. Elle avait profit de son exprience. Mais
elle l'avait aim de tout son cur, en dpit de leur
diffrence d'ge.
Bess songea ses relations avec William St. Loe. Elle
ne l'aimait pas, mais elle prouvait une affection sincre
pour lui. Ses enfants avaient besoin d'un pre. Elle se
sentait courageuse, intelligente et forte. Talbot se
trompait. Elle ne recherchait pas une image paternelle!
Cette union serait heureuse, dcida Bess. Elle se
promit de ne pas avoir de regrets. Jamais elle ne laisserait
la prophtie de Talbot se raliser.
27.

27.
... pour le meilleur et pour le pire, dans la richesse
et dans la pauvret, jusqu' ce que la mort vous spare.
La voix de Bess s'leva dans la chapelle royale :
Oui, je le veux.
Par cet anneau, je vous prends pour femme et je
me donne vous, dclara Sir William en glissant une
alliance son doigt.
Par la volont de Dieu, je vous dclare mari et
femme, au nom du pre, du fils et du Saint-Esprit. Amen.
Ds la fin de la crmonie, Bess nota que Lady St. Loe
avait droit plus d'gards que Lady Cavendish. Elle venait
de franchir un grand pas dans la socit. Durant tout le
banquet, le respect et la dfrence des invits la flattrent
et l'amusrent la fois.
Bess redoutait d'affronter Lord Talbot. Comment
pourrait-elle avaler une bouche en sentant son regard
glacial pos sur elle ? Que ferait-elle lorsqu'il insisterait
pour danser avec la marie? Comment aurait-elle le
courage d'embrasser son mari sous ses yeux?
Au bout d'une heure, Bess fut rassure.
Quel dommage que Lord Talbot ne soit pas parmi
nous, ce soir! s'exclama la reine. Il a t appel dans le
Nord. Le comte de Shrewsbury, son pre, est malade.
Talbot avait-il fui la crmonie volontairement? La
maladie de son pre n'tait peut-tre qu'un prtexte. Bess
eut une pense mue pour le vieux comte et fit une prire
pour lui.
Enfin, la jeune femme put se dtendre un peu.
Toutefois, son rang exigeait d'elle une certaine
retenue. Elle se promit de ne pas trop boire et de ne plus
jurer. Une nouvelle vie s'offrait elle, et elle voulait faire
honneur son mari.
Les invits semblaient s'vertuer sparer les jeunes
maris. Sir William et Bess dansrent beaucoup, mais ne
se retrouvrent qu'en fin de soire. Quand ils purent enfin
se parler, Bess murmura l'oreille de son mari, d'une voix
enjoue :
Vont-ils nous imposer le rituel de la nuit de noces ?
Sir William s'empourpra.
J'espre qu'ils ne tomberont pas dans une telle
vulgarit.
Bess alla trouver les frres Dudley.
Je vous prviens, messieurs, tout rituel concernant
la nuit de noces est exclu. Mon mari trouve ces pratiques
vulgaires.
Justement ! s'exclama Robin, l'air grillard.
Ambroise Dudley lui fit un clin d'il.
Et si je vous accompagnais jusqu' la chambre
nuptiale pour montrer Sir William comment s'y prendre?
Il est son troisime mari, prcisa Robin. Ce serait
plutt Bess de lui donner des leons.
Finalement, la reine eut piti des jeunes maris. Elle
leur permit de se retirer seuls, sachant qu'aucun autre
courtisan ne pouvait partir avant elle.
En devenant majordome du royaume, William avait
obtenu des appartements situs au deuxime tage du
palais, dans la mme aile que William Cecil. Bess tait ravie
de ce nouveau logement, car peu de courtisans jouissaient
d'un tel confort.
Quand le valet de Sir William leur ouvrit la porte, Bess
n'osa entrer. Son mari la dvisagea, hsitant. Puis il la
souleva dans ses bras et lui fit franchir le seuil. Aussitt,
Bess sentit son membre se gonfler contre sa cuisse.
Renvoyez votre valet, souffla-t-elle son oreille.
Bess ne redoutait en rien sa nuit de noces. Elle tait
simplement curieuse. William la dposa sur le tapis et
demanda :
Les effets de Lady St. Loe sont-ils arrivs, Grves ?
Oui, Monseigneur, rpondit le valet.
Trs bien. Vous pouvez disposer, Grves, merci.
Mme aprs le dpart du valet, Bess trouva St. Loe
excessivement poli et guind. Il s'inclina et dit :
Accordez-moi quelques instants.
Bess s'tonna qu'il ne cherche pas la dshabiller.
Son ducation l'empchait peut-tre de se livrer des
gestes aussi intimes sans solliciter sa permission, songea-t-
elle. Elle lui sourit et gagna la chambre coucher. Elle se
dvtit et se rafrachit l'aide d'un linge imbib d'eau de
rose, esprant qu'il la rejoindrait. Comme il ne venait pas,
elle enfila une chemise de nuit en soie brode de petites
fleurs et se coucha. Au bout d'un moment, elle dcida de
l'appeler.
Vous pouvez entrer, William. Je suis prte.
Timidement, St. Loe vint au pied du lit et posa sur elle un
regard plein d'adoration.
Vous tes si belle...
Il tendit la main vers elle, comme pour lui caresser les
cheveux, mais se ravisa. Aprs avoir souffl les chandelles,
il se dshabilla dans le noir.
Touche par sa retenue, Bess se demanda si elle
devait prendre l'initiative. En le sentant s'allonger ct
d'elle, elle s'effora de se conduire comme une dame.
Aussitt, St. Loe oublia sa gne. Jamais elle n'avait vu
un homme s'exciter aussi vite. Ds qu'il posa la main sur
elle, il se mit haleter et gmir, tout en se frottant
contre sa cuisse.
Elizabeth, je ne peux plus attendre, chuchota-t-il
en la pntrant.
Il donna un brusque coup de reins. Ce dsir ardent
tonnait Bess, qui ouvrit les cuisses et s'offrit lui,
cherchant s'adapter son rythme. N'ayant pas eu de
relations sexuelles depuis deux ans, elle regretta cette
prcipitation.
Elizabeth... mon Dieu... Elizabeth!
Il se cambra et se rpandit en elle au moment o Bess
commenait ressentir une lgre excitation. Il l'enlaa,
enfouissant son visage entre ses seins.
Pardonnez-moi, ma chrie... Pardonnez-moi...
Bess crut d'abord qu'il s'excusait de n'avoir pu se
retenir. Elle lui caressa tendrement les cheveux.
Je ne voulais pas vous brutaliser. Pardonnez-moi
d'tre aussi bestial, l'implora-t-il.
William, vous ne m'avez pas fait mal. Et vous
n'avez rien d'une bte froce.
Elle s'assit et alluma une chandelle.
Je vous aime tant. Comment ai-je pu vous imposer
cela ?
Il semblait honteux et atterr par sa conduite.
Ce n'est rien. Vous ne m'avez pas brusque.
Vraiment ? Si vous saviez le plaisir que j'ai ressenti!
Vous m'excitez au-del des mots. Bess, vous tes si
comprhensive...
William, une femme peut aussi ressentir du plaisir.
Il secoua la tte.
Quelle joie vous m'avez donne ! Pour un homme,
c'est diffrent. Une femme n'prouve pas de sensations
aussi... charnelles.
Bess eut envie de rire, ou plutt de pleurer. Ce qu'elle
voulait, c'tait connatre l'extase. Elle s'humecta les lvres
et s'allongea. Lorsqu'il souffla la chandelle et s'approcha
d'elle, Bess sut qu'elle serait prte, cette fois. Il l'embrassa
tendrement. Aussitt, elle se serra contre lui, offerte, mais
n'effleura qu'un membre flasque. Il l'embrassa encore,
avant de dclarer :
Bonne nuit, Elizabeth. Et merci.
Bien aprs qu'il se fut endormi, Bess resta veille,
fixer le plafond. Tous les hommes n'taient pas gaux. Elle
commenait se dire qu'elle avait pous St. Loe parce
qu'il reprsentait exactement le contraire de Cavendish.
Elle se refusait aimer un autre homme. St. Loe tait bon
et gnreux. Ils formeraient un couple harmonieux. Elle
n'avait aucun regret.
Prs de son mari, elle se sentit soudain vide, perdue.
William... murmura-t-elle deux heures plus tard, en
sombrant enfin dans le sommeil.
Mais ce ne fut pas Cavendish qui hanta ses rves,
cette nuit-l, ni St. Loe.
Une voix de velours lui murmura l'oreille : Vous
n'avez jamais aim un homme de votre ge, un homme
jeune et vigoureux. Bess se jeta dans ses bras. Une
fourrure... un talon noir... sur la selle... nue... trs excite...
jusqu'au bout... encore... je vous ferais gmir... La
troisime fois, il lui fit l'amour avec tendresse, l'adorant de
toute son me jusqu' ce qu'elle s'abandonne dans un
frisson, offerte ses moindres dsirs.
Le lendemain, en arrivant Brentford, Bess et St. Loe
eurent droit une petite clbration familiale. Les jeunes
maris n'taient pas tenus de se prsenter la cour. Bess
dcida de profiter de ce cong pour partir avec sa famille
Chatsworth. Elle mourait d'envie de montrer Sir William
la somptueuse demeure qu'elle se faisait construire et de
prsenter son poux ses amis du Derbyshire.
Jane et Marcella, qui approuvaient le mariage de
Bess, traitaient St. Loe avec le plus grand respect. Francie
semblait un peu plus rticente envers son beau-pre, mais
les fils de Bess, gs de neuf, huit et sept ans, rivalisaient
pour attirer son attention. Elizabeth et Marie, les deux
cadettes, avaient respectivement quatre et trois ans. Elles
ne parurent gure impressionnes par ce gentil monsieur
la barbe grisonnante et lui grimprent volontiers sur les
genoux, comme lors de ses prcdentes visites.
Tandis que Bess prparait les bagages, St. Loe
achetait pices, artichauts, olives, vin, produits qui
abondaient dans la capitale mais qui risquaient de
manquer dans le Derbyshire.
Avant son dpart, Bess fit une provision d'herbes
contraceptives pour ne pas se retrouver enceinte. Elle
tait peut-tre remarie, mais elle ne voulait d'enfants que
de Cavendish. Ce fut une vritable expdition qui se mit en
route, car les poux emmenaient leurs propres
domestiques. Bess refusait de se sparer des prcepteurs
et gouvernantes de ses enfants.
Lorsqu'ils se retrouvaient seuls dans leur chambre,
chaque nuit, le mari tait si troubl de partager son lit
avec Bess qu'il se montrait de plus en plus fbrile. Ensuite,
il s'endormait, repu, panoui, sans souponner que Bess
demeurait insatisfaite.
Lorsque ChatswOrth fut enfin en vue, Bess crut
dfaillir de joie. Elle avait failli tout perdre, mais plus
jamais elle ne mettrait son patrimoine en pril. Elle s'tait
jur de ne pas vendre le domaine tant qu'il resterait une
lueur d'espoir, et le destin lui avait donn raison. Face la
maison de ses rves, Bess sut qu'elle avait pris la bonne
dcision.
Sir William fut impressionn par Chatsworth, dont le
parc couvrait plusieurs centaines d'hectares.
Cette maison est ma grande passion, lui expliqua
Bess, des larmes de joie dans les yeux.
Vous tes la mienne, chrie. Je veux que les
travaux reprennent au plus vite. U faut achever cette
merveille.
Merci, William. C'est le plus beau cadeau de
mariage que vous puissiez m'offrir.
Bess ne perdit pas un instant. Elle commanda les
matriaux ncessaires auprs des artisans de la rgion.
Avec l'aide de Francis Whitfield et de Timothy Pusey, ses
rgisseurs, elle engagea maons, couvreurs et menuisiers.
Puis elle envoya une lettre son ami Sir John Thynne,
Longleat, pour lui demander de lui adresser son peintre.
Elle signa Elizabeth Cavendish. Puis, remarquant son
erreur, elle indiqua son nouveau nom, St. Loe.
Sir William tait aux anges. Il n'avait jamais connu de
vie de famille et s'extasiait devant les enfants de Bess. Il se
montrait trs gnreux, gentil et patient, et accdait aux
moindres dsirs de son pouse. Il avait hrit de
l'immense fortune de son pre et se faisait une joie de
gter sa nouvelle famille.
St. Loe n'tait Chatsworth que depuis quinze jours
quand il reut un message de la reine exigeant son retour
immdiat. Elizabeth souhaitait installer la cour Windsor
pour la fin de l't et avait besoin de lui. Dissimulant sa
dception, Bess promit de prparer immdiatement les
bagages.
Ma chre, il est inutile que vous veniez aussi. Je
prfre que vous restiez ici pour profiter des beaux jours
avec les enfants. La reine peut me commander sa guise,
mais elle ne donnera pas d'ordres ma femme. Ds mon
retour Londres, je rglerai votre dette la Couronne.
Cela mettra Sa Majest dans de bonnes dispositions. Vous
allez me manquer, mais vous aimez tellement cette
maison... et je ne cherche que votre bonheur.
Oh, William, vous allez me manquer, vous aussi...
Vous tes si bon, si gnreux.
Aprs son dpart, Bess se consacra corps et me la
construction du troisime tage de Chatsworth et se lana
dans de nouveaux projets. Elle n'avait pas une minute
elle. La loi spcifiait qu'elle pouvait revendiquer toute
terre qu'elle avait contribu exploiter. Elle fit clore un
vaste terrain situ Ashford, qu'elle baptisa Lark Meadow.
Fidle sa promesse, Sir William lui envoyait des
provisions chaque semaine, y compris des livres, des
friandises pour les enfants, des clous de girofle, du
gingembre, des dattes et des figues. Il offrit galement des
tissus en soie d'Espagne sa femme. Ses lettres taient
tendres et touchantes.
Vers la fin de l't, Frances Grey vint lui rendre visite
depuis Bradgate. Bess constata que son amie avait pris
beaucoup de poids, tel point qu'il fallait l'aider se lever
de son fauteuil. Une fois assise, elle aimait passer la
journe bavarder.
Eh bien, Lady St. Loe, je suis trs fire de vous. Au
fil des mariages, vous avez su gravir les chelons de la
socit. Comment diable avez-vous mis le grappin sur St.
Loe ?
Bess rit, pas du tout offense par les paroles de son
amie.
Selon Marcella, c'est grce mes seins, rpondit-
elle.
Peut-tre, chrie, mais je pense que cela tient
surtout vos cheveux roux et votre ressemblance
frappante avec la reine. St. Loe est sans doute amoureux
d'Elizabeth depuis des annes.
En tout cas, j'ai russi gagner son affection, dit
Bess avec un sourire.
Ainsi que son argent et ses terres, j'espre. Avez-
vous dj rencontr son frre dissolu, Edward, la brebis
galeuse de la famille ?
Non, mais j'ai du mal imaginer un St. Loe dissolu.
Edward est une ordure de la pire espce, ce qui
explique que son frre soit un modle de vertu. Il rachte
les fautes d'Edward. Celui-ci a pous une riche veuve
aprs avoir empoisonn son mari. En quelques mois, elle
est morte, elle aussi. On a parl de poison. Puis il s'est
intress la femme que son pre avait choisie pour Sir
William et l'a pouse. La famille l'a dshrit. Voil
pourquoi Sir William a hrit des domaines du Somerset et
du Gloucestershire la mort de son pre.
Ces ragots sur les St. Loe gnaient Bess. Elle se promit
d'interroger son mari. Il lui dirait la vrit, car il tait trop
honnte pour lui mentir.
Votre fille Catherine apprcie-t-elle la vie la cour?
s'enquit-elle pour dtourner la conversation. Je ne la vois
jamais, car elle n'est de service que le jour.
Pauvre Catherine ! Que va-t-elle devenir, sans
mari, quand j'aurai pass l'arme gauche? J'avais crit la
reine Marie, avant sa mort, pour la prier de renoncer
l'interdiction qu'elle avait faite Catherine de se marier.
prsent, je vais devoir m'adresser Elizabeth. Bess, s'il
m'arrive malheur, demanderez-vous la reine de lui
trouver un poux convenable ? ;
Frances, seriez-vous malade? s'exclama Bess,
soudain alarme.
Son amie haussa les paules.
Je souffre de cette maudite hydropisie. J'ai beau
boire des litres d'eau, je ne l'vacu plus.
Mon Dieu, je suis dsole... Marcella va vous
prparer un remde qui vous soulagera. Aimeriez-vous
vous allonger ?
Frances lui adressa un clin d'il complice.
Depuis que j'ai pous mon jeune mari, j'ai pass
bien assez de temps au lit. Ce n'est rien, Bess. Au moins, je
mourrai le sourire aux lvres.

L'automne arrivait grands pas. Sir William vint


chercher Bess pour la raccompagner la cour, dsormais
installe Windsor. Il avait pay l'inscription des trois
garons Eton. Les filles restrent Chatsworth avec leur
grand-mre, Jane et Marcella.
Lors des retrouvailles avec son mari, Bess eut
l'impression de vivre une nouvelle nuit de noces. La jeune
femme dcida de profiler de son sjour la cour pour
apprendre son mari matriser ses ardeurs.
Ils taient fort bien logs au sein du chteau. Leurs
appartements, encore plus spacieux et luxueux que ceux
du palais de Westminster, disposaient mme de deux
chambres distinctes. Ils recevaient souvent leurs amis de la
cour. Une fois par semaine, les trois garons leur rendaient
visite, car Eton ne se trouvait qu' deux pas du chteau.
Au fil des mois, Elizabeth partagea son temps entre
William Cecil et Robin Dudley. la grande surprise de
Bess, Robin avait libre accs aux appartements de la reine.
Il n'tait plus question de secret. Le couple se promenait
cheval chaque matin dans le parc. Ensemble, ils
chassaient, tiraient l'arc ou flnaient au bord de l'eau.
Bess interrogea Marie Sidney sur les ngociations
concernant le mariage ventuel de la reine avec un
tranger. Marie lui confia :
La femme de mon frre souffre d'une terrible
maladie de la poitrine Le mdecin affirme qu'il ne lui reste
pas un an vivre. Ces ngociations avec la France,
l'Espagne et l'Ecosse ne sont qu'une parade pour gagner
du temps. Robin prtend qu'Elizabeth l'pousera ds qu'il
sera veuf.
La semaine suivante, Bess et Sir William, n'tant pas
de service, purent passer une nuit ensemble. Bess aborda
la question de la liaison de la reine avec Robin Dudley.
Bess, vous vous mprenez. La reine est vierge.
Elle le dvisagea, stupfaite. William tait pourtant
dj capitaine de la garde lorsque Elizabeth tait la
matresse de Thomas Seymour. Comment pouvait-il se
bercer d'illusions ce point?
Les hommes la trouvent charmante et se pressent
autour d'elle, pleins de fantasmes. Mais elle n'a jamais
permis quiconque de partager son intimit.
Bess l'observa longuement, puis il lui vint l'esprit
que son mari entretenait lui aussi des fantasmes propos
de la reine. En se mariant avec elle, Sir William tait vierge,
lui aussi, ou tout comme. Ses problmes n'taient pas dus
une timidit excessive, mais un manque total
d'exprience. Chez un jeune homme, cette maladresse
aurait t charmante, mais pas chez un homme mr. Bess
esquissa un sourire. Elle allait devoir prendre son mari en
main, comme Frances Grey le lui avait finement conseill.
Chri, pouvez-vous m'aider ter ma robe ? Il la
rejoignit, les yeux ptillants d'impatience.
Vous tes certaine de ne pas prfrer votre femme
de chambre ?
Elle passa les bras autour de son cou.
Je veux que ce soit vous, chri. J'aime le contact de
vos mains sur mon corps.
Jamais Bess ne s'tait retrouve nue aussi vite.
William l'aida ensuite enfiler sa chemise de nuit en soie.
Glissez-vous sous les couvertures, dit-il fbrilement
en s'apprtant teindre les chandelles.
Non ! Je n'ai pas envie de me coucher. Laissez les
chandelles allumes, que je vous regarde vous dshabiller.
Il s'humecta les lvres et enleva vivement sa veste et
sa chemise en lin. Il hsita un instant, puis continua sur sa
lance.
Voyant sa gne, Bess s'approcha de lui et le poussa
sur le lit. Elle lui ta ses bottes, avant de s'attaquer sa
braguette.
Non... Bess... gmit-il, dsespr. Je vais jouir.
Oui, chri, vous allez jouir. Ensuite, vous jouirez
encore.
Elle dfit les lacets de sa braguette d'un geste sr.
Aussitt, son membre gonfl surgit hors de son crin. Elle
se mit le caresser habilement.
William gmit de plaisir, parcouru de frissons. Bess
savait qu'il ne pourrait pas se retenir trs longtemps. Elle
se pencha vers lui, le caressa plus fermement, l'encerclant
de ses doigts. Trs vite, elle le sentit exploser. Ds gouttes
de semence jaillirent, claboussant sa poitrine et son
ventre. William s'croula sur le lit.
Il la dvora des yeux quelques instants, puis elle lui
prit tendrement la main. Lentement, elle lui fit caresser ses
seins et son ventre, s'attardant sur ses mamelons dresss.
Bientt, son membre se durcit nouveau.
J'ai chaud... murmura-t-elle.
Bess, comme je vous dsire... souffla-t-il.
Ne nous pressons pas. Nous avons toute la nuit. Et
si nous achevions de nous dvtir ?
Joignant le geste la parole, elle le dbarrassa de ses
derniers effets, avant de s'allonger sur lui et de l'embrasser
sur les lvres.
Avec un gmissement de plaisir, il enfouit la langue
dans sa bouche. Bess sentait l'intensit vibrante de son
dsir.
Vous tes un amant trs goste, murmura-t-elle.
Je suis capable d'prouver du dsir et du plaisir, moi aussi.
Pour cela, vous devez m'exciter.
Il la fixa, n'en croyant pas ses oreilles, les yeux pleins
d'espoir. Elle attira la main tremblante de son mari entre
ses cuisses nacres et lui fit dcouvrir les replis intimes de
son corps.
Sentez-vous ce petit bouton de rose, sous vos
doigts? Si vous le flattez un peu, ma passion s'veillera.
Ensuite, quand vous me pntrerez, le contact de votre
membre me procurera un plaisir infini.
Elle lui apprit la caresser, gmissant doucement
pour lui montrer son trouble. Lorsqu'il glissa un doigt en
elle, elle se cambra pour l'encourager.
Bess, je n'en peux plus... murmura-t-il dans un
souffle.
Elle lui sourit, heureuse de l'entendre l'appeler ainsi.
Moi non plus, chri. Dpchez-vous.
Il la pntra presque brutalement, mais la jeune
femme exprima son plaisir en criant son prnom, faisant
de lui le plus heureux des hommes. Si elle savait s'y
prendre, elle parviendrait ressentir du plaisir, elle aussi.
Certes, elle ne connatrait jamais une passion dvorante,
mais cet affreux sentiment de vide disparatrait enfin.

