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DIANA HAMILTON

La proposition d'un milliardaire


Rsum :

Stupfaite, Lily coute Paolo Venini lui demander de l'accompagner


Florence et de se faire passer pour sa fiance auprs de sa mre,
gravement malade. Si elle donne son accord, lui dit-il, il fera un don
substantiel l'association caritative pour laquelle elle travaille.
Hsitante, Lily finit par accepter la proposition du richissime homme
d'affaires. Grce cette somme d'argent, de magnifiques projets
pourront tre enfin mens terme. Pourtant, elle ne peut s'empcher de
se demander si elle ne commet pas une terrible erreur en entrant dans le
jeu de cet homme sduisant. Car elle sait fort bien qu'elle n'est rien pour
lui, et qu'il ne cherche qu' l'utiliser...

En frissonnant, Lily Frome se blottit dans son vieux duffle-coat


dgoulinant d'eau. D'habitude, le samedi matin, la grand-rue du village
grouillait littralement de monde, mais aujourd'hui, le vent aigre de
mars qui charriait des rafales de pluie glaciale avait suffi convaincre
les chalands de rester bien au chaud chez eux.

Quant aux rares intrpides qui s'taient arms de courage pour


venir acheter les denres de base, ils la frlaient, tte baisse, sans jeter
le moindre coup d'il la bote jaune orne du logo du Coup de pouce.
En temps ordinaire, pourtant, ils faisaient preuve de plus de gnrosit,
car cette organisation caritative locale tait aussi connue qu'apprcie.
Mais les rigueurs du climat semblaient leur ter toute envie de s'arrter
pour changer quelques mots ou fouiller dans leurs poches la
recherche d'une petite pice.

Lily enfona un peu plus sur sa tte son chapeau de pluie. Elle tait
prte abandonner le terrain pour se replier vers le cottage qu'elle
partageait avec sa grand-tante Edith quand elle vit surgir de l'entre du
cabinet d'avocats, situ juste au-dessus de la pharmacie, une haute
silhouette masculine. L'homme semblait venir dans sa direction tout en
relevant le col de son coteux pardessus gris, lorsqu'il fit brusquement
demi-tour et s'loigna grands pas.

Alors qu'elle connaissait pratiquement tous les gens du coin, elle ne


l'avait jamais vu. Curieusement, mme de dos, il donnait l'impression
d'tre trs prospre. Avec un large sourire et tout l'optimisme dont la
nature l'avait dote, elle se prcipita sur ses talons, prte numrer les
objectifs et les projets du Coup de pouce. Aprs l'avoir rattrap et
doubl, elle lui fit face au prix d'une manuvre trs risque et brandit
sous son nez sa sbile, attendant d'avoir repris son souffle pour lui
fournir de plus amples explications.

A peine avait-elle lev les yeux vers lui qu'elle fut frappe par la
beaut ravageuse du visage qu'elle dcouvrait. Jamais elle n'avait
contempl des traits dgageant une telle sduction : une paisse
chevelure d'un noir de jais qui ruisselait de pluie, une bouche sensuelle,
magnifiquement dessine et des yeux aux reflets dors dots d'un
pouvoir de fascination quasi hypnotique.

Lily qui, aux dires de grand-tante Edith, avait la langue


particulirement bien pendue, se trouva soudain incapable de
prononcer le moindre mot. Elle resta muette fixer l'inconnu qui lui
adressait maintenant la parole d'une voix teinte d'un lger accent.
Instantanment, elle sentit de curieux frissons lui courir le long de
l'chin.

Vous avez pourtant l'air d'tre jeune et en parfaite sant,


grommela-t-il en la contournant sans s'arrter. Pourquoi ne travaillez-
vous pas tout simplement pour vivre?
Une voix retentit juste derrire la jeune femme, rompant
l'enchantement.

J'ai tout entendu. Tu veux que je le rattrape pour lui flanquer une
baffe ?

Meg! s'exclama Lily en se retournant vers sa vieille camarade de


classe qui la dominait de toute la hauteur de son mtre quatre-vingts.

Une forte femme, dans tous les sens du terme, cette Meg dont les
yeux brillaient en ce moment d'une colre que la plupart des gens se
seraient bien gards de provoquer.

Oublie a. Il m'a prise pour une mendiante, voil tout, poursuivit


Lily en jetant un regard amus son vieux duffle-coat. Il ne me manque
plus que le carton et le chien au bout d'une ficelle.

Tout ce qui te manque, lana Meg, c'est un peu de bon sens ! A


vingt-trois ans, tu as beau tre jolie comme un cur, tu perds ton temps
pour gagner trois fois rien.

C'est pour une bonne cause, protesta Lily tout en songeant que
ces derniers temps, cela ne lui avait effectivement pas rapport grand-
chose.

Une activit qui n'tait ni valorisante ni rentable, mais qui lui


apportait nanmoins de grandes satisfactions.

Bien sr, approuva Meg d'un air peu convaincu en la prenant par
le bras. Dis donc, si on allait prendre un caf. C'est moi qui t'invite.

Cinq minutes plus tard, Lily ne se souvenait mme plus de l'inconnu


mal embouch, ni de l'effet bizarre qu'il avait produit sur elle. Engourdie
par la douce chaleur qui rgnait dans la salle de La Vieille Bouilloire de
cuivre, elle laissa son regard errer sur les tables minuscules recouvertes
de napperons de dentelle, les menus soigneusement calligraphis et les
vases de tulipes artificielles peu convaincantes. Elle avait t son
chapeau de pluie, dcouvrant des cheveux raides et compltement
aplatis, couleur de caramel. Son visage triangulaire s'claira, tandis que
s'approchait la serveuse corpulente et d'un ge certain, et elle se leva
pour l'aider dcharger de son plateau les tasses, le sucrier et diffrent
pot.

Comment va votre petit-fils? Senquit-elle.

Mieux, Dieu merci. Il est sorti de l'hpital, et son pre a dit que si
jamais il le prenait encore poser simplement les yeux sur une moto, il
l'corcherait vif.

a lui apprendra prendre les chemins de campagne pour des


champs de courses, intervint Meg qui ne s'attira qu'un reniflement de
mpris.

Ce n'est pas le temps idal pour collecter de l'argent, intervint la


serveuse en dplaant lgrement la caisse mtallique que Lily avait
pose sur la table : on n'a pas vu un chat de toute la matine. Mais la
semaine prochaine, je tcherai de faire un tour votre vente de charit,
si je ne suis pas trop bouscule.

Tandis qu'elle s'loignait, une ombre passa sur le charmant visage


de Lily. La pluie risquait fort de transformer cette vente, qui avait lieu
deux fois par an, en fiasco total. Elle fit part Meg de son inquitude.

La ville est petite, et les gens sont trs sollicits, aussi bien pour
les vieux vtements que pour les livres et les bibelots. On ne rcolte plus
que des rebuts dont personne ne veut.

Je peux peut-tre t'aider, dclara Meg en versant le caf dans les


tasses de fine porcelaine. Tu sais que Felton Hall vient d'tre vendu ?

Vraiment ? dit la jeune femme en sirotant une gorge d'excellent


caf. Je ne vois pas en quoi cela peut m'tre utile.

Le Hall, qui tait situ trois kilomtres du cottage de sa grand-


tante, tait en vente depuis la mort du vieux colonel, six mois
auparavant. Lily ignorait qu'il avait trouv un acheteur, mais Meg, qui
travaillait chez un agent immobilier de la ville la plus proche, savait
srement de quoi elle parlait.
Mais si, condition que tu russisses y mettre les pieds avant
que le personnel d'entretien ne dbarque, dclara Meg en versant dans
son caf quatre bonnes cuilleres de sucre avant de le remuer avec
vigueur. Le mobilier a t vendu avec la proprit. Le fils du colonel, qui
travaille la City et occupe certainement un loft meubl de faon
minimaliste, comme tout fringant clibataire qui se respecte, ne
s'intresse pas aux vieux objets que possdait son pre. Et le nouveau
propritaire cherche galement s'en dbarrasser. Alors, si tu lui fais un
grand sourire, tu pourras peut-tre mettre la main sur tout un lot de
vieilleries pour ta vente. Dans le pire des cas, il te fermera la porte au
nez, voil tout.

Paolo Venini gara sa Lexus en face de sa dernire acquisition, avant


d'observer la faade de Felton Hall d'un il satisfait. Il venait
d'examiner les plans de la rnovation intrieure, conue par le meilleur
architecte de la rgion. Le premier rendez-vous tait prvu pour le
lendemain aprs-midi, mais il ne pourrait pas y assister en personne.

Cependant, au moment o il franchissait le seuil, un pli anxieux vint


crisper sa bouche sensuelle. Il se faisait du souci, ce qui n'tait pas dans
ses habitudes. La veille au soir, le mdecin de sa mre qu'il adorait, la
seule personne au monde capable d'branler son flegme lgendaire,
l'avait appel pour lui annoncer qu'elle avait eu un malaise et avait d
tre hospitalise. Elle subissait en ce moment une srie de tests dont les
rsultats lui seraient communiqus au plus vite. Ds que son assistante
serait arrive de son bureau central de Londres, il regagnerait Florence
pour se rendre au chevet de la vieille dame.

Malgr le luxe dans lequel elle avait toujours vcu, la vie ne l'avait
pas pargne. Dix ans plus tt, son mari tait dcd, la laissant seule
avec leurs deux fils. L'anne dernire, l'an s'tait tu dans un accident
de voiture, ainsi que sa femme Rosa. Antonio avait trente-six ans, deux
de plus que Paolo. Aprs avoir refus d'entrer dans la banque d'affaires
que possdait leur famille, il tait devenu un brillant homme de loi,
devant qui s'ouvrait une carrire prometteuse. Le pire tait qu'au
moment de l'accident. Rosa tait enceinte de huit semaines, une
naissance que sa belle-mre attendait avec impatience.

Une fois pass le premier choc de cette tragdie, Madre n'avait plus
eu qu'une ide en tte : Paolo devait se marier au plus vite pour donner
naissance des petits-enfants qui perptueraient le nom de la famille et
hriteraient de ses biens immenses.

Mais tout en restant un fils attentionn qui ne mnageait sa mre


ni ses soins ni son amour, celui-ci n'avait jamais eu l'intention de se
plier ce dsir. Il avait dj donn par deux fois. Aprs des fianailles
dsastreuses qui s'taient termines par une rupture ridicule, il s'tait
lanc dans un mariage qui n'avait pas dur dix mois : une lune de miel
dlicieuse avaient succd de longues semaines de dsillusion.

Il aurait bien aim offrir sa mre ce quoi elle aspirait, ne serait-


ce que pour voir ses yeux s'illuminer de joie, mais la seule pense de
revivre ce calvaire, un frisson d'horreur lui courait le long de l'chin.

En fronant les sourcils, il pntra dans la vaste cuisine, la


recherche de quelque chose grignoter pour le djeuner. A cette heure.
Penny Fleming, son assistante londonienne aurait dj d tre arrive.
Il lui avait tlphon de se rendre Felton Hall toutes affaires cessantes,
en emportant ce dont elle avait besoin pour y passer quelques jours. Il
ne pouvait pas partir avant de l'avoir vue et de lui avoir donn ses
instructions concernant le rendez-vous du lendemain.

Tout en ruminant la tirade vengeresse qu'il servirait Mlle Fleming,


sitt qu'elle aurait franchi le seuil, il renona tout djeuner et tira du
rfrigrateur un carton de jus d'orange. Aprs avoir quitt son avocat, ce
matin, il aurait d se mettre en qute de quelque chose de plus
apptissant que ces trois tomates ratatines et ce morceau de fromage
emball sous vide qu'il avait achets dans une station-service, sur son
trajet, la veille au soir.

A supposer qu'elle se dcide arriver, Penny Fleming n'aurait qu'


aller faire elle-mme ses courses. Il claqua la porte du frigo avec une
force qui aurait suffi branler le mur d'une maison moins solide avant
de pousser un soupir d'exaspration.
L'anxit que provoquait en lui la maladie de sa mre, son dsir
d'tre avec elle, la frustration qu'il ressentait de devoir attendre ici, tout
avait contribu le rendre plus cinglant encore que d'habitude avec
cette jeune mendiante qui lui avait coup la route. Lorsque son
assistante finit par dbarquer, il dut se retenir deux mains pour ne pas
lui sauter la gorge.

Cela valait quand mme la peine d'essayer. Comme le lui avait dit
Meg, tout ce qu'elle risquait, c'est que le nouveau propritaire lui ferme
la porte au nez, se dit Lily tout en engageant sa vieille Mini sur le
chemin conduisant au cottage de grand-tante Edith.

Son habituel sourire se figea soudain : elle tait inquite pour sa


vieille parente. Cela faisait des annes qu'Edith s'tait lance dans cette
organisation qu'abritait un minuscule local, organisant des collectes et
des ventes et rdigeant des lettres de relance l'intention des bourgeois
du cru, et elle avait atteint son but. Elle s'tait appuye sur un rseau de
bnvoles, et plus spcialement sur Alice Dunstan qui tenait
mticuleusement les comptes. Mais Alice avait dmnag, la
comptabilit battait srieusement de l'aile, et le niveau des fonds tait
au plus bas. Le minibus achet de seconde main grce un gnreux
donateur devrait subir quelques rparations pour passer le contrle
technique. Quant la Mini, elle tait sur le point de rendre l'me et Lily
ignorait comment elle russirait payer la prochaine traite de
l'assurance.

Pour couronner le tout, pour la premire fois, Edith reconnaissait


que ses quatre-vingts ans commenaient lui peser et elle avait mme
parl de renoncer son activit.

Lily serra les mchoires en se disant qu'elle ferait l'impossible pour


viter d'en arriver l. Elle devait tout sa grand-tante qui l'avait
recueillie aprs la mort de sa mre. Son pre, qui ne se sentait pas
capable de prendre en charge un bb de dix-huit mois, l'avait confie
la seule parente de sa dfunte femme, avant de disparatre sans laisser
de trace. La vieille dame l'avait donc adopte lgalement et lui avait
offert tout son amour et un foyer heureux et stable, bien qu'un peu
dmod.

Si elle russissait glaner suffisamment d'objets ici, le succs de la


vente du samedi suivant tait assur, ce qui lui permettrait de payer
l'assurance. Avec un regain d'optimisme, elle appuya sur l'acclrateur,
mais dut freiner mort la sortie d'un virage pour viter d'emboutir
l'arrire d'une Ford flambant neuve qui barrait l'troit chemin. Les
mains crispes sur le volant, elle vit s'ouvrir la portire et surgir une
femme lgamment vtue et maquille qui se prcipita vers elle.

Mon Dieu, s'exclama l'inconnue ds que Lily eut baiss sa vitre,


cela fait des heures que je suis bloque ici alors que mon patron ne
supporte pas le moindre retard. D'abord, des travaux sur l'autoroute,
puis je me suis trompe au rond-point de Market Hallow et je me suis
perdue, et l'instant, je viens de crever. Et en partant, j'tais tellement
presse que j'ai oubli mon mobile, et je n'ai mme pas pu le prvenir. Il
va me tuer !

La malheureuse tait au bord de la crise d'hystrie. Nul doute que


son patron devait tre un monstre. Tout en dissimulant un sourire, Lily
bondit hors de sa vieille voiture. Evidemment, cette lgante secrtaire
aurait sans doute prfr tre secourue par un costaud que par un tout
petit bout de femme.

Ne vous inquitez pas, lui dit Lily avec un grand sourire. Je vais
vous sortir de l.

Vous... vous croyez? Senquit l'autre sans grande conviction.

Ouvrez le coffre.

Pour conomiser sur les notes de garagiste, Lily assurait elle-mme


la maintenance du vhicule, ce qu'elle avait appris faire au cours du
soir.

Dix minutes plus tard, la roue de secours tait en place, mais son
seul imper tait couvert de boue, tout comme ses mains et ses
chaussures les plus lgantes. La pluie battante de la matine avait
laiss place un crachin glacial, et ses cheveux pendaient
lamentablement en queues de rat. Et elle qui s'tait donn tant de mal
pour faire bonne impression lors de sa rencontre avec le nouveau
propritaire du Hall !

Jamais je ne pourrai assez-vous remercier ! s'exclama la


conductrice avant de prendre la jeune femme par les paules et de
l'embrasser sur les deux joues. Vous m'avez sauv la vie. J'espre que si
vous en avez un jour besoin, vous trouverez vous aussi quelqu'un pour
vous venir en aide.

Tout en essuyant tant bien que mal la boue dont elle tait
recouverte, Lily regagna sa voiture. Son imper tait si mal en point qu'il
devait tre dfinitivement hors d'usage.

Restait esprer qu'en la voyant, le nouveau propritaire ne lui


claquerait pas la porte au nez. En gnral les gens taient plutt
rceptifs aux bonnes causes, se dit-elle pour se rassurer en tournant
dans l'alle borde d'arbres qui conduisait Felton Hall. Quand elle
aperut la voiture qu'elle venait de secourir range sur le parking ct
d'une Lexus de luxe, elle reprit espoir, avant de se rappeler
brusquement en quels termes cette femme en dtresse avait voqu son
monstrueux patron.

Mais il tait trop tard pour reculer. D'un geste dcid, elle appuya
sur la sonnette.

Sans prter attention aux excuses que formulait Penny Fleming,


Paolo Venini lui remit le dossier de l'architecte et les autres papiers
qu'elle devait relire avant la runion du lendemain. Il finissait de lui
expliquer ce qu'elle aurait faire quand la sonnette fit entendre son
bruit discordant.

Allez voir de qui il s'agit, et dbarrassez-nous de cette personne,


dit-il en jetant un coup d'il sa montre.
Le jet priv de la banque tait prt dcoller, et condition de
rouler assez vite, il pouvait tre l'aroport dans moins d'une heure.
Que pouvait bien fabriquer encore son assistante, en gnral d'une
efficacit sans reproche? Pourquoi lui fallait-il si longtemps pour ouvrir
la porte et chasser ce visiteur importun?

Il poussa un soupir qui se transforma en grognement exaspr


quand il vit resurgir Penny Fleming tranant en remorque la mendiante
dpenaille qui l'avait assailli le matin mme. Avant mme qu'il ait pu
entamer la moindre rcrimination, sa secrtaire prit la parole avec
dtermination.

Je vous prsente Lily qui travaille pour une organisation


caritative locale. Pourriez-vous lui faire don de quelques objets pour sa
prochaine vente de charit?

Madonna diavola! Penny avait perdu la raison ! Quant cette


crature qu'il avait prise tout l'heure pour une SDF, elle avait vraiment
elle-mme l'allure d'un cas social... Enfin, il savait se montrer gnreux
et ne refusait pas, en gnral, son soutien une bonne cause.

De quoi s'agit-il? demanda-t-il en examinant la frle silhouette


couverte de boue qui se tenait devant lui.

Lily frmit en reconnaissant l'inconnu qui avait produit sur elle,


quelques heures plus tt, un si curieux effet. Mais son cur tait sans
doute aussi froid que le regard qu'il lui jeta, en dpit de ses prunelles
pailletes d'or.

Penny, qui s'tait elle-mme ainsi prsente aprs lui avoir ouvert la
porte, avait cout sa demande avec une vidente sympathie et lui avait
souffl l'oreille qu' sa connaissance, son patron n'avait pas l'intention
de conserver le mobilier. Naturellement, elle ferait tout son possible
pour l'aider dans son entreprise.

Hlas, cet homme n'avait pas de temps perdre, c'tait trs vident.
Il ne devait sans doute mme pas connatre le mot attendre .

Aprs une hsitation, elle rpondit d'une voix ferme :


Je travaille au Coup de pouce que ma grand-tante a fond il y a
dix ans pour assister localement les personnes ges qui vivent encore
chez elles. Nous leur facilitons le quotidien en les aidants faire leurs
courses, leur mnage, en les transportant en voiture...

Basta! a suffit, coupa-t-il juste au moment o elle reprenait un


peu confiance en elle. Attendez dans le hall. Ds que Mlle Fleming sera
libre, elle vous indiquera ce que vous pourrez emporter.

Avec ses grands yeux clairs, cette fille avait l'air parfaitement
honnte. Innocente mme. Le meilleur moyen de se dbarrasser d'elle,
c'tait encore de lui donner ce qu'elle voulait.

Elle balbutia quelques mots de remerciement tout en se retirant


aussi vite que sa Splendeur en avait manifest le dsir. Il ne l'coutait
dj plus, trop occup rpondre au tlphone qui s'tait mis sonner.
Toutefois, elle avait obtenu ce qu'elle voulait : l'autorisation d'emporter
des babioles qui russiraient arracher aux badauds quelques sous
durement gagns et donner au Coup de pouce une maigre bouffe
d'oxygne.

Sa communication termine, Paolo sortit du studio, l'air inquiet,


ignorant le Quelque chose ne va pas, monsieur? de Penny Fleming.
Sa dcision tait prise. Comme chaque fois qu'il avait rencontr un
problme, son cerveau agile avait russi le rsoudre aussi vite que
l'clair.

L'appel du spcialiste avait confirm ses pires craintes, et lui avait


broy le cur : sous l'avalanche de termes mdicaux qu'il avait bien du
mal dcrypter, il avait cependant compris que sa mre n'avait plus que
peu de temps vivre. Le moins qu'il puisse faire tait de lui rendre ses
dernires heures les plus heureuses possible.

A condition qu'il fasse un don suffisant son organisation, cette fille


ne pouvait pas refuser de l'aider.
2

En sentant une poigne d'acier se refermer sur son coude et


l'entraner dans le bureau, Lily se dit que le sduisant propritaire
venait srement de changer d'avis. Il imaginait sans doute dj qu'elle
s'apprtait vider la maison et verser le produit de la vente sur le
compte d'une organisation caritative totalement fictive. Elle avait
l'impression d'tre une vritable criminelle.

Aprs avoir poliment demand son assistante de les laisser seuls,


il intima Lily l'ordre de s'asseoir, du ton qu'il aurait employ pour
s'adresser un chien mal dress. Pour qui se prenait-il ? se demanda-t-
elle, tout en sentant le rouge lui monter aux joues.

Mais.... protesta-t-elle.

Un clair de ses prunelles dores suffit la rduire au silence et la


convaincre de se poser au bord de la chaise qui faisait face au bureau.
Satisfait de la voir obir, il passa de l'autre ct de la table derrire
laquelle il resta debout, se contentant de la fixer, comme si elle
appartenait une espce inconnue.

Peut-on vraiment vous faire confiance?

Pas de doute, il la croyait capable de toutes les arnaques. Non


seulement il traitait les gens comme des chiens, mais il tait
compltement paranoaque. Elle leva vers lui un regard glacial et plein
de dignit.

Evidemment. Je ne prendrai strictement que ce que m'aura


clairement indiqu Penny. Si vous voulez vrifier mes qualifications...

D'un mouvement sec de ses longs doigts il l'arrta.

Prenez ce que vous voulez, il s'agit de tout autre chose. Je


voudrais savoir si, en change d'un don consquent votre
organisation, vous m'autoriseriez utiliser votre nom. Il va de soi que
notre transaction doit rester absolument secrte.

Utiliser mon nom? rpta Lily dont les grands yeux gris
s'largirent de stupfaction.

Fascine par la beaut hypnotique des yeux dors de son


interlocuteur, l'ossature parfaite de son visage et le pli irrit de sa
bouche pourtant si sensuelle, elle avait peine croire qu'il soit devenu
fou ou qu'il tente de l'entraner dans une affaire douteuse.

De quoi s'agit-il au juste? Senquit-elle en adoptant


inconsciemment le ton pinc qu'affectionnait sa vieille grand-tante dans
les rares occasions o elle se sentait contrarie.

Avec un sourire dsarmant, il se mit agiter les mains de faon trs


expressive.

Je n'ai pas le temps de vous exposer le problme en dtail, mais la


nuit dernire, ma mre a t terrasse par une attaque. D'aprs les
examens qu'elle a subis, elle souffre d'une tumeur au cerveau dont on
doit l'oprer aprs-demain. Le pronostic est trs rserv.

Ses prunelles magnifiques taient maintenant masques par une


frange de longs cils noirs, et sa mchoire, crispe par le chagrin.
Instinctivement, Lily se pencha vers lui et lui adressa un regard plein de
sympathie.

Quel horrible malheur! Vous devez tre trs inquiet. Rien


d'tonnant ce que vous soyez de si mauvaise humeur. Mais
aujourd'hui, les chirurgiens font des miracles. Il faut absolument garder
espoir.

Epargnez-moi vos lieux communs et venons-en au fait.

Ainsi, il ne pouvait mme pas supporter la compassion d'autrui. Pas


plus, sans doute, qu'il ne pouvait lui-mme faire preuve de sympathie.
D'ailleurs, il ne lui avait toujours pas expliqu pourquoi, en change
d'un don l'organisation, il s'tait mis en tte d'utiliser son nom.
Le rve le plus cher de ma mre est que je me marie pour pouvoir
enfin donner un hritier notre famille. Elle est dsespre que je ne
l'ait pas encore fait, mais, pour des raisons qui ne tiennent qu' moi, un
mariage est hors de question. Pourtant, pour adoucir ses derniers jours,
j'ai l'intention de lui raconter que je suis tomb amoureux d'une jeune
femme, en Angleterre, et que je me suis fianc.

Lily ne put en croire ses oreilles.

Vous voulez mentir votre mre dans un pareil moment ! Mais


c'est compltement immoral !

Je ne le fais pas pour le plaisir, mais pour exaucer son vu le plus


cher. Pour moi, c'est la seule chose qui compte, dit-il avec une telle
expression de dtresse que le tendre cur de Lily se serra.

Je comprends qu'on puisse excuser un mensonge en de telles


circonstances, reconnut-elle contrecur.

A vrai dire, elle n'tait pas du tout d'accord, mais cet homme
souffrait, et les affreuses nouvelles qu'il venait d'apprendre avaient d le
secouer terriblement. Vu le projet qu'il avait chafaud, il tait clair qu'il
n'avait plus toute sa tte.

Et si l'opration qu'elle doit subir se rvlait un succs? suggra-


t-elle, certaine qu'il n'avait mme pas, dans sa dtresse, envisag cette
possibilit. Vous risquez de regretter votre mensonge car il faudra alors
lui expliquer que vous avez d rompre vos fianailles. Elle voudra savoir
pourquoi, ce qui la perturbera plus encore. J'ai l'impression que vous
tes encore sous le choc de cette horrible nouvelle, et que vous avez du
mal reprendre vos esprits.

Un pli froce s'tait form entre les sourcils de Paolo qui serra les
dents. Entre ses considrations morales et ses battements de cils
apitoys, cette fille commenait l'nerver srieusement. Quand il
formulait une proposition, il attendait de son interlocuteur qu'il l'coute
et lui rponde en fonction des faits qu'il avait voqus. Et si possible
qu'il en arrive une conclusion identique la sienne.
Sans cette opration, articula-t-il en tentant de contrler la colre
qui montait en lui, elle n'a aucune chance de s'en sortir. Mais mme si
on l'opre, les risques sont normes : elle a soixante-dix ans, et une
constitution trs fragile. De toute faon, ma dcision est prise. Tout ce
que je vous demande, c'est de faire ce que je vous dis.

Il se trouve que a ne me plat pas. Pourquoi ne vous contentez-


vous pas d'inventer un nom, n'importe lequel ?

Je prfre toujours m'appuyer sur des ralits plutt que sur des
faux-semblants. Si j'invente un nom, je risque de l'oublier sous le coup
de l'motion, alors que si c'est celui d'une femme relle, je sais que je
m'en souviendrai. Vous saisissez la nuance ? demanda-t-il en jetant un
coup d'il impatient sa montre.

Parfaitement.

Il tait vident que quoi qu'elle dise, elle ne le ferait pas changer
d'avis. Lorsqu'il lui avait avou qu'il risquait d'oublier un nom invent
sous le coup de l'motion, il avait fait mouche. Elle comprenait qu'il soit
terriblement troubl lorsqu'il parlerait sa mre, juste avant
l'opration.

J'accepte, dit-elle avec un haussement d'paules rsign.

Vous saurez garder le secret ?

Bien sr. J'aurais mme prfr que vous ne me mettiez pas au


courant

Il se retint de lui faire sentir quel point cette attitude de sainte-


nitouche l'exasprait

Vous tes Lily... ? Si vous pouviez avoir l'amabilit de me dire


votre nom?

Il avait vraiment l'air de la prendre pour une idiote.

Oh ! s'cria-t-elle en rougissant jusqu' la racine des cheveux,


c'est Frome. Lily Frome. Vous voulez le noter?
Inutile, rtorqua-t-il en lui jetant un regard plein de
commisration. Comme je vous l'ai dit, pour tout ce qui est rel, j'ai une
excellente mmoire. Vous mesurez combien?

Pourquoi me posez-vous cette question ?

Parce que Madre va certainement me demander quoi vous


ressemblez, articula-t-il comme s'il s'adressait une gamine lgrement
dbile.

Un mtre soixante et un, murmura Lily en le regardant tirer un


chquier d'un des tiroirs du bureau.

Aprs avoir rempli un chque, il le fit glisser dans sa direction, tout


en la regardant fixement.

De grands yeux gris, un petit nez, des cheveux couleur caramella,


dit-il tout en songeant qu'elle avait une bouche aussi frache qu'un
bouton de rose. Arrivederci, Lily Frome. J'ai un avion prendre, mais
Mlle Fleming ne doit pas tre loin. Elle va s'occuper de vous.

Le temps de tirer ses cls de voiture de la poche de son beau


costume, il tait parti, laissant Lily obnubile par le montant du chque
: cinq mille livres. Depuis vingt minutes, elle avait absolument
l'impression de rver.

Deux semaines s'coulrent. Un soir, sur le coup de 10 heures, Lily


termina comme d'habitude sa tourne quotidienne en lanant un
chaleureux bonne nuit la dernire passagre qu'elle venait de
raccompagner dans son modeste cottage. Puis elle remonta dans le
minibus en poussant un soupir puis.

La journe avait t longue et prcde d'une nuit durant laquelle


elle avait tent de remettre de l'ordre dans les comptes, se souvint-elle
en dmarrant pour rentrer par les petites routes obscures. Une journe
ordinaire : organisation du travail des deux bnvoles, visites de
personnes dpendantes leur domicile pour les aider leur mnage et
prendre une tasse de th en bavardant. Pour finir, elle avait accompagn
chez le mdecin le vieux M. Jenkins.

Mais aprs tout, le jeu en valait la chandelle. Mme si cela prenait


du temps de convoyer onze seniors jusqu'au centre sportif de Market
Hallow pour le tournoi de whist mensuel. Le plaisir qu'ils prenaient
sortir de chez eux et bavarder avec des amis autour d'une tasse de th
et d'une assiette de biscuits transformait cette sortie en vnement.
L'objectif du Coup de pouce n'tait-il pas d'abord de rompre leur
solitude et leur isolement?

Grce au chque gnreux de Paolo Venini et la vente qui avait


rapport un maximum de fonds, elles avaient russi surmonter leurs
difficults financires, pour le moment du moins. Mais il faudrait passer
une annonce dans le journal de la paroisse pour recruter des bnvoles.
Avec deux personnes mi-temps, il tait impossible de tout prendre en
charge.

Lily se demanda comment allait maintenant la mre de Paolo et si


l'opration qu'elle avait subie avait ou non russi, tout en se refusant
voquer la spectaculaire et inoubliable beaut du visage de son fils. Il
surgissait souvent dans ses penses, ce qui tait bien comprhensible :
sans cette trange rencontre, l'organisation n'existerait sans doute dj
plus. Pousse par la curiosit, elle avait tent d'en apprendre un peu
plus long sur lui en interrogeant Penny Fleming qui avait eu l'audace de
prtendre qu'il lui avait tap dans l'il.

Vous ne seriez pas la premire, avait-elle dclar, mais c'est sans


espoir. Il les prend et il les laisse, voil tout. Aprs l'chec de ses
fianailles, il avait pous une actrice franaise, mais leur mariage n'a
mme pas dur un an. Je ne connais pas le fin mot de l'histoire, mais je
devine qu'il a d se lasser, et depuis, jamais il n'est rest plus de
quelques semaines avec la mme femme. Quant son ex-pouse, elle est
morte d'une overdose deux mois aprs leur sparation, la malheureuse.
S'il vous plat vraiment, ce n'est pas gagn, loin de l.

Il ne me plat absolument pas, protesta Lily, glace par cette


dernire rvlation. D'ailleurs, je n'ai aucune raison de le revoir.
Mais toute cette histoire lui avait laiss une impression de regret qui
ne parvenait pas s'effacer. C'est pourquoi, peine entre dans le
cottage, lorsqu'elle dcouvrit Paolo Venini tranquillement assis avec
grand-tante Edith devant la chemine, il lui sembla que son cur
clatait dans sa poitrine.

Mademoiselle Frome, dclara-t-il en se levant.

Splendide dans son costume gris perle et sa chemise blanche releve


d'une cravate sombre, il tait l'incarnation mme du riche banquier tel
que le montrent les sries tlvises. Un homme de pouvoir, beau,
charismatique et sans cur.

Qu'est-ce que vous faites l ? Balbutia-t-elle, les jambes en coton,


honteuse de l'effet qu'il continuait produire sur elle.

Quel accueil, Lily, quel accueil ! protesta sa grand-tante sur un


ton trs sec en soulevant du fauteuil son corps massif vtu de tweed.
Notre bienfaiteur a pris la peine de venir jusqu'ici pour te rencontrer. Il
veut te faire une proposition qui, d'aprs moi, suffirait dsormais
viter notre Coup de pouce toutes les difficults auxquelles il a d faire
face. Ecoute ce qu'il a te dire. Naturellement cela suppose de rels
changements. Mais qui n'avance pas, recule.

Sur ces fortes paroles, la vieille dame leur prsenta ses excuses et se
retira pour la nuit, laissant Lily se demander ce que dirait cette femme si
stricte sur les principes si elle connaissait le motif rel de la gnrosit
de son bienfaiteur. Si sa nouvelle proposition tait du mme acabit, nul
doute qu'il exigerait quelque chose en retour.

Alors? Questionna-t-elle en lui jetant un regard souponneux.

Il lui adressa un sourire si dbordant de sensualit qu'elle en resta


muette, comme frappe par la foudre, et en proie une srie de
ractions qui lui firent monter le rouge aux joues. Exactement comme
toutes ces femmes dont lui avait parl Penny.

Si nous nous asseyions ? suggra-t-il avec un calme exasprant.


Dans ce salon dmod, au milieu d'un fouillis de vieux objets
victoriens, il paraissait totalement exotique. Lily se laissa tomber dans le
fauteuil que venait de quitter sa vieille parente non pas pour lui obir,
mais simplement pour reprendre son souffle. Il s'installa sur une chaise,
en face d'elle, de l'autre ct de la chemine, souriant et dtendu, et la
fixa de ses yeux d'or tincelants.

Les principes thiques de votre grand-tante et son uvre font


l'unanimit, dclara-t-il d'une voix chaude. Mais depuis des annes, elle
travaille sans rpit pour les autres, ce qui lui donne le droit de prendre
un peu de repos, n'est-ce pas ?

Il marqua une pause, attendant visiblement un signe d'assentiment


qui ne vint pas. S'il la croyait assez stupide pour se jeter elle-mme dans
la gueule du loup, il se trompait. Sans cesser de sourire, il se pencha vers
la jeune femme, accentuant encore le trouble qu'elle ressentait.

Vous ne rpondez pas? Autant que je me rappelle, lors de notre


prcdente rencontre, vous tiez beaucoup plus loquace.

Elle se contenta de le fixer de ses yeux gris trop grands pour son
petit visage triangulaire et marqus par la fatigue, plus muette qu'une
pierre. Ses cheveux tirs en queue-de-cheval lui donnaient l'air d'une
gamine il savait maintenant qu'elle avait vingt-trois ans. De son corps
frle, vtu d'un vieux jean et d'un polaire avachi, manait une extrme
tension.

Il accentua encore son sourire, certain d'avoir pris la bonne dcision


et de possder assez d'autorit et de force de caractre pour russir la
convaincre.

Qu'est-ce que vous tes venu faire ici? Finit-elle par articuler, la
bouche sche.

Je suis venu faire une proposition votre grand-tante. Vous


l'ignorez sans doute, mais j'ai l'habitude de subventionner largement les
organisations caritatives que je juge efficaces, aussi bien titre
personnel qu'en tant que chef d'entreprise. C'est le cas du Coup de
pouce, qui rencontre hlas, en ce moment, de graves difficults
financires et manque de personnel. Votre grand-tante est trop ge
pour continuer son uvre et dsormais, c'est vous qui assurez tout le
travail avec deux bnvoles mi-temps : le mnage, les courses, les
rendez-vous l'hpital et les sorties.

Lily releva la tte. Penny avait d le mettre au courant : durant le


peu de temps qu'elles avaient pass ensemble Felton Hall, elles
s'taient trs bien entendues, et Lily lui en avait beaucoup appris sur les
organisations caritatives.

C'est Penny qui vous a racont tout a?

Ainsi, il s'apprtait leur faire une seconde donation, se dit-elle, les


nerfs vif. Qu'allait-il lui demander en retour? A moins que la fatigue ne
la rende compltement parano ? Peut-tre voulait-il tout simplement les
aider sans rien exiger en change.

Effectivement, j'en ai discut rapidement avec Mlle Fleming en


rentrant Londres, il y a deux jours. Vous l'avez beaucoup
impressionne. Entre-temps, j'ai camp Felton Hall, ce qui m'a permis
de mener ma propre enqute.

Elle commena se dtendre, tout en se repentant de l'avoir mal


jug.

Vous avez besoin d'un salari pour collecter les fonds, organiser
le travail et recruter des bnvoles, ainsi que d'un petit local
administratif. Correctement gre, votre organisation pourrait
dvelopper son rayon d'action. J'ai propos votre grand-tante de
contribuer son bon fonctionnement, sur une base annuelle. Elle ne m'a
pas dissimul sa gratitude.

Rien ne pourrait rpondre davantage ses vux, reconnut Lily.

Elle aussi, elle se sentait comble. Elle adorait son travail mais avait
horreur de cette inscurit financire permanente et redoutait de devoir
mettre un terme ses activits et abandonner eux-mmes tous ces
adorables seniors.

Vous faites preuve d'une grande gnrosit, dit-elle tandis que


des larmes d'motion lui montaient aux yeux.
Elle se souvint alors de leur march et songea lui demander des
nouvelles de sa mre malade.

Hlas, toute libralit a son prix, lana-t-il en se levant, sans lui


en laisser le temps.

Soudain, il ne se sentait plus si sr de lui, mais il le fallait. Vis--vis


de sa mre, il s'tait toujours montr trs protecteur, surtout depuis la
mort d'Antonio qui l'avait laisse si fragile.

J'aurais d m'en douter, rtorqua Lily, le cur battant, en se


recroquevillant dans son fauteuil. Je savais que votre altruisme avait ses
limites. Cette fois, qu'allez-vous me demander en change ?

Deux semaines de votre vie, rpondit-il avec un calme dsarmant.


Comme je l'esprais, quand j'ai annonc mes fianailles ma mre, cela
l'a rendue folle de joie, au point qu'elle a repris got la vie. Depuis
qu'elle a subi cette opration que le mdecin jugeait presque dsespre,
elle a fait d'normes progrs. Je crois sincrement que le fait de me
savoir fianc y est pour beaucoup. Maintenant, bien sr, elle voudrait
absolument connatre la jeune femme en question.

Vous voulez que... Horrifie, Lily se dressa d'un bond.

Pas question ! Je suis ravie que votre mre se porte bien, mais je
vous avais averti que jamais vous n'auriez d lui mentir.

Immdiatement, elle regretta de s'tre leve : elle se trouvait


maintenant beaucoup trop prs de lui et il tait tellement beau qu'elle
en avait le vertige. Quel dommage qu'il ait l'esprit si tordu. Elle n'tait
pourtant plus une adolescente amoureuse d'une lointaine pop star, mais
une adulte, pour l'amour du ciel !

Je n'ai aucun regret de lui avoir racont cette histoire, bien au


contraire, rpliqua-t-il tout en observant avec intrt les yeux trop
brillants et le visage empourpr de son interlocutrice. Et maintenant...

Il plongea simultanment les deux mains dans les poches de son


lgant pantalon dont la coupe soulignait l'troitesse de ses hanches.
Vous savez ce que je vous offre pour remettre flot Coup de
pouce, poursuivit-il. En change, je vous propose de passer deux jours
Londres pour mettre au point notre affaire, puis de m'accompagner
Florence et d'y jouer, auprs de ma mre, le rle de ma jeune fiance.
Aprs, vous rentrerez chez vous.

Pourquoi ne demandez-vous pas l'un des top-modles que vous


frquentez d'habitude de jouer cette comdie ?

Quand Lily avait consult avidement l'internet pour tenter de glaner


davantage d'informations sur Paolo Venini, elle avait t stupfaite d'y
dcouvrir des photos le montrant au bras d'une impressionnante srie
de blondes.

Vous avez la mmoire courte, rtorqua-t-il en lui adressant un


regard en coin dont les cils fabuleusement longs masquaient peine
l'clat dor. N'oubliez pas que c'est vous que j'ai dcrite ma mre : un
mtre soixante, des cheveux caramel et un tout petit bout de nez.

Ecure parce portrait peu flatteur, Lily dut faire un gros effort
pour ne pas le frapper.

Jamais je n'accepterai de jouer cette affreuse comdie ! hurla-t-


elle. Sortez ! Je ne veux plus entendre parler de vous ni de votre argent.

Comme vous voulez.

Impassible, Paolo se contenta de baisser la tte sous l'orage. Il savait


parfaitement jusqu'o il pouvait aller pour obtenir ce qu'il voulait. De
toute faon, il tait sr de gagner.

Si vous tes prte dcevoir votre grand-tante et tous ceux qui


comptent sur votre aide..., ajouta-t-il en sortant calmement de la pice.

Il ne lui restait plus qu' attendre que Lily Frome se soit calme.
3

Lily n'eut pas besoin de toute une nuit blanche pour reconnatre
qu'en refusant l'offre de Paolo Venini par fidlit ses principes, elle
s'tait comporte comme un monstre d'gosme. Ce qui l'empcha
absolument de fermer l'il.

A peine s'tait-elle assise devant son petit djeuner, puise et le


regard en berne, que grand-tante Edith entra dans le vif du sujet, avec
un ptillement dans l'il qu'elle ne lui avait plus vu depuis des mois.

Alors, que penses-tu de la proposition de M. Venini ?


Personnellement, je ne savais mme pas comment lui exprimer ma
gratitude, mais je lui ai dit que la dcision te revenait. Ces derniers
temps, dans notre organisation, j'ai l'impression de jouer les figurantes.

Tu veux rire. Sans toi, le Coup de pouce n'existerait mme pas !

Mais Lily s'tait bien rendu compte que la vieille dame se montrait
de plus en plus souvent anxieuse ce sujet. Elle avait eu beau essayer de
lui dissimuler leurs problmes financiers, grand-tante Edith tait loin
d'tre stupide.

Et sans toi, il aurait depuis longtemps cess d'exister ! Mais


mme en travaillant d'arrache-pied, comme tu le fais, nous n'arriverions
plus tenir le coup bien longtemps. J'ai peut-tre mon ge, mais je ne
suis pas compltement snile, dit-elle en se versant une autre tasse de
th. Cesse donc de chipoter, et avale ce toast. J'espre que tu t'es
montre suffisamment reconnaissante envers le signor Venini. Grce
ce bienfaiteur, nous allons recouvrer des forces. Cela fait des mois que je
ne m'tais pas sentie aussi sereine. Ce matin, j'ai l'impression d'avoir
rajeuni de dix ans !

Ainsi, deux vieilles dames avaient retrouv la paix la signora


Venini et grand-tante Edith et le Coup de pouce pourrait continuer
en aider bien d'autres. Et tout a, grce l'affreux chantage qu'avait
exerc sur elle l'ignoble Paolo Venini.

A contrecur et toute honte bue, Lily prit la route de Felton Hall. Le


sort de trop de gens reposait entre ses mains pour qu'elle continue
tergiverser. A peine avait-elle teint le moteur de sa voiture que la porte
s'ouvrit, exactement comme si Paolo Venini s'attendait sa visite.
Lorsqu'elle lui annona son changement de dcision, il ne manifesta pas
la moindre surprise.

Venez. Nous avons beaucoup faire, dit-il en la prcdant dans


son bureau.

Ce matin, il tait vtu d'un pantalon de toile beige impeccablement


coup et d'un pull de cachemire bleu nuit qui accentuait encore la
largeur de ses paules et l'troitesse de sa taille. En le voyant si lgant,
elle regretta de n'avoir pas elle-mme consacr plus de soin son
apparence : elle n'avait pas pris le temps de se maquiller et s'tait
contente d'enfiler la hte le pantalon de velours mal coup et le
polaire qu'elle portait habituellement pour travailler.

Plus contrarie encore cette ide, elle prit place sur la chaise qu'il
lui indiqua, d'un geste peu amne, de l'autre ct de son bureau. Mais
de toute faon, mme si elle avait port une jupe de brocart et une tiare
de diamants, il ne l'aurait pas remarque.

D'ailleurs quel besoin avait-elle soudain qu'il la remarque ? Quelle


idiote ! Il avait beau tre trs agrable regarder, moralement, il ne
valait rien. Un homme qui mentait sa propre mre, un matre
chanteur, un don Juan au cur de pierre, voil ce qu'il tait ! Celles qui
avaient le malheur de tomber amoureuses de lui devaient s'en repentir
amrement, comme le prouvait ce qui tait arriv sa femme quand il
avait fini par se lasser d'elle.

L'intendante du prcdent propritaire et son mari qui assurait


l'entretien de la maison occupaient l'ancienne curie qui a t
amnage. Elle comprend un bureau et une grande pice o pourra
s'installer la personne que je vais engager. Ds demain, je dois avoir des
entretiens avec deux candidats potentiels...
Avant mme de savoir si je cderai votre chantage, vous aviez
donc tout organis, s'exclama-t-elle, indigne par tant d'arrogance.

Riche et sduisant comme il l'tait, il tait naturellement convaincu


qu'il pouvait tout se permettre.

Vous me donnerez les coordonnes de vos deux bnvoles


temps partiel, poursuivit-il en haussant un sourcil devant tant
d'indignation. Leur nom, leur adresse et leur numro de tlphone, et je
m'arrangerai pour les convaincre de venir travailler plein-temps
durant votre absence. Arrangez-vous pour vous librer et, de mon ct,
je passerai voir votre grand-tante pour lui expliquer que vous avez
besoin de prendre de courtes vacances. Un chauffeur viendra vous
chercher 17 heures pour vous conduire mon appartement de
Londres, o je vous rejoindrai dans deux jours. Le soir mme, nous
nous envolerons pour Florence. Je vous suggre de rentrer chez vous
faire vos bagages.

Impossible.

Les vnements se succdaient une telle vitesse et il avait pris en


main la situation avec une autorit si tyrannique que Lily ressentit un
infini soulagement la pense de lui rsister. Relevant la tte avec
dtermination, elle le fixa droit dans les yeux.

Maisie Watkins m'attend. Elle vient d'tre opre de la hanche, et


tous les matins, je lui fais un peu de mnage et je promne son chien. Je
ne vois vraiment pas pourquoi je me prcipiterais Londres pour vous
faire plaisir alors qu'on a besoin de moi ici.

Elle faillit ajouter Et tac ! mais s'abstint en voyant une lueur


glaciale passer dans son regard. S'il l'avait pu, il l'aurait crase sur la
table comme une mouche.

Il est absolument ncessaire que vous passiez ces deux jours


Londres, rugit-il en l'examinant avec un mpris non dissimul, depuis
sa queue-de-cheval htive ses baskets cules. Madre n'est pas ne de
la dernire pluie. Jamais elle ne croira que j'ai l'intention d'pouser une
gamine maigrichonne vtue comme une clocharde !
Elle eut beau tenter de dissimuler la lueur de dsarroi qui passa
dans ses yeux gris trs clair, un imperceptible frmissement de ses
paules, il comprit qu'il l'avait blesse.

Je ne voulais pas me montrer dsagrable, reprit-il sur un ton


beaucoup plus calme, mais je sais de quoi je parle, croyez-moi. Une
styliste que je connais vous appellera chez moi Londres demain matin
10 heures. Je lui ai donn carte blanche pour vous fournir la garde-
robe que ma mre s'attend voir porter par ma future pouse. Vous
avez galement rendez-vous chez un coiffeur visagiste. Pour
aujourd'hui, je ne vous demanderai qu'une seule chose : d'tre prte
partir 5 heures. Vous pouvez disposer.

Aprs avoir hoch la tte pour lui signifier son cong, il se mit
tranquillement composer un numro sur son mobile.

Elle se retrouvait l, dans la chambre d'amis du luxueux loft


londonien de Paolo, guettant le bruit de son arrive, les cheveux
frachement coups, un carr classique hauteur de la nuque. A ses
pieds, de part et d'autre du lit, se trouvaient deux coteuses valises
bourres de vtements non moins coteux qu'on lui avait imposs sans
trop lui demander son avis. Et pourtant, les mots gamine
maigrichonne vtue comme une clocharde rsonnaient encore ses
oreilles de faon particulirement cuisante.

Quelle femme se serait mise sur son trente et un pour sortir un


chien mal dress, laver par terre ou nettoyer des vitres? Sans doute
celles qu'il avait l'occasion de frquenter, toujours parfaitement
maquilles et vtues la dernire mode trouvaient-elles prcisment
dans cette perfection dcorative toute leur raison de vivre !

Un bruit de pas dans le couloir la fit tressaillir et son cur bondit. Il


tait l.

L'appartement tait immense, entirement peint en blanc, parquet


de bois clair et meubl de faon trs minimaliste. Cuir et acier sans la
moindre touche chaleureuse ou personnelle. Aussi froid que son
propritaire.

En l'entendant approcher, elle sentit son coeur battre plus vite


encore : il tait juste derrire la porte.

On frappa.

Elle eut du mal rsister l'impulsion qui la poussait se


dissimuler sous la couette pour faire semblant de dormir. Mais elle
n'avait aucune raison d'avoir peur : aprs tout, il n'tait qu'un tre
humain parmi tant d'autres.

Soudain, il apparut sur le seuil, toujours aussi sduisant dans un


costume gris fonc, l'incarnation mme du riche banquier qui fait et
dfait le monde. Il fallait qu'elle garde bien en tte qu'il tait aussi un
horrible don Juan qui n'avait qu' lever le petit doigt pour voir les plus
belles femmes du monde se jeter ses pieds. Chacune avait beau croire
qu'elle russirait susciter son intrt un peu plus longtemps que la
prcdente, ds qu'elle commenait l'ennuyer, il n'avait aucun
scrupule se dbarrasser d'elle. Et s'il fallait se fier Penny Fleming,
l'ennui ne se faisait jamais trs longtemps attendre.

Madona diavola ! Vous ressemblez un lapin terroris.

Si sa prtendue fiance semblait voir le diable en personne chaque


fois qu'il posait les yeux sur elle, jamais sa mre ne se laisserait prendre
cette comdie qui tait cense acclrer son rtablissement.

Lily s'tait demand s'il allait remarquer sa nouvelle coiffure et faire


un commentaire ce sujet, mais bien videmment, il n'avait rien vu. En
revanche, il ne s'tait pas gn pour la traiter de lapin.

C'est vous qui me faites peur, reconnut-elle dans un souffle tout


en resserrant sur elle les pans de la robe de chambre qu'elle avait
trouve dans la salle de bains voisine.

Moi ! Et pourquoi, s'il vous plat? Sexclama-t-il sans chercher


dissimuler son tonnement.
Devant vous, j'ai l'impression d'tre une fourmi face un rouleau
compresseur. Si vous manifestez le moindre dsir, il faut qu'il soit
immdiatement satisfait, mme si les autres y trouvent quelque chose
redire. Se sentir comme une fourmi n'a jamais mis personne l'aise.

Je vois, se contenta-t-il de rpondre d'un air narquois. Il n'avait


gure l'habitude de se proccuper des sentiments de ses employs, qu'il
payait d'ailleurs honntement pour qu'ils fassent ce qu'on attendait
d'eux, et qui lui obissaient au doigt et l'il. Et il ne voyait pas de
raison majeure pour traiter Lily Frome d'une autre faon.

S'il la payait, elle ou son organisation, c'tait pour tenir le rle de sa


fiance pendant quelques jours, ce qui faisait logiquement d'elle son
employe. Mais sa raction lui prouvait qu'il allait devoir manuvrer
avec elle de faon plus adroite que d'habitude, car la situation tait plus
dlicate. S'il n'y parvenait pas, sa comdie risquait fort de tomber plat.

Je ferai de mon mieux pour contourner toutes les fourmis qui


croiseront mon chemin, promit-il en lui adressant son sourire le plus
charmeur.

Lily sentit un frisson de dsir la parcourir. Elle avait beau dtester


l'effet qu'il produisait sur elle, malheureusement, elle tait incapable de
contrler ses ractions.

En fait, elle prfrait de loin qu'il lui crie la figure ou qu'il la


congdie d'un signe de tte, comme il l'avait fait la veille. Cela valait
mieux pour son quilibre personnel. Quand il lui demanda si elle avait
mang quelque chose, elle fut tout juste capable de hocher ngativement
la tte.

Parfait, dit-il en lui dcochant un autre sourire ravageur avant de


lui tendre la main. J'ai pass commande l'extrieur. Venez !

Ignorant la main qu'il lui tendait, en dpit de la terrible envie qu'elle


avait d'y glisser la sienne, Lily murmura :

Je n'ai pas faim.


Au mme moment, son estomac mit un grondement de
protestation.

D'ailleurs, je ne suis pas habille, poursuivit-elle pour faire bonne


mesure.