Sir William devait se lever aux premires lueurs de


l'aube. En ouvrant les yeux, Bess trouva son mari dj
habill. Il la contemplait avec adoration. Il s'assit au bord
du lit.
Bess, j'ai dcid de vous lguer toutes mes terres
du Somerset et du Gloucestershire. Vous les transmettrez
votre tour vos enfants.
Votre frre n'a-t-il pas droit une part de votre
patrimoine si nous n'avons pas d'enfants ensemble ?
Mon frre est banni de la famille. C'est un
incapable. Toutes ces terres m'appartiennent, et j'en
dispose ma guise. Je sais que vous tes endette. Ces
terres vous apporteront la scurit.
Bess tait consciente du pouvoir qu'elle avait sur Sir
William. II aurait dcroch la lune pour lui plaire, mais elle
refusait d'tre accuse de manipulation.
William, je ne voudrais pas crer de difficults
entre vous et votre frre. En tant qu'pouse, j'ai droit un
tiers de votre patrimoine. Cela me suffit amplement.
Aprs le dpart de son mari, Bess se mit frissonner
sans raison. Elle enfila un peignoir et s'approcha de la
chemine. En regardant danser les flammes, elle eut le
pressentiment qu'une catastrophe allait se produire. Elle
se traita d'idiote, mais fut incapable de chasser le malaise
qui restreignait.
28.

28.
La mort du comte de Shrewsbury attrista Bess. Elle
tait persuade que sa prmonition venait de se raliser.
La mort s'annonait parfois, elle ne pouvait le nier. Elle
n'avait gure pens Lord Talbot, ces derniers temps.
Pourtant, depuis que la triste nouvelle tait parvenue la
cour, Bess ne parvenait pas chasser George de son
esprit.
La reine Elizabeth dcrta une journe de deuil en
mmoire du comte dfunt. Bess revtit sa robe noire aux
manches brodes de feuilles d'or. Elle s'assit pour crire
une lettre de condolances Talbot, mais ne trouva pas
les mots. Elle caressa distraitement le doux tissu de sa
robe et se revit, prs de la fentre, dans la superbe
chambre noir et or de George.
Puis, bien qu'il ne se ft rien pass entre eux, ce jour-
l, elle imagina la robe, abandonne sur le tapis, tandis
qu'elle se pmait entre les bras de Talbot, oubliant tout. Ils
avaient failli devenir amants. George avait cherch la
dominer, elle avait t deux doigts de se soumettre.
chacune de leurs rencontres, ils se lanaient dans une
sorte de parade nuptiale. Quel tait ce pouvoir trange qui
les poussait l'un vers l'autre ?
Ce n'tait qu'une attirance physique, songea-t-elle.
Voil pourquoi Talbot dsirait tant la sduire.
S'ils avaient cd leur passion, leurs curs se
seraient-ils trouvs? Ils ne le sauraient jamais... Bess sortit
de sa rverie et se concentra sur sa lettre.
En se relisant, elle jugea la missive un peu guinde,
trop formelle. A son grand dsarroi, elle se rendit compte
qu'elle l'avait adresse Lord et Lady Talbot. Or George
n'tait plus Lord Talbot, dsormais, mais le sixime comte
de Shrewsbury, un homme trs puissant, bard de titres,
l'un des plus riches du royaume, sinon le plus riche. Elle
esquissa un sourire. Il tait dj arrogant et autoritaire.
Son caractre n'allait certainement pas s'assouplir.
Finalement, Bess adressa sa lettre au comte et la
comtesse de Shrewsbury et la signa Lord William et Lady
Elizabeth St. Loe.

Frances Grey, duchesse de Suffolk, mourut au


printemps. Bess fut anantie. Elle pleura son amie pendant
des jours. Elle plaignait sa fille, Lady Catherine Grey, qui se
retrouvait seule au monde. Quand elle tait petite, Bess
s'tait beaucoup occupe d'elle. A prsent, la jeune fille
venait chercher un peu de rconfort auprs d'elle.
Catherine tait plus qu'une suivante de la reine.
Depuis la mort de Frances, Elizabeth avait pris.sa cousine
sous son aile. Un jour, la reine voqua le destin de
Catherine avec Bess.
J'ai pens l'adopter. Qu'en dites-vous, Bess ?
L'adopter, Votre Majest ? Lady Catherine vient
d'avoir vingt et un ans. Elle n'est plus en ge d'tre
adopte.
Vous avez peut-tre raison, mais cela montrerait
cette prsomptueuse de Marie Stuart qu'elle n'est pas la
seule prtendante ma succession !
Bess ravala un commentaire cynique. Elle aurait d se
douter que son amie n'agissait que pour servir ses intrts
politiques. Elizabeth excellait dans l'art de tromper son
entourage, et cela l'amusait normment. Bess rassembla
tout son courage. Elle avait fait une promesse son amie
Frances Grey : demander la reine d'autoriser Catherine
se marier. Elle inspira profondment et se jeta l'eau.
Votre Majest, Frances aurait aim que vous
trouviez un mari convenable pour Catherine. La reine
Marie avait interdit Catherine de se marier, et Frances lui
avait envoy une lettre pour la supplier de revenir sur
cette dcision cruelle.
Cruelle ? Je n'y vois rien de cruel. En tout cas,
c'tait un acte trs avis, sur le plan politique. Lady
Catherine est une hritire potentielle du trne. Lui
permettre d'avoir des enfants serait suicidaire. N'importe
qui y dclerait une invitation tacite me renverser pour
la placer sur le trne. Je ne veux plus entendre parier de
cette histoire. Suis-je bien claire, Lady St. Loe ?
Trs claire, Votre Majest.
cet instant, Bess comprit qu'Elizabeth tait une
reine avant d'tre une femme et qu'elle ne connaissait pas
la compassion.
Bess tait superstitieuse. ses yeux, la mort frappait
toujours trois fois. Shrewsbury, d'abord, puis sa meilleure
amie, Frances Grey, qui s'tait montre si gnreuse
envers elle. Bess redoutait un troisime deuil. Qui allait la
quitter, cette fois ?
Bess n'tait pas la seule croire cette superstition.
Toute la cour s'agitait. Marie Sidney lui avait parl d'un
astrologue que sa sur avec consult. Bess pria Marie de
le faire venir la cour pour une soire de divertissement
donne dans les appartements des St. Loe, entre intimes.
Lettice Knollys et Catherine Grey y assistrent, ainsi
que Marie Sidney, sa sur Kitty et ses frres, Robin et
Ambroise Dudley. Hugh Draper, l'astrologue, que l'on
disait aussi sorcier, se prsenta avec ses deux assistants. Ils
remirent aux personnes prsentes une boule de cristal et
tablirent l'horoscope de chaque invit.
Tous furent soulags d'apprendre qu'aucune mort
n'tait prvue. En revanche, on leur prdit une quantit
impressionnante de mariages. Robin Dudley, Lettice
Knollys, Catherine Grey et mme Bess avaient une union
dans leur thme. Aprs la soire, tous se retirrent, l'esprit
tranquille. Malheureusement, cette bonne humeur se gta
vite le lendemain.
St. Loe avait une nouvelle annoncer sa femme. Il
attendit que Grves ait dbarrass la table et leur ait
apport du vin.
Bess, il y a quelques jours, mon frre est venu
Londres. Je l'ai inform de mon intention de modifier mon
testament en votre faveur.
William, je sens qu'il va nous crer des difficults.
J'en ai la prmonition.
Soudain, Bess posa son verre et porta la main son
cur. Sir William vida son verre et fit le tour de la table.
Chrie, que se passe-t-il ?
Bess gmit et se retint au bord de la table.
William... j'ai mal... Je crois que j'ai aval du
poison...
Elle voulut se lever, mais des crampes l'en
empchrent. Elle s'croula terre, entranant la nappe
avec elle.
Grves surgit.
Allez chercher Cecily, sa femme de chambre! cria
St. Loe, affol. Et le mdecin de la reine!
Soudain, Sir William fut son tour pris de crampes.
Nous avons t empoisonns, souffla-t-il. Bess dut
se mordre les lvres pour ne pas hurler de douleur. Une
brlure atroce lui dchirait les entrailles.
Cecily, vite, de l'huile d'olive !
Bess avala quelques gorges d'huile. Aussitt, elle
rgurgita. Son mari se roulait sur le tapis, grimaant.
Donnez-lui de l'huile ! ordonna Bess. Quand ils
furent alits, chacun dans leur chambre, les mdecins de la
cour vinrent enfin les ausculter. Ils dclarrent qu'ils
avaient t empoisonns. Sans soins, Lady St. Loe serait
morte. L'tat de sant de Sir William tait bien plus grave,
mais les mdecins estimrent qu'il se remettrait.
Deux jours plus tard, Bess tait debout, soigner son
mari, toujours couch, le teint verdtre. Elle lui administra
du sirop pour soulager ses maux d'estomac et pria avec
ferveur pour son rtablissement. Elle redoutait en effet
que son mari ne soit le troisime mort de la funeste srie
de dcs.
St. Loe se remit lentement. Bess le veillait avec
tendresse et dvouement. Le poison avait gravement
endommag le foie de son mari. William dveloppa une
jaunisse, mais Bess parvint lui faire recouvrer la sant.
Bientt, elle remarqua que la maladie l'avait
anormalement vieilli. Elle songea avec tristesse qu'il ne
retrouverait jamais toute son nergie.
La reine ordonna immdiatement une enqute pour
dterminer les causes et circonstances exactes de
l'attentat. Elizabeth avait une peur panique d'tre
empoisonne. Elle buvait et mangeait le moins possible, et
tous ses aliments taient tests par des goteurs. Les
soupons pesrent vite sur l'astrologue, le seul tranger
ayant eu accs aux appartements des St. Loe.
Il fut arrt et enferm la Tour de Londres, avec ses
assistants. Il apparut qu'Edward, le frre de Sir William,
avait frquent le domicile de l'astrologue, dans Red Cross
Street. Trs vite, la nouvelle se rpandit la cour : Edward
St. Loe avait tent d'empoisonner Sir William et Bess.
Chri, votre frre ne sera arrt que si vous portez
plainte contre lui, dit Bess son mari.
Elle aurait voulu que le tratre soit enferm dans une
cellule avec ses complices, pour qu'il ne puisse plus
s'attaquer elle ou son mari.
Je n'ai aucune preuve que mon frre soit impliqu
dans cette histoire. Mme si j'en avais, le scandale qui
clabousserait la famille serait fatal. Dans votre intrt, il
ne faut pas que notre nom soit entach. Il existe un moyen
plus sr de l'empcher de nuire. Aujourd'hui, j'ai mis
officiellement toutes mes terres nos deux noms. Ainsi,
Edward n'aura plus intrt m'liminer.
William, vous tes si bon... Comment pourrai-je
jamais vous remercier de tout ce que vous faites pour moi
et mes enfants ?
Vous avez accept d'tre ma femme, cela me
suffit. Vous me rendez heureux, Bess.
La jeune femme ne put s'empcher de se sentir un
peu coupable. Elle avait de l'affection pour Sir William,
mais n'tait pas amoureuse de lui. Elle regrettait de tout
son cur qu'il n'en ft pas autrement.
Vous avez besoin de changer d'air, chrie. Un t
Chatsworth vous fera le plus grand bien. Je vais de ce pas
Eton pour organiser les vacances des garons.
Vous nous accompagnerez, William. Vous avez
mauvaise mine. Elizabeth vous oblige travailler comme
un forcen.
Bess savait que son mari n'osait pas critiquer
ouvertement la reine, aussi s'en chargeait-elle pour lui.

Une semaine aprs leur arrive Chatsworth, Ralph


Lche, le beau-pre de Bess, mourut son tour. Aprs les
funrailles, Bess se signa, consciente que le troisime
dcs venait de se produire. La semaine suivante, Sir
William reut un message de la reine exigeant son retour
immdiat. Elizabeth avait dcid de transfrer la cour au
palais de Greenwich pour l't.
Maudite Elizabeth ! s'cria Bess. Elle vous traite
comme un chien. Ds que vous vous loignez, elle vous
rappelle.
La jeune femme tait furieuse, car son mari avait
besoin de repos.
Je vous accompagne, reprit-elle. Il est de mon
devoir d'pouse de m'assurer qu'elle ne vous puise pas
en vous faisant travailler jour et nuit.
Chrie, je suis habitu aux caprices de la reine et je
suis parfaitement capable de m'occuper de moi-mme.
Vous devriez rester auprs de votre mre pour la
rconforter. L't ne dure pas ternellement. Consacrez
un peu de temps votre famille. Peut-tre parviendrons-
nous achever le troisime tage de Chatsworth, cette
anne.
Bess fut touche par tant de sollicitude. William
faisait toujours passer son bien-tre avant le sien. Elle
hsita longuement, mais Chatsworth l'emporta dans son
cur, comme toujours.
Toutefois, quand William revint, la fin du mois
d'aot, Bess regretta sa dcision. Son mari semblait avoir
vieilli de dix ans en quelques semaines. Il tait vot et
avait le teint cireux. Bess craignait que son foie n'ait t
irrmdiablement endommag par le poison.
Marcella lui prescrivit des dcoctions qui avaient Un
effet apaisant sur ses troubles hpatiques. La jaunisse de
Sir William disparut, mais pas sa fatigue.
En refermant la porte de leur chambre, Bess constata
avec plaisir que son mari paraissait impatient de se
coucher. Une heure plus tard, comme il ne russissait
toujours pas l'honorer, elle commena s'inquiter.
William se leva d'un bond, furieux de son chec.
Bess, pardonnez-moi. Je ne suis plus bon rien.
Ce n'est pas grave.
Si, c'est grave ! J'ai rv de vous toutes les nuits. Si
vous saviez comme j'ai eu envie de vous... Et maintenant,
je ne vaux plus rien.
Revenez vous coucher, William. C'est peut-tre ma
faute. Essayons une nouvelle fois, proposa-t-elle.
Elle le persuada de s'tendre ct d'elle, mais il
demeura immobile, les yeux fixs au plafond. Se rendant
compte qu'il redoutait un nouvel chec, elle se blottit
contre lui et l'enlaa, puis elle se mit l'embrasser avec
tendresse. Doucement, elle, lui caressa le torse et le
ventre, avant de glisser la main entre ses jambes. Sentant
une lgre raction, elle insista, entoura le membre de ses
doigts experts, jusqu' obtenir l'effet escompt.
Il vint aussitt s'allonger sur elle, mais son rection
disparut. Bess tait prte continuer, mais St. Loe refusa.
C'est trop humiliant. Jamais je ne pourrai vous
honorer.
Chut... fit-elle. C'est sans doute l'effet de la
dcoction de Marcella. Demain, vous irez mieux.
Reposons-nous un peu.
Elle le prit dans ses bras et le bera comme un enfant.
Au bout d'une heure, il s'endormit enfin.
Pleine de compassion pour lui, elle n'osait croire qu'ils
n'auraient plus jamais de rapports sexuels, mais
souponnait que leurs difficults ne faisaient que
commencer.