Venez comme vous tes, protesta Paolo, qui faisait un immense


effort pour se montrer patient. Je ne donne pas une rception. Nous
avons simplement besoin de parler. Demain, la journe commence de
bonne heure, et il faut que je travaille dans l'avion. Alors, c'est
maintenant ou jamais.

Il avait raison : elle se comportait vraiment comme une gamine.


Tout en s'assurant qu'elle restait parfaitement dcente, elle sortit du lit
ses jambes drapes dans l'immense robe de chambre qui tranait par
terre et le suivit hors de la chambre.

Elle devait russir considrer cette comdie comme une activit


rmunre, se rpta-t-elle avec toute la conviction dont elle se sentait
capable. En dpit de ses rserves, elle avait accept de jouer le jeu, et
devait agir enfin en adulte. Effectivement, ils avaient discuter de
diffrents sujets, elle et lui. Elle avait hte, en particulier, de savoir si les
bnvoles temps partiel avaient accept de la remplacer durant son
absence. Tu dois te matriser et cesser de te comporter comme une
gamine chaque fois que tu sens le regard de cet homme se poser sur toi.

Le problme tant que jamais auparavant elle ne s'tait trouve face


un tre dot d'un magntisme qui, combin une beaut
tonnamment virile, lui confrait un pouvoir quasiment hypnotique.
Mais elle pouvait surmonter son trouble. Une simple raction
hormonale. Ce qu'elle avait peru de sa personnalit aurait suffi
dissuader le diable en personne.

Comme ils entraient dans la salle manger dont la table avait t


dresse et tincelait d'argenterie et de cristaux, deux serveurs en
uniforme surgirent de la cuisine poussant un chariot.

Les yeux de Lily s'largirent : c'est donc ainsi que Paolo concevait un
repas command l'extrieur ! Elle fut soudain prise d'un tel fou rire
qu'elle dut se mordre les lvres pour le dissimuler. Elle se souvint de la
morue et des frites qu'elle ramenait parfois chez elle, enveloppes dans
un papier bien gras, ou des botes en carton de poulet sauce aigre-douce
et de riz en provenance du traiteur chinois.

Rien voir avec le raffinement des plats qu'on lui prsentait :


d'normes crevettes accompagnes d'une dlicate sauce au citron, des
tranches de gibier fondantes sur un lit de champignons sauvages, et une
crme fouette se damner. Trop occupe savourer chaque bouche,
Lily oublia le rle qu'elle aurait jouer durant les deux semaines
suivantes et finit par se dtendre totalement.

Du Champagne ! Mais pourquoi ? protesta-t-elle pour la forme.

Elle n'en avait bu qu'une fois, au mariage d'une amie, et n'avait


gure aim a. Mais celui-ci devait avoir quelque chose de particulier
puisqu'elle en tait dj sa deuxime flte.

Pour clbrer le dbut de...

Il allait dire notre phmre union , mais, se souvenant que le


sujet tait particulirement sensible, il prfra utiliser les mots : d'une
entreprise qui nous satisfera tout autant l'un que l'autre .

S'adossant confortablement son sige, il jeta la jeune femme un


regard lourd de sous-entendus. Surprise de se sentir frissonner des
pieds la tte, elle reposa sa flte sur la table d'un geste sec.

Je ne suis pas d'humeur fter quoi que ce soit. D'autant plus,


d'ailleurs, que cette entreprise , comme vous dites, repose sur un
mensonge hont.

Vous voulez dire un pieux mensonge, destin combler une


vieille dame malade, lui rappela-t-il sur un ton beaucoup plus conciliant
que celui qu'il employait d'habitude quand on contrecarrait ses
dcisions. Et vous serez sans doute heureuse d'apprendre qu'une
certaine Kate Johnson commencera travailler au Coup de pouce ds la
fin du mois. Elle s'occupera de la collecte des fonds et de l'organisation
quotidienne. Elle possde d'excellentes rfrences car elle a dj
travaill Birmingham dans une organisation similaire. D'autre part,
une somme substantielle a t vire sur le compte de votre organisation.

D'un imperceptible signe de tte, il fit signe au serveur de


s'approcher et lui demanda de servir le caf dans le salon o il escorta
Lily.

Une fois de plus, il lui avait clou le bec. Naturellement, il n'tait


plus question de formuler la moindre critique alors qu'il venait de lui
rappeler tout ce que le Coup de pouce avait gagn grce son immense
gnrosit. Du geste, il lui dsigna un profond canap de cuir sur le bord
glissant duquel elle s'assit prudemment. En la voyant tent de contrler
l'ouverture de la vaste robe de chambre qui l'enveloppait, il ne chercha
pas dissimuler son amusement.

Puis-je suggrer, reprit-il, que durant les deux prochaines


semaines, nous cessions de tirer dans des directions opposes ? Pour ma
mre, nous devons nous marier dans un trs proche avenir. Elle s'attend
nous voir nous comporter en amoureux, et j'espre que vous ne la
dcevrez pas. Mais si vous ne pouvez-vous y rsoudre, vitez au moins
de me traiter comme votre pire ennemi.

Les joues de Lily s'empourprrent. Se comporter en amoureux ? A


cette pense, son cur se mit battre si vite qu'elle eut l'impression
qu'il allait bondir hors de sa poitrine. Dieu merci, l'arrive du caf lui
vita d'avoir rpondre immdiatement. Mais une fois le domestique
congdi, il lui suffit de risquer un il en direction de Paolo pour se
sentir de nouveau horriblement trouble. C'tait vraiment trop injuste.
D'un simple regard, il dgageait une telle virilit qu'elle en avait le
souffle coup. Sans parler de la sduction raffine et sophistique qui
manait de toute sa personne. Si seulement il avait t chauve et replet,
c'aurait t bien plus facile de faire semblant d'tre amoureuse. Rien
que d'y penser, elle voyait dj venir le danger, alors que pour lui ce
petit jeu n'avait pas l'air de poser le moindre problme.

Cela ne marchera jamais, s'exclama-t-elle ds que l'employ eut


referm la porte. D'abord, quand on aime quelqu'un, on ne cherche pas
en permanence le rgenter. Rien qu' voir votre attitude, on se rendra
compte tout de suite que vous ne pouvez pas m'aimer.
Aprs s'tre install sur une chaise de l'autre ct de la table basse, il
versa adroitement le caf dans deux petites tasses cercles d'or.

Je comprends votre point de vue, et maintenant que tout est


rgl, je vous assure que nous n'aurons plus la moindre occasion de
nous chamailler, promit-il d'une voix apaisante.

Que ce soit sur le plan personnel ou au travail, une fois qu'il avait
pris une dcision, il n'admettait pas que quoi que ce soit vienne la
contrecarrer et n'avait pas l'habitude de faire la moindre concession.
Mais cette fois, il y avait trop perdre, et il devrait serrer les dents.

Il lui sourit, de ce sourire nonchalant et si sexy qui allumait une


tincelle dans les yeux de Lily et lui faisait rosir les joues.

Si vous mettez une opinion raisonnable, je vous promets d'en


tenir compte.

Quelle grandeur d'me ! lana-t-elle en prenant la tasse qu'il lui


tendait.

Bien entendu, rien ne pourrait jamais obliger Paolo trouver


aucune de ses ides raisonnable .

Il lui jeta un regard dsarmant. Aprs tout, quand elle ne se


comportait pas comme le diable en personne, elle pouvait tre
d'agrable compagnie. Pour tout dire, il trouvait mme amusant de
batailler avec quelqu'un qui mettait un enttement bien fminin aller
contre ses volonts. Il l'valua du regard. En dfinitive, peut-tre n'tait-
elle pas aussi quelconque qu'il l'avait cru ?

Cette coiffure vous va trs bien. Vous tes ravissante. Elle


dtourna la tte, mais il avait eu le temps de surprendre l'tonnement
dans ses grands yeux gris. En la voyant s'empourprer, il eut soudain
honte de ce qu'il faisait. Jusque-l, peine l'avait-il traite comme un
tre humain, sans jamais prendre ses sentiments en compte.

Lorsqu'elle reposa la tasse sur le plateau, il s'aperut que sa main


tremblait une main fine et dlicate qu'il n'avait pas remarque encore.
Il tait temps qu'il abandonne la place, tant qu'il conservait l'avantage.
Bonne nuit, Lily, murmura-t-il. Il est tard, et demain, nous
devons nous lever de bonne heure. Dormez bien.

Non sans une certaine satisfaction, il la vit bondir sur ses pieds et
sortir tout en tentant de matriser les pans de son incontrlable robe de
chambre.

A condition de se montrer prudent et au prix de quelques


compliments adroitement placs, les deux semaines suivantes ne
devraient pas constituer une preuve insurmontable.
4

Tandis qu'elle gravissait la passerelle du jet priv de la famille


Venini vers lequel la main de Paolo la poussait avec insistance, comme
pour lui rappeler qu'il tait dsormais trop tard pour faire marche
arrire, Lily se sentait tout tourdie. En partie en raison de ce qui
l'attendait le rle qu'elle avait accept de jouer dans cette dtestable
comdie en partie, pour tre honnte, parce qu'elle commenait
presque trouver Paolo sympathique.

Une fois dans sa chambre, son compliment concernant sa nouvelle


coiffure avait longtemps rsonn ses oreilles, car elle tait stupfaite
qu'il ait pu trouver le moindre point positif dans son apparence.

Sans parler du regard la fois tonn et apprciateur qu'il lui avait


lanc quand elle s'tait prsente de bon matin devant lui, vtue d'un
lgant tailleur de lin crme et d'une paire de sandales talons qu'elle
avait choisis parmi les vtements qu'on lui avait apports.

Il s'tait alors approch d'elle et avait sorti de sa poche un mouchoir


blanc immacul, avant de lui relever d'un doigt le menton et d'essuyer le
rouge lvres qu'elle s'tait donn tant de mal appliquer.

Au contact de sa main frache, elle avait cru perdre le peu de raison


qui lui restait encore. Sous ce regard dor voil de longs cils noirs, face
ce sourire enjleur, tout son corps s'tait tendu avidement vers cette
virilit triomphante. Quand il avait pass le doigt sur ses lvres
entrouvertes, elle avait mme craint de s'vanouir.

Vous avez une bouche charmante, lui avait-il murmur d'une voix
un peu sourde. Douce et incroyablement sensuelle. Un vrai bouton de
rose. Quel dommage de la cacher sous ce rouge criard.

Sensuelle ? Qu'avait-il voulu dire ? Qu'il aurait eu envie de


l'embrasser? Le souffle court, le cur battant tout rompre, elle avait
d faire un effort surhumain pour s'carter de lui.
Mais non, tout ceci n'tait qu'un jeu dans lequel elle tait
parfaitement capable de voir clair ! Elle pouvait dterminer le moment
exact o il avait commenc la traiter comme un tre humain, ou
plutt, comme une vritable femme. Juste aprs qu'elle lui eut dit
qu'elle ne pourrait jamais se comporter en amie s'il continuait vouloir
la rgenter comme il le faisait. Il avait alors dcid d'user de son charme
pour qu'elle se plie ses dsirs.

Ce qui ne l'empcha pas, hlas, de sentir tout son corps frmir


tandis qu'il se penchait sur elle pour boucler sa ceinture, si prs que,
grise par l'odeur minrale de son eau de toilette, elle distinguait chaque
pore de sa peau hle.

Un vrai danger pour elle, si elle oubliait de lui rsister. Mais elle
tait assez forte pour rester de glace, songea-t-elle tandis que l'appareil
courait sur la piste. Ds qu'il eut pris de l'altitude, elle se hta de
dboucler sa ceinture avant que Paolo ne l'aide le faire. Et lorsqu'il se
tourna vers elle, elle russit articuler avec un dtachement feint :

Vous aviez dit que vous vouliez travailler durant le vol. N'hsitez
pas : au point o nous en sommes, je ne viendrai pas vous distraire par
mes rcriminations.

Je suis ravi de vous l'entendre dire.

Une voix chaude, peine ironique. Les nerfs vif, Lily se fora
regarder droit devant elle. Si elle avait le malheur de jeter le moindre
coup d'il vers lui, elle courait le risque d'tre une fois de plus
dstabilise.

De profil aussi, elle tait ravissante, songea-t-il : de longs cils bruns,


un nez droit peine relev au bout, des lvres pleines, mais en cet
instant, elle semblait extrmement tendue. Signe d'apprhension? Pour
la premire fois, il sentit son cur se serrer. Puisque c'tait lui qui l'avait
embarque contre son gr dans cette histoire, il devait au moins faire
son possible pour la lui rendre plus facile vivre.

D'ailleurs, ce n'tait pas la premire fois qu'il la trouvait sduisante.


Sa nouvelle coupe de cheveux donnait du piquant son visage, et ce
matin, il avait mme t impressionn par son allure et sa fminit.
Sortie de ses pantalons et de ses pulls informes, elle s'tait rvle
dlicieusement faite, une vraie Vnus de poche. L'ensemble
parfaitement coup qu'elle avait choisi pour le voyage mettait en valeur
sa poitrine et soulignait la finesse de sa taille et la rondeur trs fminine
de ses hanches.

Une bouffe de fiert l'envahit l'ide qu'il tait l'origine de cette


transformation et que Madre n'aurait aucun mal croire qu'il avait
dcid de l'pouser.

Pour le moment, elle dtournait la tte, les yeux fixs sur le hublot.
Aprs avoir fouill dans sa poche, il lui effleura le bras. Elle sursauta
comme un chaton qu'on a battu et qui ne sait d'o va surgir le prochain
coup.

Le visage de Paolo s'assombrit. Madre di Dio! L'avait-il donc si mal


traite jusqu' prsent ? Il fallait absolument qu'ils russissent donner
le change. Sa mre tait particulirement cheval sur la morale, rigide
mme, et dplorait ce qu'elle appelait le laxisme de la nouvelle
gnration. Sans doute s'attendait-elle ce que deux fiancs manifestent
publiquement leur bonheur d'tre ensemble.

Lily!

Elle tourna vers lui ses grands yeux gris, mais se raidit quand il lui
prit la main.

Il faut que vous portiez ce bijou, dit-il en glissant une bague


l'annulaire de la jeune femme. Il se transmet de gnration en
gnration dans notre famille. Madre s'attend ce que vous l'ayez au
doigt.

En sentant le froid du mtal contre sa peau, elle fut parcourue d'un


long frisson et s'carta vivement de son compagnon. Il s'agissait d'un
norme diamant, mont l'ancienne et couronn de saphirs. Une pierre
d'une valeur inestimable, mise au service d'une monstrueuse comdie.
Elle frmit la pense de cette imposture.

Ecure du frisson qui l'avait traverse lorsque cet infme


sducteur lui avait pass la bague au doigt, elle chercha un argument
susceptible d'entamer son arrogance. Dpourvu de principes comme il
l'tait, ce n'tait mme pas la peine de faire appel sa conscience.

Je ne peux pas la porter : elle est trop grande. Elle doit valoir une
fortune et je risque de la perdre, lana-t-elle tout en faisant mine de
retirer la bague qui symbolisait leur parodie de fianailles.

Les longs doigts de Paolo se refermrent sur ceux de la jeune


femme.

Je vais la faire ajuster votre doigt.

Comme tout le reste de sa personne, ses mains taient trs menues.


En les sentant bouger dans les siennes, il ne put s'empcher d'prouver
l'trange dsir de la protger.

Vous ne pouvez pas faire une chose pareille, protesta-t-elle en


tentant d'ignorer le trouble qui l'avait envahie quand les doigts de Paolo
avaient emprisonn les siens. Mme si, pour le moment, vous n'en avez
pas envie, un jour, vous vous marierez pour de bon et il vous faudra la
faire largir de nouveau.

Il plongea son regard dor dans celui de Lily et ses lvres


esquissrent un sourire narquois.

Vous ne vous imaginez tout de mme pas que je choisirai une


femme afflige de gros doigts ! Pour le moment, vous n'avez qu' la
porter comme elle est, et je dirai ma mre qu'il faut que je la fasse
ajuster. Croyez-moi, je sais parfaitement ce que j'ai faire.

Il n'avait toujours pas lch sa main, et quand elle voulut la lui


retirer, il s'y agrippa de plus belle. Envahie par un flot de sensations
inconnues, elle dut produire un effort surhumain pour russir
finalement se dgager.

Et moi, je suis d'un tout autre avis. Vous ne savez absolument pas
ce que vous faites. Rflchissez un peu. Combien de temps peuvent
durer des fianailles ? Deux ans ? Un jour, il vous faudra bien lui avouer
que tout est fini. Comment le prendra-t-elle ? Tous ses espoirs de vous
voir mari et d'avoir un jour des petits-enfants seront rduits nant.
Lily le sentit se raidir brusquement et il retira sa main.

Si je pouvais croire qu'il lui reste encore deux annes vivre,


rpondit-il d'une voix blanche, je serais fou de joie.

Puis il saisit la mallette qui contenait ses papiers, et fit mine de se


plonger dans son travail.

Mais la jeune femme n'tait pas prte accepter sans rflchir une
telle fin de non-recevoir qu'elle interprta comme une nouvelle preuve
de son anxit. En dpit du succs de l'opration qu'avait subie sa mre,
il tait srement convaincu qu'il ne lui restait que peu de temps vivre.

Vous devez beaucoup l'aimer, lui dit-elle en se penchant vers lui.

Evidemment, rpondit-il schement.

Au fond, un cur tendre se dissimulait sous cette rude corce. Lily


tait prte creuser le sujet, pour tenter de mieux le comprendre et
ventuellement lui pardonner son attitude dictatoriale.

Vous donneriez tout pour qu'elle soit heureuse ?

C'est exactement ce que j'essaie de faire, lana-t-il en reposant sa


mallette, avant de la fixer d'un il sarcastique. Vous croyiez peut-tre
que j'avais imagin toute cette comdie pour le seul plaisir de passer
quelques jours en votre compagnie ?

A peine avait-il prononc ces mots que Paolo les regretta. Elle le
regardait maintenant comme s'il venait de la gifler. Toutefois, il n'avait
fait que dire la vrit. Si elle ne pouvait pas la supporter, tant pis pour
elle ! Il n'avait pas l'habitude de mnager les gens qui travaillaient pour
lui et qu'il payait correctement pour faire ce travail, ce qui tait
prcisment le cas de Lily Frome et de son organisation.

Avec un haussement d'paules exaspr qui drangea un instant son


costume impeccablement coup, Paolo reprit sa mallette et se replongea
dans son travail.
A leur arrive, une Ferrari les attendait l'aroport. Tout en
conduisant tombeau ouvert sur les petites routes de la campagne
toscane, miraculeusement prserve, Paolo ne desserra pratiquement
pas les dents. A peine prit-il la peine d'expliquer Lily que sa mre
passait sa convalescence dans la villa familiale situe sur les hauteurs de
Florence, assiste par une infirmire et par sa dame de compagnie. A
tout prendre, d'ailleurs, Lily prfrait encore qu'il l'ignore. Quand il se
forait tre aimable, lui sourire ou lui prendre la main, cela lui
faisait un tel effet qu'elle avait le plus grand mal se rappeler le monstre
manipulateur qu'il tait en ralit. Mme s'il fallait reconnatre qu'il
aimait sincrement sa mre, il n'en tait pas moins colrique,
insupportable d'arrogance et dnu de tout sens moral. Il tait sans
doute trs dou pour les affaires, mais il n'avait pas la moindre
considration pour ceux qu'il estimait infrieurs lui.

Elle devait garder ces vrits en tte, sans pour autant oublier tout
ce qu'il avait apport au Coup de pouce. Sa grand-tante allait enfin
passer des nuits tranquilles. Quant elle, une fois surmonte cette
preuve, il ne lui resterait plus qu' travailler dur pour oublier ce qu'elle
avait d faire pour sauver l'organisation.

Durant les deux semaines venir, elle tcherait de jouer son rle le
mieux possible. D'ailleurs, si elle ne correspondait pas l'ide que la
signora Venini se faisait de la future pouse de son fils, Madre n'en
serait que moins due quand Paolo lui annoncerait que leurs fianailles
taient rompues. Au contraire, elle serait soulage.

Elle aurait pu jouer les garces, froide et dure comme l'acier, ne


s'intressant qu'au compte en banque de Paolo. Ou alors, feindre une
complte absence d'ducation : parler la bouche pleine, rire gorge
dploye de tout et de rien et mettre des bruits bizarres. Rien que d'y
penser, elle avait dj l'impression de lui rendre la monnaie de sa pice.

Sans doute avait-elle esquiss un sourire en imaginant ce scnario,


car il lui jeta un regard peu amne.
Nous y sommes, dclara-t-il en passant entre deux hautes grilles
de scurit qui s'taient ouvertes son approche.

Tandis que la voiture s'engageait dans une alle borde de cyprs


dont les ombres noires se dtachaient sur la blancheur du gravier, Lily
oublia vite ses amusants fantasmes pour ressentir une terrible anxit.
Ce n'tait plus le moment de rire, et elle allait avoir bien du mal
concilier son propre caractre avec le rle que cet homme intimidant
tenait tant lui voir jouer.

Le cur en droute, elle contempla la haute faade de stuc blanc qui


se dressait devant elle. Les hautes fentres scintillaient sous le soleil
brlant de l'aprs-midi. Des poteries monumentales, dbordant de
fleurs multicolores, flanquaient la vole de marches qui menait la
porte.

Sur le seuil surgit un matre d'htel en veste blanche qui se prcipita


vers la voiture. Comme Paolo s'adressait lui en italien, Lily,
recroqueville sur son sige, russit comprendre quelques mots, qui
semblaient concerner la mre de son prtendu fianc.

La villa lui paraissait incroyablement intimidante. Comment une


malheureuse travailleuse sociale comme elle aurait-elle pu simplement
imaginer y tre sa place ? Pour la millionime fois, elle regretta de
s'tre laiss entraner dans cette comdie. Mais il tait trop tard pour
reculer. Il ne lui restait plus qu' serrer les dents et faire de son mieux.

Paolo fit le tour de la voiture pour venir lui ouvrir la portire et


tendit la main pour l'aider sortir, alors qu'elle aurait tout donn pour
pouvoir rester dfinitivement sur ce sige. Quelque chose dans l'attitude
de la jeune femme avait d l'alerter car elle vit son regard se durcir. Elle
respira un grand coup. Puisqu'elle avait conclu un march avec le
diable, il fallait bien qu'elle en passe par l o il voudrait.

Mario va monter tes affaires ta chambre, dit-il en la prenant par


la taille. Va donc te rafrachir pendant que je dis bonjour ma mre. Et
n'oublie pas que nous sommes censs tre follement amoureux l'un de
l'autre.
En l'entendant, elle sentit son cur se serrer et ses genoux faiblir, et
dut s'appuyer sur le bras d'acier qui lui serrait la taille, tout en la
guidant vers la porte d'entre. Elle avait les jambes en coton, et
l'estomac au bord des lvres. Elle russit cependant sourire la femme
d'un certain ge qui venait sa rencontre.

Agata, notre intendante, parle couramment anglais, dclara Paolo


avec un large sourire. Si tu as besoin de quoi que ce soit, n'hsite pas
faire appel elle. Elle va te montrer ta chambre, cara. Je t'y rejoindrai
dans un petit moment.

Lorsqu'il l'attira plus prs de lui encore, elle ne put dissimuler le


long frmissement qui la parcourut. Dcidment, il n'avait aucun mal
se mettre dans la peau de son personnage, se dit-elle tout en gravissant
l'escalier monumental, les yeux fixs sur le large dos d'Agata.
Personnellement, elle se sentait beaucoup moins doue et peine
capable d'assumer son rle.

Sur le palier, l'intendante prit le couloir de gauche avant d'ouvrir la


premire porte qui se prsenta.

Votre chambre, signorina. Elle vous plat?

Comment avouer cette femme qui la fixait d'un air candide de ses
yeux noirs que cette pice immense et richement meuble lui semblait
plutt intimidante?

Elle est superbe, Agata. Je vous remercie.

Ses valises se trouvaient dj au pied de l'immense lit baldaquin.


Sans doute avaient-elles t montes par un discret escalier de service.

Votre th va vous tre servi immdiatement et Donatella viendra


dfaire vos bagages. S'il vous manque quoi que ce soit, pourriez-vous
avoir l'amabilit de sonner?

Les yeux de Lily s'largirent de surprise, mais avant qu'elle ait pu


reprendre ses esprits et protester qu'elle ne voulait surtout pas causer le
moindre drangement, l'intendante avait disparu.
C'est donc ainsi que vivaient les nantis, se dit-elle avec un brin
d'amertume tout en foulant l'paisse moquette crme pour s'approcher
de la range de hautes fentres drapes de lourds rideaux de soie. Dans
cette atmosphre de luxe et de bon got, entours de serviteurs prts
exaucer leurs moindres dsirs sans qu'ils aient lever le petit doigt.

A ses pieds s'tendait un vaste parc la franaise au-del duquel on


apercevait perte de vue l'chelonnement rgulier des collines toscanes.
Lily resta perdue dans la contemplation de ce superbe paysage jusqu'
ce qu'un coup discret soit frapp la porte. Une ravissante Italienne
apparut, portant un plateau.

Signorina..., dit-elle en le dposant sur un guridon qui jouxtait


un fauteuil tendu de soie, non sans jeter la jeune femme un regard
curieux.

Nul doute qu'elle ne vt en elle sa future matresse, ce qui ne mit pas


Lily plus l'aise, bien au contraire.

Merci, rpondit-elle, bien qu'elle n'et pas la moindre envie


d'avaler quoi que ce soit.

Pourtant, elle s'assit docilement, et se versa du th d'une main


tremblante. Puisque quelqu'un s'tait donn le mal de le prparer, et de
le lui monter, elle se devait de faire, elle aussi, un effort.

Mais en voyant l'employe commencer ouvrir ses valises, elle ne


put s'empcher de bondir sur ses pieds.

Je vous en prie, protesta-t-elle. Je peux trs bien m'en occuper


moi-mme.

Toutefois, il tait clair que Donatella n'avait aucune notion


d'anglais. Elle lui jeta un regard anxieux, considrant sans doute qu'il
tait tout fait normal de dfaire les bagages des invits, et que
d'ailleurs, on la payait pour a. En revanche, le fait de s'adresser elle
de faon vhmente dans une langue qu'elle ignorait risquait de lui faire
croire qu'elle avait commis une erreur. Dcidment, ce monde n'avait
rien voir avec celui o Lily avait vcu jusqu' prsent.
Excusez-moi, dit-elle en rougissant.

Pour viter de commettre un nouvel impair, elle se prcipita vers


une porte qu'elle avait aperue en entrant, entre une commode et un
vaste placard. Elle ouvrait sur une lgante salle de bains comprenant
une baignoire de marbre, une douche et une pile d'paisses serviettes
qui aurait fait le bonheur de toute une quipe de rugby. Dcidant que
c'tait l'endroit idal o se cacher, elle ta ses chaussures avant de faire
glisser de son doigt l'norme bague de fianailles qu'elle dposa avec
prcaution sur la coiffeuse. Puis, aprs s'tre dshabille, elle entra dans
la douche et resta un long moment sous le jet d'eau chaude, tout en se
demandant combien de temps mettrait Donatella dfaire ses valises. Il
fallait absolument qu'elle ait un moment de solitude avant d'affronter la
malheureuse qu'elle s'apprtait tromper de si horrible faon.

Avec nervosit, elle se demanda comment elle allait russir s'en


sortir si Paolo jouait fond son rle de fianc, comme il le lui avait
promis, et la traitait comme s'il tait follement amoureux d'elle. Jamais
elle ne serait capable de donner le change.

Porca miseria! Personne ne prend de douches aussi longues ! Tu


essaies de t'bouillanter?

Lily crut mourir d'humiliation en se trouvant face face avec un


Italien au bord de la crise de nerfs dans un nuage de vapeur. Sans gard
pour sa veste, il avait ouvert la porte de verre et pntr dans la douche
pour couper l'eau.

Habille-toi ! Ma mre a hte de te souhaiter la bienvenue, dit-il en


attrapant un drap de bain qu'il lui lana.

Lily qui venait seulement de prendre conscience de sa nudit sous le


regard dor qui l'avait parcourue de la tte aux pieds, s'enveloppa
troitement dans la serviette, tandis que Paolo se dbarrassait de sa
veste. Avant de quitter la pice, il ramassa d'un air excd la bague
pose sur la coiffeuse.

Rouge de chaleur et de confusion, elle s'empara d'une autre


serviette pour se scher les cheveux. Paralyse par cette arrive
intempestive, elle s'tait contente de rester debout, nue comme un ver.
Pourvu qu'il n'aille pas penser qu'elle l'avait fait exprs, se dit-elle, en
proie un sentiment grandissant d'humiliation.

Rien d'tonnant ce qu'il l'ait toise avec un tel mpris, s'il prfrait
les blondes aux longues jambes, bien dans leur peau. Il ne devait gure
avoir envie de se compliquer la vie avec elle. Tout ce qu'il attendait, c'est
qu'elle se comporte en fiance amoureuse en prsence de sa mre, mais
en priv, elle redevenait une employe paye la tche.

Dpche-toi d'enfiler a, lana-t-il d'un ton sans rplique.

Toujours drape dans sa serviette, Lily le vit jeter sur une chaise,
l'entre de la salle de bains, une robe mauve ple, ainsi qu'un slip et un
soutien-gorge de dentelle assortis, qui faisaient partie des vtements
qu'on lui avait fournis Londres. Une faon de lui signifier qu'il allait lui
falloir dsormais assumer son rle de fiance de luxe.

La gorge serre, elle s'habilla en frissonnant au contact de la


dentelle et de la robe soyeuse. Dans cette tenue, elle ne se sentait pas
elle-mme. Sans compter qu'avec ce qu'il avait dpens pour l'habiller
durant ces quinze jours, on aurait facilement pu nourrir une famille
pendant une anne entire. Quel gchis !

Rvolte, elle revint dans la chambre o il l'attendait sans


dissimuler son impatience.

A l'avenir, dclara-t-elle, je choisirai moi-mme ce que je veux


porter. Vous avez eu beau payer trs cher ces vtements et me payer moi
aussi pour jouer cette comdie, je ne vous appartiens pas totalement.

Il lui jeta un regard d'autant plus exaspr que cette peste toujours
prte regimber avait un corps faire se damner n'importe quel mle.
Dommage qu'elle ne le mette pas davantage en valeur et s'obstine le
dissimuler dans les horribles sacs qu'elle affectionnait. Au lieu de
l'agresser, elle aurait au moins pu lui tre reconnaissante de lui avoir
fourni l'occasion de rvler ses charmes cachs.

Au souvenir de sa nudit il avait pourtant fait son possible pour


ne pas la regarder il sentit une chaleur indsirable embraser ses reins.
Viens ici, lana-t-il sur un ton peu amne.

Sur la coiffeuse, il saisit une brosse en argent et, comme elle


s'obstinait rester immobile, il s'approcha d'elle, lui prit le menton pour
l'empcher de bouger et commena dmler ses cheveux encore
humides.

La prochaine fois, tu choisiras toi-mme la tenue que tu voudras,


mais aujourd'hui, nous sommes presss. Ma mre est impatiente de
rencontrer sa future belle-fille et je ne peux pas la faire attendre
davantage. Je sais combien de temps les femmes mettent s'habiller et
se prparer.

Il s'arrta net, conscient que pour la premire fois de sa vie, il tentait


de convaincre un employ rcalcitrant. Sous ses doigts, la chevelure
caramel avait la douceur de la soie, et la peau semblait si tendre et si
dlicate...

Les mots future belle-fille arrachrent Lily la transe o elle


tait tombe au moment prcis o il s'tait rapproch d'elle pour lui
brosser les cheveux. D'un bond, elle s'carta de ce corps si tentateur,
horrifie par sa propre faiblesse.

Vous me prenez peut-tre pour une de ces prtentieuses avec qui


vous avez l'habitude de sortir, lana-t-elle. Eh bien vous feriez mieux de
changer de tactique !

Arrte de discuter, rtorqua-t-il, exaspr, tout en lui passant une


nouvelle fois au doigt le fabuleux diamant qu'elle avait t pour prendre
sa douche.

Les grands yeux gris de Lily tincelaient de colre. S'il la prsentait


sa mre alors qu'elle tait dans cet tat, il courait la catastrophe.
Comment avait-il pu tomber sur la seule femme incapable de dissimuler
ce qu'elle ressentait? Dans ces conditions, mieux valait employer les
grands moyens. Confiant en sa technique prouve, il la prit par les
paules, se pencha sur elle, et l'embrassa.
5

En sentant les lvres de Paolo se poser sur les siennes, Lily eut
l'impression d'tre souleve par un ouragan dvastateur. Une
exprience qu'elle n'avait jamais connue auparavant et qui lui enlevait
jusqu' la simple capacit de penser. L'instinct l'emportant sur la raison,
ses lvres s'entrouvrirent pour mieux goter le plaisir de ce contact
divin. Elle fut parcourue par un long frmissement, tandis qu'il la
prenait par les paules pour mieux plaquer son corps frle contre le
sien, si ample et si puissant.

Jamais on ne l'avait embrasse avec tant de fougue, jamais elle


n'avait ressenti ce plaisir de miel et de feu au contact de la langue qui
explorait sa bouche, ni peru cette raction incontrle de chaque
cellule de son corps. Ses doigts effleurrent, comme malgr elle, le torse
de son compagnon travers le fin tissu de sa chemise. En le sentant se
durcir contre son ventre, elle ne put s'empcher de s'agripper ses
larges paules, dans un mouvement presque sauvage.

Soumise un flux irrsistible de sensations, elle se pressa contre lui,


mue par la fivre d'un instinct imprieux. Un long frisson parcourut
Paolo, qui poussa un lger grognement tout en la prenant par les
hanches pour mieux la plaquer contre lui. Elle avait l'impression qu'un
sang brlant coulait maintenant dans ses veines et son corps tremblant
tait anim de pulsations de dsir.

En proie un trouble dont elle dcouvrait pour la premire fois la


force tyrannique, elle glissa la main sous la chemise de son compagnon,
avant de tenter d'en dfaire fbrilement les boutons. Elle aurait tant
voulu qu'il n'y ait plus entre leurs corps aucun obstacle. Paolo prouvait
la mme fivre, elle le savait : ses mains qui parcouraient son corps,
affoles par le dsir, relevaient maintenant sa robe sur ses cuisses. La
passion insense qui brlait dans ses veines, elle la lui avait transmise. A
en mourir de volupt.
Jusqu'au moment o il releva soudain la tte et l'carta de lui d'un
mouvement presque brutal.

Immobile, comme sous le choc, elle tenta de reprendre son souffle,


cherchant la raison de ce changement soudain au fond des prunelles
dores que voilaient d'pais cils noirs. Des yeux o elle aurait pu se
noyer, songea-t-elle en frissonnant, tout tourdie, tandis que ses nerfs
vibraient encore fleur de peau.

Il faut que nous y allions, murmura Paolo d'une voix rauque, en la


prenant par la main, sans quitter du regard son corps tonnamment
rceptif, si sduisant et ses yeux qui brillaient dans son visage
empourpr. C'tait extraordinaire.

Il s'tonnait lui-mme d'avoir la franchise de le reconnatre. Jamais


auparavant il ne s'tait laiss aller un tel aveu. Comme si le moment
qu'ils avaient partag avait la force d'une passion ne au plus profond de
son tre. Jusque-l, il prouvait un rel mpris pour ceux qui se laissent
aller de tels propos sans en avoir mesur les consquences.

Dieu merci, il avait eu assez de bon sens pour s'arrter temps. S'il
n'avait pas su que sa malheureuse mre les attendait avec tant
d'impatience, ce baiser ne se serait pas termin de cette faon. Ils
auraient fini sur ce lit. Une vritable catastrophe. D'autant qu'il s'en
tait toujours tenu dans ce domaine des rgles trs strictes et s'tait
toujours interdit de sduire une employe, si attirante ft-elle.

Mais l'essentiel tait d'tre arriv ses fins, se dit-il pour tenter de
se rassrner. Lily Frome tait maintenant l'incarnation mme de la
fiance rougissante. Tendre, rose, et prte lui tomber dans les bras la
premire occasion.

Heureusement, le temps de descendre jusqu'au petit salon du rez-


de-chausse, il avait lui-mme russi reprendre le contrle de sa
libido. Ce qui venait de se produire n'tait d qu' un rveil de ses
instincts les plus primitifs. Cela faisait un moment qu'il n'avait pas eu de
relations avec une femme, et la nudit dlicate et prometteuse de Lily
avait enflamm ses dsirs frustrs comme la flamme un bois trop sec.
Compte tenu des circonstances, il n'avait pas eu tort de l'embrasser,
mais il aurait d s'en tenir l. Ce qui tait advenu ensuite, cette perte de
contrle qu'ils avaient subie l'un comme l'autre, tait beaucoup plus
regrettable, quoique trs naturelle aprs de longs mois de clibat.

Heureusement, lorsqu'il s'arrta devant une porte de noyer


dlicatement sculpte, le son de sa voix lui parut parfaitement normal :

Contente-toi d'tre toi-mme, et elle sera absolument ravie.

Ces mots ramenrent brutalement Lily la ralit, sans pour autant


qu'elle sache exactement o elle en tait : sa remarque tait-elle
ironique? Elle tait si quelconque et si terre terre qu'en d'autres
circonstances, il ne lui aurait pas mme jet un regard.

Et pourtant... Au souvenir de leur baiser, elle n'tait plus sure de


rien. En se rappelant la ferveur qu'elle avait mise lui rpondre, le
rouge lui montait aux joues et elle ressentait une honte cuisante qui lui
coupait presque le souffle. Jamais cela ne se reproduirait, se jura-t-elle,
sur la dfensive.

Pourtant, quand il l'avait embrasse, il en avait vraiment envie.


Passionnment. Dans sa vie trs occupe, elle n'avait eu que peu de
temps consacrer ce genre de plaisirs, mais elle n'tait pas idiote. Elle
savait reconnatre un homme en proie au dsir. Paolo aurait voulu
obtenir d'elle bien plus qu'un simple baiser.

Une bouffe de chaleur l'envahit cette ide, et les battements de


son cur s'acclrrent encore. Horriblement consciente qu'il la
jaugeait du regard, elle se recroquevilla, tte basse, esprant que cette
posture dissimulerait les pointes de ses seins, trop visibles sous la soie
lgre.

Tiens-toi droite, lana-t-il sur un ton cinglant.

La fiance rayonnante qu'il contemplait quelques instants plus tt


s'tait mtamorphose en une malheureuse crature qu'il avait
l'impression de traner au supplice.
Personne ne va te manger, cara, reprit-il d'une voix plus douce,
pour tenter de la rconforter. C'est moi qui ferai la conversation.
N'oublie pas que je serai l pour te tenir la main.

Ce qui n'tait pas fait pour la rassurer, loin de l. Ds qu'il tait dans
les parages, elle se sentait terriblement mal l'aise. Vulnrable.
Beaucoup trop rceptive l'incroyable sex-appeal qu'il dgageait. Et
maintenant, aprs ce qui venait de se passer, elle avait compris combien
elle tait mal arme pour lui opposer la moindre rsistance. L'angoisse
lui mettait les nerfs fleur de peau.

Elle n'tait pas assez stupide pour ignorer qu'elle l'exasprait En


temps normal, jamais il n'aurait pos le regard sur elle, jamais il ne
l'aurait mme remarque. Mais en la voyant toute nue, sans doute avait-
il chang d'avis. Aprs tout, avait-il d penser, puisqu'il lui avait en
quelque sorte achet quinze jours de sa vie, pourquoi ne pas en profiter?
Et pour tout arranger, ce qui venait de se passer dans la chambre ne
l'avait certainement pas dcourag, loin de l.

En ouvrant la porte, Paolo lui lcha la main et la prit par la taille


pour la pousser dans une vaste pice lgamment dcore : des murs et
des rideaux blancs, des siges tendus de toile crue et une multitude de
bouquets odorants dans des vases de cristal.

A la vue de la vieille dame assise une table ronde, dans


l'embrasure d'une fentre, Lily sentit son cur se serrer. Avec ses
cheveux blancs, elle avait l'air si vulnrable que la jeune femme aurait
voulu que le sol l'engloutisse l'instant mme.

Elle venait de prendre conscience de la difficult qu'elle aurait


tenir le rle qu'elle s'tait engage jouer.

La signora Venini lui adressa un sourire radieux qui accentua


encore le malaise qu'elle ressentait. Comme s'il l'avait compris, Paolo
accentua sa pression sur sa taille dans un geste rassurant et s'avana,
avant de se baisser pour serrer tendrement sa mre dans ses bras et de
dposer sur sa joue ple un lger baiser.
Comme je regrette de t'avoir fait attendre, Mamma. C'est
entirement ma faute, mais je dois dire qu'en compagnie de Lily, je ne
vois pas le temps passer.

Lily remarqua qu'il n'employait pas le trop formel Madre et


resta stupfaite devant le changement qui s'tait opr en lui. Sa voix
tait devenue plus douce, son sourire plus tendre. Tout en lui exprimait
un vident respect. Il ne ressemblait en rien l'homme qu'elle avait
connu, impatient jusqu' l'arrogance, critique et souvent glacial, un
homme qui ne voulait jamais rien cder.

Il adorait sa mre, c'tait clair, et elle tait au centre de ses


proccupations. Pour un peu, Lily aurait compris pourquoi il avait
mont cette comdie : Paolo croyait sincrement que le meilleur moyen
de rassurer sa mre, si fragile, tait de feindre d'avoir trouv la femme
avec qui il allait passer le reste de sa vie.

Le cur battant, elle prit la main blanche et macie que lui tendait
la vieille dame.

Lily ! Que je suis heureuse de vous rencontrer enfin. Venez-vous


asseoir auprs de moi ! Paolo m'a tant parl de vous.

Paolo avait beau sourire de faon encourageante, Lily devina


l'angoisse qui l'treignait. C'est d'ailleurs ce qui lui donna, en dpit du
regret qu'elle avait de tromper cette femme si fragile, le courage de
s'avancer, de s'asseoir ct d'elle, de lui sourire et de profrer son
premier mensonge.

Moi aussi, je suis trs heureuse de vous rencontrer. Debout


derrire elle, Paolo avait pos les deux mains sur ses paules. Elle le
sentait terriblement angoiss au sujet de sa mre, et en la voyant de plus
prs, elle comprenait aisment pourquoi.

Le moindre souffle aurait suffi renverser ce corps diaphane. Cette


impression n'tait pas due uniquement la cicatrice qui courait sur
toute la largeur de son front, la limite de la masse neigeuse de ses
cheveux, et qui tait sans doute appele disparatre ou s'attnuer.
Tous ses traits, jadis ravissants, sans aucun doute, refltaient l'infinie
tristesse et la profonde lassitude d'une femme qui, depuis longtemps,
la vie n'avait plus apport que des chagrins.

La gorge de Lily se serra, et inconsciemment, elle dissimula de son


autre main la bague de fianailles qu'elle portait l'annulaire, tout en
balbutiant quelques mots de sincre compassion venus du fond de son
cur tendre.

Vous avez surmont une opration prouvante, signora, et vous


avez besoin de vous reposer tranquillement, sans tre drange par des
visiteurs.

Lily sentit la pression des doigts de Paolo s'accentuer sur son


paule. Il fallait absolument qu'elle sorte de cette pice et qu'elle mette
le plus de distance possible entre elle et cet homme qui avait le pouvoir
de lui faire perdre toute matrise d'elle-mme.

J'avais bien dit Paolo qu'il tait beaucoup trop tt pour que je
vienne vous rendre visite. Ce n'est pas raisonnable et cela aurait trs
bien pu attendre que vous soyez compltement remise, continua-t-elle
avec un doux sourire. Mais vous savez sans doute qu'il est trs difficile
de lui faire entendre raison quand il a un projet en tte. Je suis
convaincue qu'il serait prfrable que je reparte ds demain ou aprs-
demain au plus tard, pour viter de troubler votre convalescence.

Quelle ide ! Rien ne peut mieux m'aider reprendre des forces


que de faire plus ample connaissance avec ma future belle-fille. Ce sera
le seul moment positif d'une anne qui ne m'a apport que des chagrins,
dclara la vieille dame dont les yeux brillaient maintenant d'une
tonnante dtermination. Et si nous dsirons vraiment apprendre
nous connatre, il faut que nous prenions notre temps, si? En ralit,
j'aimerais que mon fils russisse vous convaincre de rester ici plus
longtemps que les deux petites semaines que vous aviez prvues. Aprs
tout, nous avons un mariage organiser ensemble !
Il faut absolument que vous mettiez un terme cette comdie,
s'cria Lily, dsespre, une heure et demie plus tard.

Carla, la dame de compagnie de la signora Venini, venait de faire


son apparition et avait eu le plus grand mal persuader la vieille dame
d'aller se reposer un peu avant le dner.

Silenzio ! Chuchota-t-il en prenant Lily par le poignet. Parle plus


bas. On risque de t'entendre. Viens.

L'entranant avec dtermination hors de la pice, il lui fit traverser


le hall dall de marbre et la conduisit sur une vaste terrasse. A l'une des
extrmits se trouvait un salon d'o l'on pouvait contempler le soleil
couchant, tandis que, de l'autre ct, une treille abritait une longue table
flanque de deux bancs.

Sans mme lui proposer de s'asseoir, Paolo la guida vers les


quelques marches qui descendaient au jardin, un ddale d'alles
bordes de buis, de hauts cyprs et de massifs de rosiers en fleur.

Comme elle trbuchait, il ralentit enfin le pas, et passa le bras


autour de la taille de la jeune femme pour la rassrner.

Asseyons-nous et parlons raisonnable, dit-il en la conduisant vers


un banc de marbre, prs d'une antique fontaine de pierre.

A cette petite faute d'anglais, une langue qu'il parlait


impeccablement, elle comprit que les vnements de l'aprs-midi
l'avaient troubl tout autant qu'elle. En fait, elle tait contente de
s'asseoir et ne doutait pas qu'il ft tout aussi constern qu'elle par les
projets de mariage de sa mre.

Il doit bien y avoir un moyen de lui faire entendre raison,


commena-t-elle. Aprs tout, c'est vous qui nous avez mis dans cette
situation. A vous de nous en sortir. Personnellement, j'ai fait tout ce que
j'ai pu : je lui ai expliqu que j'appartenais une organisation caritative
et que j'avais des engagements long terme. Mais elle n'a rien voulu
entendre !
Tu gaspilles ton nergie essayer de la convaincre. Elle sait que je
suis dj intervenu, et quand je m'attaque un problme, j'ai l'habitude
de le rsoudre. Elle a donc compris que puisque j'ai pris les choses en
mains, ton absence ne risque pas de tirer consquence.

Un monstre de vanit, se dit Lily en le fusillant du regard.

Dans ce cas, je te suggre d'utiliser les superpouvoirs de ton


intelligence pour trouver une solution.

Ses grands yeux gris tincelaient de rage, mais dans leurs


profondeurs, il crut apercevoir comme une lueur effraye. Il s'assit
ct d'elle, le bras allong sur le dossier du banc, dans une attitude
dlibrment dtendue.

Je reconnais volontiers que je n'avais pas prvu qu'elle se


lancerait si vite dans des projets de mariage, reconnut-il sans cesser de
sourire en dpit du regard exaspr qu'elle lui lana.

Tu t'imaginais sans doute que nous arriverions juste temps pour


recueillir son dernier souffle et pour l'entendre dire combien elle tait
heureuse de retourner auprs du Crateur en sachant que tu allais enfin
te marier !

A ces mots cinglants, il perdit contenance et le rouge lui monta aux


joues. Mais peine avait-elle lanc cette phrase que Lily se dtesta de
l'avoir prononce, mme si elle se moquait de l'effet qu'elle avait pu
produire sur lui.

Excuse-moi, reprit-elle plus calmement en prenant la main de


Paolo dans la sienne. Jamais je n'aurais d dire a. Je comprends tout
fait que tu te fasses du souci pour ta mre. Quand quelqu'un que nous
aimons est gravement malade, c'est insupportable. On ne peut pas
s'empcher d'imaginer le pire, tout en priant pour que a n'arrive pas.
C'est humain.

Il lui jeta un coup d'il indign, sans pourtant retirer sa main de


celle de la jeune femme.
Moi, j'aimerais bien pouvoir me faire du souci pour ma mre,
ajouta-t-elle, tout en sachant qu'elle risquait de l'irriter davantage
encore.

Les yeux de Paolo cherchrent les siens et une douce chaleur


envahit son cur. Le regard gris de Lily Frome exprimait tant de
sympathie et ses lvres s'entrouvraient avec une tendresse si vidente...
Pas de doute, cette fille avait du cur. Il suffisait de voir la faon dont
elle s'tait excuse, dans sa crainte de l'avoir bless.

Alors que lui, il n'avait cess de la rudoyer, de l'insulter et de se


moquer d'elle. Elle ne mritait pas qu'on la traite comme a. Et pour
couronner le tout, il l'avait embrasse alors qu'il ne savait rien d'elle ou
presque. C'tait pire qu'une insulte.

Il serra les doigts de la jeune femme entre les siens.

Que lui est-il arriv?

Prise de court, Lily ouvrit la bouche avant de la refermer, incapable


de prononcer un mot. Pourquoi avait-elle encore plus de mal
supporter la gentillesse de cet homme que son agressivit ?

Alors? Insista-t-il doucement.

Je...

Elle ne parvenait plus trouver ses mots. A cause de cette lueur


dore dans le regard de Paolo, si insistante, et pourtant si douce et si
chaleureuse. Le pli de sa bouche s'tait adouci. Comme s'il la considrait
dsormais comme un tre humain part entire, capable de sentiments,
et non plus comme une employe paye pour excuter les ordres qu'on
lui donnait. Un automate qu'il pouvait manuvrer son gr, en
appuyant sur un bouton, avant de le relguer dans un placard et de
l'oublier quand il aurait accompli correctement sa tche.

Elle est morte, balbutia-t-elle. Quand j'tais encore un bb. Je ne


me souviens mme pas d'elle. Naturellement, je possde quelques
photographies. Elle tait trs jolie.
Elle finit par sourire et leurs regards se croisrent.

Dans ce cas, tu dois tenir d'elle. Et ton pre?

Ainsi, il la trouvait jolie, songea-t-elle sans trop y croire.

Mais elle se sentait si bien lorsqu'il tenait sa main dans la sienne.


C'tait trop bon. Naturellement, il aurait mieux valu qu'il s'abstienne, ou
qu'elle ait assez de force de caractre pour retirer sa main. Mais elle en
tait incapable.

Il est parti, rpondit-elle avec un imperceptible haussement


d'paules. Aprs m'avoir confie la tante de ma mre. Ma seule
famille.

Tu le vois souvent ? Tu as de ses nouvelles ?

Jamais, avoua-t-elle d'une voix qui tremblait un peu. Pour tre


honnte, mes parents taient trs jeunes quand ils se sont maris. Bien
trop sans doute. Quand je suis ne, ils n'avaient mme pas vingt ans. Je
suppose qu' cet ge, mon pre tait incapable de prendre en charge un
bb. J'ai d natre par erreur. A l'ge qu'ils avaient, ils pensaient sans
doute avoir de longues annes de tranquillit devant eux avant de
devenir parents. Il a d se dire que ce qu'il pouvait faire de mieux pour
moi, c'tait de me laisser adopter par grand-tante Edith.

Dio ! Songea Paolo, en la fixant d'un regard perplexe. Comment un


homme pouvait-il abandonner ainsi un tre minuscule, la chair de sa
chair? Et elle tentait de lui trouver des excuses ! Comme si elle avait
sans cesse besoin de tendre l'autre joue, et de trouver du bien l o
d'autres se seraient fait un plaisir de ne voir que le mal ! Jamais encore
il n'avait rencontr une femme dans son genre.

Dcidment, pensa Lily, confuse, vu la manire dont il la fixait, il


devait la prendre pour une extraterrestre. Elle s'humecta les lvres, bien
dcide lui dire que la disparition de ses parents n'avait strictement
rien voir avec l'pineux problme qui les proccupait. Mais elle oublia
bien vite cette excellente rsolution, car il se pencha soudain sur elle, la
prit dans ses bras et l'embrassa.
Avec une grande tendresse, cette fois-ci. Une tendresse un peu
douloureuse. Mais tonnamment apaisante. Ses oreilles bourdonnaient,
son cur battait tout rompre. Quand il releva enfin la tte, il murmura
doucement :

Je t'ai men la vie dure, mais c'est mon tour de te prsenter des
excuses, cara. Cela ne se reproduira plus.

Que lui arrivait-il? se demanda-t-il. Jusque-l, il n'avait connu


qu'une seule rgle : ne jamais s'excuser, ni s'expliquer. Secou par la
force de ce qu'il ressentait un mlange de compassion, d'admiration
et de remords pour la faon indigne dont il l'avait traite jusque-l , il
tourna la tte pour poser ses lvres sur la peau tendre du cou de Lily,
juste au-dessous de l'oreille.

Fais-moi confiance. Comme tu l'as si bien dit, c'est moi qui nous
ai mis dans cette situation, et c'est moi qui nous en sortirai.

Il pouvait sentir son cur battre l'intrieur de sa poitrine


adorable.

Pour le moment, reprit-il d'une voix rauque, en proie une


motion inconnue qui submergeait tout son tre, dtends-toi et profite
de ton sjour ici.

Il faillit ajouter: avec moi , mais russit s'arrter temps.


6

Lily tait bien oblige de reconnatre qu'elle commenait ne plus


pouvoir se passer de Paolo. Rellement. Lorsqu'elle tait ct de lui,
dans la mme pice, par exemple quand ils djeunaient ou dnaient avec
sa mre, elle tait incapable de dtacher son regard de lui. Quand il
tournait la tte et s'apercevait qu'elle avait les yeux fixs sur lui, il lui
adressait son fameux petit sourire si sexy, et elle avait le plus grand mal
ne pas craquer.