Bess se rjouit l'ide que la cour ait regagn


Windsor avant son retour, non seulement parce qu'elle
retrouvait son vaste appartement, mais parce que ses fils
n'taient pas loin. Le palais s'affairait aux prparatifs de la
fte donne en l'honneur de l'anniversaire de la reine, le 7
septembre.
Un grand bal masqu tait prvu. Le dcor figurerait
un royaume sous-marin et les invits seraient costums en
Neptune et autres sirnes. Chacun travaillait d'arrache-
pied pour que tout soit parfait.
Il y eut une partie de chasse et un tournoi mdival,
ainsi que des concours de fauconnerie et de tir l'arc.
Quand le grand jour arriva, les courtisans taient puiss.
Pourtant, la reine dansa jusqu' l'aube.
Bess aida Elizabeth ter sa robe incruste de cristal
et sa longue perruque verte. Les appartements royaux
taient sens' dessus dessous. Les toilettes jonchaient les
meubles et les tapis. Elizabeth dit Bess de tout laisser en
l'tat, car elle souhaitait dormir quelques heures. Bess se
retira donc dans l'antichambre et s'croula dans un
fauteuil, les pieds endoloris.
Elle ne se rveilla qu' 9 heures et se demanda
pourquoi les autres suivantes n'taient pas venues la
remplacer. Marie et Lettice ne s'taient certainement pas
rveilles. Bess se leva et s'tira. Elle mourait d'envie
d'ter sa robe et de se glisser dans son lit. Entrant dans la
chambre de la reine, elle tira les pais rideaux pour laisser
pntrer le jour.
Bonjour, Votre Majest. Il est plus de 9 heures.
Bonjour, Bess. Jamais je n'avais eu de plus belle
fte d'anniversaire.
Bess lui tendit son peignoir. La reine en enveloppa
son corps svelte. Le dsordre rgnait encore dans la pice.
Atterre, Bess entreprit aussitt de tout ranger.
Mthodique et rapide, elle ouvrit les armoires et s'acquitta
de sa tche en quelques minutes.
En entendant la voix de Robin Dudley, elle
s'interrompit et se prpara se retirer.
Amy est morte !
Enfin! rpondit Elizabeth,.
On l'a retrouve au pied des marches. Elle s'tait
bris le cou.
Comment ? Robin, vous n'tes qu'un imbcile, un
maladroit cervel ! Vous avez tout gch ! Est-ce ainsi
que vous me souhaitez mon anniversaire ? Votre femme
devait mourir dans son lit, entoure de mdecins.
Comment avez-vous pu commettre un acte aussi stupide ?
Elizabeth, je ne l'ai pas tue! lana Dudley, la voix
tremblante.
Bess s'assit, se sentant dfaillir. Elle resta aussi
silencieuse que possible.
Pauvre imbcile ! Je n'ai rien contre le meurtre s'il
peut tre maquill en accident, mais cette bvue est
irrparable ! Le monde entier va vous montrer du doigt.
Pire, il m'accusera et me condamnera votre place !
Elizabeth, arrtez. Je vous jure que je n'ai rien
voir avec la mort de ma femme. II s'agit soit d'un accident,
soit d'un suicide.
C'tait un meurtre, pauvre nigaud ! Si vous ne
l'avez pas assassine, votre pire ennemi s'en est charg
votre place, pour vous empcher d'pouser la reine !
Cecil ! Lui seul possde assez de dtermination
pour...
Cecil s'est absent plusieurs semaines pour
ngocier la paix avec l'Ecosse, coupa la reine. Ne me
touchez pas ! Peu importe ce qui s'est pass. Ce qui
compte, c'est l'image que les autres vont s'en faire. Je
peux vous assurer que les gens croiront que nous avons
tout maniganc afin de nous marier plus vite. Si vous tes
reconnu coupable, vous serez dcapit !
Je ne serais pas le premier amant que vous
abandonneriez sur le billot !
Lord Dudley ! lana Elizabeth, le souffle coup.
Vous serez conduit Kew et assign rsidence jusqu' ce
que le mystre soit lucid.
Je comprends, Madame, rpondit-il froidement.
Bess l'entendit se retirer. Aussitt; Elizabeth poussa
un long cri d'angoisse. Bess la rejoignit. La reine la fixa avec
effroi, comme si elle venait de se rappeler sa prsence.
Qu'est-ce que vous regardez ainsi ? Espce de
petite garce ! Vous coutez aux portes, maintenant?
Comment osez-vous me regarder ainsi ? Vous n'tes
qu'une hypocrite, Bess Hardwick. Cavendish et vous avez
empoisonn Eliza!
Bess se raidit, choque par cette accusation.
C'est faux, Votre Majest. Jamais je ne pourrais
tre heureuse au prix de la vie d'une innocente.
Moi, si ! lana la reine. Et je l'ai fait. Il faut
admettre que j'ai t bonne cole.
Ses yeux d'ambre se mirent ptiller.
Si vous dites un mot de cette histoire qui que ce
soit, vous vous en repentirez, menaa-t-elle.
Bien, Votre Majest, dit Bess avec une rvrence.
Puis-je disposer?
Oui. Sortez !
Dans l'antichambre, Bess croisa Catherine Ashley. Les
cris et les jurons d'Elizabeth retentissaient dans les
appartements royaux.
Que se passe-t-il, Bess ?
C'est affreux. Elle vit tout avec une passion aussi
intense que la mienne. Mieux vaut la laisser exprimer sa
rage.
29.

29.
Tant que Robin Dudley fut banni de la cour, la reine
cessa de danser toutes les nuits. Le soir, elle se retirait
dsormais dans ses appartements. Depuis l'antichambre,
Bess l'entendait sangloter pendant des heures. Bien que
trs offense par les injures et les paroles cruelles que la
reine lui avait lances sous le coup de la colre, elle n'avait
pas dmissionn de son poste. Comprenant la douleur de
son amie, elle ne souhaitait pas l'abandonner dans
l'adversit.
Au dbut de l'anne, l'enqute sur la mort d'Amy
Dudley fut classe sans suite. Robin Dudley ne fut ni
condamn, ni blanchi. Toutefois, la reine se contenta de ce
verdict et accueillit avec plaisir son amant la cour.
Elizabeth ne passait plus ses nuits pleurer, mais
demeurait tendue, feignant l'indiffrence face aux
plaisanteries malveillantes sur sa liaison avec Dudley.
Elle maigrissait et plissait vue d'il. Un jour,
rassemblant son courage, Bess dcida de lui parler cur
ouvert.
Votre Majest, nous nous connaissons depuis
longtemps, maintenant. Je sens que votre gaiet est
feinte. Vous vous tourmentez davantage chaque jour. Les
soucis semblent vous ronger.
La reine la toisa d'un regard mprisant.
Vous tes prsomptueuse et arrogante, Lady St.
Loe !
Puis, aprs un long soupir, elle reprit :
Je me trouve un tournant important de ma vie.
D'un ct, mon panouissement de femme. De l'autre,
mon rgne. Vous avez eu trois maris, pourquoi ne
pourrais-je pas en avoir un, moi aussi ? Serait-ce trop
demander?
Votre Majest, je suis mon destin et vous devez
suivre le vtre. Vous rejetez les conseils et vous n'en avez
gure besoin. A vous de dcider quel sera votre avenir.
Au cours des mois qui suivirent, Elizabeth ne cessa
d'honorer Robin Dudley. D'abord, elle lui attribua une
pension, puis l'autorisation d'exporter peaux et fourrures.
Ensuite, elle le dispensa des impts sur les vins et les
soieries. On murmurait mme qu'elle songeait l'lever au
rang de comte.
Les courtisans estimaient que la souveraine avait
abandonn toute prudence, mais Bess n'tait pas de cet
avis. Robin recevait ces faveurs en compensation d'un
mariage qui n'aurait jamais lieu. Elizabeth avait choisi sa
voie : elle tait reine avant tout.
Frances, la fille ane de Bess, fta ses treize ans. Le
temps tait venu de lui trouver un fianc. L'un des
hommes les plus influents de Nottingham tait Sir George
Pierrepont, dont la famille vivait Holme Pierrepont
depuis des gnrations. Henri, le fils de Sir George, n'avait
que deux ou trois ans de plus que Frances. Sir George tait
non seulement trs riche, mais il semblait de sant fragile.
Le jeune Henri ne tarderait pas hriter de son titre et de
sa fortune.
Bess en discuta longuement avec St. Loe, qui proposa
aussitt de fournir une dot consquente la jeune fille.
Pour faire bonne mesure avec son gnreux mari, Bess
dcida d'offrir Francie l'un de ses manoirs en cadeau de
mariage. Elle crivit Sir George et Lady Pierrepont pour
entamer des ngociations. Si la rponse tait favorable,
elle s'arrterait Nottingham avant de rentrer
Chatsworth.
Bess venait d'envoyer sa lettre quand Lady Catherine
Grey frappa sa porte. Elle souhaitait s'entretenir avec son
amie. En voyant son air dsempar, Bess congdia ses
domestiques.
Que se passe-t-il, ma chrie ?
Bess, mon impulsivit me joue des tours. J'ai fait
une chose qui me semblait trs romantique et excitante
sur le moment, mais je crains d'avoir commis une terrible
erreur.
Votre chre mre tait impulsive, elle aussi! II est
difficile d'aller l'encontre de sa nature profonde.
Comme vous le savez, Teddy Seymour et moi nous
connaissons depuis l'enfance. J'ai peur de mtre
montre... indiscrte avec lui.
Bess se mit rire.
Je suis tonne que vous soyez reste vierge aussi
longtemps. Quand vous tiez petits, vous ne cessiez de
vous tripoter, tous les deux !
Catherine rougit violemment.
Bess, nous nous sommes maris en secret quand la
reine a envoy la cour Greenwich.
Seigneur ! C'est de l haute trahison ! Vous marier
sans l'autorisation de la reine ! Quelle stupidit de votre
part! Vous mritez une bonne correction.
Nous nous aimons, protesta Catherine, comme si
cela justifiait son geste.
Elizabeth est jalouse de toute personne
amoureuse. Qui servait de tmoin ce mariage secret?
La sur de Teddy. C'tait avant sa mort brutale.
Catherine fondit en larmes.
Cette mort est tragique, mais elle tombe pic.
Votre tmoin a emport son secret dans la tombe.
Croyez-vous que la reine me pardonnera?
Ne soyez pas aussi nave, chrie. Elle ne pardonne
jamais rien personne. En tout cas, pas quand il s'agit de
la Couronne.
Bess, que dois-je faire ?
Dtruisez immdiatement votre, acte de mariage.
Envoyez Teddy en France et niez tout en bloc. Quant
moi, vous ne m'avez rien dit.
Bess ne parla personne de sa conversation avec la
jeune femme, pas mme son mari. Le moment de partir
pour Chatsworth pour l't approchait grands pas. Bess
n'avait pas envie de quitter St. Loe. Il semblait un peu
fatigu et n'avait jamais retrouv sa vigueur sexuelle.
prsent, ils faisaient mme chambre part.
Son impuissance reprsentait pour St. Loe une
humiliation insupportable. Bien que Bess et aim
partager son lit pour profiter de sa chaleur et de sa
tendresse, elle comprenait les sentiments de son mari.
D'ailleurs, depuis la mort de Cavendish, elle n'avait plus
jamais connu d'panouissement charnel.
Elle se trouvait dsormais dchire entre ses enfants
et son devoir envers un mari vieillissant. Quand elle
reprochait la reine de le faire trop travailler, St. Loe
prenait la dfense de la souveraine. A ses yeux, Elizabeth
Tudor tait parfaite.
la fin du mois de juillet, au moment de partir pour
Chatsworth, elle apprit une nouvelle qu'elle redoutait dj
depuis quelque temps. Lady Catherine vint lui rendre visite
en pleine nuit et clata en sanglots.
Bess, je suis perdue! J'attends un enfant! Bess la
dvisagea avec effroi. Son amie portait un corset si serr
qu'elle se demandait comment elle pouvait encore
respirer.
Vous vous saviez dj enceinte quand vous m'avez
parl de votre mariage, n'est-ce pas ? lana Bess.
Je refusais de le croire. Teddy est en France. Je n'ai
aucun recours.
Bess soupira et prit la jeune femme dans ses bras,
regrettant amrement que Lady Frances ne soit plus de ce
monde.
Allons, chrie, ne pleurez plus. Il n'y a aucun
moyen d'chapper cette grossesse. Il est trop tard. II faut
tout avouer la reine. Implorez son pardon, c'est votre
seul espoir.
Je n'y arriverai jamais ! gmit Catherine. Bess se
rappela les paroles de la reine quand elle avait voqu le
mariage ventuel de Catherine. Elizabeth l'avait avertie :
elle ne voulait plus entendre parler de cette histoire.
Schez vos larmes. Je vais demander Robin
Dudley de dfendre votre cause. La reine ne lui refuse rien.
Je suis certaine qu'il acceptera de me rendre ce service.
Bess esprait vivement ne pas lui donner de faux
espoirs. Une fois de plus, elle repoussa son dpart pour
Chatsworth pour ne pas abandonner Catherine.
Quelques jours plus tard, Bess russit s'entretenir
avec Dudley en priv.
Robin, la jeune Catherine Grey a commis une
grosse btise qui risque de contrarier la reine. Je vous
demande comme un service personnel d'essayer de
calmer sa colre lorsqu'elle apprendra la nouvelle.
Bess, vous savez que je suis prt tout pour vous
obliger.
Lady Catherine est enceinte de sept mois. Dudley
clata de rire.
Quelle ironie du sort ! Elizabeth a justement choisi
Catherine parce qu'elle est un modle de vertu !
Sa vertu n'est pas en cause. Elle est marie avec le
pre de l'enfant.
Elle s'est marie en secret ? fit Robin, tonn, car
peu de secrets lui chappaient.
Elle a pous le jeune Teddy Seymour, expliqua
Bess.
Comment? Elle doit tre folle! Ils ont tous les deux
perdu la raison ! Vous voulez que je dise Elizabeth que
l'hritire potentielle du trne est sur le point d'avoir un
hritier, elle aussi ? Pire encore, que le pre de l'enfant est
apparent la mre de feu Edward VI, Jane Seymour?
mes yeux, ce ne sont que deux amoureux. Bien
sr, je comprends que cette situation renforce son droit
la succession au trne. Je sais aussi que la reine risque
d'interprter ce geste comme une trahison dlibre, mais
Catherine n'a plus personne pour plaider sa cause.
Oui, et son pre et sa sur ont t excuts pour
haute trahison. Elizabeth sera plus que furieuse !
Bess attendit avec angoisse de connatre la raction
de la reine. Enfin, le 16 aot, elle apprit que Lady
Catherine se trouvait la Tour de Londres. Bess sollicita
aussitt une audience avec la reine, qui refusa de la
recevoir. La jeune femme se mit alors en qute de Robin
Dudley, qui semblait l'viter.
Bess exprima son indignation son mari qui, en tant
que capitaine de la garde, tait responsable de
l'arrestation de Catherine et l'avait escorte jusqu' sa
prison.
Elizabeth est injuste. C'est un chtiment trop cruel
pour une femme enceinte de plus de sept mois !
Le jeune comte de Hertford s'apprte revenir de
France. Il va sans doute subir les foudres de la reine,
dclara St. Loe.
Je sais d'exprience qu'Elizabeth est bien plus
comprhensive envers les hommes qu'envers les femmes.
Trs peu de femmes ont ses faveurs.
Elle vous apprcie, ma chrie. Bess esprait que St.
Loe disait vrai.

Quatre jours plus tard, le 20 aot, jour o Bess avait


t chasse de Hardwick et date de son mariage avec
Cavendish, un des gardes de Sir William vint frapper la
porte de leurs appartements et tendit un mandat son
suprieur. La reine mettait Lady Elizabeth St. Loe en tat
d'arrestation et l'envoyait la Tour de Londres.
Manifestement boulevers, St. Loe se tordit les mains. La
gorge noue, il ne parvenait pas prononcer un mot.
Bess, sous le choc, resta abasourdie, puis la colre la
gagna. Elle avait t loyale envers la reine lors des
moments difficiles.
Comment ose-t-elle me traiter de la sorte ? Je lui
suis fidle depuis ses douze ans ! Nous nous tions promis
d'tre amies, quoi qu'il arrive. Elle ne peut pas me faire
cela !
C'est la reine, Bess. Elle a tous les droits.
Qu'elle aille au diable !
Bess, je vous en prie, arrtez. Vous devez obir
cette injonction. Vous n'avez pas le choix, ma chre. Je
vous jure que cela ne durera que quelques jours. Vous
serez interroge sur le mariage secret de Lady Catherine
Grey. Prparez vos bagages. Je vous ferai envoyer des
provisions et tout ce dont vous aurez besoin.
Ce qu'il me faut, c'est la libert. Je ne supporterai
jamais d'tre incarcre.
Vous tes une femme courageuse, Bess. Vous tes
capable de tout supporter avec dignit.
Comme vous me connaissez mal, St. Loe ! songea-t-
elle. Je peux tout supporter, certes, mais pas avec dignit.
Bess dcida d'emmener Cecily, sa femme de
chambre. Le garde attendit patiemment qu'elle termine
ses bagages. Elle refusa de laisser son mari l'accompagner.
St. Loe confia de l'argent au garde pour procurer Bess le
plus de confort possible dans sa prison.
Bess entra la Tour de Londres vtue de sa plus belle
robe. Elle fut enferme dans le clocher, l'endroit o
Elizabeth avait sjourn, mais pas dans la mme cellule.
Par la fentre, elle apercevait la tour Beauchamp. Pendant
trois jours, elle intriorisa sa colre. Puis, n'ayant aucune
nouvelle des juges et n'ayant toujours pas t interroge,
elle explosa :
Retourne Windsor, Cecily. Je n'ai plus besoin de
toi, ici. Si je ne fais rien, ne serait-ce qu'allumer du feu, je
vais devenir folle. Tu me rendras visite chaque jour.
Aujourd'hui, j'ai besoin de papier et de plumes, en grande
quantit. Nul ne sera pargn par mes lettres vengeresses!
Bess tait furieuse d'tre injustement emprisonne
dans cette tour, alors que l'astrologue Draper, qui avait
cherch tuer les St. Loe, logeait dans la tour voisine. Bess
crivit Elizabeth, Cecil, Robin Dudley et St. Loe. Son
mari fut le seul lui rpondre.
Mon tendre amour,
J'ai pass des heures agenouill aux pieds de la reine
plaider votre cause. J'ai bon espoir que vous soyez bientt
libre. Dans votre intrt, je m'interdis de venir vous voir,
afin de ne pas attiser la colre de la reine. Je vous adresse
du charbon et des chandelles. Indiquez Cecily ce dont
vous avez besoin. Soyez courageuse, mon amour. Je
trouverai un moyen de raisonner la reine.
Votre mari fidle et aimant,
St. Loe
Bess jeta la lettre au feu.
On ne peut raisonner un tyran !
Elle alluma une chandelle et suspendit ses vtements
propres. Puis elle tendit sa domestique les draps
repasser.
Pourrai-je avoir un miroir, la prochaine fois, Cecily?
Bess supportait mal l'enfermement. Elle dbordait
d'nergie. Elle aimait la broderie, mais au bout de trois
heures de travail sur une tapisserie, elle n'en pouvait plus.
Elle dut se rsoudre attendre patiemment le bon vouloir
de la reine. Parfois, elle avait plus piti de St. Loe que
d'elle-mme. Elizabeth lui avait certainement interdit de
venir la voir, et il n'osait pas lui dsobir. Le pauvre
homme tait impuissant dans tous les domaines.
Fin septembre, Catherine Grey mit un garon au
monde. Bien qu'elle ft confine dans la tour, le jeune
pre eut la permission de rendre visite son fils, grce la
gnrosit de Warner, le lieutenant de la forteresse.
Chacun se rjouit de savoir la mre et l'enfant en bonne
sant.
Le mois d'octobre s'coula, puis vint le mois de
novembre. Bess esprait tre libre pour Nol. Elle ne
pouvait envisager de passer les ftes en prison. Elle crivit
sa mre, sa sur Jane et sa tante Marcella. Elle fit
des recommandations Sir William pour les cadeaux des
enfants et se consacra aux comptes de Chatsworth, que
James Cromp, qui grait le domaine en son absence, lui
apportait chaque mois.
Bess envoya une nouvelle lettre Sir George et Lady
Pierrepont pour ngocier une union entre leur fils an et
sa fille Frances, mais elle ne reut pas de rponse.
Les lettres quotidiennes de Sir William dcrivaient ses
devoirs envers la reine, notamment les prparatifs des
ftes de Nol et du Nouvel An, ainsi que les projets de la
reine pour l'anne venir. Il implorait chaque jour la
souveraine pour obtenir la libration de sa femme et
encouragea Bess lui crire pour lui prsenter des
excuses. Bess blmit. Jamais elle ne demanderait pardon
pour une faute qu'elle n'avait pas commise !
En dcembre, ses espoirs d'tre libre pour Nol
s'envolrent. En ralisant qu'elle tait enferme dans la
tour depuis quatre longs mois et qu'elle ne voyait toujours
pas le bout du tunnel, Bess sombra dans la dpression. Elle
se sentait de plus en plus abandonne. Dans sa solitude,
elle n'avait que trop de temps pour mditer sur sa
condition.
Les lettres mivres et geignardes de William
l'agaaient. Si seulement il avait os rsister la reine au
lieu de s'aplatir devant elle ! songeait-elle. Elle n'avait que
faire d'un poux qui courbait l'chin. Ce qu'il lui fallait,
c'tait un homme capable de rsister ce tyran. Cavendish
l'aurait tire de ce mauvais pas, lui. Mais St. Loe n'tait pas
Cavendish. Bess soupira. La situation tait dsespre.
Dans ces moments-l, elle regrettait de l'avoir pous,
ainsi que George Talbot le lui avait prdit.
Fin janvier, Bess se mit faire des rves tranges, puis
son vieux cauchemar resurgit. Allait-elle tout perdre,
comme autrefois ? Mme sa vie ? Sa colre se changea
peu peu en apprhension, puis en peur.
Elle commenait croire qu'elle n'tait pas
emprisonne cause de Catherine Grey, mais parce que
Elizabeth redoutait qu'elle ne tienne pas sa langue. Peu de
gens savaient que Thomas Seymour avait t son amant,
encore moins qu'elle avait peut-tre port son enfant.
Combien taient au courant que, quand Seymour avait
pous Catherine Parr, Elizabeth avait vcu avec eux dans
une sorte de mnage trois? Toutes les personnes
impliques taient mortes, part elle!
Bess en savait galement plus que quiconque sur
l'intimit de la reine et de Robin Dudley. N'avait-elle pas
assist une conversation confidentielle, au cours de
laquelle Elizabeth avait affirm que Dudley avait tu sa
femme afin d'tre libre de l'pouser? En ralit, cet
emprisonnement tait un avertissement que lui adressait
la reine. Il fallait qu'elle se taise. Elle ne pouvait confier ses
craintes son mari sans lui divulguer les secrets dont elle
avait connaissance. De toute faon, St. Loe ne croirait
jamais Elizabeth capable d'une telle cruaut.
Au cours du mois de fvrier, les soupons de Bess
s'amplifirent. l'approche du printemps, elle supportait
de plus en plus mal son incarcration. Les corbeaux qui
peuplaient la tour commenaient s'accoupler, mettant
des cris rauques. Bientt, les crocus allaient fleurir, puis les
jonquilles. Bess aurait tout donn pour une promenade
cheval, pour laisser ses cheveux longs flotter au vent. Ses
enfants lui manquaient, elle rvait de revoir Chatsworth.
Cela faisait six mois qu'elle tait en prison, et elle craignait
de perdre la raison si elle ne sortait pas rapidement.
Avec le printemps, elle sentit galement monter son
dsir. Depuis la mort de Cavendish, ses pulsions s'taient
endormies. St. Loe ne l'avait jamais satisfaite. Toute son
nergie tait passe dans les travaux de Chatsworth, ses
tches la cour et sa vie de mre de famille.
Son corps renaissait la vie, affam et exigeant. Elle
faisait des rves rotiques et se rveillait frustre. Elle
allait bientt prfrer la mort la prison...
QUATRIME PARTIE

QUATRIME PARTIE
La comtesse

Londres, 1562

Hlas, mon amour!