En tait-il conscient ? Savait-il qu'il lui suffisait de lui sourire, de


l'effleurer au passage ou de lui poser la main sur l'paule pour que son
souffle s'acclre, que son cur se serre et que tout son corps se tende et
s'embrase sous l'effet du dsir qui la dvorait ?

Elle sentait qu'elle tait en train de tomber amoureuse, cela la


terrifiait, et elle tentait dsesprment de rsister. Pourquoi fallait-il
qu'en toute connaissance de cause elle se soit lance dans une aventure
qui ne pouvait ne la mener qu'au dsespoir? Depuis deux jours qu'ils
taient l, il n'avait cess de faire preuve son gard d'une dsarmante
tendresse. Elle avait beau se rpter avec une froide dtermination que
tout n'tait que comdie, cela ne changeait strictement rien ses
propres sentiments.

Quant aux deux baisers qu'ils avaient changs, ils pouvaient tout
aussi bien se justifier dans cette perspective. Dans les deux cas, il l'avait
embrasse un moment o elle manifestait sa frayeur ou sa rvolte :
l'instant o elle apprhendait tant la rencontre avec sa mre, et ensuite,
quand elle s'tait indigne d'entendre la signora btir des projets pour
un mariage qui n'aurait videmment jamais lieu. Mais elle avait beau
voir clair dans ses manuvres, cela ne changeait absolument rien.

Les joues rouges de confusion, furieuse contre elle-mme, elle


rentra les pans de sa chemise dans la ceinture de la jupe de lin cru
qu'elle avait choisie dans sa fabuleuse garde-robe. Puis elle passa
rapidement un peigne dans ses cheveux coups au carr et posa sur ses
lvres une touche de gloss. Jetant un coup d'il au miroir, elle adressa
un sourire narquois au reflet flatteur qu'il lui renvoyait. Cinq minutes
plus tt, le tlphone de sa chambre avait sonn et Carla l'avait avertie
que la signera Venini prenait en ce moment mme l'air sur la terrasse et
serait ravie que la signorina Lily vienne se joindre elle.

Pour la premire fois, elle allait se retrouver seule avec la mre de


Paolo, et cette perspective, elle avait bien du mal garder son calme.
Jusque-l, ce dernier s'tait toujours trouv l pour corriger ses bourdes
et ses bvues. Que dirait-elle quand la vieille dame reviendrait sur le
sujet brlant des prparatifs du mariage ? Elle qui avait si peu
l'habitude de mentir, elle se sentait incapable de continuer jouer seule
cette comdie.

Malheureusement, Paolo l'avait informe la veille au soir qu'il lui


fallait passer la journe Florence pour ses affaires. Il lui avait bien
propos de l'accompagner et d'en profiter pour faire les boutiques et
visiter la ville jusqu' ce qu'il ait termin, mais elle avait refus. Elle
avait besoin de se retrouver seule pour mettre de l'ordre dans ses
penses, analyser les sentiments qu'elle ressentait son gard et tenter
de comprendre comment se tirer sans trop de difficults de ce mauvais
pas.

Maintenant, elle regrettait amrement de ne pas avoir accept cette


invitation, ne serait-ce que pour viter le tte--tte qui l'attendait et les
piges o elle n'allait pas manquer de tomber.

En arrivant la porte de la terrasse, Lily s'accorda un instant pour


goter la douce chaleur du soleil toscan sur sa peau. Elle commenait
se dtendre quand un chaleureux Buongiorno. Lily retentit ses
oreilles.

Signora, rpondit la jeune femme d'une voix tremblante.

En esprant que la vieille dame ne remarquerait pas son trouble,


elle s'approcha de la table installe sous la tonnelle couverte de vigne o
celle-ci tait assise.
Asseyez-vous prs de moi. Pourriez-vous m'appeler Fiora ? C'est
moins crmonieux, no ? demanda-t-elle avec un sourire charmeur qui
fit immdiatement songer Lily que Paolo avait de qui tenir. Nous
garderons Mamma pour aprs la crmonie qui fera officiellement
de vous ma belle-fille.

A la pense que ce jour n'arriverait jamais, Lily eut bien du mal


avancer comme si de rien n'tait pour s'asseoir sur une chaise, de l'autre
ct de la table.

Cette supercherie lui faisait horreur. Son cur se rvoltait et la


pressait de librer sa conscience en avouant tout cette adorable vieille
dame. Peu lui importaient les transports de colre de Paolo qui ne
manquerait pas de se dchaner contre elle. Mais comme elle ne se
dcidait pas parler, Fiora reprit aimablement :

Comme vous tes jolie ! Mon cynique de fils a fini par suivre son
cur et il a fait le bon choix. A tous ces mannequins qui ont une
machine calculer en guise de cur, il a prfr une jeune fille aimante
et douce. Je suis convaincue que vous saurez le rendre trs heureux.

Devant tant de navet Lily ne put que sourire pour dissimuler son
angoisse et reconnatre qu'elle ne se sentait pas le courage de dvoiler la
vrit. Non seulement elle ferait voler en clats le rve de la vieille dame,
mais elle provoquerait une faille dans les relations entre la mre et son
fils, ce dont elle ne voulait en aucun cas se sentir responsable.

Heureusement, Agata arriva sur ces entrefaites, portant un plateau


charg d'une lgante cafetire en argent.

L'infirmire que mon fils avait engage est enfin partie, confia
Fiora Lily tout en lui versant du caf. C'tait un vrai dragon. J'ai dit
Paolo que j'allais beaucoup mieux et que je prfrais me passer de ses
services.

Il n'a pas protest? Senquit Lily, trs tonne, car il s'tait


toujours montr si proccup du bien-tre de sa mre qu'elle avait peine
croire qu'il ait accept.
a n'a pas t sans mal, reconnut la vieille dame, avec au coin de
l'il une lueur malicieuse qui convainquit Lily qu'elle allait beaucoup
mieux.

Elle avait repris des couleurs et parlait maintenant d'une voix plus
forte. Les cernes qui creusaient ses yeux avaient presque compltement
disparu.

Il a bien d reconnatre que la perspective de votre mariage


m'avait fait reprendre got la vie, reprit-elle en posant sa main sur
celle de la jeune femme. La mort de mon mari, il y a dix ans, m'a
terriblement secoue. Sergio et moi, nous tenions beaucoup l'un
l'autre. Mais il me restait une raison de vivre, mes deux grands fils. Sans
parler de l'espoir d'avoir un jour des petits-enfants.

En soupirant, elle retira sa main pour la poser ct de l'autre, sur


ses genoux recouverts de soie bleu lavande.

Et puis, il y a un peu plus d'un an, mon fils Antonio a trouv la


mort dans un accident de voiture, ainsi que sa femme qui tait enceinte.
Tous mes espoirs ont t balays. Quant Paolo, autant que j'ai pu le
savoir, il avait l'air bien dcid ne jamais se remarier. D'une certaine
faon, remarqua-t-elle avec un lger haussement d'paules, je
comprenais ses raisons : il n'avait plus la moindre confiance en ses
sentiments. Ses deux premires expriences se sont trs mal termines.
Naturellement, il a dj d vous raconter tout a.

Lily fit un norme effort pour hocher la tte. Elle aurait bien voulu
pouvoir rentrer sous terre. Naturellement, Paolo n'aurait jamais fait la
moindre confidence une simple employe, tout juste bonne excuter
les ordres qu'il lui donnait. Quant l'amour qu'il tait cens prouver,
elle ne pouvait pas avouer a Fiora qu' son avis, il ne savait mme pas ce
que ce mot signifiait en ralit, sauf bien entendu concernant sa mre
adore. Comme l'avait si bien dit Penny Fleming, l'ennui ne se faisait
jamais trs longtemps attendre.

Venant d'une mre, reprit la signora, il est sans doute tout fait
normal de vouloir voir son fils enfin mari et heureux. D'autre part, si
Paolo tait rest dfinitivement seul, notre ligne, qui est fort ancienne
et dont mon Sergio tait si fier, se serait jamais teinte, ce que je ne
puis envisager sans une infinie tristesse. Mais il vous a enfin rencontre,
et avec vous, la promesse d'un avenir heureux. Et moi aussi, aprs tous
les chagrins que j'ai prouvs, je peux regarder l'avenir avec une joie que
jamais je n'aurais cru prouver de nouveau.

C'tait la premire fois qu'elle voquait devant Lily la tragdie


qu'elle avait vcue et l'abme de dsespoir dans lequel elle avait t
plonge durant l'anne prcdente. La jeune femme commenait
comprendre pourquoi Paolo, quand les mdecins avaient voqu la
possibilit d'une issue fatale, avait dcid de mentir sa mre. Pris de
court, il s'tait cru oblig d'annoncer sa mre ces pseudo-fianailles
pour lui procurer une dernire occasion d'tre heureuse. Mais le fait de
comprendre pourquoi il avait menti ne lui rendait pas plus facile de
jouer cette comdie, bien au contraire.

Elle fut soulage de voir apparatre la dame de compagnie qui


exigea que la vieille dame aille se reposer.

Pour vous remettre, vous avez besoin de beaucoup de repos,


dclara Carla en souriant Lily d'un air complice, tout en aidant la
signora quitter son fauteuil.

Lily et moi, nous avons discuter, objecta Fiora avec hauteur,


ddaignant la main qui lui tait tendue. Et je suis capable de marcher
sans aide. Laissez-nous, je ne suis absolument pas fatigue.

C'est justement parce que jusqu' maintenant, vous avez accept


de suivre mes conseils et de vous comporter de faon raisonnable.

Lily dissimula un sourire. Si la discussion se prolongeait sur ce ton,


elle tait prte parier sur Fiora. Mais Carla avait plus d'un atout dans
son jeu.

Vous allez avoir besoin de toutes vos forces et de toute votre


nergie pour organiser ce fameux mariage qui vous excite tant. Si vous
tes trop fatigue, vous ne serez plus bonne rien.

Pour une fois, vous avez raison, rpondit Fiora en acceptant enfin
de se lever avant de se tourner vers Lily, un sourire plein de malice aux
lvres. Nous nous verrons tous les trois ce soir pour le dner, Paolo, vous
et moi. J'ai quelque chose d'important vous annoncer tous deux.
Quant vous, Carla, si jamais vous vous transformez en dragon, vous
subirez le mme sort que l'infirmire.

La dame de compagnie afficha un large sourire qui suffit prouver


Lily qu'elle ne prenait pas cette menace au srieux.

Ds qu'elle se retrouva seule, Lily se leva, trop nerve pour rester


assise. Pourquoi Paolo avait-il prouv le besoin de s'absenter au
moment prcis o sa prsence lui tait indispensable ? Elle se mit
arpenter la terrasse, avant de s'arrter devant la balustrade de pierre,
fixant sans les voir les collines boises bordes de vallons fertiles. Il tait
loin de mesurer toutes les consquences de la mystification dans
laquelle il l'avait entrane. Il fallait absolument qu'elle le convainque de
mettre un terme cette comdie avant d'en arriver parler de l'heure de
la crmonie. Tout de suite. Avant qu'ils ne se trouvent tous deux
engags plus loin dans l'imagination de Fiora.

C'est bien ce qu'elle avait tent de faire lors de sa premire


rencontre avec la vieille dame en prtendant que l'organisation ne
pouvait se passer de sa prsence.

Pour essayer de s'chapper.

Dsormais, la balle tait dans le camp de Paolo. Depuis qu'il avait


quitt la villa, le simple fait de ruminer toute cette histoire suffisait la
rendre folle. Littralement. Il fallait absolument qu'elle trouve une
occupation pour chapper cette obsession qui la rongeait.

Elle tourna les talons et se hta vers la maison. Une fois monte
dans sa chambre, elle s'assit au bord du lit et prit le tlphone, les nerfs
vif. Elle avait l'impression d'avancer dans un brouillard pais, sans
carte pour se guider, alors que sa grand-tante, la seule personne
susceptible de l'aider, se trouvait des milliers de kilomtres.

Edith dcrocha la seconde sonnerie, et pronona son habituel :


All, qui est-ce? qui fit natre sur les lvres de Lily son premier vrai
sourire de la journe.
C'est moi, ma tante. Comment te dbrouilles-tu, toute seule? Sans
personne pour t'aider, ce ne doit pas tre facile. Tu as trouv quelqu'un
pour sortir le chien de Maisie?

Soudain Lily entrevit une chappatoire : si elle russissait


convaincre sa tante qu'en son absence, l'organisation battait de l'aile,
elle aurait une excuse parfaite pour courter son sjour en Italie.

Tu veux rire, ma petite fille. Nous nous en sortons parfaitement.


Kate Johnson, qui te remplace, est venue de trs bonne heure. Ds
qu'elle a eu fini de s'installer Felton Hall, o elle loge provisoirement,
elle a commenc organiser les bnvoles. Elle en a dnich deux, grce
au vicaire qui en a parl la fin de son sermon, et elle a mme pass une
annonce dans le journal local pour obtenir du renfort. Ils lui auraient
mme promis de publier un article sur le Coup de pouce. Je me
demande pourquoi nous n'y avons pas pens. Rien de tel que de faire
appel un vrai professionnel pour trouver des ides neuves. Mme si
nous n'en sommes qu'au tout dbut, la situation n'a plus l'air si
dsespre. Mais je pensais que ton nouvel ami t'aurait mise au courant,
puisqu'il nous appelle tous les jours. Il prend visiblement ses
engagements trs au srieux.

Ton nouvel ami ? Elle ne pouvait tout de mme pas faire allusion
Paolo ! C'tait totalement absurde ! Muette de stupfaction, Lily
comprit qu'elle pouvait dire adieu la seule solution qui lui tait venue
l'esprit. Mme si elle en tait ravie pour le Coup de pouce, trs
gostement, ce n'tait pas ainsi qu'elle russirait se tirer d'affaire.

Tu es toujours en ligne? reprit grand-tante Edith d'une voix de


stentor qui arracha sa petite-nice un faible acquiescement.

Prudemment, la jeune femme carta l'appareil de son oreille en


prvision de la suite qui ne tarda pas venir :

Tu vois donc que tu n'as pas besoin de te faire le moindre souci.


Et pour toi, tout se passe bien? reprit la vieille dame avant de poursuivre
sans attendre la rponse. Quelle chance que notre nouveau partenaire
ait suggr de t'offrir ces vacances en Italie : tu avais l'air trs fatigue.
Justement sa mre, qui vient d'tre malade, a besoin de quelqu'un de
jeune pour lui tenir compagnie, ce qu'il m'a dit. C'est seulement ce
moment-l que je me suis rendu compte que cela faisait bien trop
longtemps que tu travaillais la limite de tes forces...

Sans avoir besoin d'couter plus longtemps ce long monologue


tonitruant. Lily comprit soudain comment Paolo avait russi
convaincre Edith de l'autoriser se rendre en Italie sans qu'elle lve la
moindre objection. Elle aurait d savoir que, quand il avait une ide en
tte, il tait prt user de son charme sans aucun scrupule pour arriver
ses fins.

Profitant de ce qu' l'autre bout de la ligne, son interlocutrice


reprenait son souffle, elle s'enfona immdiatement dans la brche.

Prends bien soin de toi, tante Edith. On va se revoir bientt.

C'est du moins ce qu'elle esprait.

Paolo engagea sa voiture dans l'alle qui montait vers la villa. Bien
qu'il ft en retard, il avait envie de prendre une douche et de se changer
avant le dner qui tait dsormais avanc 7 heures en raison de l'tat
de sant de sa mre. Ses rendez-vous s'taient prolongs plus tard qu'il
ne l'aurait cru : il ne savait pas pourquoi, mais il tait trop anxieux de
rentrer chez lui pour tre aussi efficace que d'habitude. Visiblement, il
avait l'esprit ailleurs.

Avait-il tant hte de retrouver Lily? Cette pense aussi stupide


qu'incongrue lui traversa l'esprit. Quelle ide ! Sans doute dsirait-il
faire le point et s'assurer qu'en dehors de sa prsence, elle n'avait rien
dit ni fait qui ft susceptible de le trahir.

Ses traits se crisprent. Naturellement, il lui tait redevable que sa


mre se soit remise si rapidement, le seul problme tant que la vieille
dame envisage avec un tel enthousiasme et surtout tant d'impatience la
perspective de son mariage. Hier encore, elle l'avait harcel pour qu'il
prenne rendez-vous avec un prtre et fixe une date, le plus tt possible
aprs son dernier rendez-vous chez le chirurgien.

Quand il lui annoncerait, comme il devrait tt ou tard le faire, qu'il y


avait un contretemps, elle allait tre terriblement due, il le savait.
Mais elle comprendrait sans doute l'importance des problmes,
totalement fictifs videmment, qu'il avait rsoudre. Peut-tre lui
raconterait-il qu'il devait se rendre dans une filiale du groupe qu'il
dirigeait, New York, Madrid, Londres, enfin, n'importe o : il fallait
qu'il tire la situation au clair avant son mariage. Elle-mme avait t
marie assez longtemps avec le directeur d'une banque d'affaires
internationale pour savoir que le travail passait toujours avant la vie
prive. Encore un nouveau mensonge. Dtestable, mais comment s'y
prendre autrement?

Priver sa mre de Lily, dont elle n'arrtait pas de lui vanter les
mrites, aller soulever d'autres difficults. Bien sr, il aurait pu
prtexter que l'organisation exigeait que la jeune femme rentre en
Angleterre, mais la vieille dame savait pertinemment qu'il tait dj
intervenu pour lui trouver une remplaante.

Une solution serait de prtendre que sa grand-tante Edith, en raison


de son ge, avait absolument besoin d'elle. Sa mre l'accepterait
d'autant plus facilement qu'elle ne voudrait pas priver une vieille dame
de la compagnie d'une petite-nice qu'elle avait adopte tout bb et
qu'elle adorait. Dans ces conditions, les fianailles s'terniseraient,
jusqu'au moment o il pourrait dcemment raconter que a n'avait pas
march en dfinitive et que le mariage n'aurait pas lieu.

A ce moment, Dieu merci, sa mre serait suffisamment en forme


pour supporter ce choc et cette invitable dception. Naturellement, il
lui faudrait faire face ses rcriminations, mais il s'en accommoderait.
Pour tout dire, cette comdie tait loin de le satisfaire, car il avait
toujours prfr agir en toute franchise et tous ces mensonges lui
laissaient dans la bouche un got amer. Mais dans ce cas prcis, la fin
la sant de sa mre en l'occurrence justifiait amplement les moyens.
Il allait devoir expliquer tout cela Lily sans la laisser languir plus
longtemps dans l'incertitude. A vrai dire, elle avait tenu le rle qu'il lui
avait assign avec plus de conviction qu'il ne l'aurait cru.

Un rle difficile, il le reconnaissait volontiers, mme si elle se


rappelait que la survie financire du Coup de pouce reposait
entirement sur la conviction qu'elle y mettait. Mais rien qu' la faon
dont elle le regardait, les yeux rveurs ou pleins d'tincelles de plaisir, et
rougissait quand il lui souriait, elle se rvlait une actrice hors pair. Et
quand il la touchait, lui prenait la main, ou passait son bras autour de sa
taille, il pouvait presque entendre son cur battre plus vite, tandis que
son souffle s'acclrait et que sa bouche s'entrouvrait avec une vidente
sensualit. Rien redire, c'tait vraiment du grand art.

Quant ses lvres, pas de doute, elles taient vraiment faites pour le
baiser. D'autant plus qu'elles rpondaient aux siennes avec une ardeur...
Il avait du mal penser que l encore, elle jouait la comdie, songea-t-il
avec un sourire plein de tendresse. Qui aurait cru, lors de leur premire
rencontre, qu'une petite brindille couverte de boue puisse se
transformer en une beaut aussi dlicate qu'ensorcelante?

Sans oublier qu'elle pouvait tre extrmement sexy. Il sentit son


corps s'enflammer au souvenir de sa nudit et eut soudain une folle
envie de la prendre dans ses bras, de poser ses lvres sur les siennes et
de l'emmener beaucoup plus loin encore qu'ils n'taient jamais alls.

Basta ! Assez ! Il freina dans une pluie de graviers avant de


s'extraire de la voiture dont il claqua la portire avec violence. Pas
question de sexe avec Lily Frome ! Quel quenvie qu'il en ait, c'tait un
chemin sur lequel il tait trop dangereux de se risquer. D'ailleurs, en
plus du fait qu'elle tait temporairement son employe, et donc
absolument hors d'atteinte, ce n'tait pas du tout son genre de femme.

Son genre de femme, songea-t-il en fronant les sourcils : grande,


blonde, longues jambes, sophistique. Il avait t fianc quelques mois
l'une d'entre elles et mari moins longtemps encore une autre. Ce qui
lui avait d'ailleurs permis d'apprendre ses dpens que seuls les
imbciles se lancent dans des engagements longs termes. Maintenant,
il continuait sortir avec des blondes, toujours aussi spectaculaires,
mais il avait appris prendre les choses la lgre. L'important tant
que chacun reste trs cool et respecte les rgles du jeu.

Voil pourquoi une Lily Frome ne pouvait tre son genre. Trs bien
faite, certes, mais trop petite. Les cheveux couleur caramel. Douce,
attentionne, mais sans manquer de repartie. Ouverte, mais honnte. Et
tellement perturbe par la comdie qu'il la forait jouer, qu'elle devait
en faire des cauchemars toutes les nuits dans son lit.

Dans son lit. Il se glissa dans la villa par une porte drobe, monta
au premier par l'escalier de service pour viter de rencontrer qui que ce
soit et tenta de chasser de son esprit tout lien entre Lily Frome et ces
trois mots : dans son lit . Il se voyait mal lui expliquer qu'il fallait
prendre ce genre de chose la lgre . Elle serait partie en courant.

Ou elle l'aurait assomm avec le premier objet contondant qui lui


serait tomb sous la main.

D'ailleurs, il ne se serait pas risqu le lui reprocher. Belle comme


elle l'tait, intrinsquement honnte, avec un cur gros comme a, de
toute vidence, elle mritait mieux, beaucoup mieux. Elle mritait un
homme capable d'apprcier ses qualits et de la chrir sa juste valeur.
Pour tout dire, un homme qui l'aime.

Lily tournait en rond dans sa chambre comme une me en peine.


Elle avait dcid de monter prendre une douche avant de se changer
pour le dner, dans l'espoir de russir coincer Paolo quand il
rentrerait. Si elle ne parvenait pas le convaincre de dissuader sa
malheureuse mre qui continuait l'entretenir de ce mariage, elle
sentait qu'elle n'allait pas tarder exploser.

Hlas ! Une heure et demie avant le dner familial auquel Fiora


tenait tant, il n'tait toujours pas rentr. Abandonnant tout espoir, elle
s'tait dcide prendre une douche rapide avant d'enfiler des sous-
vtements frais. Puis elle avait tir du placard une robe d'un ravissant
bleu fume. Mais peine entre dedans, elle avait dcouvert que le
dcollet, qui devant tait trs modeste, lui laissait le dos nu jusqu' la
ceinture, dcouvrant l'lastique de son soutien-gorge. Quant la jupe
qui lui tombait aux chevilles, elle tait si moulante qu'elle rvlait les
moindres dtails de son slip.

Tout en jurant voix basse d'une manire qui lui aurait valu un long
sermon si grand-tante Edith l'avait surprise, elle ta la robe, la dposa
soigneusement sur le lit, et replongea dans le placard. Avec un peu de
chance, elle finirait bien par trouver une tenue assez couvrante pour
dissimuler ses dessous.

Lily...

Paolo tait sur le point de lui demander comment s'tait passe sa


journe, mais le reste de sa phrase resta coinc au fond de sa gorge.
Soudain, aucun des problmes qu'il venait d'voquer n'avait plus
d'importance. Il tait entr dans la chambre de la jeune femme sans
frapper, comme s'il en avait le droit. Et maintenant, elle tait l, nue et
rougissante, le regardant avec perplexit.

Stupfait, il faillit ressortir avec quelques mots d'excuse, mais,


presque malgr lui, il referma lentement la porte et se mit avancer vers
elle, comme un automate. Elle tait dlicieuse, se dit-il, submerg par
une vague de dsir qui lui coupa littralement le souffle.

Elle aurait d se mettre en colre et reculer. Mais elle n'en fit rien.

On aurait dit que ses adorables pieds nus taient colls au tapis.
Comme si ce dsir qui le submergeait la clouait au sol, elle aussi. Un
coup du destin. Quoi qu'ils essaient de faire, ils ne pouvaient y
chapper. Pour Paolo, qui s'tait toujours targu d'tre parfaitement
matre de ses actes, c'tait une exprience qu'il n'avait encore jamais
vcue.

Lentement, il approcha et plongea son regard dans les grands yeux


clairs de Lily, le cur battant. La bouche tendre de la jeune femme
s'ouvrit dans une invite inconsciente. Les pointes de ses seins dlicats se
dressrent. Se pouvait-il qu'elle brle tout autant que lui de dsir?

S'il se risquait l'effleurer de sa main tremblante, si leurs peaux se


touchaient, il leur serait impossible de revenir en arrire, il le savait. Son
corps mince l'attirait irrsistiblement, comme ceux des sirnes qui
ensorcelaient jadis les matelots.

Il tenta de respirer pour retrouver son calme. Non seulement Lily


tait innocente, mais elle n'tait pas son genre. Ce n'tait pas la blonde
habituelle, sophistique et prte payer de sa personne pour obtenir,
quelques semaines durant, son attention : des invitations dans des
restaurants la mode, des week-ends Paris, Saint-Tropez ou Rome. Et
pour finir, un cadeau d'adieu ou un bijou coteux qui l'autoriserait
partir sans regrets.

Mais il aurait de loin prfr mourir plutt que causer Lily la


moindre souffrance.

Il se dtourna, cherchant dsesprment reprendre le contrle de


lui-mme. Apercevant une robe de chambre pose sur le dossier d'une
chaise, il la saisit et en enveloppa le corps de la jeune femme qui gardait
les yeux fixs sur lui.

En sentant sous ses doigts, tandis qu'il fermait le vtement, la peau


tendre de son cou, il faillit de nouveau faiblir. Mais il russit faire un
pas en arrire et mettre entre eux la distance indispensable pour
russir enfin articuler d'une voix rauque quelques mots d'excuse :

Pardonne-moi. Jamais je n'aurais d entrer dans cette pice sans


avoir frapp, dit-il en jetant un coup d'il sa montre. Le dner sera
servi dans cinq minutes. Mamma t'attend.

Puis il la laissa de peur de succomber de nouveau son charme et


la confusion qu'il lisait dans ses grands yeux.
7

J'ai une surprise agrable pour toi !

Fiora avait attendu que Donatella ait servi le bar grill et se soit
retire discrtement. Lily remarqua avec angoisse qu'elle avait les yeux
brillants d'excitation.

Vendredi prochain, annona-t-elle, nous allons clbrer vos


fianailles. Cela fait plus d'un an que nous n'avons invit personne. J'ai
tout organis cet aprs-midi par tlphone.

Ce n'est pas possible ! s'exclama Carla dont le fourreau carlate


soulignait la silhouette panouie, les traits patriciens et les cheveux
noirs svrement relevs en chignon. Ds que j'ai eu le dos tourn, vous
en avez profit !