Vous avez tort
De me chasser cruellement
Alors que je vous aime depuis si longtemps
Et que je recherche votre compagnie.
Vous tes ma joie,
Vous tes mon bonheur,
Vous tes mon cur,
Mais vous n'tes pas ma femme.

ANONYME
30.

30.
On frappa de grands coups la porte de la cellule de
Bess, puis un garde entra.
Un monsieur vient vous rendre visite, Lady St. Loe.
Il tait temps, rpondit-elle.
Bess en voulait son mari. Elle savait qu'il n'avait agi
que dans son intrt, mais sa tendresse et son rconfort
lui avaient manqu. Elle aurait aim pouvoir pleurer sur
son paule. Soudain, sa gorge se noua. Et s'il tait venu lui
annoncer une mauvaise nouvelle?
En voyant la silhouette qui se profilait sur le seuil, les
yeux sombres de la jeune femme s'carquillrent d'effroi.
Elle fixa, incrdule, l'impressionnant personnage.
Shrewsbury... murmura-t-elle,
Bess, pourquoi ne pas m'avoir inform de votre
incarcration ? demanda-t-il, fch.
Vous tes venu, murmura-t-elle, stupfaite.
Naturellement ! Et je serais venu bien plus tt si
vous m'aviez averti.
Shrewsbury... rpta-t-elle.
George la domina de sa haute taille pendant un long
moment, puis il la prit dans ses bras. Il tait soudain le
Prince Charmant qui accourait sa rescousse. Jamais Bess
n'avait connu d'homme plus puissant, plus fort que lui.
Sans hsiter une seconde, elle se blottit contre son large
torse et lui offrit ses lvres.
Elle s'abandonna au plaisir de cette treinte
rassurante. La bouche de George s'empara de la sienne.
Aussitt, la jeune femme s'embrasa et perdit toute
matrise de ses ractions. Un intense soulagement se
mlait sa passion. Elle brlait de se donner lui, corps et
me.
Shrewsbury avait l'impression d'tre le matre du
monde. La raction de Bess et son dsir flagrant attisrent
son ardeur. Il tait capable de dcrocher la lune, prt
tout pour la librer de cet enfer. Ensuite, il la ferait sienne
tout jamais !
Bess tait merveille par cette virilit qui ne
demandait qu' exploser. Elle ne voulait plus penser rien,
seulement sentir son parfum, toucher sa peau, laisser
parler ses sens. Elle plongea les yeux dans son intense
regard bleu, et ce fut comme si elle dcouvrait son beau
visage pour la premire fois. George avait un charme
magntique. Les yeux clos, les lvres entrouvertes, elle se
cambra, lui offrant son corps voluptueux et avide.
Les doigts experts de Talbot entreprirent de dgrafer
sa robe, qui glissa sur ses paules nacres. Les bras nus de
Bess s'enroulrent autour de son cou. Elle se dressa sur la
pointe des pieds pour mieux se fondre contre lui. La robe
tomba sur ses hanches, rvlant une fine chemise en soie.
C'est trs fminin de porter des dessous mme en
prison, l o nul ne peut les admirer.
Lorsque Talbot lui eut t son corset, la jeune femme
se retrouva torse nu.
Votre peau ressemble de l'albtre. Elle est trop
belle pour tre enferme dans un endroit pareil. Vos seins
sont encore plus magnifiques que je ne les imaginais. Je
vous jure que j'en ai rv chaque jour de ma vie depuis
notre rencontre. Bess s'humecta les lvres.
Autrefois, vous vous moquiez de moi cause de
ma poitrine gnreuse. Vous vous rappelez?
Je me rappelle chaque parole que nous avons
change, ainsi que toutes les penses lubriques que vous
avez fait natre en moi, petite mgre.
Les mains de la jeune femme se posrent sur la veste
de Talbot.
Vite... souffla-t-elle.
Elle arracha les boutons de sa chemise, impatiente de
sentir le contact de sa peau nue contre la sienne. En
dcouvrant son torse muscl couvert d'une paisse toison
brune, la jeune femme retint son souffle, ivre de dsir. Elle
n'avait plus peur de rien. La passion l'emportait sur tout le
reste.
George lui enleva sa robe, puis ses jupons, qui
tombrent ses pieds. Vtue de ses seuls bas, elle exposa
sa nudit au regard bleu de Talbot.
Petite mgre, murmura-t-il encore.
Il avait envie de la toucher, de la goter, de la
pntrer. Sa main tremblante se glissa entre Ses cuisses
brlantes. Elle le dsirait autant que lui.
Elle s'attaqua aux vtements de Talbot, l'aidant son
tour se dshabiller. Brusquement, il la souleva de terre.
Elle s'agrippa ses paules comme si sa vie en dpendait.
Tous deux cherchaient un plaisir violent et rapide. Ils ne
songrent mme pas s'installer sur le lit. Shrewsbury
plaqua Bess contre le mur et la pntra brutalement.
Bess, les jambes enroules autour de sa taille, faillit
hurler de plaisir. Leurs bouches avides se trouvrent,
tandis qu'ils murmuraient des paroles inintelligibles.
Trs vite, George fut sur le point d'exploser en elle. Il
se retint, l'espace d'une seconde, et fut rcompens par le
cri d'extase qui jaillit de la gorge de Bess.
Oui ! cria-t-elle, avant de s'crouler sur lui. Ils
manqurent tomber terre. George porta
Bess sur le lit, la sachant incapable de tenir debout,
puis il passa les doigts dans ses cheveux flamboyants et
emmls.
Vous tes si belle... Nous avons tant en commun.
Nous sommes capables de tout donner et de tout prendre
en mme temps.
Les yeux de Bess brillaient d'un dsir dcupl.
Notre union est ne au paradis ou en enfer. En ce
moment, cela n'a aucune importance.
Elle avait, l'impression d'avoir absorb trop d'alcool,
se sentait la fois ivre et assoiffe. Le spectacle de ce
corps ferme et souple, le parfum de sa peau, son got un
peu sal... Shrewsbury tait viril jusqu'au bout des ongles :
dominateur, brutal et dangereux. Et il mettait ses sens en
moi...
Ils s'embrassrent nouveau, perdre haleine.
Durant ces longs mois d'incarcration, Bess avait cru
perdre la raison. Cette fois, un sentiment encore plus
troublant s'emparait d'elle. Plus que tout au monde, elle
voulait combler le vide qui l'habitait depuis si longtemps,
Elle se cambra entre ses bras, se frottant contre lui pour
faire renatre son dsir. Enfin, n'y tenant plus, elle carta
les cuisses pour se donner lui.
Il s'excuta, cherchant ralentir le rythme de ses
coups de reins, mais il en fut incapable. Son corps ne lui
obissait plus. Il devait d'abord apaiser ses instincts avant
de pouvoir l'aimer comme il le souhaitait, avec tendresse.
Leurs corps fbriles et moites allaient et venaient au
mme rythme. Cette fois, il n'eut pas l'attendre. Dans un
dernier spasme, elle poussa un cri d'extase. Cette
deuxime treinte fougueuse ne les rassasia pas. Au
contraire, elle les laissa encore plus affams.
Il se retira et la couvrit de baisers, descendant le long
de ses bras, de ses cuisses, caressant sa peau satine,
explorant de la langue les moindres replis de son corps.
Lentement, Bess ouvrit les yeux. La pice se mit
tourner. Haletante, elle vit les cheveux noirs de Talbot
contre son ventre.
Alors, elle se rendit compte qu'elle venait de
commettre un adultre. Jamais elle n'avait laiss son cur
prendre le dessus sur sa raison. Pour la premire fois, ses
pulsions l'avaient emport. Mais la culpabilit qu'elle
prouvait n'avait aucun rapport avec son mari. En ralit,
elle avait l'impression d'avoir trahi Cavendish. Bess
effleura les boucles noires de son amant.
Assez, murmura-t-elle.
Je voudrais vous aimer encore une fois, implora
Talbot, ivre de dsir.
Ce que nous avons fait n'a rien voir avec l'amour.
Il s'agissait de luxure, rien de plus. C'tait merveilleux, je
l'admets, mais c'tait de la luxure.
Shrewsbury ressentait plus qu'un dsir charnel pour
la jeune femme, mais il se garda d'voquer ses sentiments
profonds.
Bess s'assit et rejeta ses cheveux en arrire.
Shrewsbury, je viens de trahir mon mari, et vous
votre femme. Il est impossible de revenir en arrire, mais
nous pouvons faire en sorte que cela ne se reproduise plus
jamais.
Plus jamais ? George esquissa un sourire sensuel.
Bess tait incapable de se passer de ce tourbillon des sens.
contrecur, il ramassa ses vtements et parut enfin se
rappeler le but de sa visite.
Je reviendrai demain pour vous conduire dans une
salle d'interrogatoire. Ensuite, vous ne tarderez pas tre
libre.
Tandis que Bess enfilait ses jupons, il reprit :
Ne vous rhabillez pas. Je veux vous voir nue jusqu'
mon dpart.
Elle n'hsita qu'un instant. Il lui avait donn tant de
plaisir. Comment lui refuser cette dernire faveur?

Aprs le dpart de Shrewsbury, Bess se rendit compte


qu'il lui avait apport bien plus que du plaisir. Il avait
chass ses penses les plus sombres, lui avait redonn
espoir en la vie. Elle avait retrouv sa confiance en elle.
Pleine d'nergie, elle se demanda combien de temps elle
allait encore rester enferme dans la tour. Puis un sourire
nigmatique se dessina sur ses lvres. Aprs sept mois
passs en prison, elle tait capable de tout.
Comme promis, Shrewsbury revint le lendemain. Bess
garda ses distances, sachant qu'il ne faudrait pas grand-
chose pour qu'elle se jette son cou. Elle avait trouv un
bouton de la chemise de George par terre et le serrait
dans son poing, tel un souvenir de leurs bats.
Dans la salle d'interrogatoire, Shrewsbury lui posa des
questions sur le mariage secret de Lady Catherine Grey. Il
voulut savoir si elle avait t complice de cette trahison
contre la reine. Bess lui raconta la stricte vrit. Talbot
parut amus. Elle lui confia alors des penses plus intimes.
mon avis, mon incarcration n'a rien voir avec
Catherine. C'est une mise en garde contre ce que je
pourrais rvler.
Talbot porta un doigt ses lvres.
Quand vous passerez devant le Conseil priv, il
faudra tout nier en bloc.
Avez-vous t dsign pour m'interroger parce
que vous tes un membre important du Conseil priv?
Je suis galement gouverneur de la rgion o vous
habitez. Toutefois, personne ne m'a choisi, Bess. J'ai insist
pour venir.
Il s'approcha d'elle et lui prit la main.
Bess se sentit aussitt brlante. Elle faillit se
prcipiter dans ses bras, mais parvint se retenir. En
ouvrant le poing, elle constata que le bouton en nacre lui
avait meurtri la paume. Un dsir intense assombrissait le
regard clair de son compagnon. Elle baissa les paupires
pour dissimuler son trouble. George lui baisa tendrement
la main, mais Bess s'carta brusquement.
Je n'ai pas le sang assez bleu pour vous,
Monseigneur, dclara-t-elle.
Votre sang n'est pas bleu du tout, petite sorcire,
rpondit-il avec un sourire.
Vous n'tes qu'un vil sducteur, murmura-t-elle,
bien dcide lui faire payer cette insult.

Bess fut ensuite interroge par le Conseil priv, qui


remit son rapport William Cecil. Celui-ci; fut abasourdi
d'apprendre que Lady St. Loe tait encore emprisonne. Il
conseilla la reine de la librer sans tarder. Le 25 mars,
quinze jours aprs la premire visite de Shrewsbury, Bess
vit la porte de sa cellule s'ouvrir enfin.
La jeune femme franchit le seuil, se promettant de ne
plus jamais subir une telle preuve. Par le pass, chaque
fois qu'une personne tait venue lui demander un service,
elle s'tait efforce de se mettre sa place. Elle se jura
alors de ne plus jamais agir de la sorte. Dsormais, elle ne
lutterait plus que pour elle-mme, si goste que cela pt
paratre.
Ses retrouvailles avec son mari furent tendres et
touchantes. Les larmes de St. Loe lui firent oublier ses
griefs son gard.
William lui offrit un coffret en velours qui renfermait
un pendentif et des boucles d'oreilles en saphirs d'un bleu
profond. Par ce cadeau, il esprait se soulager de la
culpabilit qui le hantait. Il savait qu'il aurait d rendre
visite Bess en prison.
Chri, ces merveilles sont encore plus belles que
les bijoux que vous avez offerts a la reine. Je vous remercie
du fond du cur.
Elizabeth a besoin de bijoux pour tre clatante.
Pas vous, Bess.
Elle l'embrassa.
Jamais vous ne m'aviez fait un aussi beau
compliment.
En mai, le Conseil priv dclara qu'il n'y avait pas eu
de mariage entre Lady Catherine Grey et le jeune Teddy
Seymour. Les enfants ns de cette union taient par
consquent considrs comme des btards. Le couple fut
enferm la tour vie pour copulation illgale.
Ds son retour la cour, Lady St. Loe vit affluer ses
amies. Elle tait invite toutes les soires et s'y rendait,
ravie de montrer ses toilettes et ses bijoux somptueux.
Aprs cette absence force, elle tait plus enjoue et
spirituelle que jamais, repoussant les avances de
Shrewsbury et profitant des faveurs de la reine comme si
rien ne s'tait pass.
la fin du printemps, Bess dcida d'avoir une
conversation srieuse avec son mari.
William, j'aimerais partir assez tt pour
Chatsworth, cette anne.
C'est une excellente ide. Vous pourrez passer plus
de temps avec les enfants.
Bess prit une profonde inspiration.
Je ne reviendrai pas la cour, cet automne. J'ai
l'intention de m'installer Chatsworth en permanence.
Et la reine ?
Elle a dmontr qu'elle parvenait trs bien se
passer de mes services.
Vous ne lui avez pas pardonn ! s'exclama-t-il,
sidr.
Bien sr que je lui ai pardonn. Je pardonne
facilement. Mais je n'oublie jamais.
Bess, je vous aime tant... Vous allez me manquer.
J'aimerais que vous songiez vous retirer de la
cour pour m'accompagner. Cavendish s'est tu la tche.
Ne croyez pas tre l'abri d'un tel accident.
Bess, la reine a besoin de moi, rpondit-il, avec une
telle sincrit que Bess en eut les larmes aux yeux.
la minute o vous mourrez, songea-t-elle, une
dizaine d'hommes viendront prendre votre place.
Elizabeth vous offrira des funrailles nationales si elle est
d'humeur gnreuse, ce jour-l, et ce sira tout.
Toutefois, Bess se refusa dtruire les illusions de son
mari.
Au moins, promettez-moi d'y rflchir, conclut-
elle.
Bess partit pour Chatsworth en compagnie de ses fils.
Nottingham, elle les installa dans la meilleure auberge,
avec leurs domestiques, et se rendit Holme Pierrepont.
Ses craintes de se voir refuser l'entre chez Sir George et
Lady Pierrepont s'envolrent vite. Nottingham, personne
ne se souciait des histoires de la cour et du triste destin de
Lady Catherine Grey.
Lady St. Loe et Sir George ngocirent les fianailles
de leurs enfants. Aprs lui avoir expos les problmes
d'hritage que son fils Henri risquait de rencontrer s'il
n'tait pas mari, Bess lui annona le montant de la dot de
Frances, prcisant que le jeune couple recevrait en cadeau
l'un de ses manoirs aprs le mariage. Ils signrent les
documents officiels. Lady Pierrepont invita Frances
Cavendish passer l't chez elle afin que les fiancs
apprennent se connatre. En repartant, Bess se flicita du
succs de son entreprise.

Chatsvvorth, Bess fut accueillie bras ouverts. Elle


embrassa Francie, puis se pencha vers Elizabeth et Marie,
ses cadettes, qui semblaient avoir un tas de choses lui
raconter.
Comment cette garce a-t-elle os t'enfermer
pendant trente semaines ? s'indigna Marcella, fulminant
de rage.
Trente et une semaines, corrigea Bess, avant
d'clater de rire. Une reine se doit d'tre cruelle, sinon elle
perd son trne. Enfin, je suis sortie de ma cage et j'ai
l'intention de profiter pleinement de ma libert retrouve.
C'est si bon de te revoir parmi nous ! dit sa mre
en l'embrassant.
J'espre que vous tes sincre, mre, car je
compte m'installer ici pour toujours. Avez-vous trouv un
nouveau mari ? ajouta-t-elle en plaisantant.
propos de libert, j'ai dcid de ne plus jamais
m'encombrer d'un mari. Ralph et moi nous aimions
tendrement, c'est vrai, mais j'avoue que la vie de veuve n'a
pas que des inconvnients.
Bess dvisagea sa mre, incrdule, car elle-mme se
demandait encore comment elle avait survcu l'preuve
de son veuvage.
Chrie, je suis si maladroite h s'exclama sa mre.
Il est temps de tourner la page et de profiter de
l'instant prsent. Carpe diem !
Toutes ces expressions latines ! grommela
Marcella. Il n'y a pas dire, la cour a fait de toi une femme
du monde.
J'ai appris quelques bonnes manires, c'est vrai,
mais je ne serai jamais une intellectuelle, rpondit la jeune
femme.
Elle contempla ses filles avec fiert. Du haut de ses
sept ans, Elizabeth tait de toute vidence la plus jolie. Elle
aimait les belles robes et faisait preuve d'un caractre
doux et docile. La petite Marie, en revanche, tait un petit
monstre roux, au caractre emport et entt.
Vos frres sont sans doute aux curies, avec les
chevaux et les chiens. Allez les rejoindre quelques instants.
Je dois discuter srieusement avec votre sur ane.
Main dans la main, Bess et Francie sortirent dans le
jardin et s'assirent sur un banc en pierre, au bord d'un
tang. Comme toujours, Bess s'merveilla de la
ressemblance de sa fille avec son pre. Elle avait ses yeux
sombres et rieurs. Frances tait bien une Cavendish.
Chrie, je viens de signer les documents
concernant tes fianailles avec Henri Pierrepont. J'espre
que tu n'as pas chang d'avis ce sujet.
Elle scruta le visage de sa fille, guettant sa raction, et
vit un sourire sincre l'illuminer.
Je crois qu'il est amoureux de moi, confia la jeune
fille.
Mais toi, Francie ? J'ai connu l'amour. C'est bien
plus agrable qu'une simple amiti, tu sais.
Eh bien, je l'aime peut-tre, mais je ne le lui dirai
certainement pas, dclara Francie avec un clin d'il
malicieux.
Lady Pierrepont t'invite sjourner chez elle cet
t pour que vous appreniez vous connatre. Promets-
moi une chose : si tu as le moindre doute, viens aussitt
m'en parler. Tu vas devoir passer ta vie auprs d'Henri.
Autrefois, j'ai promis ton pre que tu ferais un beau
mariage. Henri est l'hritier des Pierrepont. Tu ne
manqueras jamais de rien. Mais je tiens aussi ton
bonheur. La scurit matrielle ne suffit pas.
C'est promis, dit la jeune fille. Vous tes la
meilleure des mres. Pourrai-je avoir de nouvelles robes ?
Nous allons les impressionner avec une garde-robe
de princesse. Une femme n'a jamais trop de toilettes.
Une femme... Bess n'arrivait pas croire que son
enfant avait dj quatorze ans. Sa gorge se serra au
souvenir de l'angoisse qui l'avait teinte quand elle avait
dcouvert qu'elle tait enceinte de Cavendish. Mais la vie
lui avait fait le plus beau des cadeaux : Francie tait
merveilleuse.
31.

31.
Pleine d'nergie, Bess faisait chaque jour de longues
promenades cheval sur son domaine. Ses enfants
l'accompagnaient parfois. Cependant, ses fils prfraient
s'amuser et se pourchasser. Bess se retrouvait alors seule
dans la campagne et flnait sa guise. Elle apprciait
surtout la fort de Sherwood, qui grouillait d'une faune
riche et varie.
Elle fit couper du bois qu'elle engrangea pour l'hiver.
Le moulin de Chatsworth fut restaur. Bess apporta
galement quelques transformations ses manoirs
d'Ashford, de Lark Meadow et de Dove-ridge. Le domaine
couvrait des milliers d'hectares. St. Loe tait devenu le plus
grand propritaire terrien de la rgion aprs Shrewsbury.
Parmi ses nombreux troupeaux, Bess possdait une
quarantaine de bufs, cinq cents brebis dont beaucoup
venaient de mettre bas, ainsi que des moutons. La plupart
taient castrs et destins l'alimentation. Ses fermiers
levaient aussi .des bovins d'excellente qualit et des
porcs. Le btail se nourrissait des rcoltes locales,
Chatsworth produisant ses propres crales.
Les travaux d'amnagement de Chatsworth
continuaient. Bess fit riger un porche majestueux.
Chaque fois qu'elle entendait parler de la vente d'un
domaine, d'une abbaye qu'on dmantelait, elle se
prcipitait pour dnicher des trsors destins sa maison.
Elle possdait bien plus de tapisseries que sa maison ne
pouvait en contenir. Quand elle faisait l'acquisition d'un
objet d'art, elle, tait incapable de s'en sparer.

Un matin, Bess se leva aux aurores. Le ciel rougeoyait


encore, annonant un orage avant la fin de la journe.
Dcidant de chevaucher de bonne heure, la jeune femme
se dirigea vers la fort de Sherwood, o l'on apercevait
parfois des biches, l'aube ou au crpuscule. Elle vit un
livre dtaler devant un renard. S'arrtant au bord d'un
ruisseau, elle contempla oiseaux et poissons.
Au loin retentit un cor de chasse, dont les notes
mlodieuses se rapprochrent peu peu, accompagnes
d'aboiements furieux. Bess s'enfona dans les arbres et se
retrouva soudain face un groupe de chasseurs. Tous
arboraient, l'cusson blanc des Talbot. Shrewsbury en
personne s'avana, portant un cerf abattu sur la croupe de
son cheval.
En la reconnaissant, il mit pied terre et ordonna
ses hommes de s'loigner avec les chiens.
Le cur de Bess se mit battre la chamade. Pourquoi
George avait-il le pouvoir de lui donner envie de vivre? Elle
esquissa un sourire.
Vous braconnez sur mes terres, Monseigneur...
Mais ce n'est pas la premire fois, n'est-ce pas ?
Vous faites allusion la tour. Il se trouve que j'tais
invit, petite sorcire.
Bess parvint dissimuler son amusement.
Je ne vous ai pas crit pour vous remercier de ma
libration. Je vous avais pay d'avance.
Vous avez dcidment une langue acre.
Pas toujours.
Je n'en doute pas. Il vous arrive certainement
d'avoir une langue de velours.
Voil des propos trs intimes, Monseigneur.
Durant leur joute verbale, leur dsir ne cessa de crotre.
Shrewsbury la rejoignit et posa une main possessive sur
son genou.
Vous tes bien audacieux. Mfiez-vous de ma
cravache, dit-elle en agitant l'objet en question.
Si vous n'arrtez pas de me provoquer ainsi, je vais
vous montrer ce dont je suis capable.
Vous me l'avez dj montr, je crois. Par deux fois.
votre ge, vous devriez tre en mesure de contrler vos
ardeurs.
Bess, vous n'imaginez pas les efforts que je dploie
en ce moment pour me contrler. Je meurs d'envie de
vous prendre dans mes bras et de dchirer vos vtements.
Pourquoi diable tes-vous en noir, aujourd'hui? Vos
dessous sont-ils un peu plus gais?
Ils sont rouges. Mais ne me touchez pas. Vous avez
le sang de ce cerf sur les mains.
Cela ne se verra pas, sur du rouge.
Vous ne le saurez jamais, dit-elle en rejetant ses
cheveux en arrire d'un air de dfi.
D'un regard fier, il releva le dfi. Sans hsiter, il glissa
une main sous sa jupe. Bess entendit le tissu se dchirer.
George venait d'arracher un lambeau de son jupon et
brandissait le morceau de soie d'un geste triomphant.
Vous tes diabolique, lana-t-elle en brandissant sa
cravache.
Fouettez-moi, pour voir ce qui se passe, suggra-t-
il.
Bess s'humecta les lvres et se mit rire.
Cela vous plairait, n'est-ce pas ? Mais j'ai bien
l'intention de rester sage.
Talbot scruta son expression, puis il reprit son srieux.
Bess, accepteriez-vous de faire une promenade
cheval en ma compagnie, un jour prochain ?
Elle plongea les yeux dans son regard bleu.
Bien sr, puisque vous convoitez cette portion du
bois de Sherwood qui m'appartient. Je veux bien
chevaucher en votre compagnie, aller la chasse,
bavarder, mme dner, mais je refuse d'avoir des rapports
intimes avec vous, alors ne me le demandez pas.
Nous verrons Bien, ma beaut, songea-t-il. Nous
verrons bien.
tant, donn que vous acceptez de dner avec moi,
je vous invite Sheffield pour fter le mariage de mon fils,
dans un mois.
Bess retint son souffle. L'hritier du comte de
Shrewsbury tait certainement le meilleur parti
d'Angleterre. Elle se demanda quelle jeune fille au sang
bleu Talbot jugeait digne d'tre sa bru.
Qui est l'heureuse lue ? s'enquit-elle d'un ton
volontairement lger.
Anne Herbert, la fille du comte de Pembroke. Bess
faillit s'touffer de jalousie. William Herbert et sa comtesse
avaient conclu une alliance trs avantageuse pour leur
fille. Jusqu' cet instant, Bess croyait avoir trouv un beau
parti pour Francie, mais la fortune du jeune Henri
Pierrepont faisait ple figure ct de celle de Francis
Talbot.
C'est formidable, dclara Bess en ravalant sa
rancur. J'attends votre invitation avec impatience.
Viendrez-vous ou non? fit Talbot en soutenant son
regard. Vous ne m'avez pas rpondu.
Je viendrai avec plaisir, rpondit Bess avec un
sourire. Mais je dcline toute autre proposition.
Nous verrons, conclut-il avec son arrogance
coutumire.

Maldiction! rageait Bess. Cette maudite Anne


Herbert a mis le grappin sur le plus beau parti de la
dcennie en mariant sa fille avec le fils de Shrewsbury !
Marcella haussa les sourcils.
Je parie que c'est Talbot et William Herbert qui ont
ngoci l'affaire. La comtesse de Pembroke n'a sans doute
rien voir dans cette union.
Le simple fait qu'elle soit comtesse est le plus
important, au contraire. Seule une fille de comtesse est
digne de cet arrogant de George Talbot !
Robert Bestnay, le secrtaire de Bess, lui apporta le
courrier, prcisant qu'il tait plus abondant que de
coutume.
Quand on parle du loup, fit Bess en dcouvrant
une enveloppe portant le blason du comte et de la
comtesse de Pembroke.
Elle prit rapidement connaissance de son contenu et
poussa une exclamation de colre.
Enfer et damnation! Non seulement cette gourde
pouse Francis Talbot, mais ce grand nigaud d'Henri
Herbert, son frre, pouse Catherine Talbot, la fille ane
de Shrewsbury, le mme jour !
Il est normal qu'ils cherchent garder leur fortune
dans la famille, commenta Marcella avec bon sens.
George ne m'en a jamais parl !
George ? rpta Marcella d'un ton interrogateur.
Bess secoua la tte en rougissant.
C'est ainsi que je l'appelle, entre autres noms.
Gertrude Talbot doit tre une garce sans cur. Sa fille
Catherine n'a pas plus de dix ans. Je trouve ces pratiques
honteuses.
Quand des fortunes aussi colossales que celle des
Shrewsbury sont enjeu, il faut les protger par des
mariages prcoces. Tu as pourtant le sens des affaires,
Bess. Ton attitude me surprend.
Bess ne put s'empcher d'avouer :
Je suis simplement verte de jalousie que mes
propres enfants ne se marient pas avec ceux des Talbot.
En reprenant la lecture de la lettre, Bess poussa un
nouveau cri.
Anne Herbert crit qu'elle est impatiente de passer
quelques jours Chatsworth. Mon Dieu ! Tous les gens
importants seront l !
Elle posa la lettre. Soudain, elle affichait une mine
radieuse.
Tout le monde va m'envier en dcouvrant ma
maison. Robert, trouvez-moi James, Francis Whitfield et
Timothy Pusey, ordonna-t-elle. Il faut que les remparts
soient termins avant le mois prochain et que tout soit
nettoy.
Parmi le courrier se trouvaient galement des lettres
de Nan Dudley et de William Pair, marquis de
Northampton, l'informant qu'ils viendraient au mariage.
Chacun cherchait se faire inviter Chatsworth. Bess
garda la lettre de St. Loe pour la fin, ignorant qu'elle
contenait la nouvelle la plus poustouflante. Sa Majest la
reine Elizabefh avait l'intention d'assister au double
mariage. Elle rsiderait Haddon Hall, quelques miles de
Chatsworth.
Je n'arrive pas y croire. Je vais recevoir la reine et
sa cour !
Bess s'entretint avec les jardiniers et tout son
personnel, prsent considrable, pour leur exposer ses
consignes. Elle consulta le garde-chasse pour s'assurer qu'il
y aurait du gibier en grande quantit sur les terres. Elle
inspecta les livres des domestiques, ainsi que le linge et la
vaisselle. Elle fit venir du vin, puis dressa une longue liste
de provisions que St. Loe achterait dans la capitale et
acheminerait par bateau dans le Derbyshire. Elle ordonna
ses musiciens d'apprendre de nouveaux morceaux, car
les courtisans apprciaient autant la musique que la
danse.
Les trois tages de Chatsworth taient achevs. Bess
savait qu'aucune demeure ne pouvait rivaliser avec la
sienne dans toute la rgion. Certes, le chteau de Sheffield
tait plus vaste. Les Talbot-avaient davantage de
domestiques et des meubles de grande valeur, qu'ils se
transmettaient de gnration en gnration, mais
Chatsworth refltait le got trs sr de Bess.
Quand elle estima que sa demeure tait sa
convenance, Bess rflchit sa toilette. Elle voulait tre
radieuse et clipser toutes les autres femmes prsentes au
mariage. Elle convoqua sa couturire et demanda sa
mre et sa sur de venir, car elles avaient toutes deux
besoin de nouvelles robes.
Bess examina deux pices de tissu, l'un dor et l'autre
argent, mais ces couleurs taient trop en vogue la cour.
Elle secoua la tte.
Non. Je compte porter mes saphirs. Il me faut une
robe qui les mette parfaitement en valeur.
Tes seins s'en chargeront trs bien, chrie,
intervint sa mre.
Je crois qu'une robe bleu saphir serait idale, avec
un dcollet plongeant.
Velours ou brocart, Lady St. Loe ? s'enquit la
couturire.
C'est un peu lourd pour cette saison. Du taffetas,
peut-tre. Je trouve son froufrou divin.
On jurerait que tu cherches sduire un homme,
dclara sa mre.
Je crois plutt que Bess s'habille pour
impressionner les autres femmes, dit Jane. Elle parvient
toujours les rendre ordinaires.
Merci de l'avoir remarqu, Jane ! s'exclama Bess.
Dois-je doubler les manches d'argent, Lady St. Loe?
C'est trs joli sur une robe fonce.
Non. Je prfre les manches bouffantes, stries de
soie crme.
Bess prit une feuille de papier et un fusain.
Je veux une robe la dernire mode. Je vais vous
montrer.
Elle esquissa un col rond, qui formait un demi-cercle
derrire la tte.
Je veux que le ton crme fasse ressortir mes
cheveux. On pourrait l'ourler de perls bleues assorties
mes saphirs.
Elle soupira et ajouta :
Si seulement j'avais les moyens de coudre de vrais
saphirs sur mes robes ! Seule la reine peut se permettre
ces fantaisies.
Souhaitez-vous des sous-vtements saphir ou
crme, Lady St. Loe?
Bess rflchit un instant, puis elle sourit d'un air
mystrieux.
Et si je choisissais une couleur tout fait
inattendue ? Du vert jade, par exemple ?
La couturire parut tonne, mais elle n'osa lui
conseiller une couleur plus discrte. Elle prfra dtourner
la conversation.
J'ai termin la culotte d'quitation en chamois,
annona-t-elle.
Fort bien ! Je vais l'essayer. Dites Cecily de me
rapporter mes hautes bottes en cuir noir et ma petite
veste cintre.
Bess enfila ces vtements masculins et admira l'effet
obtenu dans une glace.
Bess, j'espre que tu ne comptes pas t'afficher
ainsi en public ! s'exclama sa mre.
Cette tenue est idale pour monter califourchon,
rpondit la jeune femme en cartant les jambes.
Une dame ne monte pas califourchon ! protesta
sa mre en blmissant.
Qui a dit que j'tais une dame? Et o est-il crit
qu'une femme ne peut pas porter une culotte et
chevaucher califourchon sur ses propres terres ?
On frappa la porte. Robert Bestnay se prsenta.
Je suis dsol de vous dranger, Lady St. Loe, mais
Cromp est en bas. Il souhaite vous parler de toute urgence.
Bess descendit l'escalier d'un pas lger, sans se
soucier de sa tenue peu conventionnelle.
James, que se passe-t-il ? Un problme ?
En effet, Madame. Il y a quelques jours, Timothy
Pusey a eu des difficults encaisser le loyer de plusieurs
fermiers. Je l'ai renvoy la charge en lui recommandant
d'tre ferme, de n'accepter aucune excuse, mais une
meute a clat.
Une meute ? Qui sont ces fermiers qui posent
problme?
Ceux de Chesterfield, Madame.
Allons-y! dcida-t-elle en prenant ses gants et sa
cravache.
Un garon d'curie commena seller sa jument
prfre, mais Bess l'arrta.
Non. Je vais prendre Raven. Il est plus rapide.
Mettez-lui une selle normale.
Elle enfourcha sa monture, un superbe talon noir, et
la lana au galop ds la sortie des curies.
Dans le village de Chesterfield, la foule s'tait runie.
Manifestement, l'arrive du comte de Shrewsbury avait
provisoirement mis fin aux bagarres.
Ce sont mes fermiers, dit Bess. En quoi cette
histoire vous concerne-t-elle?
George dvora des yeux cette femme assise
califourchon sur son talon, puis il continua la
contempler tandis qu'elle descendait de cheval. Les mains
sur les hanches, elle tait prte l'affronter.
Je fais mon travail. Ce village est trop proche de ma
proprit de Bolsover mon got. Les meutes ont
tendance se propager comme une trane de poudre si
l'on n'intervient pas ds le dbut.
Bess se tourna vers Timothy Pusey, qui avait un il
au beurre noir.
D'o vient le problme ?
Shrewsbury rpondit la place du rgisseur :
Les journaliers de Hardwick n'ont pas t pays
depuis des semaines. Ils refusent donc de rgler leurs
loyers.
Comment se fait-il que vous soyez au courant
avant moi ? demanda Bess, furieuse.
Je suis inform de tout ce qui se passe dans cette
rgion, vous le savez bien.
Cette pense agaait la jeune femme.
S'ils refusent de payer leurs loyers, je mettrai des
moutons sur ces terres. Ils seront bien avancs.
Bess, ils sont totalement dmunis. Ils ont peine
de quoi manger.
Elle le dvisagea. Tiens, tiens, songea-t-elle. Qui
aurait cru le comte de Shrewsbury capable d'une telle
compassion envers le peuple ?
J'en parlerai mon frre, dclara-t-elle.
Cela ne rsoudra pas le problme. James Hardwick
laisse son domaine aller vau-l'eau.
tes-vous en train de rendre mon frre
responsable de ces troubles? s'exclama-t-elle, hors d'elle,
tout en sachant qu'il avait raison.
C'est un incapable, dclara Shrewsbury en
soutenant son regard, la mettant au dfi d'affirmer le
contraire.
Bess se mordit les lvres et dut admettre l'vidence.
James n'a gure le sens des affaires. Je fais un
homme plus comptent que lui.
Shrewsbury observa ses cuisses galbes et sa poitrine.
Vous tes une vraie femme. Et ne vous avisez plus
jamais de porter cette tenue ridicule et provocante.
Il mourait d'envie de la prendre dans ses bras.
Vous n'tes qu'une brute, murmura-t-elle, ravie
qu'il la trouve provocante.
Des exclamations de colre s'levrent parmi la foule.
Laissez-moi m'en charger. Je pourrais facilement
casser cette meute par la force. Je possde une arme de
quarante hommes. Mais la force n'est pas la solution.
Sans attendre sa rponse, il s'adressa aux paysans :
J'offre un emploi tous ceux qui le voudront dans
mes mines de charbon et de plomb !
Bess remonta en selle et dclara son tour :
Moi aussi, je possde des mines, ainsi que des
troupeaux de moutons garder.
Soudain, Bess se rappela combien il tait dur de vivre
dans le besoin. Son cur se serra.
Je vous accorde une semaine de chasse sur mes
terres pour garnir vos rserves. Si vous avez besoin d'autre
chose, parlez-en mes rgisseurs.
La foule entoura Bess et Shrewsbury pour les
remercier avec chaleur. Ils s'cartrent, gns par ces
marques de gratitude.
Venez vous promener avec moi, proposa
Shrewsbury.
Bess talonna Raven. Les deux talons partirent au
galop et s'loignrent rapidement du village. Arrivs un
bosquet, ils ralentirent, puis s'arrtrent. Les cavaliers
changrent un regard. Shrewsbury s'approcha de la jeune
femme.
Je jurerais que vous vous tes habille ainsi pour
attiser mon dsir.
Je prfre attiser votre colre.
Voyez l'effet que vous me faites, dit-il en dsignant
son entrejambe. Et si nous tions amants ?
Elle releva firement le menton.
Il me faut plus que quinze centimtres de chair
pour me pousser commettre un tel pch.
Seize, corrigea-t-il.
Ils se toisrent longuement, avant d'clater de rire en
songeant aux absurdits que leur dsir rciproque les
poussait profrer.
Je parlerai mon frre des fermiers de Hardwick,
Merci de m'avoir aide.
Bess, je suis votre humble serviteur, rpondit-il.
Elle le regarda partir avec regret. Dire qu'ils auraient
pu si bien s'entendre !
32.