Exactement.

Vous ne pensez pas que vous auriez mieux fait d'attendre d'avoir
repris suffisamment de forces pour supporter un tel souci et tant
d'excitation ?

Mamma ! Renchrit Paolo qui ouvrait la bouche pour la premire


fois depuis qu'il avait mis les pieds dans la salle manger.

Lily venait de lui jeter un regard terroris, comme pour le supplier


de s'opposer ce projet insens.

Dans sa veste blanche, il avait exactement l'air de ce qu'il tait :


civilis et parfaitement adapt son environnement. Blanc sur fond
blanc : murs blancs, longues fentres drapes de lin blanc et sur la table,
de hauts chandeliers blancs dont les flammes se refltaient sur
l'argenterie ancienne. Verres de Venise et vaisselle tincelante. Le centre
de la table tait occup par un bol de porcelaine crme rempli de fleurs
blanches.
Le cur serr d'angoisse. Lily baissa les yeux tout en continuant
observer entre ses longs cils Paolo qui jouait distraitement avec le pied
de son verre. Il avait beau sembler parfaitement dtendu, il n'en leva
pas moins un sourcil interrogateur en direction de sa mre.

Jamais plus elle ne pourrait le regarder en face, se dit-elle en


rougissant de nouveau, folle de rage. C'tait la deuxime fois qu'elle se
retrouvait face lui, nue comme un ver. Stupfaite, elle tait reste
immobile, tandis qu'il s'avanait vers elle et qu'une lueur de pur dsir
s'allumait au fond de ses yeux dors. Il devait avoir eu l'impression que
toute son attitude l'invitait silencieusement la prendre dans ses bras
pour lui faire l'amour.

Et dire vrai, c'tait exactement ce dont elle avait eu envie,


reconnut-elle avec une cuisante honntet. Au point de perdre tout bon
sens et toute retenue. Quant lui, il n'aurait pu plus clairement lui
signifier son manque total d'intrt son gard : il s'tait content de
l'envelopper dans une robe de chambre tout en prononant quelques
mots d'excuse. Puis il tait sorti. Comme s'il lui avait dit : Non, merci.
Jamais de sa vie elle ne s'tait sentie si humilie, si submerge de
honte.

Enfiler la tenue la plus sobre qu'elle avait pu trouver et descendre


dner lui avait demand un courage surhumain. Maintenant, elle aurait
dsesprment souhait ne pas l'avoir fait. Mieux aurait valu prtexter
n'importe quel mal de tte et s'ensevelir au fond de son lit, refusant de
se montrer tant que cet horrible cauchemar ne se serait pas dissip.

Tranquillise-toi donc, Paolo, rpondit Fiora en piquant une


bouche de poisson avec un plaisir vident qui tmoignait du retour de
son apptit. Je n'ai rien prvu d'excessif. Une simple rception entre
cousins pour clbrer vos fianailles, comme l'exige la tradition. Mais je
tiens prsenter Lily ce qui reste de notre famille. Quant au travail
que cela va ncessiter, nous avons du monde pour nous aider. Moi, je
n'aurai que la peine de m'asseoir tranquillement pour diriger les
oprations.

Une fois de plus, Lily se fora lever les yeux vers Paolo, non sans
tre blouie, comme toujours par son incroyable pouvoir de sduction.
Le cur battant tout rompre, elle tenta de lui faire comprendre du
regard qu'il lui fallait absolument mettre un terme cet absurde projet.
Aprs tout, le chef de famille, c'tait lui. Tout tait cens se passer dans
sa maison, et c'est dans son imagination qu'avait germ cette
pouvantable comdie. Mais il ne trouva rien d'autre rpondre que :

Du moment que tu ne te fatigues pas trop, Mamma, nous nous


plierons tous tes dsirs.

Lily poussa un soupir exaspr et haussa ses frles paules, que


mettait en valeur la robe de soie noire qu'elle portait. Puis elle se
recroquevilla comme si elle souhaitait disparatre tout entire sous la
table.

Pauvre Lily, si douce. Elle devait avoir l'impression qu'une main


glace lui serrait le cur. Depuis qu'il la connaissait, il l'avait vraiment
mise rude preuve. Mais il saurait faire amende honorable et obtenir
qu'elle lui pardonne, se promit-il.

Depuis qu'elle les avait rejoints pour le dner, elle avait l'air
proccupe et tendue. Etait-ce en raison de ce qui avait failli se produire
dans la chambre tout l'heure?

Il sentit son corps se raidir de faon presque douloureuse tandis


qu'un flot d'images lui revenait en tte. Compte tenu des circonstances,
il s'tait pourtant comport de faon trs digne. Il avait beau tre
presque fou de dsir, il avait quand mme russi se contrler. Elle
avait certainement devin que, par respect pour elle, il tait non sans
mal parvenu dominer son instinct primitif et la pulsion irrsistible que
faisait natre en lui la vue de son adorable nudit.

Quand elle comprendrait qu'il avait tenu respecter son innocence,


sans profiter des plaisirs qu'elle lui offrait en toute candeur, elle le
respecterait elle aussi. Peut-tre finirait-elle mme par l'apprcier et par
oublier la faon dont il l'avait manipule et entrane dans cet
imbroglio? Mais pourquoi avait-il tant besoin de son approbation ? Qu'y
avait-il donc chez Lily Frome pour qu'il prouve un tel besoin de la
protger? Jusque-l, il ne s'tait jamais souci de ce que les autres
pensaient de lui.
Au moment o ses yeux se posaient sur elle, il sentit son cur
tressaillir douloureusement. Cette robe la faisait paratre toute fragile et
accentuait encore la pleur de sa peau. Elle semblait si dlicate qu'on
aurait pu facilement la briser.

Mais il ne voulait pas la briser. Il voulait...

Tout en balbutiant des excuses, il se leva de table prcipitamment.

Lily a dit qu'elle avait envie de prendre l'air, dclara Fiora pour
rpondre la question que lui posait son fils.

Elle ne se donna mme pas la peine de lever les yeux de la liste


qu'elle tait en train de rdiger, couvrant rapidement le papier de mots
qu'elle soulignait ou entourait de temps autre.

Une liste qui ne pouvait concerner que la fte qu'elle allait donner,
se dit-il tout en se versant la tasse de caf noir dont il avait bien besoin
pour affronter la journe qui commenait.

Il venait de passer la nuit entire rflchir. Et force d'agiter le


problme dans tous les sens, de le considrer sous tous les angles, il
avait fini, comme toujours, par dcouvrir la solution.

Il ne lui restait plus qu' amener en douceur Lily la mme


conclusion.

Depuis le dsastre sinistre de son mariage, son jugement sur les


femmes tait d'un absolu cynisme. Il avait dcouvert qu'elles taient
prtes faire des pieds et des mains pour lui plaire, comme si leur seul
but dans la vie tait d'tre vues dans des lieux branchs en sa
compagnie. Il les traitait fort bien tant qu'elles suscitaient son intrt, et
ne manquait jamais de leur offrir un joli cadeau de rupture. Toutefois,
aujourd'hui, ce n'est pas une femme de ce genre qu'il avait affaire,
mais Lily, qui semblait totalement diffrente. D'o ces
atermoiements...
Ses sourcils se froncrent en voyant Fiora repousser sa feuille
couverte de hiroglyphes.

Je trouve notre chre Lily un peu plotte et elle a l'air contrarie.


J'espre que tu n'y es pour rien.

Mais non.

Les mots lui brlaient la gorge comme un acide. Bien sr qu'il y tait
pour quelque chose, puisqu'il ne cessait d'exercer sur elle un chantage,
la contraignant jouer une comdie qu'elle trouvait vile et humiliante. Il
remua les jambes pour dissimuler son malaise. Il n'avait pas l'habitude
de se comporter ainsi et cela lui dplaisait fortement.

J'en suis ravie, dclara sa mre en lui jetant un regard suspicieux.


Cette jeune femme est absolument adorable et n'a rien voir avec ces
harpies peinturlures avec qui on t'a si souvent photographi, mon
grand dsespoir.

Mamma, tu exagres, dit Paolo en enfouissant ses mains dans les


poches de son pantalon de toile crue.

Je suis ta mre. J'ai le droit d'exagrer, comme tu dis.

Mais puisque je t'ai dit que j'en ai fini avec les harpies.

Pour une fois, il disait la vrit : cela faisait un certain temps dj


qu'il avait dcouvert que non seulement ces histoires l'ennuyaient, mais
qu'elles le laissaient profondment insatisfait.

Je voudrais bien en tre convaincue. Enfin, puisque nous en


sommes l, je te demande la permission de faire venir mon petit
couturier. J'aimerais qu'il se charge de crer la robe de marie de Lily, et
je voudrais aussi lui commander quelque chose pour moi. La mre du
mari doit tre son avantage.

Paolo eut du mal dissimuler le sourire qui lui montait aux lvres.
Dcidment, elle tait unique : son petit couturier tait naturellement
l'un des crateurs les plus talentueux d'Italie, internationalement connu.
Comme tu voudras, Mamma, acquiesa-t-il en se baissant pour
l'embrasser sur le front, car il tait press de sortir mettre ses projets
excution.

Mais elle lui prit la main pour le retenir, tout en lui jetant un regard
qui refltait la frustration et l'exaspration qu'il lui inspirait, mais
surtout l'absolue dvotion qui habitait son cur de mre.

Comme tu le sais, je dois revoir le chirurgien dans trois semaines.


J'aimerais organiser votre mariage le plus tt possible aprs cette date.

Le regard de Paolo s'assombrit, et il porta la main de sa mre ses


lvres.

Seulement si ton bilan de sant est excellent et que le mdecin


t'autorise le faire. Mme si j'ai trs envie de me marier, je refuse que tu
te fatigues.

Tu verras comment je vais surmonter cette dernire preuve,


lana-t-elle avec un sourire radieux. Et maintenant, file vite retrouver ta
fiance.

Mais retrouver Lily n'tait pas la priorit de Paolo. La situation


voluait trs rapidement, et ce qui, au dpart, n'tait qu'une comdie
imagine pour adoucir les derniers moments de sa mre, prenait
dsormais une tout autre tournure. Le sourire aux lvres, il se prcipita
dans son bureau pour rgler quelques problmes matriels. Il venait de
prendre la dcision de convaincre sa prtendue fiance de devenir
rellement sa femme.

D'une pierre, deux coups. Il ferait le bonheur de sa mre, lui


mettrait le cur en paix et lui permettrait de nourrir l'espoir d'tre
bientt grand-mre. Et en mme temps, il assouvirait le dsir si
puissant qui tait n dans son cur de prendre soin de Lily, de la
protger et de l'aimer. Enfin, elle serait entirement lui. L'ide de se
remarier ne lui faisait plus aussi peur que nagure, car il tait convaincu
de pouvoir faire confiance cette femme honnte et droite. Il savait qu'il
voulait vivre dsormais avec elle, dfinitivement. Et ce qu'il voulait, il
avait toujours russi l'obtenir. Il prit son tlphone et se mit
composer rapidement un numro.
Le cur lger. Lily s'assit dans l'herbe paisse, les genoux remonts
sous le menton, les bras autour des jambes.

Elle s'tait leve de bonne heure et s'tait glisse hors de la villa


comme une voleuse dans l'espoir d'viter Paolo. Sa seule prsence
suffisait lui rappeler l'horrible manire dont elle s'tait comporte la
veille, et elle redoutait plus que tout de se retrouver face lui. D'un
autre ct, la mre de Paolo, qui l'avait accueillie de faon si prvenante
et si chaleureuse, risquait de se faire du souci en dcouvrant son
absence.

De peur qu'elle s'inquite, elle avait donc pass la tte par la porte
de sa chambre, que Carla avait laisse entrouverte pendant qu'elle
l'installait pour prendre son petit djeuner, et lui avait dit, le plus
gaiement qu'elle avait pu :

Buongiorno, Fiora.

La vieille dame tait dj leve et habille, les yeux brillants


d'excitation, un pais bloc-notes sur les genoux.

Il fait si beau que a m'a donn envie de partir en exploration


dans le parc, et de profiter du soleil pendant une heure ou deux, avait
repris Lily avant de s'esquiver le plus vite possible.

Cet immense jardin offrait nombre de lieux o elle pouvait jouir


tranquillement de la solitude, et voir la faon abrupte dont Paolo avait
quitt la table la veille au soir, elle tait convaincue qu'il ne partirait pas
sa recherche. Il avait d tre profondment choqu par la scne qui
s'tait droule dans la chambre et esprait sans doute l'viter, dans la
mesure du possible, durant le reste de son sjour la villa. Mieux valait
donc qu'elle s'loigne durant quelques heures.

Quand elle avait dcouvert, dans le haut mur de pierre qui


dlimitait le parc, une porte de bois, elle l'avait franchie et s'tait
retrouve dans une prairie flanc de coteau o elle s'tait assise pour
tenter de se remettre de ses motions, tout en sachant qu'il lui faudrait
bien plus d'une matine pour retrouver toute sa raison.

Elle tait tombe amoureuse de Paolo Venini.

Elle avait pourtant tent de se convaincre que ce qu'elle ressentait


n'tait rien de plus qu'une raction normale, fleur de peau, au charme
puissant qu'il dgageait. Une attirance purement sexuelle qui ne
tarderait pas s'estomper et disparatre ds qu'elle ne serait plus sans
cesse en contact avec lui. Bientt, elle ne le verrait plus qu' l'occasion
des rares visites qu'il ferait en Angleterre pour rencontrer la personne
qu'il avait charge de rassembler des fonds pour le Coup de pouce. Loin
des yeux, loin du cur.

Mais en ralit, une ralit pure et nue qu'elle avait bien du mal
admettre, jamais il ne serait loin de son cur, elle le sentait bien. Il y
aurait toujours sa place, mme si elle devait terriblement en souffrir. Et
elle ne pourrait empcher son corps de frmir de honte, au souvenir de
cet instant o elle s'tait retrouve nue devant lui, incapable de rsister
au dsir qui l'embrasait.

Aprs l'avoir enveloppe d'une robe de chambre, il s'tait empress


de lui tourner le dos et de sortir, comme pour bien lui marquer le peu
d'intrt qu'elle veillait en lui. D'ailleurs, pourquoi aurait-il agi
autrement? Il avait beau jouer la perfection la comdie en prsence de
sa mre, pour rendre plus crdible la mystification qu'il avait mise au
point, une maigrichonne de son espce ne pouvait que le laisser de
glace. Pour s'en convaincre, il suffisait de regarder les photos des
blondes aux seins plantureux qui avaient travers sa vie.

Il la payait pour jouer un rle, voil tout. S'il n'avait pas imagin, sur
un coup de tte, de faire plaisir sa mre en s'inventant une fiance,
jamais mme il ne l'aurait remarque. Quand la vieille dame avait
miraculeusement survcu son opration, il avait bien fallu prolonger
cette farce. Inutile de se monter la tte, mieux valait tenter de se gurir
de cette maladie. Car l'amour n'tait rien d'autre qu'une forme
particulire de maladie, bien des gens l'avaient dj dit avant elle.
Elle allait se lever pour tenter d'chapper au trouble qui l'avait de
nouveau envahie, lorsqu'elle s'immobilisa soudain, le souffle court et le
cur battant.

Avant mme qu'il ait prononc un mot, elle avait devin sa


prsence.

Lily ! O te caches-tu?

Avec une souplesse et une lgance innes, il s'assit dans l'herbe


ct d'elle. Une fois de plus, elle tait chavire par l'extraordinaire
magntisme qui manait de toute sa personne et dut puiser dans ses
rserves pour trouver le courage de dire la vrit.

C'est vrai, reconnut-elle en se raidissant. Je me cache, parce que


j'ai du mal supporter ce qui s'est pass hier avant le dner. Voil. Et au
cas o tu te poserais la question, en gnral, quand un homme me
surprend dans cette absence de tenue, je ne mets pas si longtemps
reprendre mes esprits. Tu vois ce que je veux dire ?

Aprs avoir dbit d'une traite cette tirade, elle prfra changer de
sujet.

Autre chose : je suis absolument folle de rage que tu n'aies pas


russi faire abandonner ta mre l'ide de cette rception ridicule. Je
suis convaincue que a n'aurait pas t trs difficile.

En le voyant sourire, elle dtourna brusquement la tte. En fait il


suffisait Paolo de sourire pour qu'elle se retrouve totalement dsarme
et incapable de formuler le moindre reproche.

a t'est donc arriv si souvent d'tre surprise par un homme en


tenue d'Eve? Senquit-il de sa voix de velours.

Bien sr que non. s'cria Lily en frmissant.

Pourquoi donc lui posait-il cette question ? Par simple cruaut, pour
le plaisir de la plonger dans l'embarras ?
Je te crois. Je sais que tu es totalement innocente, dit-il avec,
dans la voix, une petite vibration d'amusement ou de satisfaction qu'elle
ne manqua pas de percevoir tant il tait assis prs d'elle.

Une fois de plus, il cherchait la dstabiliser. Il ne devait gure


apprcier son manque vident d'exprience. Que se passerait-il s'il
devinait que l' innocente , comme il avait dit, tait tombe amoureuse
de lui? Il fallait absolument qu'elle cesse de se raconter des histoires et
de se morfondre en esprant secrtement qu'il allait tomber amoureux
son tour. Jamais il n'y avait seulement song, en dpit de toutes les
grandes blondes sophistiques et sexy qu'il frquentait habituellement.
Aprs avoir pris du bon temps, il ne tardait pas se lasser d'elles et les
laisser gentiment tomber. Comment s'imaginer qu'elle puisse avoir, elle,
la moindre chance?

S'il s'apercevait qu'elle cherchait le sduire, il serait trop heureux


de lui rire au nez. Alors, mieux valait lui montrer qu'elle avait du
caractre et qu'elle n'tait pas prte se laisser manuvrer comme il
l'entendait.

Ne change pas de sujet, rugit-elle.

De quoi parlions-nous donc ? Senquit-il avec une politesse


provocante, tout en tendant ses longues jambes.

Alors qu'elle aurait dsir s'enfuir toutes jambes, elle se sentait


littralement cloue au sol, les joues carlates. Que lui arrivait-il une
fois de plus? Tout en sachant le mal qui en rsulterait fatalement, elle ne
rvait que de se blottir dans ses bras. Dcidment, ds qu'il tait l, elle
perdait compltement la tte. Furieuse contre elle-mme, elle se tourna
vers lui.

De cette horrible rception que ta mre est en train d'organiser. Il


faut absolument que tu l'arrtes avant d'impliquer d'autres gens dans
cette comdie.

Ah oui, dit-il en effleurant du revers de la main le visage de Lily,


avant de fouiller dans sa poche pour en sortir une petite bote
recouverte de velours.
La joue encore brlante du contact de ses doigts, elle le regarda,
muette de surprise, tandis qu'il lui passait l'annulaire la bague
tincelante.

Je t'avais dit que j'allais la faire rtrcir. Maintenant, elle te va


parfaitement.

L'arrogance du ton qu'il avait employ la fit bouillir de colre.

J'ai envie de te frapper, siffla-t-elle en se mettant genoux pour


lui faire face. Je t'avais interdit d'utiliser ce bijou de famille pour
accrditer ton mensonge. Tu n'es qu'un imbcile plein de prtention...

Et toi, tu es d'une exquise fracheur, ma petite Lily, dit-il en lui


passant le bras autour du cou pour l'attirer lui. La premire femme
me rappeler que je ne suis pas parfait, la seule, part Mamma oser me
tenir tte. Je t'adore, parce que tu me rappelles que je suis un tre
humain.

Brusquement, il lui dposa un baiser sur le bout du nez. En sentant


la chaleur de son corps contre le sien, l'odeur de sa peau, la jeune
femme se sentit parcourue par une onde de dsir qui la laissa
pantelante. Elle se dtestait de l'aimer. Quant sa dcision de le tenir
distance dsormais, elle s'tait vapore plus vite que rose au soleil,
mme si elle savait que la stratgie qu'il employait son gard restait la
mme : tenter une manuvre de diversion pour viter qu'elle ne
s'oppose cette horrible rception. Au fond, cela ne le gnait
absolument pas de s'enfoncer un peu plus encore dans le mensonge.

Le corps encore tout frmissant son contact, elle posa les deux
mains sur le torse de Paolo pour tenter d'chapper son emprise.

Je te prviens : si cette rception a lieu, jamais je n'accepterai de


venir jouer la comdie devant tous ces gens.

Moi non plus, cara.

Ravalant les mots acerbes qui lui montaient aux lvres, elle lui jeta
un regard tonn. Peut-tre avait-il vraiment dcid d'en finir avec cette
comdie. Les poings de Lily retombrent, et sous ses paumes ouvertes,
elle sentit, travers le fin tissu de sa chemise, la peau brlante de Paolo
dont les yeux dors cherchaient les siens. Elle prit soudain conscience
du poids de ses seins, tandis qu'une onde brlante l'envahissait au plus
intime de son corps. Cette sensation trs gnante s'accentua encore
quand elle sentit la main de Paolo se poser au creux de ses reins.

Sans doute n'avait-il pas conscience de l'effet qu'il produisait sur


elle, se dit-elle en se crispant ce contact. D'ailleurs, il ne devait gure
s'en soucier. Pour lui, elle n'tait qu'une tte de linotte comme toutes
celles qu'il avait l'habitude de soumettre ses dsirs : un simple regard,
et elles taient prtes venir lui manger au creux de la main.

Que veux-tu dire par l? dit-elle en tentant vainement de se


dgager.

D'une main d'acier, il la ramena contre lui. Au contact du corps


puissant qui se pressait contre le sien, elle ne put s'empcher de pousser
un soupir.

Tu as bien dit que tu n'assisterais pas toi non plus cette


rception ? Balbutia-t-elle, le souffle court.

Il se souleva sur le coude et, tout en lui coulant un regard filtrant


derrire ses pais cils noirs, il lui sourit. Puis il baissa la tte pour poser
sa bouche sur les tendres lvres roses dans un tel lan de sensualit
qu'elle ne put dissimuler le tremblement qui l'agitait ni retenir un faible
gmissement.

Ce ne sont pas de fausses fianailles que nous clbrerons, ma


chre Lily, mais un vrai mariage. Ne me regarde pas de cet air stupfait
et rponds-moi. Oui, je suis bel et bien en train de te demander si tu
veux bien devenir ma femme.
8

Bouche be, elle le regarda fixement, incapable de prononcer le


moindre mot. Paolo se taisait, se contentant de lui sourire avec une mle
assurance, tout en lui caressant doucement les cheveux d'un air qu'elle
jugea parfaitement suffisant.

Tu seras vraiment ma femme, Lily, reprit-il tout contre sa bouche


avec l'aplomb inn du mle dominant qui obtient toujours ce dont il a
envie.

Le simple fait de solliciter gentiment quelque chose tait totalement


tranger cette imptueuse nature. Et pourtant, mme si cela lui faisait
horreur, elle devait bien le reconnatre, il lui mettait le corps en moi et
la peau en feu.

Dans un lan dsespr, elle tenta de faire comme si elle n'avait pas
conscience du vide qui se creusait dans son ventre, ni de ses seins qui
durcissaient sous le fin coton de son haut. Quelle honte ! Ce Paolo
Venini n'avait qu' poser le doigt sur elle pour qu'elle ressente une
irrsistible excitation, un dsir avide qui lui faisait tout oublier. Elle
perdait alors toute trace de respect humain et de sens commun, des
valeurs qu'elle croyait pourtant jusque-l profondment enracines en
elle.

Dsesprant de parvenir articuler le non qu'elle aurait tant voulu


avoir la force de prononcer, elle russit mettre un faible grognement,
au moment mme o, de la pointe insistante de sa langue, il parvenait
lui ouvrir la bouche. Avec une douceur mle d'un soupon de rudesse
trs masculine, les mains de Paolo glissrent sur sa poitrine. Au soupir
de satisfaction qu'il laissa chapper, elle comprit qu'il ne regrettait
nullement qu'elle ne porte pas de soutien-gorge.

Il releva son haut d'une main habile pour dcouvrir ses seins aux
aroles rose ple, tandis qu'elle tentait dsesprment de reprendre ses
esprits. Elle avait beau aimer cet homme, elle tait bien dcide faire
tout son possible pour lui chapper.

Elle s'carta d'un bond, tremblante, les joues empourpres.

C'est de la folie, balbutia-t-elle, en proie un dsir qu'elle ne


contrlait plus.

Un sourire vint dtendre les traits harmonieux du visage de Paolo,


et ses yeux, tout humides de dsir, se pailletrent d'un clat singulier
tandis qu'il reprenait son souffle.

Si c'est de la folie, j'aime l'effet qu'elle produit sur moi. Je l'aime


plus que je ne saurais dire, cara. Jamais je ne pourrai m'en rassasier.

De nouveau, il l'attira lui pour l'embrasser avec une passion si


farouche que pendant un long moment elle ne songea mme plus
respirer.

Comment peux-tu me proposer de t'pouser, balbutia-t-elle,


haletante, lorsqu'elle russit enfin chapper son treinte, alors que
tu m'as rpt que tu dtestais le mariage ?

Tout en restant prudemment distance, elle remercia in petto son


ange gardien de lui donner la force de rsister avec tant de fermet. Car
Paolo devait sans doute avoir une excellente raison de lui proposer une
telle folie. Elle avait beau ne pas comprendre o il voulait en venir, elle
tait convaincue qu'elle n'en sortirait pas indemne.

Ne me dis surtout pas que tu es tomb amoureux de moi !


Risqua-t-elle pourtant, d'une voix hache.

Elle se mprisa elle-mme de ne pas russir cacher sa dception


lorsqu'il lui prit la main pour lui rpondre avec une cruelle ironie :

Tomber amoureux ! Qu'est-ce que cela veut dire au juste ? Ce ne


sont que des mots destins mettre un voile pudique sur les ralits
trop crues du dsir et les rendre plus acceptables, rpondit-il en
emprisonnant sa main entre ses doigts hls. Je reconnais bien
volontiers que je te dsire : tu me mets la tte l'envers et le corps en
feu, et tu me touches plus profondment qu'aucune autre ne l'a jamais
fait, cara mia. Et rien qu' la faon dont tu ragis quand je t'effleure, je
sais que toi aussi, tu meurs d'envie de faire l'amour avec moi. Mais j'ai
aussi compris que tu es douce et innocente, et je me refuse te
demander de partager mon lit sans t'pouser. D'ailleurs, concernant le
mariage, je ne suis plus tout fait du mme avis. Aprs tout, ce n'est
peut-tre pas la pire des solutions.

Il l'attira de nouveau lui et la contempla longuement, les yeux


brlants de dsir, avant de l'allonger dans l'herbe paisse et odorante.
Lorsqu'il glissa la main sous son chemisier pour caresser ses seins dont
la peau tait devenue incroyablement sensitive, elle eut l'impression
d'tre traverse par une lame chauffe blanc.