32.
Se trouvant prs de Hardwick, o vivait son frre,
Bess s'y rendit cheval, sans prendre la peine de passer
chez elle pour se changer. D'ailleurs, cette tenue
masculine lui confrait une certaine autorit, et elle en
aurait besoin pour affronter James.
En remontant l'alle qui menait sa maison
d'enfance, Bess se rappela combien elle y tait attache,
malgr son tat de dcrpitude. Elle tira sur les rnes et
observa la demeure avec nostalgie. Le souvenir de
l'viction de sa famille lui revint l'esprit. Aujourd'hui, elle
tait atterre de voir le manoir si mal entretenu. Elle s'en
voulut presque de se consacrer entirement Chatsworth.
six ans, elle s'tait jur de rcuprer Hardwick. Et
elle avait tenu sa promesse, mais pour le compte de son
frre James, pour que ses droits soient respects. Et voil
ce qu'il en avait fait ! La colre l'emporta rapidement sur la
mlancolie et les remords. Pourquoi James ne se
conduisait-il pas en homme responsable ? Pourquoi ne
grait-il pas convenablement son domaine ?
Bess mit pied terre et attacha son talon un arbre,
puis elle frappa la porte d'un coup de cravache et entra:
Ignorant la domestique qui venait sa rencontre, elle
s'adressa directement sa belle-sur :
O est-il, Lizzie ?
La jeune femme la dvisagea, choque par son
accoutrement d'homme, et lui indiqua le salon. Bess
avana d'un pas dcid.
James Hardwick ! Pendant que tu te soles, tes
fermiers se rvoltent parce qu'ils ne peuvent plus payer
leurs loyers !
Lady St. Loe ! railla-t-il. Bienvenue dans mon
humble demeure.
Ne me parle pas sur ce ton. Tu es un imbcile et un
paresseux !
Tu as toujours jur comme un charretier, et voil
que tu t'habilles en homme, maintenant. Une queue
serait-elle en train de pousser entre tes cuisses, ma chre
sur?
Si j'tais un homme, je t'infligerais une sacre
correction, riposta Bess. prsent, explique-moi ce qui se
passe sur le domaine.
L'expression moqueuse de James disparut.
Je ne m'en sors plus, Bess. J'ai pourtant tout
essay. Soit les rcoltes sont mauvaises, soit les btes
meurent de maladie. Ce printemps, je n'ai mme pas pu
vendre ma laine. Il parat qu'elle est de mauvaise qualit et
infeste de parasites. J'ai tout brl.
Mon Dieu, James, montre-toi un peu plus efficace !
Tu sais pourtant qu'on doit absolument traiter les btes. Il
faut beaucoup travailler pour faire fructifier des terres et
bien les grer. Nous, les propritaires, sommes
responsables de nos fermiers.
Il y a des mois que je ne suis pas all collecter les
loyers. Ces maudits fermiers ne peuvent pas payer, dit-il,
sur la dfensive.
Tout cela est bien joli, mais que deviennent ceux
qui travaillent pour toi et louent mes terres ? Pas tonnant
qu'une meute ait clat Chesterfield! Mes fermiers
doivent payer leurs loyers, eux! Pourquoi n'as-tu rien fait
pour arranger la situation?
C'est toi qui es riche millions ! Et tu n'as rien fait,
toi non plus, que je sache ! lana-t-il.
Au cas o tu l'aurais oubli, je viens de passer
presque huit mois dans une cellule de la Tour de Londres.
Tu le mritais certainement. Tu as toujours t une
garce, une intrigante.
Bess avana d'un pas vers son frre et brandit sa
cravache. Derrire elle, elle entendit sa belle-sur crier :
Ne le blessez pas, par piti ! James est rest un
mois la prison de Fleet pour dettes.
Bess fit volte-face et fixa sa belle-sur. Puis son
regard perant se porta sur son frre.
Comment en es-tu sorti ?
J'ai emprunt de l'argent pour rgler mes dettes.
Tu as hypothqu Hardwick? demanda Bess.
James hocha la tte. D'un geste furieux, Bess lui
assena un coup de cravache sur l'paule. Il attrapa
vivement l'objet,
Quel autre moyen avais-je de trouver de l'argent ?
Me marier, comme toi ?
Ordure !
Bess saisit le tisonnier et se prcipita vers lui. James
recula d'un pas, sachant qu'elle n'hsiterait pas le
frapper encore.
Pourquoi n'es-tu pas venu me voir? dit-elle.
Par fiert, je suppose.
Mais tu n'as aucune fiert ! Regarde cette maison!
Je viens d'emprunter de l'argent pour effectuer des
travaux, rpliqua-t-il.
Annule cet emprunt immdiatement. Je paierai
moi-mme les rparations, y compris la rfection de la
toiture. Je te prterai aussi de quoi acqurir du btail et
faire des plantations.
Tu as toujours voulu mettre le grappin sur
Hardwick. Tu as enfin trouv le moyen d'arriver tes fins.
James, tu n'as donc rien dans la tte ? Tu ne
comprends pas que je pourrais acheter cette maison tes
cranciers pour une bouche de pain?
Il le savait pertinemment, aussi dcida-t-il de la laisser
agir sa guise. Mais Bess ignorait encore les projets de son
frre : une fois les travaux termins, James avait l'intention
de vendre la maison pour s'installer Londres.
Le jour du double mariage, Bess dcida de prendre
deux voitures pour se rendre Sheffield. Elle voulait avoir
de la place pour ne pas froisser sa somptueuse robe en
taffetas bleu saphir. Sa mre, en rose ple, et ses deux
dernires filles, vtues de blanc, partiraient avec elle dans
la premire voiture, tandis que ses trois fils
emprunteraient la seconde avec Marcella et Jane.
St. Loe ne se joignit pas sa famille. Il devait escorter
la reine depuis Haddon Hall. Il tait venu Chatsworth la
veille pour passer quelques heures avec les siens. Sa
mauvaise mine avait attrist Bess. Vot, le teint cireux,
son mari avait encore maigri. Les femmes de la famille
s'taient empresses de s'occuper de lui, lui donnant
manger, lui faisant avaler des potions destines lui ouvrir
l'apptit. Il leur avait assur qu'il se sentait parfaitement
bien. Cependant, Bess avait dcid de lui parler
srieusement. Il faudrait qu'il travaille un peu moins, aprs
le mariage.
La voiture de Bess et celle de la reine arrivrent en
mme temps. Robin Dudley, cheval, escortait Elizabeth.
Bess profita de l'occasion pour prsenter ses deux plus
jeunes filles la reine.
Je suis ta marraine, dit la souveraine la jeune
Elizabeth. C'est pourquoi tu portes mon prnom.
La fillette, qui avait presque huit ans, fit une
rvrence en murmurant :
Je suis trs honore, Votre Majest.
Une vraie petite Cavendish ! commenta la reine.
Son regard se posa ensuite sur la petite Marie, qui
lui tira la langue.
Quant celle-ci, c'est une Hardwick. Que Dieu lui
vienne en aide !
Bess leva les yeux au ciel. Robin ne dissimulait pas son
amusement. Bess enviait la robe de la reine, en satin
blanc, brode de perles noires. Sur le corsage, les perles
alternaient avec de vrais diamants.
Votre Majest, vous tes radieuse.
Quant vous, vous tes habille la dernire
mode. Ce col met merveilleusement vos cheveux en
valeur. Je crois que je vais l'adopter immdiatement.
Bess s'effaa pour laisser passer la souveraine, mais
celle-ci dclara :
Allons saluer notre htesse ensemble. Voyons
comment est habille la matresse de maison.
Je parie qu'elle aura choisi le vert des Tudors en
votre honneur, Votre Majest, intervint Robin.
Tandis que Gertrude Talbot descendait vivement les
marches pour venir au-devant de la reine, Elizabeth
murmura :
Mon Dieu, ce n'est pas notre vert! Quelle est donc
cette teinte rpugnante ?
Caca d'oie, selon moi, chuchota Bess derrire son
ventail.
La reine clata de rire.
Votre esprit me manque lorsque vous n'tes pas
la cour, Lady St. Loe.
Gertrude Talbot lana un regard haineux Bess. La
femme de George tait une petite femme rebondie
qu'aucune toilette au monde n'aurait pu flatter. Pour
couronner le tout, elle affichait continuellement une moue
boudeuse et mprisante.
Votre Majest nous honore.
En effet, rpondit Elizabeth, caustique. Le vieillard
n'est pas l pour m'accueillir?
Shrewsbury apparut soudain. Sa haute silhouette,
projeta une ombre dans le soleil radieux de cette journe
d't. Il s'inclina avec lgance.
Voici les deux plus belles femmes du royaume.
Bienvenue Sheffield.
Je refuse de partager cet honneur avec une
mgre aux gros seins, dclara crment la reine.
Tous quatre revinrent des annes en arrire, au
temps de leur adolescence.
Dudley rit si fort qu'il faillit s'touffer. La reine pleurait
presque de rire. Bess et Talbot se joignirent l'hilarit de
leurs amis, mais les autres convives taient perplexes. La
reine, Dudley, Talbot et Bess partageaient une complicit
unique.
Le comte et la comtesse de Pembroke se
prsentrent leur tour, puis la cohorte des invits se mit
en route vers l'glise qui se dressait sur le domaine de
Sheffield. St. Loe rejoignit discrtement Bess l'intrieur.
En dcouvrant le jeune ge des deux maries, Bess sentit
sa gorge se nouer d'motion. Elle pria pour que toutes
deux soient heureuses.
La crmonie religieuse ne se prolongea pas. Sans
perdre de temps, les invits se dirigrent vers le chteau
pour participer aux rjouissances. Les familles nombreuses
taient en vogue, et les nobles taient venus accompagns
de leur progniture. Les enfants de Bess s'clipsrent
rapidement, en compagnie des petits Talbot, des Herbert,
des Howard et des Stuarts.
La rception tait somptueuse, comparable aux
banquets de la cour. Les soixante adultes s'attablrent
dans la grande salle. De nombreux valets se tenaient prts
les servir.
Le prix de l'argenterie aurait permis de nourrir une
ville entire pendant un an, songea Bess, une fois assise.
Les tableaux et les tapisseries qui ornaient les murs taient
d'une valeur inestimable. Us appartenaient la famille
Talbot depuis des sicles. Bess s'effora de ne pas paratre
trop curieuse, mais elle tait fascine de voir tant de
richesses accumules en une seule demeure.
Aprs le repas, les convives se rendirent dans la salle
de bal. William Parr invita aussitt Bess danser. Celle-ci
lana un regard interrogateur son mari.
Amusez-vous donc, ma chre. Je n'ai gure envie
de danser, mais je ne voudrais pas vous priver de ce plaisir.
Le cur serr, elle vit St. Loe se joindre un groupe
d'hommes gs. Il prfrait discuter avec William Herbert
plutt que de la faire danser. Au fil des heures, Bess profita
pleinement des festivits. Elle dansa avec tous les comtes
et seigneurs de la rgion. Enfin, elle se retrouva au bras de
Shrewsbury pour une gaillarde endiable.
Les yeux de Talbot ptillrent en dcouvrant l'norme
saphir qui ornait sa poitrine, nich entre ses seins nacrs.
Superbe, murmura-t-il.
Merci. C'est un cadeau de St. Loe.
Je ne pensais pas au saphir. Elle ignora le sous-
entendu.
Je pourrais vous parer de diamants et
d'meraudes, ma belle, si vous me permettiez de vous les
offrir.
Elle croisa son regard et le soutint firement.
Et les clbres perles de la famille Talbot ?
Shrewsbury clata de rire.
Vous tes la femme la plus audacieuse que je
connaisse. Et la plus attirante, aussi.
Les hommes dsirent toujours ce qu'ils ne peuvent
obtenir, dit-elle d'un ton lger.
Les femmes aussi, apparemment. Sinon, pourquoi
convoiteriez-vous ces perles ?
Bess savait parfaitement que le seul moyen de porter
un jour ces perles tait de devenir comtesse de
Shrewsbury. En entendant George insinuer qu'elle ne les
possderait jamais, elle fut vexe.
Gardez donc vos perles et je garderai ma vertu.
Elle sentit ses muscles se raidir lorsqu'il la souleva de
terre. Aussitt, son dsir s'veilla. Les pupilles de Talbot se
dilatrent quand il aperut le jupon vert jade, l'espace
d'une seconde
Vous en mourez d'envie, murmura-t-il son
oreille. Pourquoi le nier?
Elle leva les yeux vers lui;
Vous voulez la vrit? Parce que nous sommes
tous les deux maris. C'est la seule raison qui me pousse
refuser vos avances.
Je doute que St. Loe puisse vous satisfaire. Il tait
dj g lorsque vous l'avez pous. prsent, il n'est plus
que l'ombre de lui-mme.
J'aurais d'autant plus de scrupules le trahir.
Alors, vous allez mener une vie de nonne
uniquement pour respecter des engagements que vous
n'auriez jamais d prendre ?
Si je me souviens bien, vous me trouviez plutt
attirante en habit de nonne, autrefois.
Ils se trouvaient prs de la porte. Avant qu'elle puisse
ragir, George l'entrana hors de la salle.
Non!
Elle essaya de se dgager de son emprise, en vain.
Je n'ai pas l'intention de vous enlever, grommela-
t-il.
Si seulement vous m'enleviez, vous, songea-t-il, tout
serait bien plus simple.
Ils coururent dans le jardin parfum, sur les pelouses
impeccables, jusqu' un chne majestueux qui avait dj
d abriter bien des rendez-vous amoureux. Bess ne cria
pas, de peur de provoquer un scandale.
Talbot la prit par les mains et la regarda droit dans les
yeux.
Vous avez invit tout le monde Chatsworth,
part moi, dit-il.
Seigneur! Je reois Sa Majest. Je ne puis me
permettre la moindre distraction.
Ainsi, je vous distrais, vous l'admettez? Il l'enlaa et
l'attira contre son corps ferme.
Vous tes parfaitement conscient de l'effet que
vous produisez sur moi. Comme Lucifer, vous reprsentez
la tentation du pch.
Le dsir n'est pas un pch, Bess.
Mais ce n'est pas de l'amour, c'est du dsir charnel,
rien de plus ! protesta Bess.
Nos deux mes complices se sont enfin trouves.
Nous sommes deux tres sensuels qui ne peuvent
s'empcher de se toucher.
Vous ne semblez gure avoir de mal me rsister.
Talbot, si je m'coutais, je vous dvorerais sur-le-
champ.
George gmit de dsir et l'embrassa avec une ardeur
qu'il n'avait encore jamais exprime. Tout contre ses
lvres, il demanda :
Savez-vous ce que j'ai ressenti en vous voyant
danser avec tous ces hommes, sachant qu'ils posaient
leurs mains sur vous, qu'ils profitaient de votre dcollet
de rve, esprant apercevoir un mamelon?
Je vous en conjure, ne m'embrassez plus ainsi.
Nous ne pourrions plus nous arrter.
Pour toute rponse, il s'empara nouveau de sa
bouche. Bess recula, furieuse.
Je vous en prie, Talbot ! C'est de la folie. Vous
mariez vos enfants, aujourd'hui. ce rythme, nous allons
nous retrouver en train de copuler sauvagement derrire
un buisson.
Soudain, un cri retentit. Ils se figrent et dressrent
l'oreille.
Il se passe quelque chose, souffla Bess en
entendant un autre cri. Partez.
Elle attendit quelques minutes, puis, tapie dans
l'ombre, regagna son tour le chteau. Elle arriva au
moment o le comte de Shrewsbury se penchait vers la
comtesse, allonge par terre. Il la prit dans ses bras et la
porta jusqu' leurs appartements. Les trois suivantes de
Gertrude lui embotrent le pas, folles d'inquitude.
Que se passe-t-il? demanda Bess St. Loe, qui se
tenait aux cts de la reine.
Elle a eu une crise. Par chance, Shrewsbury a des
mdecins demeure. L'motion, sans doute, dclara
Elizabeth.
Anne Herbert prit la parole, dissimule derrire son
ventail.
Gertrude s'est dispute avec son fils Francis, mon
nouveau gendre. Lui et la marie voulaient se retirer, et
Gertrude refusait de les laisser seuls. Apparemment, elle
aime rgenter la vie de ses enfants. Ses filles la redoutent
comme la peste.
Elizabeth haussa les sourcils.
Je savais bien qu'on pouvait compter sur vous pour
obtenir des dtails croustillants, Lady Herbert.
Anne ne releva pas la pique.
Maintenant que Francis est mari, il a dcid de
rsister l'autorit de Gertrude. Alors, celle-ci a rougi et
s'est croule terre.
Ce n'tait sans doute qu'un vanouissement. Un
peu de repos lui fera du bien, affirma Bess.
Anne Herbert toussota, les lvres pinces, puis elle
nona son propre diagnostic :
Gertrude est paralyse du ct gauche. Elle ne
peut plus parler, ni se lever. Cela me parat srieux.
J'espre que non, murmura Bess avec ferveur,
pleine de remords.
La reine dvisagea la comtesse de Pembroke.
Quelle chance que vous soyez l pour jouer les
htesses au pied lev, Anne !
Ce rle me revient, en effet, dclara celle-ci en
levant la voix. coutez-moi tous, mesdames et messieurs.
La comtesse de Shrewsbury vient d'avoir un lger malaise
d la chaleur. Elle va se reposer quelques instants.
William, veuillez faire jouer la marche solennelle afin que
les maris puissent saluer les invits avant de se retirer.
Nous voil entre des mains comptentes, dclara
Elizabeth, l'air grave.
Les autres se mordirent les lvres pour ne pas clater
de rire.
St. Loe, vous devriez peut-tre demander les
voitures, dit la reine. Nous retournerons Haddon Hall au
lieu de passer la nuit Sheffield. Robin, vous prsenterez
nos excuses Shrewsbury. Qu'il nous donne des nouvelles
de la pauvre Gertrude.
St. Loe prit cong de sa femme et murmura :
Sa Majest ne supporte pas la maladie. Bonne nuit,
ma chre. Je viendrai Chatsworth demain, si mon devoir
me le permet.
Shrewsbury rapparut avec Dudley pour saluer la
reine et sa suite, puis il affirma aux autres invits que
Gertrude se sentait mieux. . En essayant de rassembler ses
enfants, Bess dcouvrit ses trois fils en train de jouer avec
Gilbert Talbot. L'enfant avait hrit du teint mat de son
pre. Elle s'interrogea quelques instants, soudain folle
d'ambition. Il tait grand temps qu'elle se soucie de
l'avenir de sa progniture. En se retournant, elle vit
Shrewsbury qui l'observait depuis le pas de la porte.
Les enfants, dites bonne nuit Lord Talbot et
remerciez-le de son hospitalit.
Interrompant leur jeu contrecur, ses fils
s'inclinrent poliment et quittrent la salle, suivis du jeune
Gilbert.
Bess s'approcha de Shrewsbury et posa la main sur
son bras.
Anne Herbert prtend que Gertrude ne peut ni
parler ni marcher...
Le mdecin affirme qu'elle se remettra, mais ce
charlatan ne m'inspire aucune confiance, rpondit-il.
Je suis dsole, fit-elle. Vous devez vous sentir
coupable, prsent.
Il lui prit la main.
Vous vous trompez, Bess. Je suis incapable d'avoir
le moindre remords en ce qui vous concerne. Vous, en
revanche, semblez tourmente. C'est pourquoi je cesserai
de vous poursuivre de mes assiduits tant que Gertrude
sera souffrante. Je vous le promets.
Il paraissait sincre, mais comment le croire ? Bess
baissa les yeux.
Bonne nuit, Monseigneur. Surtout, tenez-moi
informe de sa sant.
33.