Un instant, il quitta la bouche tremblante de la jeune femme pour


murmurer sur un ton pressant :

Le mariage. Penses-y, ma Lily chrie. Je veux pouvoir profiter


pleinement de ton corps adorable et te donner tout le plaisir que tu
mrites sans mauvaise conscience. De cette faon, tu seras heureuse et
Mamma aussi, sans qu'elle ait pour autant supporter une rupture
dans un proche avenir. En fait, a arrangera tout le monde.

Tout en parlant, il flatta doucement la courbe ferme du ventre de


Lily, provoquant en elle une onde de dsir qui l'anantit.

a arrangera tout le monde.

Lui, surtout.

Ainsi, il arriverait tout concilier, rendre Fiora heureuse en lui


offrant ce qu'elle dsirait. Et lui, il pourrait satisfaire son caprice
jusqu'au jour o il se lasserait d'elle, ce qui ne tarderait sans doute pas
se produire.

Et moi, dans tout a ? ft-elle sur le point de crier. Mais elle


s'abstint, redoutant qu'il prenne conscience de l'emprise qu'il avait sur
elle et de la profondeur des blessures qu'il tait capable de lui infliger. Il
ne fallait pas qu'il devine qu'elle tait amoureuse, ce qui n'aurait pour
consquence que d'amplifier encore son ego dj dmesur.
Par cette proposition quasi insultante, il ne cherchait qu' accomplir
son devoir vis--vis de sa mre, tout en assouvissant le dsir qu'il
nourrissait pour une femme qu'il n'avait pas hsit qualifier
d'innocente. Quant la mettre dans son lit sans mauvaise conscience,
comme il l'avait si bien dit, c'tait bien la preuve que jamais encore il
n'avait couch avec une vierge.

Mais comment pouvait-il savoir qu'elle l'tait ? Son innocence


tait-elle donc si vidente? S'tait-elle montre si maladroite?

En tout cas, l'attrait de la nouveaut ne durerait gure, songea-t-elle


en ravalant les larmes qui lui montaient aux yeux. Le seuil de tolrance
l'ennui de Paolo Venini tait trs bas, elle le savait. Il se lasserait d'elle,
exactement comme il s'tait lass de sa premire pouse. Bien vite, elle
serait vacue, cache et oublie. Rejete par cet enfant gt, comme un
vieux jouet bris. Le fugitif plaisir que lui apporterait ce bref mariage ne
compenserait jamais les blessures dont elle serait ternellement
marque.

Pourtant, elle ne devait pas lui laisser deviner le dsarroi qui l'avait
envahie. Si elle lui laissait souponner le moins du monde les
sentiments qu'elle lui portait, il en tirerait avantage, faible comme elle
l'tait ds qu'il approchait, autant se jeter elle-mme, volontairement,
dans la gueule du loup. Elle respira un grand coup tout en dployant des
trsors de volont dont elle ne se serait pas crue capable.

Je suis trs flatte de ta demande, Paolo, dclara-t-elle d'une voix


calme, mais ce mariage n'aura pas lieu. Je ne veux pas t'pouser.

Il s'carta d'elle immdiatement. Elle s'attendait tellement ce qu'il


tente de la convaincre par des mthodes o il tait pass matre, qu'elle
ressentit une pointe de dception, plus cruelle encore qu'elle ne
l'imaginait.

Il se releva agilement et les mains dans les poches, lui sourit avec
une assurance qui la fit frmir.

Eh bien, cara, il me reste donc deux jours pour te faire changer


d'avis. Ne reste pas trop longtemps au soleil. Mme en cette saison, il ne
met pas longtemps brler une peau dlicate.
Ce soir-l, Lily s'arrangea pour viter Paolo jusqu'au dner. Le
cuisinier s'tait surpass, mais elle eut bien du mal avaler plus d'une
bouche de chaque plat : un dlicieux homard servi avec une sauce
lgre, accompagn de raisins peine caramliss. Pour viter qu'on ne
remarque ce manque d'apptit, elle se fora rpondre Fiora qui
bavardait sur le sujet qui lui tenait tant cur, la rception de
fianailles qu'elle tait en train d'organiser. Lily bouillait
intrieurement, et se sentait prte exploser tout moment.

Quant Paolo, elle vitait de le regarder, mais sentait son regard


peser lourdement sur elle. A quelques commentaires qu'il fit, elle
comprit qu'il l'avait dmasque et que cette situation l'amusait
normment.

En fait, il n'tait que trop conscient que pour la rduire son


pouvoir, il lui suffisait d'exercer sur elle une infime fraction de ce
magntisme sexuel qu'il avait revendre. Elle serait prte alors tout
accepter, mme un mariage dont elle savait qu'il tournerait forcment
au dsastre.

Cela la rendait folle.

Car elle le dsirait, et dsirait devenir sa femme plus qu'elle n'avait


jamais rien souhait. Et voil qu'il le lui proposait, mais qu'elle ne
pouvait accepter. Si elle cdait cette tentation, elle courrait sa perte,
comme le lui prouvaient ses fianailles rompues, son mariage rat et les
innombrables histoires court terme qu'il tranait derrire lui. S'il
l'avait aime, elle aurait t la femme la plus heureuse du monde. Mais
il ne l'aimait pas, il le lui avait suffisamment dit. Elle redoutait qu'il lui
brise le cur.

Profitant d'un silence dans la conversation, elle s'adressa Fiora


d'une voix si faible qu'elle eut du mal penser que c'tait la sienne :

Fiora, pourriez-vous autoriser Carla m'accompagner Florence


durant quelques heures demain matin ? J'ai besoin d'y aller sans Paolo
car j'aimerais lui acheter un cadeau de fianailles, articula-t-elle, le cur
battant, avec un sourire forc pour cacher son dsarroi devant ce
nouveau mensonge. Si elle peut m'emmener l-bas en voiture, je suis
certaine de retrouver mon chemin pour rentrer.

Elle retint son souffle, s'attendant ce qu'il propose de l'y


accompagner lui-mme. Il avait srement compris que ce cadeau n'tait
qu'un subterfuge et il devait flairer quelque chose de louche. Il devinait
qu'elle cherchait l'viter tout prix parce qu'elle tait terrifie l'ide
qu'il esprait la faire changer d'avis et la convaincre d'accepter sa
proposition avant la fameuse rception.

Mario t'emmnera, cara, se contenta-t-il de dire. Dis-lui


simplement quelle heure tu dsires rentrer et il viendra te chercher. Si
tu en as envie, tu peux mme passer toute la journe visiter notre
magnifique cit. Quant ce cadeau de fianailles, je n'ai envie que de
toi, ma douce, tu le sais bien. Cependant, si tu dsires marquer cette
occasion en m'offrant une babiole, j'en serai ravi

Le monstre ! A quel jeu jouait-il donc ? Il se doutait srement que ce


soudain dsir d'aller en ville n'tait qu'une manuvre destine l'viter
parce qu'elle manquait trop de confiance en elle pour affronter son
invincible pouvoir de persuasion . Elle avait beau l'aimer, jamais elle
ne russirait le comprendre !

Elle risqua un regard dans sa direction et fut immdiatement


dsarme par la beaut de ses traits, une beaut couper le souffle.
Quant son sourire nonchalant et si sexy, il produisit sur elle son effet
habituel. Le souffle court, elle prtexta un lger mal de tte pour
regagner le havre de paix de sa chambre dont elle verrouilla la porte. Au
cas o.

Lily tomba immdiatement sous le charme de Florence et de sa


bouleversante beaut. Trop d'harmonie, trop de grce pour une jeune
femme qui avait dj tant de mal dominer les motions qui la
submergeaient.
Aprs cette journe de solitude, elle avait les pieds en compote, mais
l'esprit plus clair. Paolo n'tait pas proximit, avec ce pouvoir quasi
magique qu'il possdait de la faire fondre comme une glace au soleil
d't. Lorsqu'elle retrouva enfin la place o le chauffeur l'avait dpose
et o il devait la reprendre 5 heures, il lui restait encore une demi-
heure avant qu'il n'arrive. Elle en profita pour s'asseoir une terrasse
ombrage et commanda un caf. Cela faisait un moment qu'elle avait la
vague impression que quelqu'un la suivait, mais elle prfra chasser
cette ide. Peut-tre tait-elle devenue paranoaque, mais au moins, elle
savait ce qu'elle avait faire.

Il lui fallait seulement viter de donner Paolo l'occasion d'exercer


sur elle son irrsistible pouvoir de sduction. Plus que deux jours, et
l'arrive des invits de Fiora limiterait au minimum les moments o ils
risquaient de se retrouver seuls ensemble. Quant la rception donne
en l'honneur de leurs prtendues fianailles, elle n'avait plus l'intention
de s'y soustraire comme elle l'avait dcid auparavant. Si elle mettait sa
menace excution, cela ferait trop de peine Fiora. Mais elle partirait
ds la fin de la fte. Elle trouverait bien un prtexte pour rentrer
immdiatement en Angleterre. Elle ne savait pas trop quoi encore, mais
ce ne devait pas tre difficile imaginer.

Signorina, vous tes prte ?

La vue du jeune homme qui s'adressait elle, vtu d'une chemise


d'un blanc, immacul et d'un pantalon sombre, confirma ses soupons.

Vous m'avez suivie, Mario ? demanda-t-elle en prenant son sac


pour se lever.

Certamente. Mais je n'ai fait qu'obir aux instructions du signore.


Vous tes son bien le plus prcieux et il ne veut pas qu'il vous arrive
quoi que ce soit.

Furieuse, Lily traversa la place en direction de la voiture tincelante,


entranant le chauffeur dans son sillage. Elle qui croyait enfin profiter
d'un brin de libert ! Mario pouvait bien penser ce qu'il voulait, ce
n'tait pas une marque d'affection ou de prvenance. Dcidment, Paolo
tenait tout contrler. Comme si elle lui appartenait. Il la faisait suivre.
Il l'espionnait. Nul doute qu'il allait demander un compte rendu dtaill
de son emploi du temps de la journe, songea-t-elle amrement.

Le malheureux Mario, lui, n'y tait pour rien. Il n'avait fait


qu'excuter les ordres que lui avait donns son matre tout-puissant,
Paolo Venini. Tout au long du trajet dans la campagne riante de
Toscane, elle tenta d'entretenir avec le chauffeur une conversation
familire, non sans s'efforcer de trouver en mme temps une formule
propre stigmatiser les individus souponneux qui se permettent
d'espionner les autres.

Plus que jamais, elle tait convaincue de rentrer en Angleterre ds


qu'elle aurait accompli sa mission auprs de Fiora. Une fois cette
maudite rception termine, quoi qu'il lui en cote, elle dbiterait un
dernier mensonge, histoire d'aggraver encore son cas. Elle prtendrait
que grand-tante Edith tait tombe malade et avait besoin de sa
prsence.

Cela avait beau sembler abominable, elle tait incapable d'imaginer


une autre histoire susceptible de tromper Fiora. La vieille dame serait
due qu'elle courte son sjour et suspende tout projet court terme
concernant le mariage, mais elle approuverait sa dcision. Quant
Paolo, il n'aurait plus qu' choisir le moment favorable pour expliquer
sa mre que le mariage n'aurait finalement pas lieu.

Mais alors qu'elle tait satisfaite d'avoir trouv un moyen de se


sortir de ce gupier, peine la voiture s'tait-elle arrte devant la villa,
que toutes ses esprances volrent brusquement en clats.

Beau tomber dans son jean troit et son T-shirt blanc, Paolo
apparut la porte, un sourire radieux aux lvres. A ct de lui se tenait
grand-tante Edith, tout aussi souriante et visiblement en pleine forme.

Ce monstre aux traits enchanteurs et aux yeux de velours s'tait


arrang pour la priver de son unique chappatoire.
9

Pour un peu, Lily l'aurait cru capable de lire dans ses penses et de
deviner ses intentions les plus caches.

Comment es-tu arrive ici ? demanda-t-elle tout de go sa grand-


tante.

Drle de faon de me souhaiter la bienvenue ! rpondit la vieille


dame en serrant sa petite-nice contre son cur dans une
dmonstration publique d'affection dont elle s'tait toujours montre
particulirement avare jusque-l. Eh bien, j'ai d'abord pris un jet priv,
puis un hlicoptre. Exactement comme un membre de la famille royale.
Peux-tu imaginer a ? C'est Paolo qui s'est charg de tout organiser.

Impossible de clbrer nos fianailles en l'absence de grand-tante


Edith, confirma-t-il sur un ton badin.

Lily s'arracha l'treinte de la vieille dame pour jeter au bel Italien


un regard courrouc. Il lui sourit d'un air amus tout en la contemplant,
les yeux brillants de la satisfaction du mle qui est arriv ses fins.

Rien d'tonnant ce qu'il n'ait lev aucune objection quand elle lui
avait annonc son escapade. Il s'tait content de la mettre sous escorte,
et en avait profit pour mener bien en toute tranquillit son plan
concernant le dplacement de la vieille dame. De cette faon, Lily
devrait faire face une situation plus inextricable encore. Un
manipulateur hors pair !

Depuis que Paolo m'a tlphon pour m'annoncer vos fianailles,


s'exclama grand-tante Edith d'une voix de stentor, je suis folle
d'excitation. Et depuis qu'il m'a invite venir sjourner ici jusqu'
votre mariage, je n'ai pas russi fermer l'il.

Dcidment, il avait ourdi son complot avec une matrise


exemplaire.
Si nous nous installions sur la terrasse? Je vais demander Agata
de nous apporter des boissons fraches, intervint Paolo d'une voix
douce. Mamma se repose avant le dner. Elle a beau jurer qu'elle est en
pleine forme, je la trouve encore trs fragile.

Lily dcela dans ses propos comme un avertissement muet qui ne fit
que redoubler son impuissance et sa rage. Il n'avait pas besoin de lui
rappeler les problmes de sant de Fiora, songea-t-elle. Si elle n'avait
pas prouv tant de sympathie pour la vieille dame et redout de lui
causer du chagrin, elle aurait quitt l'Italie sance tenante. Ou plutt,
elle serait partie l'instant mme o elle avait compris qu'elle tait
tombe amoureuse d'un homme qui ne pouvait rien lui apporter de bon
avec ou sans excuse valable.

Mais la sant de Fiora tait l'instrument mme du chantage ignoble


que Paolo exerait sur elle. Et voil qu'en faisant venir grand-tante
Edith, il s'tait dot d'un autre moyen de pression. La mort n'aurait pas
t un chtiment trop cruel pour un tel machiavlisme.

Les yeux fixs sur les larges paules de son perscuteur, elle le suivit
de l'autre ct de l'immense villa sans prter trop d'attention aux propos
de sa grand-tante.

J'espre que je n'ai pas trop fatigu votre maman, disait-elle,


mais nous avions tant de choses nous dire. Pardonnez-moi de l'avoir si
longtemps retenue.

Sentant une note d'anxit dans sa voix, Paolo se tourna vers elle et
lui adressa un sourire rassurant.

Allons, Edith, vous tes toute la famille qui reste Lily, et


Mamma n'apprcie rien tant que les relations familiales. Si elle est
partie se reposer, vous n'y tes absolument pour rien, je vous en donne
ma parole. C'est cause de Carla, sa dame de compagnie, qui insiste
pour qu'elle fasse une sieste chaque aprs-midi. Mais elle est
absolument ravie d'avoir fait votre connaissance et de vous garder
quelque temps ici. Le bonheur n'est-il pas le plus efficace des remdes?

Un nouvel avertissement, sans grande subtilit, mais qui lui tait


bien videmment adress, se dit Lily, furieuse, tandis qu'ils longeaient la
pergola o courait une antique glycine, avant de se diriger vers la vaste
terrasse.

Ds qu'elle russirait prendre sa grand-tante part, elle lui


expliquerait que ces fianailles n'taient qu'une vaste comdie en ce
qui la concernait du moins. Elle lui raconterait comment elle en tait
arrive l. Naturellement, elle apprhendait ce moment, car la vieille
dame dtestait le mensonge et ne prendrait pas de gants pour lui dire
tout le mal qu'elle pensait de cette horrible comdie.

Mais peine Paolo les avait-il enfin laisses pour aller donner ses
ordres Agata, qu'Edith se tourna vers Lily, les yeux brillants
d'motion.

Tu ne peux pas savoir quel point j'ai t heureuse d'apprendre


cette nouvelle, ma petite fille. Cela m'te un tel poids. Je dois t'avouer
que cela fait un certain temps que je me faisais du souci pour ton avenir,
dclara-t-elle sans laisser la jeune femme la possibilit de protester.
Non. Ne dis rien et coute-moi. Je ne serai pas l ternellement, et
personne n'a plus jamais entendu parler de ton irresponsable de pre.
Je dteste l'ide que tu puisses te retrouver seule au monde.

Elle se dirigea vers une chaise o elle s'installa avant de se tourner


de nouveau vers sa petite-nice.

Assieds-toi donc, ordonna-t-elle d'un ton sans rplique. Ma petite


fille, je me suis vraiment fait du souci pour toi. Mme si tu aidais des
gens qui en avaient rellement besoin, tu passais tes journes
travailler pour un salaire de misre. Tu n'avais ni l'occasion de
rencontrer un jeune homme convenable, ni la possibilit de te lancer
dans un mtier qui t'aurait permis de gagner correctement ta vie. Je me
suis souvent reproch de t'avoir embarque dans l'aventure du Coup de
pouce sans me proccuper davantage de ton avenir. J'aurais mieux fait
de penser toi.

Ne dis pas a, protesta Lily, submerge par l'motion. Cela fait


des annes que tu t'occupes de moi. Tu as fait tout ce que tu pouvais et
cela n'a srement pas t facile.
Bouleverse par les propos de sa grand-tante qu'elle adorait, elle se
souvenait qu' un ge o beaucoup de femmes envisagent de ralentir un
peu le rythme, Edith avait accept de prendre en charge un bb
quasiment abandonn.

Tu m'as offert une famille et une enfance heureuse dans la


scurit d'un foyer, reprit-elle.

Jamais cela ne m'a sembl difficile, ma petite fille. Jamais !


Coupa Edith dont les yeux se mouillrent brusquement de larmes. Mais
maintenant, je n'ai plus besoin de me faire de souci. La nouvelle de ton
mariage m'a soulage d'un grand poids, crois-moi. Cet homme a l'air si
solide, si aimant, et il est trs riche. Remarque que s'il tait pauvre, cela
n'aurait strictement rien chang. Quelle que soit sa situation financire,
il aurait fait un mari parfait. Mais grce sa gnrosit, nous pouvons
maintenant envisager l'avenir du Coup de pouce sous les meilleurs
auspices, ce qui ajoute encore mon soulagement.

Paolo ne vint pas les rejoindre. Quand Agata leur apporta une carafe
de jus d'orange glac, elle les informa que le signore regrettait de ne
pouvoir se joindre elles. Il avait un travail urgent terminer et les
verrait au dner.

Lily raccompagna sa grand-tante jusqu' sa chambre et la laissa


dcider seule laquelle de ses deux robes elle mettrait. Puis elle partit la
recherche de Paolo, prte cracher son venin. Comment avait-il os
manuvrer derrire son dos et profiter de la navet de grand-tante
Edith pour la mler cette histoire?

Dcidment, il faisait tout pour l'humilier. Alors qu'elle se flicitait


d'avoir t suffisamment habile pour se tenir l'cart et rsister ses
arguments particulirement dloyaux, il avait gard cet atout dans sa
manche. Pas tonnant qu'il l'ait laisse partir si facilement !

Elle fona droit vers la pice qui lui servait de bureau o elle le
trouva en train de tlphoner, debout devant la fentre. Elle attendit
qu'il ait termin en rongeant son frein, sans se laisser impressionner par
sa beaut sombre et virile, et quand il se tourna enfin vers elle en
souriant, les yeux de Lily tincelaient de rage.

Comment as-tu os? lana-t-elle en bondissant vers lui, si


furieuse qu'elle avait envie de le frapper.

Cara ? Articula-t-il en levant les sourcils d'une manire qu'elle


trouva particulirement exasprante.

Tu sais trs bien de quoi je parle, rtorqua-t-elle, rouge de colre.


Tu sais ce que tu as fait. Dsormais nous allons dcevoir deux vieilles
dames au lieu d'une. As-tu la moindre ide de... Tu sais ce qu'elle vient
de me dire? Maintenant qu'elle sait que mon avenir est assur, elle se
sent enfin le cur beaucoup plus lger !

Elle bouillait littralement de rage de se trouver, par la faute de


Paolo, dans cette horrible situation.

Tu utilises les gens comme des pions sur un chiquier, sans


jamais tenir compte de leurs sentiments.

Paolo eut du mal ne pas sourire tant Lily tait sduisante quand
elle se transformait en furie. Elle ne manquait pas de courage de venir
lui tenir tte, dt-il reconnatre avec une certaine admiration. D'autant
que jusque-l, ses matresses aujourd'hui, tout cela tait de l'histoire
ancienne l'avaient toujours trait comme un dieu vivant, le comblant
de flatteries et prtes tout pour lui faire plaisir. Mais face Lily et
son temprament de feu, il se sentait pour la premire fois de sa vie
plein d'nergie et de vitalit.

Je me suis comport comme il le fallait, compte tenu des


circonstances. On ne t'a jamais appris que la fin justifie les moyens ?

En le voyant avancer vers elle, la jeune femme se sentit comme


paralyse. L'air lui manquait. Elle serra les poings.

La fin ? Leur mariage ? Il avait l'audace de lui parler ainsi, elle ! Si


seulement il l'avait aime ! Mais non ! C'est seulement que cela lui
vitait de dcevoir sa mre qu'il adorait. Aprs la tragdie qui avait
emport son frre, sa belle-sur et leur futur bb, il aurait fait
n'importe quoi pour adoucir le temps qui lui restait vivre. Et puis, au
fond, pouser une vierge pouvait se rvler une exprience intressante.
Il lui enseignerait tout ce qu'il savait concernant le plaisir sexuel.
Jusqu'au jour o il se lasserait d'elle.

Merci bien, elle avait beau l'aimer malgr tous ses dfauts, et le
dsirer s'en rendre malade, elle avait trop d'amour-propre pour
accepter son ignoble proposition.

Mais voil qu'il tait tout prs d'elle. Beaucoup trop prs. Pourtant,
elle trouva la force de relever le menton et de le fixer droit dans les yeux.

Erreur. Terrible erreur.

A peine avait-elle crois la lueur dore de son regard hypnotique


qu'elle se sentit prise d'un vertige. L'effet habituel, se dit-elle avec un
infini mpris. Et quand il lui prit la main et commena dcrisper ses
petits poings, elle ne put rien faire pour l'arrter.

Il lui effleura la paume du bout du doigt, mais refusa de cder


l'urgence du dsir qu'il sentait monter en lui. Normalement, il aurait d
la transporter sur le divan et la dshabiller pour se repatre de la nudit
qu'il avait dj entraperue. Caresser de ses mains avides les courbes
dlectables de son corps menu mais aux proportions parfaites.
Dcouvrir le centre secret de sa fminit et la combler de plaisir jusqu'
ce qu'elle crie grce. La possder.

Mais elle allait devenir sa femme, il y tait bien dcid. Et en tant


que future pouse, elle lui inspirait du respect. Mieux valait garder ces
fantasmes rotiques pour leur nuit de noces.

Elles ne seront dues ni l'une ni l'autre, cara mia, et notre


mariage rendra tout le monde heureux.

Comment rsister tant de sex-appeal ? Le visage en feu, elle prit


conscience que les pointes de ses seins se dressaient sous la veste de son
lgant tailleur. Dans sa tte vide bourdonnait une voix insidieuse qui la
pressait de se rendre, de faire tout ce qu'il lui demandait et de
reconnatre enfin qu'elle l'aimait. Mais l'ide qu'elle n'tait qu'une
marionnette entre les mains de cet homme, elle revint elle aussi vite
que si l'on avait dvers sur sa tte un seau d'eau glace.

Elle retira la main et fit un pas en arrire, en proie une migraine


soudaine qui lui broyait les tempes. Il avait su tirer parti de sa nature
affectueuse. Jamais elle ne pourrait faire du mal quelqu'un qu'elle
aimait, et il l'avait devin. Et il avait compris qu'entre Fiora et elle,
c'avait t un vritable coup de foudre. Et aussi qu'elle adorait sa grand-
tante qui s'tait sacrifie pour elle et l'avait adopte et leve comme sa
propre fille.

Eh bien, elle allait lui montrer qu'elle n'tait pas aussi douce qu'il le
croyait.

Quand tu as fait la liste des gens que ce mariage tait cens


rendre heureux, tu as d oublier mon nom, lana-t-elle en levant le
menton.

Pour la faire changer d'avis, il aurait suffi Paolo de lui dire qu'il
l'aimait sincrement, mais cela ne risquait pas d'arriver, se dit-elle en se
dirigeant rsolument vers la porte, cure par la faon dont il s'tait
comport.

Jamais je ne me marierai avec toi, reprit-elle. Je te laisse le soin


de l'annoncer toi-mme en temps et en heure. Quant aux consquences
de cette comdie, tu les garderas sur la conscience, si tant est que tu en
aies une.

Sans enthousiasme, Lily contempla son reflet dans le miroir. Elle


avait choisi une robe du soir bleu-gris trs dcollete dans le dos,
esprant que, dans cette tenue, il la considrerait enfin comme une
adulte. Plus question d'tre une marionnette qu'il manipulait sa guise.

Malheureusement, a ne marchait pas et elle ne savait plus du tout


o elle en tait. Aprs avoir fermement dcid de rejeter la proposition
de Paolo, elle s'tait retrouve beaucoup plus hsitante et incapable de
s'en tenir la dcision qu'elle venait de prendre.

D'autant que deux heures plus tt, elle avait eu avec sa grand-tante
une conversation qui l'avait bouleverse.

Il faut que je te parle, lui avait hurl l'oreille la vieille dame qui
croyait chuchoter. Mme si ce n'est pas obligatoire, je prfre avoir ton
accord.

Tout en se demandant ce qu'elle tramait, Lily s'tait retrouve dans


le petit salon qui ouvrait sur le jardin, l'arrire de la villa. Une fois la
porte hermtiquement referme sur elles, la vieille dame avait jet un
regard pntrant alentour pour vrifier qu'elles taient seules.

Tu sais que Fiora veut regagner sa rsidence de Florence avec sa


dame de compagnie juste aprs votre mariage. Eh bien, figure-toi qu'elle
m'a invite dmnager et venir m'y installer avec elle. A Florence ! Je
crois que c'est une ville merveilleuse. J'ai toujours eu envie de la
connatre, mais jamais je n'ai trouv le temps, ni l'argent ncessaire
pour m'y rendre.

Muette de saisissement et le coeur chavir par ce qu'elle venait


d'entendre, Lily se contenta de fixer sa grand-tante chrie droit dans les
yeux.

Tu as perdu ta langue ?

Je..., commena Lily, encore sous le choc. Et ta maison ? Et le


Coup de pouce ?

Elle ne se faisait aucune illusion sur la rponse qu'elle allait


entendre, et qui d'ailleurs ne tarda pas suivre.