33.
La semaine qui suivit fut l'une des plus tumultueuses
de la vie de Bess. Elle avait l'honneur de recevoir sous son
toit la reine Elizabeth et sa suite. Les splendeurs de
Chatsworth remportrent un vif succs auprs de ses
invits, faisant l'envie de tous.
Bess profita de l'occasion pour solliciter un an de
cong de la cour son grand soulagement, la reine
accepta sa requte.
Avant que St. Loe ne reparte, Bess s'entretint avec lui
de ses deux premiers fils.
Henri achve son dernier trimestre Eton. Son
avenir est tout trac. Il hritera du patrimoine des
Cavendish. Je ne m'inquite pas pour lui. prsent, il me
suffit de lui trouver une riche hritire pouser. C'est
l'avenir de William qui me proccupe. J'aimerais qu'il fasse
son droit. C'est la profession la plus lucrative, dans notre
pays. Je suis bien place pour le savoir, puisqu'une grande
partie de mes revenus a fini dans les coffres des hommes
de loi.
C'est une excellente ide. Naturellement, William
devra faire ses tudes Cambridge. Les frais ne poseront
pas de difficults, mais je crois qu'il est trs difficile
d'obtenir une place.
Pourriez-vous vous renseigner?
Bien sr. Et prvenez-moi lorsque la date du
mariage de Francie sera fixe.
Et si cette chre Elizabeth exige de vous avoir
auprs d'elle? demanda Bess d'un ton ironique.
Je serai Holme Pierrepont pour le mariage de
Francie, quoi qu'il arrive: Je vous le promets.
Bess savait que William tait un beau-pre dvou et
s'en rjouissait. Elle lui fit ses adieux et le supplia de ne pas
trop se fatiguer.
Ne vous inquitez pas pour moi, chrie. Marcel a
m'a prpar de nombreuses provisions. J'ai de quoi
soutenir un sige.
Bess leva les yeux au ciel. Sa tante tait persuade
qu'il suffisait de manger pour rester en bonne sant.
Aprs le dpart de tous ses invits, Bess se retira de
bonne heure. C'tait au lit qu'elle rflchissait le mieux.
Elle n'avait malheureusement rien d'autre y faire. Elle
songea aux messages qu'elle avait reus de Shrewsbury.
Gertrude avait un peu retrouv l'usage de la parole, et les
mdecins espraient qu'elle remarcherait bientt. Ces
lettres taient tout fait sages, mme si chacune d'elles
commenait par : Ma chre nonne ...
Bess esquissa un sourire amer. Elle menait
effectivement une existence de nonne. Shrewsbury lui
laissait entendre que ce n'tait pas irrmdiable. Avec un
soupir, Bess mit de ct ses pulsions charnelles pour
penser ses enfants. Une ide avait germ dans son
esprit, le soir du double mariage. Si les Herbert avaient uni
deux de leurs enfants des Talbot, pourquoi n'en ferait-
elle pas autant? Il lui restait cinq enfants marier, et
quatre des petits Talbot taient encore clibataires.
Naturellement, Talbot tait si fier de descendre des
Plantagents qu'il serait certainement choqu par l'audace
de sa proposition. Les enfants Cavendish ne possdaient
en effet aucun titre. Mais ses filles avaient une chance d'en
acqurir par le mariage, si elle visait assez haut et jouait les
bonnes cartes. Honnis les Talbot, Bess avait remarqu
Charles Stuart, le fils de la comtesse de Lennox. Sa fille
Elizabeth tait assise prs de lui lors du banquet. En tant
que cousin de la reine, Charles occupait mme une place
non ngligeable dans l'ordre de succession au trne.
Finalement, Bess chassa ses rves. Mieux valait garder les
pieds sur terre. Avant tout, elle devait fixer une date pour
le mariage de Francie, puis installer le jeune couple
Meadowpleck, prs de chez elle.
Le mariage de Frances Cavendish et Henri Pierrepont
fut clbr Holme Pierrepont le 1er septembre 1562. Il
ne donna pas lieu une grande rception, car Sir George,
le pre du mari, tait souffrant. Lorsque Sir William St.
Loe revint de Londres pour assister au mariage, chacun put
constater qu'il tait malade, lui aussi.
Le cur lourd, Bess emmena son mari Chatsworth.
Tous deux devinaient qu'il ne retournerait jamais la cour.
Elle le soigna avec tendresse, sachant que ses jours taient
compts.
Quand St. Loe en avait la force, il s'installait dans la
bibliothque de Chatsworth, emmitoufl dans une robe de
chambre, et rdigeait sa correspondance. Bess lui tenait
compagnie en faisant ses comptes.
Un jour, son mari leva les yeux d'une lettre en
provenance de Cambridge.
Je suis dsol, ma chrie, mais je crains que nous
n'arrivions pas inscrire William Cambridge. C'est la
deuxime fois que je propose sa candidature, et elle vient
d'tre refuse nouveau. Les places sont dcidment trs
chres.
Bess posa sa plum et se mit arpenter la pice.
Vous n'y tes pour rien, lui assura-t-elle. Ce
systme de classes est injuste. S'il s'agissait d'un jeune
seigneur ou de l'hritier d'un titre, le doyen ferait des
pieds et des mains pour lui trouver une place. Le modeste
William Cavendish n'a aucune chance !
J'ai crit Shrewsbury, il y a quelques jours, pour
solliciter son aide.
Bess porta les mains son visage, affole.
Mon Dieu, William ! Quelle ide!
Je ne vous comprends pas, chrie. C'est un homme
charmant, et son influence est sans limites.
Je ne veux pas lui tre redevable d'un quelconque
service, expliqua Bess.
Ne vous mettez pas dans cet tat. Shrewsbury
occupe plusieurs postes trs importants la cour. Je suis
certain qu'il ne verra aucune objection donner un coup
de pouce votre fils.
Les joues empourpres, Bess gagna la fentre pour
dissimuler son trouble. Soudain, son cur se mit battre
la chamade. Elle venait de reconnatre au loin l'imposante
silhouette de Shrewsbury. Elle fit volte-face et s'cria, sans
russir matriser son nervement :
Le voici, justement ! tes-vous certain d'tre en
tat de le recevoir?
Elle, en tout cas, ne l'tait pas.

Shrewsbury ta sa cape et ses gants et les tendit au


majordome.
Je viens voir Sir William, annona-t-il.
En effet, Lord Talbot. Ils vous attendent. Veuillez
me suivre dans la bibliothque, Monseigneur.
Shrewsbury sentit sa poitrine se gonfler de joie la
perspective de retrouver Bess. Cet automne avait t le
plus long et le plus solitaire de sa vie. Pas une fois il n'avait
crois la jeune femme. Il l'avait pourtant cherche partout,
chevauchant pendant des heures sur ses terres. Il avait
mme failli lui rendre visite chez elle. En recevant le
message de St. Loe, il s'tait rjoui d'avoir enfin un
prtexte pour pntrer Chatsworth.
Ds qu'il franchit le seuil de la bibliothque, George
ne vit plus qu'elle. Elle s'approcha de lui pour le saluer.
Avec sa robe vert ple brode de perles, aux manches
stries de soie jaune, elle tait radieuse. Il imaginait dj
ses sous-vtements aux couleurs audacieuses. Son corps
ragit violemment cette vocation. Il plongea son regard
dans le sien et comprit pourquoi sa vie tait si morne. Il se
languissait d'elle depuis des mois. Elle lui tendit poliment
la main.
Lord Talbot, comme c'est gentil vous d'tre
pass!
Il porta les doigts fins de la jeune femme ses lvres,
effleurant de son pouce une tache d'encre. Un parfum
frais et fleuri manait de la jeune femme.
Vous m'excuserez de ne pas me lever, Lord Talbot.
Pour la premire fois, Talbot se rendit compte de la
prsence de St. Loe. Il fixa avec stupeur l'homme chtif
emmitoufl dans une robe de chambre, n'en croyant pas
ses yeux.
Sir William, je suis venu ds que j'ai reu votre
message.
Il n'osa s'enqurir de sa sant. De toute vidence, le
pauvre homme se mourait.
Bess m'a reproch de vous avoir appel au
secours.
Bien sr que non, William ! Mais je ne voudrais pas
imposer nos difficults familiales Lord Talbot. Il a
certainement d'autres proccupations.
Vous ne me drangez en rien, Lady St. Loe. J'ai dj
crit au doyen de Cambridge en lui recommandant
d'inscrire le jeune William Cavendish Clare Hall ds la
rentre prochaine.
Vous voyez, Bess ? Je vous avais bien dit que Lord
Talbot tait un homme de confiance.
Comment vous remercier? Fit Bess d'une voix
guinde.
Seigneur, Bess, calmez-vous ! songea-t-il. Je ne vais
pas vous violer sous les yeux de votre mari !
Il s'en voulut, car il se savait incapable de la regarder
sans trahir son dsir pour elle.
Puis-je vous offrir un verre de cognac,
Monseigneur, ou du vin chaud, peut-tre ?
Non, je vous remercie.
Je vous en prie, restez encore un peu pour
raconter Sir William les dernires nouvelles de la cour.
Ses yeux sombres l'implorrent. Talbot comprit que
St. Loe n'avait gure de distractions.
Trs bien, rpondit-il. Un peu de vin chaud me fera
du bien avant de repartir dans le froid pour Sheffield.
Le regard plein de gratitude de Bess le toucha
profondment. Elle quitta la pice, laissant les deux
hommes seuls. Talbot s'claircit la gorge et s'assit prs de
son hte.
Je n'ai pass qu'un mois la cour, car j'ai t
rappel au chevet de ma femme, dont la sant se
dtriore de jour en jour.
Shrewsbury tait un homme discret. Il ne pouvait
mentionner devant St. Loe les rprimandes que Gertrude
infligeait quotidiennement ses enfants. Elle les rendait
responsables de sa maladie et ne cessait de leur faire des
reproches pleins d'amertume. Naturellement, les enfants
vitaient leur mre et, bien que Talbot et prfr les
imiter, il lui fallait consacrer une partie de son temps sa
femme et subir ses foudres. Mettant cette violence sur le
compte de quelque maladie mentale, il dployait des
trsors de patience.
St. Loe murmura quelques paroles de sympathie, puis
il aborda le sujet qui lui tenait cur :
Que devient Sa Majest ?
Toujours pas marie, si c'est ce que vous voulez
savoir, rpondit Shrewsbury d'un ton lger.
Voyant que St. Loe ne riait pas, il continua :
Le Conseil priv a propos l'archiduc Charles
d'Autriche. Une alliance avec l'Espagne permettrait de
mieux lutter contre les Franais.
St. Loe ferma les yeux, pris d'une douleur
foudroyante. Lorsqu'il se sentit mieux, il dit avec un
sourire:
Elizabeth joue la carte du mariage trs habilement.
En fait, c'est une question de religion. Les
catholiques contre les protestants. Cecil et elle excellent
ce petit jeu.
Bess revint. Un valet l'accompagnait, tenant un
plateau charg de trois tasses. La jeune femme donna une
tisane son mari. Il n'avait plus la force de manger, mais
ce mlange de camomille et d'opium apaisait ses douleurs
l'estomac.
Ensuite, elle offrit du vin chaud Talbot et porta sa
tasse prs de la chemine. George la vit attiser les braises
du bout du tisonnier et attendre que celui-ci soit bien
rouge. ce moment-l, il s'approcha d'elle et lui tendit sa
tasse. Elle plongea le mtal brlant dans le liquide qui se
mit bouillonner, dgageant un dlicieux arme pic.
Il remarqua les cernes violacs qui soulignaient les
yeux de la jeune femme.
L'hiver passera, dclara-t-il. Le printemps
reviendra.
Comprenant le sens cach de ses paroles, Bess hocha
la tte. L'motion l'empchait de prononcer le moindre
mot.
Talbot but son breuvage petites gorges, mourant
d'envie de prendre Bess dans ses bras pour apaiser son
angoisse. Malheureusement, la biensance l'obligeait
garder ses distances. Enfin, il laissa sa tasse vide sur la
chemine. St. Loe commenait s'assoupir. Talbot posa un
doigt sur ses lvres et se dirigea vers la porte sur la pointe
des pieds.
Bess le suivit. Ensemble, ils descendirent le grand
escalier de Chatsworth. Bess attendit en silence que le
majordome rende sa cape et ses gants au visiteur.
Merci, murmurait-elle quand le domestique eut
disparu.
Cambridge est...
Il s'interrompit en la voyant secouer la tte.
Merci d'avoir tenu votre promesse.

Sir William St. Loe mourut dbut janvier, bien avant


que le printemps ne fasse clore les premires fleurs. La
reine Elizabeth dcrta une journe de deuil en souvenir
de son loyal capitaine de la garde, mais elle ne lui fit pas
l'honneur de funrailles nationales.
Bess accompagna la dpouille de son mari Londres.
Sachant que ce long trajet serait trop ardu pour sa mre et
sa tante Marcella, elle demanda sa sur Jane de la
suivre. Les trois fils de Bess, qui frquentaient Eton,
rejoignirent leur mre pour les funrailles. Sir William St.
Loe fut inhum Bishopsgate, aux cts de son. pre, Sir
John St Loe.
Ensuite, Bess et ses fils allrent se recueillir sur la
tombe de William Cavendish, Aldgate. Alors qu'elle
enterrait son troisime mari, Bess comprit qu'elle n'avait
jamais vraiment cess de pleurer Cavendish. Tout lui parut
soudain irrel. Pourquoi avait-elle survcu ses trois
poux ? Qu'avait elle fait pour mriter de continuer
vivre? Et qu'avaient fait ces trois hommes pour mriter la
mort? trangement, elle ne pleura pas. Elle connaissait
nouveau cette sensation de paralysie qui la transformait
en femme de pierre.
En rentrant Chatsworth, Bess tait puise. Elle se
retira aussitt dans ses appartements, mais ne put trouver
le sommeil. Les jours suivants, elle perdit aussi l'apptit.
Elle ne ressentait plus rien qu'une terrible impression de
vide.
Elle relut le testament de St. Loe, qui lui laissait la
majeure partie de ses terres du Somerset et du
Gloucestershire. Elle fut surprise de constater qu'elle
hritait galement des terres de Glastonbury. Ils avaient
pass la plus grande partie de leur mariage spars,
cause du dvouement de St. Loe envers la reine. Bess
savait que son mari l'avait aime, tandis qu'elle-mme
n'avait jamais eu pour lui qu'une affection sincre. Alors,
pourquoi ne se sentait-elle pas coupable? Triste?
Furieuse? Pourquoi n'prouvait-elle aucune motion?

Dans le petit salon, George Talbot prsenta ses


condolances la mre de Bess et la tante Marcella.
Jane se prcipita l'tage pour informer sa sur de la
prsence du comte.
Prsente-lui mes excuses, dit Bess. Je ne souhaite
recevoir personne.
Mais il s'agit du comte de Shrewsbury ! Tu ne peux
pas refuser de le voir.
Je l'ai pourtant fait bien des fois, rpondit Bess. Je
t'en prie, laisse-moi tranquille.
Jane rejoignit les autres contrecur.
Ma sur vous adresse ses excuses, Lord Talbot,
mais elle ne veut recevoir aucune visite ce soir.
Talbot la dvisagea comme si elle avait perdu la
raison.
Lui avez-vous dit que c'tait moi ? Jane rougit.
Ce refus n'a rien de personnel, Monseigneur,
assura-t-elle. Bess prfre rester seule.
Je vous assure que c'est une question personnelle.
Pourriez-vous aller l'avertir que si elle ne descend pas,
c'est moi qui monterai ?
Jane demeura ptrifie.
Lord Talbot ! s'exclama la mre de Bess,
profondment choque.
Marcella fit un pas en avant, l'air dcid. Elle avait
devin qu'il existait un lien secret entre sa nice et George.
Montez, Monseigneur. Bess a besoin d'une
personne encore plus dtermine qu'elle pour sortir de sa
torpeur.
Shrewsbury ne se fit pas prier. Il gravit les marches
quatre quatre et trouva d'instinct la chambre de Bess. Il
frappa la porte et entra sans y avoir t invit.
Qui vous a permis de monter? demanda Bess d'un
ton froid.
Je n'ai pas l'habitude de demander la permission
qui que ce soit.
La jeune femme tait debout prs la fentre. Elle
tenait un objet la main. Sa robe noire lui donnait l'air
d'un spectre. En s'approchant, Talbot fut frapp par sa
pleur. Lorsqu'il lui prit l'objet des mains, elle ne rsista
pas. George examina le livre reli de cuir et incrust de
prcieux rubis. En l'ouvrant, il dcouvrit deux portraits, l'un
de Bess, l'autre de William Cavendish.
Seigneur, vous pleurez encore Cavendish !
s'exclama-t-il.
Posant le livre sur un guridon, il souleva Bess dans
ses bras. Puis il la porta sur un divan, prs de la chemine,
et l'installa sur ses genoux. Avec une tendresse infinie, il la
bera contre son cur.
Bess, laissez-vous aller.
Il lui caressa les cheveux, merveill par les reflets
dors de sa crinire flamboyante, et sentit son corps
frissonner. Il resserra son treinte, cherchant la rassurer,
et attendit patiemment qu'elle se dtende un peu.
Vous avez fait preuve de courage assez longtemps.
prsent, il faut exprimer votre chagrin. Je serai votre
force.
Elle se mit trembler de la tte aux pieds, malgr la
chaleur du feu. Il l'treignit encore plus fort. Peu peu,
elle se calma, avant de fondre en larmes, dversant enfin
toute l'motion qu'elle retenait depuis des jours.
Bess s'agrippa lui pendant une heure, pleurant
toutes les larmes de son corps. Quand elle s'arrta enfin,
elle fut prise d'un rire nerveux, presque hystrique. Elle se
leva d'un bond et commena courir en tous sens dans la
pice, brisant tous les objets qui lui tombaient sous la
main. Le spectacle tait terrifiant. Cette femme faisait
preuve d'une passion hors du commun, qui rendait les
tirades amres de Gertrude bien ternes en comparaison.
Puis Bess lui parla. Elle lui raconta ses dboires, tout
ce qui lui donnait des remords. Enfin, elle vint se rasseoir
sur ses genoux et pleura encore.
Shrewsbury secoua doucement la tte, comprhensif
et merveill la fois. Jamais il n'avait rencontr femme
plus passionne. Il l'aimait perdre la raison. Aprs l'avoir
laisse sangloter quelques minutes, il dclara fermement :
Cela suffit, ma beaut.
Il entreprit de dgrafer le dos de sa robe.
Que faites-vous ?
Je vous dshabille. Elle carquilla les yeux.
Vous n'y pensez pas !
Ne soyez pas ridicule. Je vais simplement vous
mettre au lit.
Il continua tranquillement, comme s'il avait eu
l'habitude de la dvtir tous les soirs. Sous sa robe de
deuil, elle portait des jupons noirs et la chemise la plus
sage qu'il ait jamais vue.
Mon Dieu ! Quelle tristesse ! Bientt, vous mettrez
une robe de bure.
Elle ne rit pas, mais lui adressa un regard complice. Il
fit glisser ses bas le long de ses cuisses avec un calme qui
l'tonna lui-mme, puis il alla chercher une chemise de
nuit. Il choisit une tenue en laine qui lui tiendrait bien
chaud dans son grand lit froid. Prs du feu, il lui passa le
vtement. Enfin, il la porta jusqu' son lit et la borda.
Avant de partir, il tira les rideaux des quatre fentres.
Dehors, il Commenait neiger. Son trajet de retour serait
long et pnible. Il posa une chandelle allume prs du lit.
Bess avait dj ferm les yeux. Ses cils, encore humides de
larmes, formaient des ombres sur ses joues ples.
Talbot descendit les marches du grand escalier. En
bas, il croisa trois regards anxieux. Il devait tre prs de
minuit, mais les trois femmes avaient entendu le vacarme,
les cris, les objets briss, et attendaient des explications. Il
s'empressa d'apaiser leurs craintes.
Elle s'est endormie comme une enfant. Demain,
elle ira bien mieux.
Talbot sauta en selle et talonna son talon. Soudain,
la neige n'avait plus aucune importance. Son sang
bouillonnait dans ses veines. La simple vocation de Bess
l'aidait affronter le froid.
34.

34.
Bess reut de nombreuses lettres de condolances.
Ses amies et connaissances de la cour lui conseillaient de
revenir. Offusque par certaines ractions, elle lut
quelques passages aux femmes de la famille :
coutez donc ce que m'crit Anne Herbert : La
cour est le meilleur terrain de chasse pour trouver un
nouveau mari. Quant Lettice Knollys, elle dclare:
Demandez donc la reine de vous faire monter en grade.
Nous ne sommes que trois nous occuper du Conseil priv
et je vous garantis que ces messieurs sont trs lubriques.
Cette femme n'a aucune pudeur, commenta la
mre de Bess. Tu es en plein deuil!
Le deuil n'est plus en vogue la cour. Les veuves
fortunes se font harponner en un clin d'il, expliqua
Bess.
Tu reprsentes certainement un beau parti pour
tout homme ambitieux, dit Marcella.
Plus jamais je ne me remarierai. Mon argent, mes
manoirs et mes terres reviendront mes enfants. Je refuse
que ma fortune passe dans les coffres d'un mari. J'ai
travaill trop dur pour en arriver l.
De plus, un seul homme au monde lui donnait
l'impression d'tre en vie. Et il tait mari depuis l'ge de
douze ans.

Le mois d'avril marqua la fin d'un hiver rigoureux.


Bess profita de la douceur du temps pour inspecter ses
terres et visiter ses fermes. Les moutons commenaient
peupler les collines verdoyantes. Bientt, des fleurs
sauvages gaieraient la campagne.
Bess se rjouissait de la discrtion de Shrewsbury.
Pourtant, chaque fois quelle partait en promenade, elle
s'attendait le rencontrer. Elle savait au fond de son cur
qu'elle le croiserait un jour ou l'autre. L'animosit qui avait
rgn entre eux pendant des annes avait disparu. Bien
qu'il ft toujours le plus arrogant des hommes, Bess avait
pu constater que Talbot se montrait humain avec ses gens
et gnreux envers les fermiers. Elle en conclut que
George tait un homme bon, juste et d'une grande
droiture, sauf lorsqu'il s'agissait d'elle-mme. Il prtendait
qu'ils s'aimaient, mais la jeune femme persistait croire
qu'il ne s'agissait que d'une attirance physique rciproque.
Cependant, elle n'tait pas insensible... Mieux valait
protger son cur tout prix avant qu'il ne soit trop tard.
George lui avait accord trois mois de rpit, le temps de
son deuil. On tait en avril. Il reviendrait bientt la
charge.
Bess reut une lettre dconcertante de son ami Sir
John Thynne, qui lui annonait sa venue dans le Derbyshire
pour visiter plusieurs proprits. Il souhaitait en effet
dcouvrir Chatsworth, prcisant qu'il lui serait agrable de
devenir son voisin afin qu'ils renouent leur vieille amiti. Il
aurait aim acqurir un domaine nomm Stoke Abbot,
dans le Lincolnshire, l'est de Sheffield, mais le comte de
Shrewsbury l'avait devanc.
Bess rangea la lettre dans son secrtaire, se
demandant comment le dcourager poliment. Elle
souponnait en effet Sir John d'avoir autre chose en tte
qu'une simple amiti. Un rayon de soleil vint illuminer son
bureau. La jeune femme eut soudain envie de sortir au
grand air. Elle dcida de rendre visite sa fille Francie
Meadowpleck. Bess esprait que l'arrive du printemps
apaiserait le chagrin de la jeune marie, qui avait
beaucoup pleur son beau-pre disparu.
Lasse de porter du noir, Bess enfila des dessous
fuchsia sous sa robe de deuil. Sur le chemin des curies, en
cueillant un crocus, elle se rappela les paroles de
Shrewsbury. Le printemps reviendra,-avait-il dit.

Bess se dirigea vers la rivire, respirant l'air frais


pleins poumons. Il lui semblait renatre enfin la vie. En
croisant un lapereau, elle se demanda si Francie aurait un
enfant dans l'anne. A trente-trois ans, ou peut-tre un
peu plus, elle ne se sentait pas encore en ge d'tre grand-
mre.
Au loin, elle aperut soudain un cavalier. Son cur
s'emballa. Elle connut un moment de panique. Devait-elle
faire demi-tour et s'enfuir au galop ? Bess rit de sa btise.
George se lancerait aussitt sa poursuite et la
rattraperait facilement.
Elle ne ralentit que lorsqu'il arriva sa hauteur et lui
barra la route.
Quelle bonne surprise ! lana-t-il avec un sourire
clatant! Comment saviez-vous que je viendrais, ma
beaut ?
Je ne suis pas votre beaut, rpliqua-t-elle en
redressant firement la tte.
Si, vous l'tes.
Et j'ignorais que j'allais vous rencontrer.
Vous mentez, Bess. Vous vous doutiez que nous
nous rencontrerions, peut-tre pas aujourd'hui, mais un
jour prochain.
Bess s'effora de rester calme. Elle tait une veuve
respectable et se conduirait comme telle.
Lord Talbot, je suis en deuil, fit-elle en baissant les
yeux.
Il clata de rire.
J'aperois un pan de votre audacieux jupon !
Vous tes diabolique ! lana-t-elle en dissimulant
vivement le vtement scandaleux.
Inutile de jouer la comdie avec moi, petite
sorcire. Je vous connais trop bien.
Vous tes immonde! s'exclama-t-elle, le souffle
coup.
C'est pourquoi nous sommes faits l'un pour l'autre,
rpondit-il avec un sourire narquois.
Elle ne put s'empcher de rire.
Pourquoi me provoquez-vous ainsi ? Vous savez
pourtant que je m'emporte facilement.
J'aime attiser votre temprament passionn. La
colre fait partie de votre charme. C'est la seule faon que
j'ai de vous exciter sans vous toucher.
Cessez, je vous en prie !
Bess, vous tes libre, prsent. Une nouvelle vie
vous attend. Vous n'allez tout de mme pas la refuser.
Seigneur, vous ne renoncerez donc jamais ?
Ce ne serait pas de l'adultre, ma beaut. Vous
n'avez plus cette excuse.
Pour vous, si ! s'cria-t-elle.
Je me charge de mes propres pchs ! dit-il en
riant.
Il mit pied terre et lui tendit les bras.
Venez faire un tour au bord de l'eau. J'aimerais
vous parler.
Bess mourait d'envie de se promener avec lui, de
bavarder avec lui, mais elle savait que, s'il l'enlaait, la
passion les emporterait aussitt.
J'accepte, si vous promettez de ne pas me toucher
et de discuter tranquillement!
Le regard bleu de George la scruta longuement. Il se
demandait sans doute si elle plaisantait. Finalement, il la
laissa descendre de cheval seule et entama une
conversation banale.
Je viens d'acheter un terrain dans le Lincolnshire.
J'envisage d'y faire construire une maison aussi
somptueuse que Chatsworth.
Stoke Abbot ! Sir John Thynne me disait justement
dans sa lettre que vous lui aviez souffl ce domaine. Il
cherche lui aussi acheter dans la rgion.
Satan Thynne ! C'est vous qu'il s'intresse.
Jurez-moi que vous ne vous remarierez pas, dit-il en
posant les mains sur ses paules. C'est incroyable ! Tous
les hommes commencent vous tourner autour.
Cela m'tonnerait ! rpondit-elle.
Comment? Vous allez recevoir tant de propositions
que vous serez remarie d'ici la fin de l'anne !
Shrewsbury, mettriez-vous donc en doute mon
intelligence? Plus jamais je ne me laisserai prendre au
pige. Il me suffirait de convoler pour que mon patrimoine
tombe entre les mains de mon nouveau mari. C'est la loi,
et je connais trs bien mes droits. Or j'entends conserver
ce qui m'appartient pour le transmettre mes enfants. Le
moindre manoir, la moindre parcelle de terrain, jusqu'au
dernier sou !
Je me rjouis que vous vous montriez raisonnable.
Le mariage est une prison, une condamnation vie qui
vous ronge l'me. C'est l'enfer sur terre.
Je suis dsole que votre exprience vous donne
cette impression. Ce peut aussi tre le paradis sur terre.
Il prit son visage entre ses mains.
Bess, j'ai droit au paradis, moi aussi. Vous seule
pouvez m'ouvrir ses portes.
Elle posa une main sur la sienne et effleura sa paume
de ses lvres. Comme elle avait t aveugle et entte !
Elle tait sa faiblesse autant qu'il tait la sienne. Mais
Talbot tait aussi sa force. Il reprsentait tout ce dont elle
avait besoin. Depuis des annes, elle savait au fond d'elle-
mme que c'tait invitable. Pourquoi avait-elle mis si
longtemps ragir?
Aprs la mort de Cavendish, elle avait eu peur de
tomber nouveau amoureuse, de crainte de souffrir une
nouvelle fois. Elle n'avait pous St. Loe que pour viter la
passion.
Qu'allons-nous faire? demanda-t-elle. Il l'enlaa
d'un geste possessif.
Nous efforcer d'tre ensemble, rpondit-il. Chaque
fois que ce sera possible, n'importe o. Je dois me rendre
la cour ds demain. Je rglerai mes affaires le plus vite
possible. Ainsi, nous aurons le reste de l't partager. Je
vous emmnerai Wingfield, Rufford Abbey, Buxton Hall,
Worksop, Welbeck... partout. Je sais que vous avez une
passion pour les maisons. Je veux vous faire dcouvrir
toutes les miennes. Vous en aimerez certaines, d'autres
pas, comme le chteau de Tutbury, un lieu humide et
froid...
Shrewsbury, vous allez trop vite.
M'accompagnerez-vous ? demanda-t-il.
Oui, rpondit-elle. Je viendrai. Mais ces maisons ne
grouillent-elles pas de domestiques ?
Chacune possde un petit nombre de serviteurs. Je
m'assurerai de leur discrtion. Il nous faut viter le
scandale tout prix. Nous devons penser nos enfants.
Et la reine, ajouta Bess.
Restez avec moi, cet aprs-midi; Je vous
emmnerai dans les collines, loin de toute civilisation.
Nous serons seuls au monde.
Il s'exprimait comme s'il avait t le matre de
l'univers. Et, cet instant, ils taient tous deux prts le
croire.
Ils chevauchrent cte cte, riant avec insouciance,
et galoprent pendant deux heures jusqu'au sommet
d'une colline, la plus haute de la rgion. L, ils s'arrtrent
et se tinrent par la main pour admirer le paysage qui
s'tendait leurs pieds.
Vous rendez-vous compte, ma beaut, qu' nous
deux nous possdons toutes ces terres perte de vue ?
Talbot avait l'impression de se trouver au sommet du
mont Olympe.
N'est-ce pas une sensation enivrante? demanda-t-
elle avec un sourire.
Je suis certainement moins ivre que vous, petite
sorcire.

Deux semaines plus tard, Bess reut une nouvelle


lettre de Sir John Thynne. Il avait entendu dire que
Hardwick tait vendre et souhaitait l'acqurir.
Bess posa la lettre et convoqua Robert Bestnay.
Trouvez-moi James. J'ai besoin de lui. James
Cromp, le rgisseur de Chatsworth, tait devenu l'ami de
Bess depuis la mort de Cavendish. Ils n'avaient pas de
secrets l'un pour l'autre. Bess interrogea les deux hommes:
L'un de vous a-t-il eu vent d'une rumeur selon
laquelle Hardwick serait vendre?
Hardwick et ses terres ? demanda James,
incrdule. Absolument pas. Sinon, je vous l'aurais dit
immdiatement.
Je viens de rgler les factures des travaux de
rnovation, dclara Bestnay. C'est impossible.
J'ai fait livrer du btail la semaine dernire,
renchrit James. Toutefois, cela ne m'tonnerait gure
que...
Quel malotru ! coupa Bess, soudain rouge de
colre. Robert, allez immdiatement chez mon avocat,
Derby, et emmenez-le Hardwick.
Elle consulta l'horloge et ajouta :
James et moi vous retrouverons vers 14 heures.
A 13 heures, Bess arriva Hardwick en compagnie de
son rgisseur. Matrisant tant bien que mal sa fureur, elle
inspecta les travaux effectus sur sa chre demeure et pria
son frre James de lui montrer les troupeaux qu'elle avait
achets pour lui. Elle l'interrogea sur les rcoltes futures et
lui donna mille fois l'occasion de lui parler de la vente.
Voyant qu'il restait muet, elle lui demanda :
Combien le domaine a-t-il rapport, l'an dernier?
James parut troubl par cette question.
Rien. Tu sais bien que j'avais des dettes, rpondit-
il, sur la dfensive.
Avec ces nouveaux troupeaux, quelles sont tes
prvisions pour cette anne ?
La premire anne, j'aurai de la chance si je
parviens rembourser mon emprunt. Hardwick n'a jamais
t rentable, Bess.
Ainsi, tu ne lui accordes gure de prix? s'enquit-elle
d'un ton dtach.
James changea aussitt d'attitude.
Je ne dirais pas cela... Mais c'est drle que tu me
poses cette question. Hier, je pensais justement mettre
le domaine en vente.
Hier? Et quel prix voulais-tu en demander?
Cinq cents livres.
Tant que cela ? s'cria Bess, abasourdie.
De quoi rembourser mon emprunt et m'acheter
une maison Londres.
Londres ? Ce doit tre trs cher.
Cela ne te regarde en rien !
Ah, non? fit Bess, affectant un calme qu'elle tait
loin de ressentir. Je te rappelle que je viens de financer les
travaux de rnovation et que je t'ai achet du btail.
Je ne t'ai rien demand. C'est toi qui as propos de
payer. De plus, tu as les moyens, tu es riche.
James, je ne sais pas ce qui me retient de te
frapper. Peu importent tes propos insultants, ils ne me
touchent gure. Mais ta lchet et ta sournoiserie me
rendent malade ! Tu as mis Hardwick en vente derrire
mon dos, auprs d'un agent d'un autre comt.
Hardwick m'appartient de droit. Je suis libre de le
vendre si cela me chante ! cria-t-il.
Alors, tu peux me le vendre... Tiens, nous avons de
la visite.
Ils regagnrent la maison.
James, tu connais sans doute matre Entwistle,
mon avocat ? Je l'ai pri de venir pour ngocier la vente de
Hardwick.
James fut dcontenanc par la tournure que
prenaient les vnements. L'attitude de sa sur l'effrayait.
Bess avait un tel temprament qu'il ne savait quoi
s'attendre. Mais la prsence de l'avocat prouvait sa
dtermination racheter le manoir. Elle en avait les
moyens. L'occasion s'offrait peut-tre lui de se librer de
ce boulet qu'il tranait depuis des annes.
Entrez donc, messieurs. J'espre que nous allons
faire affaire ensemble.
Tu demandes cinq cents livres, n'est-ce pas,
James? dit Bess.
Il devrait certainement marchander pendant des
heures. Il avait fix un prix un peu excessif, et Bess tait
redoutable en affaires.
Cinq cents livres, confirma-t-il. Hardwick les vaut
largement.
Qu'en pensez-vous, Cromp ? demanda Bess son
rgisseur!
Selon moi, c'est trop cher, rpondit-il.
Matre Entwistle ? demanda Bess. L'avocat frona
les sourcils.
Une livre l'acre de terrain ? C'est impensable,
voyons. Le prix moyen dans la rgion est bien infrieur. Il
faut tenir compte des revenus ventuels.
Oh, je pense pouvoir tirer bnfice de ce domaine,
matre, affirma Bess. Mes rgisseurs sont trs comptents.
Je suis dispose faire preuve de gnrosit. J'accepte de
payer cinq cents livres.
March conclu? s'exclama James avec
enthousiasme. Cinq cents livres ?
Bess opina du chef.
March conclu. Veuillez rdiger l'acte de vente,
matre. James, va chercher les titres de proprit.
Bess se tourna ensuite vers son secrtaire.
Bestnay, avez-vous apport les factures des
travaux de rnovation? Combien avez-vous dpens en
tout ?
Rfection de la toiture, remplacement de la
charpente, rparation des chemines, de deux murs, le
tout pour cent livres. La nouvelle grange a cot cinquante
livres, ce qui monte l'addition cent cinquante livres.
Cromp, combien avez-vous pay pour le btail?
Cent livres, Lady St. Loe. James s'empourpra.
Bon sang, Bess, cela ne me laisse que deux cent
cinquante livres !
Je ne te l'avais pas dit? J'ai galement rachet ton
hypothque. Matre, combien s'levait l'hypothque sur
Hardwick?
Deux cent cinquante livres, Lady St. Loe.
Espce de garce ! Ton avarice te perdra. Tu as
enterr trois maris et pris leurs terres. prsent, tu
cherches me dpossder des miennes !
Les tiennes ? Je possde les documents prouvant
qu'elles m'appartiennent, dsormais.
Tu es vraiment ruse, et sournoise! Tu te moques
de moi, pas vrai? Tu dois bien rire, prsent.
Au contraire, James. En mon for intrieur, je
pleure.
La gorge de Bess se noua. Incapable de prononcer un
mot de plus, elle se leva et alla s'installer devant la fentre.
Elle contempla longuement le paysage, puis elle se
ressaisit et rejoignit les autres.
Matre Entwistle, ayez la bont de brler le
document d'hypothque et de rdiger un acte de vente
pour la somme de cinq cents livres. Comme l'a prcis
mon frre, Hardwick vaut bien cette somme. Du moins
mes yeux.
Lorsque les documents furent signs, Bess quitta le
manoir, l'acte de proprit en main.
Faites en sorte d'enregistrer cette vente
immdiatement, dit-elle l'avocat.
Certainement, Lady St. Loe, rpondit-il en glissant
le document dans sa chemise de cuir. Quelle triste
nouvelle ! ajouta-t-il sur le ton de la confidence. Cette
pauvre comtesse de Shrewsbury !
Quelle nouvelle ?
La comtesse est dcde cette nuit, lui annona
James Cromp. Tout Derby en parlait, ce matin. Et le comte
se trouve la cour, en ce moment. Le pauvre, une mort si
soudaine ! Quel choc !
Oui, il... il sera certainement choqu, parvint
balbutier Bess, stupfaite.
Bess regagna Chatsworth en silence. Pour une fois,
elle laissa ses rgisseurs ouvrir la marche, les suivant plus
lentement, perdue dans ses penses. En arrivant
Chatsworth, elle partit en qute de sa mre et de sa tante.
Gertrude Talbot est morte! leur apprit-elle.
Quand? demanda sa mre e