Notre organisation se porte parfaitement bien, grce au soutien


de Paolo : jamais nous n'avons eu autant de bnvoles temps partiel et
nous rcoltons des sommes considrables. Quant au cottage, je dsirais
te le laisser, mais une fois marie Paolo, tu n'en auras plus besoin. Je
compte donc le vendre pour payer mon voyage et mon sjour
Florence.
Tu as vraiment bien rflchi ? Insista Lily, le cur battant.

Evidemment. Fiora et moi, nous nous entendons merveille,


sinon jamais je n'aurais song dmnager. Apparemment, elle possde
un immense appartement et elle a beaucoup de personnel pour s'en
occuper. Nous nous tiendrons compagnie mutuellement. Carla a beau
lui tre trs dvoue, Fiora prtend qu'elle aurait souvent envie de
bavarder avec quelqu'un de son ge. Et puis, cela me permettra de rester
prs de toi, mais n'aie pas peur, je saurai ne pas me montrer
envahissante.

Comme si elle avait lu dans le regard de Lily un enthousiasme trs


mitig, elle s'tait empresse d'ajouter :

Nous avons soumis ce projet Paolo qui en est absolument ravi.

Evidemment, songea Lily, furieuse de s'tre fait manuvrer une fois


de plus : si elle s'obstinait refuser d'pouser Paolo, tous ces beaux
projets resteraient lettre morte.

Avec le sens du devoir chevill au corps qui la caractrisait, jamais


grand-tante Edith n'aurait song un seul instant vendre sa maison, si
elle avait imagin que sa petite-nice puisse se retrouver sans toit et
sans ressources. Si tel tait le cas, il leur faudrait rentrer toutes deux en
Angleterre et reprendre la vie qu'elles avaient mene jusque-l.
Comment Lily aurait-elle pu se montrer assez goste pour refuser sa
vieille tante l'aisance qui ensoleillerait coup sr la fin de sa vie ?

Edith ne s'tait jamais marie. Aprs des annes d'enseignement,


elle avait fond le Coup de pouce et adopt sa petite-nice au moment
mme o, soixante ans, elle pouvait prendre sa retraite. Elle avait
trim dur toute sa vie sans s'octroyer le moindre de ces petits plaisirs
qui font le charme de l'existence. Ne mritait-elle pas d'tre enfin un
peu gte ?

Qui plus est, durant ces deux derniers jours, Paolo s'tait montr
trs chaleureux et attentif vis--vis de Lily, bien que parfaitement
respectueux son gard. Le fianc italien dans toute sa perfection. Cela
n'avait d'ailleurs fait que renforcer l'amour qu'elle ressentait son
gard, mme si, certains moments, elle l'aurait volontiers trangl, ou
presque.

Elle avait autant envie d'assister cette rception de fianailles que


de s'asseoir dans le fauteuil du dentiste pour se faire dvitaliser une
dent, songea-t-elle avec un soupir d'angoisse tout en enfilant ses mules
talons. A l'ide de la comdie qu'il allait lui falloir jouer devant une
foule d'invits, son estomac se nouait. Apparemment, Paolo n'avait
convi qu'une poigne d'amis, mais la liste comprenait galement le
cur du village, ainsi que trois cousins et une cousine qui taient arrivs
une heure plus tt. Elle avait peine eu le temps de leur adresser un
sourire et de remarquer que les hommes portaient des costumes trs
lgants et affectaient une attitude indolente. Quant la jeune femme,
d'une beaut mridionale couper le souffle, elle avait l'air de s'ennuyer
terriblement.

Tout en ptrissant la lourde bague qu'elle portait l'annulaire, elle


frissonna. Elle ne pouvait plus continuer se cacher dans sa chambre. Il
tait grand temps d'affronter ces gens et de tenir le rle dtestable
qu'elle avait accept de jouer. Et de cesser de remcher encore et encore
qu'en refusant d'pouser Paolo, elle dcevrait affreusement sa grand-
tante et lui gcherait le peu de temps qui lui restait vivre sans
oublier Fiora qui risquait elle aussi d'avoir bien du mal s'en remettre.

En cet instant, comme si ces sombres penses voquant l'auteur de


tous ses malheurs avaient le pouvoir de le faire surgir, Paolo entra dans
la pice. En le voyant, Lily se figea soudain. Beau tomber la renverse
dans sa veste blanche, et aux lvres ce sourire, si viril et si doux la fois,
qui lui faisait perdre la tte.

De son pas fluide et lgant, il s'approcha d'elle, cherchant son


regard pour mieux la piger, et lui prit une main pour la porter ses
lvres. Tout en lui respirait une irrductible assurance.

Tu es magnifique, cara mia. Il n'y a pas d'homme au monde qui


ne dsirerait t'avoir pour fiance, dit-il en pressant la main de la jeune
femme contre sa large poitrine pour l'attirer lui avec une irrsistible
douceur.
Vaincue, ou presque, elle dplora une fois de plus la faiblesse qui la
poussait se laisser aller dans ses bras avec le secret espoir d'y
demeurer toujours.

Il n'y a pas si longtemps, reprit-il, tu m'as accus de vouloir faire


le bonheur de tout le monde, sauf le tien.

Et aussi de ne jamais envisager les choses que de ton point de


vue, rpliqua-t-elle...

Ecoute-moi, murmura-t-il d'une voix si douce qu'elle crut qu'elle


allait dfaillir. Je sais que je peux te rendre heureuse. Et c'est ce que je
vais faire.

Fascine par ses prunelles dores et par l'harmonie de ses traits, le


souffle court, Lily dut reconnatre in petto qu'il avait raison. Oui, elle le
sentait, il pouvait la rendre heureuse.

Heureuse en mourir

Pendant une semaine.

Jusqu' ce qu'il se lasse d'elle et qu'elle en soit brise. Comme sa


premire femme.

Refusant de s'abandonner son plus cher dsir et aussi due qu'un


enfant auquel on vient d'arracher son jouet le plus cher, elle balbutia :

Il ne faut pas faire attendre nos invits, n'est-ce pas?

Puis elle se dirigea vers la porte et aprs avoir repris son souffle, elle
russit articuler d'une voix plus assure :

Tu auras beau exercer sur moi ton chantage, jamais tu ne


russiras me faire faire quelque chose qui ne m'apportera que du
malheur.

Mais, ma douce Lily, cette chose, tu en rves dj. D'ailleurs, si


j'en avais le temps, je te le prouverais sance tenante.
Les joues en feu, elle sentit ses jambes vaciller et dut se raccrocher
lui de peur de tomber. Le dsir qu'il veillait en elle provoquait dans
tout son corps une faiblesse dont elle avait honte. Tandis qu'ils
avanaient vers la foule des invits, elle comprit qu'il lui faudrait
combattre sur deux fronts.

Contre lui, d'abord. Mais surtout, et c'est ce qui l'effrayait le plus,


contre elle-mme.
10

Appuy la fentre, une main dans la poche du pantalon de toile


noire qui le moulait lgamment, Paolo fixait Lily de ses yeux d'or que
bordaient de longs cils bruns d'une extraordinaire paisseur.

Il l'observait.

Le charme dlicat de la jeune femme semblait attirer les regards de


tous ceux qui se trouvaient dans la pice et la robe qu'elle portait la
rendait si sexy qu'il avait l'impression que jamais il ne russirait
attendre la fin de cette interminable rception.

Alors qu'il avait longtemps rejet l'ide d'un second mariage, il se


flicita une fois de plus de la dcision qu'il avait prise. Il la vit
contourner, tout en bavardant avec la femme d'un de ses vieux amis, un
couple de danseurs qui se trmoussaient au rythme de la musique
qu'mettait une chane hi-fi ultra-perfectionne. Encore une ide
saugrenue de son cousin Orfeo, sans aucun doute, se dit-il, en proie
une vague irritation. Heureusement, on avait dbarrass le grand salon
pour accueillir les invits qui avaient envie de danser. Il chassa sans
regret de son esprit son cousin, ce play-boy la paresse notoire, et
chercha un sujet de rflexion plus agrable.

Son union avec Lily, par exemple. Lily qui ne le traitait pas avec une
sempiternelle et ennuyeuse dfrence. Qui n'essayait pas dsesprment
de mettre la main sur lui, comme le prouvait la manire dont elle avait
rejet sa demande. Pourtant, ce mariage ne prsentait que des
avantages, pour lui comme pour tous ceux qui taient concerns. Une
dcision rationnelle, non pas prise sous le coup de l'motion il s'y
refusait absolument mais entirement dicte par la logique qui
prsidait chaque acte de sa vie.

Il n'aurait plus endurer cet insupportable sentiment de culpabilit,


n de son refus obstin de se fixer et de donner un hritier sa famille.
Une angoisse qui n'avait fait que crotre aprs la mort d'Antonio, et
l'insurmontable chagrin qu'endurait sa mre.

Enfin, il aurait une femme, une compagne qui il pourrait accorder


une absolue confiance, et offrir en change une position sociale, ses
soins attentifs et sa fidlit. Et des enfants.

En voquant ce projet totalement nouveau, il sentit son cur


frmir. Il esprait que leur premier enfant serait une fille, toute menue
et dlicate, avec les mmes grands yeux gris que sa mre. Jamais il
n'avait encore song avoir un enfant, mais cette perspective l'emplit
soudain d'une joie inoue. A condition toutefois, corrigea-t-il dans le
mme lan, que Lily en ft la mre. Il l'aperut dans la foule des invits
au moment o sa cousine s'approchait d'elle. La fille du frre de son
pre, un bon rien qui n'avait jamais su faire quoi que ce soit de sa vie.
Quant cette Renata, comme tous les membres de cette famille, c'tait
une paresseuse, persuade que tout lui tait d. Aussi mchante
qu'insatiable.

Inconsciemment, il fit la grimace. Lily l'ignorait encore, mais elle


avait beau refuser obstinment de devenir sa femme, elle n'allait pas
tarder changer d'avis. Tout tait en place. L'arrive de sa grand-tante
qu'il avait orchestre de main de matre, n'tait qu'une tape. Quant
l'amiti imprvue qui tait ne immdiatement entre les deux vieilles
dames, et leur dcision de partager l'appartement de Florence, c'tait la
cerise sur le gteau. La preuve, s'il en fallait une, que les dieux taient de
son ct et qu'il n'allait pas tarder vaincre la rsistance farouche que
lui opposait la jeune femme. Ds demain, il l'emmnerait dans la villa
qu'il possdait sur les hauteurs d'Amalfi. Seule avec lui, elle serait
incapable de rsister son pouvoir de persuasion. Il avait suffisamment
d'exprience pour sentir l'attirance sexuelle qu'il exerait sur une femme
et il en avait peru tous les signes. Elle ne tarderait plus se rendre, et
jamais, jusqu' son dernier souffle, il ne lui fournirait l'occasion de le
regretter.

Maintenant qu'il avait rempli ses obligations d'hte attentif, qu'il


avait circul parmi les invits, rpondu leurs flicitations, et combl de
ses attentions Edith et sa mre, il allait enfin s'occuper de Lily. S'il
s'arrangeait pour lui proposer cette visite Amalfi en prsence des deux
vieilles dames, elle ne pourrait pas refuser. D'autant qu'elle se faisait
l'avance des reproches, il le savait, l'ide de leur infliger plus tard une
terrible dception.

A cette pense, qui tait son avantage, il ne put pourtant


s'empcher de ressentir un certain malaise. Il s'tait souvent dj
reproch de jouer du naturel aimant de la jeune femme et de se
comporter en abominable manipulateur. Mais n'tait-ce pas pour une
bonne cause? Le bonheur de Lily, tel tait son seul but. Jamais elle ne
manquerait de rien, il s'en assurerait dsormais.

Son regard s'assombrit soudain. Il venait de l'apercevoir, tournant


brusquement le dos Renata, ple comme une morte. Dans sa
prcipitation, elle heurta Orfeo qui l'arrta d'un geste et la prit dans ses
bras pour l'entraner dans une grotesque parodie de fox-trot. Il vit les
doigts de son cousin effleurer lentement la peau crmeuse du dos de
Lily avant de descendre plus bas et de s'introduire sous le fin tissu de sa
robe. Pressant sa tte aux cheveux gomins contre celle de la jeune
femme, il lui chuchota quelque chose l'oreille.

Une bouffe de rage meurtrire envahit Paolo. Comment ce monstre


huileux pouvait-il avoir l'audace de poser la main sur sa femme ?

Il fendit la foule.

Cette comdie lui faisait dfinitivement horreur. Les flicitations, les


regards curieux accompagns de sourires hypocrites, toute cette farce
minable dans laquelle elle se trouvait englue. Tout comme les sourires
radieux de Fiora et de sa grand-tante qui bavardaient gaiement, assises
la mme table dans un coin tranquille.

Et pour couronner le tout, voil que Renata, la cousine de Paolo,


s'tait glisse ct d'elle, un verre de vin la main, vtue d'une robe de
lam rouge tincelante.
Quelle belle prise ! Avait-elle susurr. La plus grosse fortune
d'Italie, peut-tre mme de toute l'Europe. Naturellement, a ne durera
pas longtemps, mais si on pense la compensation que vous allez
ramasser ds qu'il dcidera qu'il en a assez de ce mariage...

Elle clata d'un rire aux sonorits de verre bris.

Ce Paolo, reprit-elle, quel bourreau des curs ! Concernant le


sexe faible, il souffre vraiment d'un dfaut de concentration. Et on dirait
qu'il est incorrigible. Sa premire femme avait peine rsist quelques
mois. D'ailleurs, elle est dcde d'une overdose quelques semaines
seulement aprs qu'il l'a laisse tomber, vous ne l'ignorez pas. Il y a
mme eu des mauvaises langues pour prtendre qu'il l'y avait aide.

Elle haussa les paules en levant les yeux au ciel, pour bien faire
comprendre qu'elle n'accrditait absolument pas cette rumeur.

Enfin, esprons pour votre sant que vous tes taille dans une
toffe moins fragile.

Refusant de lui faire le plaisir de rpondre, Lily prfra tourner les


talons de peur de montrer quel point elle se sentait atteinte par ce
chapelet de ragots venimeux. Mais son extrme contrarit, elle fut
immdiatement intercepte par un cousin de Paolo qui l'entrana au
centre de la pice.

Danser tait vraiment la dernire chose dont elle se soucit. Elle


aurait tout donn pour chapper tout ce bruit, aux questions
malveillantes et aux regards valuateurs dont elle tait la cible. Fuir
l'odeur envahissante des innombrables bouquets qui dcoraient la pice.
Faire le vide dans sa tte pour oublier enfin les horribles consquences
de l'imbroglio o elle avait t entrane. Ne serait-ce qu'un court
moment. Juste le temps de trouver la force et le courage dont elle aurait
besoin pour dire la vrit sa grand-tante et Fiora.

Elle sentit les doigts de l'homme qui l'accompagnait s'insinuer sous


sa robe. Ecure par les mots crus qu'il lui susurrait l'oreille, elle tenta
de repousser cette main moite qui lui ptrissait la taille. L'odeur
envahissante du parfum dont il s'tait inond lui donnait une
irrpressible nause.
Bas les pattes, Orfeo !

Jamais Lily n'avait t aussi contente de voir surgir Paolo. La colre


qu'elle ressentait contre lui s'vanouit comme rose au soleil. Elle se
sentit envahie d'une bouffe d'amour qui lui coupa les jambes et la fit
vaciller de dsir, la tte vide. Elle aurait tout donn pour rester avec lui
et accepter le march qu'il lui proposait. Mme si elle le jugeait
rvoltant, indigne. Lorsqu'il passa le bras autour de ses paules, elle crut
que ses genoux allaient se drober sous elle. Pour raffermir sa rsolution
chancelante, elle se fora se rappeler tout ce qu'elle savait de lui et les
dtestables rumeurs qui couraient sur sa vie. L'pouser relevait coup
sr de la folie autodestructrice.

Paolo fixait toujours son cousin comme s'il tait prt le mettre en
pices. Lindignation avait allum un feu glac dans ses prunelles. En
contemplant ses traits magnifiques durcis par la colre, Lily sentit ses
yeux s'emplir de larmes.

Ne te laisse pas importuner par cette crapule, cara mia, lana-t-il


tandis qu'Orfeo s'loignait en resserrant sa cravate, les joues rouges
d'humiliation. S'il s'approche de nouveau de toi, je le tuerai, lui ou
quiconque osera te manquer de respect.

Un sourire apparut sur les lvres de la jeune femme. Elle avait peine
en croire ses yeux. Se pouvait-il que Paolo ft jaloux? Jamais elle
n'aurait imagin qu'il puisse se montrer si possessif. Concernant les
femmes, sa tactique, au contraire semblait tre de prendre ce dont il
avait envie tant qu'elles suscitaient son intrt, avant de s'loigner pour
les oublier dfinitivement et passer autre chose.

Baissant le bras, il la prit doucement par la taille.

Viens avec moi, bella mia. Nous allons nous chapper tous les
deux.

Ce n'tait pas le moment de la faire asseoir avec Fiora et Edith pour


leur annoncer leur escapade Amalfi, se dit-il, en cet instant, elle avait
l'air bien trop anxieuse. Il fallait absolument qu'elle se dtende.
Personne ne s'apercevra de notre absence, reprit-il et quand bien
mme, ils comprendront qu'un couple d'amoureux ait besoin d'un peu
de solitude.

Bien que parfaitement consciente du danger qu'elle courait, Lily se


laissa entraner vers la porte-fentre. Tandis que l'air frais et lger de la
nuit les enveloppait, elle s'appuya contre le corps mince et ferme de son
compagnon. Elle avait trop envie de le sentir contre elle.

Oui, elle avait besoin de lui, dut-elle reconnatre dans son


soulagement d'avoir quitt la foule des invits. Tandis qu'ils
cheminaient, enlacs, le long d'une alle gazonne, l'cho faiblissant de
la musique, des voix et des rires parvenait encore leurs oreilles.

Cette soire avait t un vritable cauchemar o elle s'tait sentie en


proie des motions qu'elle ne parvenait plus dominer. Pendant qu'il
la guidait parmi les invits pour faire les prsentations, elle avait eu bien
du mal dissimuler le trouble que provoquait en elle sa prsence, tant
elle tait consciente de son moindre souffle et de ses moindres
mouvements. Mais quand il l'avait enfin laisse seule, elle s'tait sentie
compltement perdue. Faible comme une enfant. Et la volont de
rsister qui l'avait anime jusque-l s'tait dfinitivement teinte.

Elle s'tait trouve ce point dsarme par ses propres sentiments


qu'elle avait failli partir sa recherche pour lui annoncer qu'elle
acceptait de l'pouser. En partie pour faire le bonheur de grand-tante
Edith et de Fiora, mais surtout parce qu'elle n'arrivait plus supporter
l'ide d'tre jamais spare de lui. Et puis cette horrible femme s'tait
approche d'elle et avait crach son venin. Elle lui avait rappel que
Paolo tait incapable d'aimer, mme s'il avait dcid de l'utiliser pour
soulager sa conscience vis--vis de sa mre. Comment avait-elle pu,
pour son plus grand malheur, tomber amoureuse d'un homme aussi
dangereux?

Ecure par sa propre faiblesse, elle se mordit cruellement la lvre.


Tout s'embrouillait dans sa tte, et elle aurait voulu ne plus penser
rien, fermer les yeux et profiter de ce bref moment de silence et de
tranquillit.
Tout va bien, maintenant, ma petite Lily.

La voix de Paolo, comme une tendre caresse, fit frmir son corps
dont chaque nerf tait vif.

J'ai eu une sorte de passage vide, avoua-t-elle.

Je te comprends parfaitement, lana-t-il en la regardant d'un air


amus.

Prs de lui, toutes ses angoisses s'vanouissaient. Il l'avait arrache


aux griffes de cet insupportable goujat et soustraite aux regards curieux
qui la transperaient. Sa famille et ses amis devaient srement se
demander comment une fille comme elle, si banale, avait russi piger
un homme dont l'aversion pour le mariage tait lgendaire. Pensaient-
ils tous, comme le lui avait crment murmur le fameux cousin, qu'elle
devait tre une telle affaire au lit qu'il ne pouvait plus se passer d'elle ? A
cette seule pense, une onde brlante lui parcourut le corps.

En silence, Paolo rgla son pas sur le sien, sans cesser de la tenir par
la taille, mais il s'abstint de lui reparler du mariage. En cet instant, elle
ne l'aurait pas support.

Elle se sentait si bien avec cette main pose sur sa hanche. L'air
embaumait les fleurs des champs et les herbes sauvages qui poussaient
sur la colline et un rayon de lune tombait sur les ples feuillages des
eucalyptus. Le moindre mot aurait suffi dtruire la magie de cet
instant.

Bien dcide ne pas rompre la tranquillit laquelle elle aspirait si


dsesprment, elle ne tenta mme pas de protester.

En arrivant au bout de l'alle qu'elle n'avait pas explore encore, elle


aperut un pavillon d't recouvert d'un buisson de roses en bouton.

Asseyons-nous un moment, proposa-t-il en la menant vers un


large banc garni de coussins confortables et adoss au mur extrieur.
Il l'aida s'asseoir avant de la prendre par le menton pour lui faire
tourner la tte vers lui et plonger son regard dans le sien la lumire
tamise du clair de lune qui filtrait travers les branches.

J'ai eu beau t'observer, jamais je ne t'ai vue te dtendre un verre


la main. Veux-tu que je tlphone pour qu'on nous apporte une
bouteille de Champagne?

Non, merci, rpondit-elle en esquissant un sourire pour


dissimuler le frisson qui la parcourait au contact de ses doigts. Je n'ai
nul besoin d'alcool pour me dtendre.

Elle se retint d'ajouter qu'il lui suffisait d'tre assise ct de lui


pour se sentir aussi euphorique qu'aprs deux coupes de Champagne.
Depuis qu'ils s'taient rencontrs, elle n'avait pratiquement pas cess de
s'opposer lui, au point qu'elle aspirait abandonner toute rsistance.
Pour un court instant, jusqu' ce qu'ils reviennent la villa et
reprennent leur guerre de position, elle n'avait d'autre dsir que de
lcher prise et de partager sans arrire-pense l'impression d'accord
intime qu'elle ressentait.

Sans qu'elle comprenne vraiment pourquoi, il sembla heureux de sa


rponse et lui sourit d'un air ravi. Comment pouvait-elle tre aussi
sensible la moindre marque d'intrt qu'il lui tmoignait? Songea-t-
elle avec un frisson de plaisir ml d'angoisse.

Tu as froid? murmura-t-il d'une voix trangement rauque.

Tandis qu'il la forait de nouveau se tourner vers lui, un rayon de


lune les baignait de ses reflets d'argent, soulignant les traits
classiquement dessins de son visage. Mais une tendre lueur animait ses
yeux. C'est du moins ce que Lily eut le temps de penser avant qu'il ne
baisse la tte et qu'il ne pose ses lvres tides tour tour sur chacune de
ses paupires. Elle ferma les yeux et sentit aussitt au coin de sa bouche
un baiser rapide, lger comme une plume.

Sans qu'elle sache ce qui lui arrivait, ses lvres s'ouvrirent d'elles-
mmes ce contact. Elle n'aimait rien tant que les baisers de Paolo, et
au fond, par une nuit pareille, en accepter un ne pouvait lui causer
aucun tort, n'est-ce pas ?
Les lvres de son compagnon cherchrent de nouveau les siennes
tandis qu'il lui caressait lentement les cheveux. Incapable de rsister
plus longtemps, elle s'abandonna au plaisir. En dpit de la faiblesse
qu'elle ressentait dans tout son corps, jamais elle ne s'tait sentie aussi
vivante, ni dvore par une telle fivre.

Elle leva les mains vers les larges paules de Paolo et pressa ses
seins durcis contre le frais tissu de sa chemise. Elle sentit un frisson
parcourir le corps muscl de son compagnon qui se raidit ce contact
avant de s'carter d'elle lentement, comme regret.

Elle ne put retenir un court gmissement de frustration. Elle avait


l'impression d'tre une enfant abandonne en proie une faim cruelle,
et qui aspire la chaleur d'une famille et d'un foyer. Dsesprment, elle
s'accrocha ses paules, lui tendant sa bouche. Lorsque les lvres de
Paolo se posrent enfin de nouveau sur les siennes, elle fut transperce
par une onde brlante de plaisir. La langue de son compagnon pntra
sa bouche humide, l'explorant avec une insatiable avidit.

Elle comprit soudain qu'elle ne pourrait en rester l.

Ses mains montrent des paules de Paolo son visage qu'elle


caressa ardemment, avant de redescendre vers sa chemise qu'elle tenta
de dboutonner de ses doigts tremblants. Elle mourait d'envie de
toucher sa peau, d'explorer la chaleur et la force de son corps si
merveilleusement muscl.

Mais elle savait dj qu'elle ne pourrait se satisfaire de ces seules


caresses. Soumise l'trange pouvoir rotique que cet homme exerait
sur ses sens, elle avait perdu tout amour-propre. Il s'carta d'elle un
instant pour ter sa veste, avant de l'attirer de nouveau lui et d'enfouir
son visage dans sa chevelure, tout en tentant de dfaire, de ses doigts
tremblants la fermeture de sa robe.

Lui qui se targuait d'tre si matre de lui semblait avoir en ce


moment bien du mal contrler ses gestes, se dit Lily, submerge par
une vague de tendresse. Pour la premire fois, le dsir de Paolo se
montrait nu, et elle dut l'aider dans son entreprise. Tandis que le tissu
soyeux glissait de ses paules, rvlant les pointes roses de ses seins, elle
entendit son souffle s'acclrer et vit ses yeux s'largir sous l'emprise du
dsir.

Ah, bella, bella ! Je suis fou de toi, murmura-t-il d'une voix


rauque tout en reculant d'un pas pour la contempler tout son aise. Ma
Lily, mon tendre bouton de rose...

Elle lui passa les bras autour du cou pour l'attirer de nouveau elle,
et sa bouche se posa sur celle de son compagnon comme pour
l'empcher d'en dire davantage.

A ce contact, elle sentit s'apaiser la tension qui l'avait habit jusque-


l, et il ne songea plus qu' partager avec elle ce baiser dans lequel se
concentrait toute l'nergie rotique qui les animait. En hte, il
dboutonna sa chemise qu'il ouvrit largement avant de lui prendre les
mains et de les plaquer sur son torse. Puis il la renversa sur les coussins,
et se mit lui embrasser la pointe d'un sein, puis l'autre.

En proie une sensation exquise qui irradiait dans chacun de ses


nerfs, elle laissa rouler sa tte en arrire. Lorsqu'il tenta de retrousser sa
robe, en poussant un haltement de dsir, elle l'aida htivement l'en
dbarrasser.

La robe glissa enfin sur le sol, et il se dshabilla son tour, avant de


se dresser devant elle dans toute la virilit de son corps puissant et hl.

Lily sentit exploser au plus profond d'elle-mme la flamme brlante


de son dsir. Elle noua autour du cou de Paolo ses bras tremblants, et
tandis qu'elle l'attirait lentement elle, sut que sa vie ne prenait sens
que dans cet ultime moment d'intimit partage avec l'homme qu'elle
aimait. Un instant unique dont elle garderait jamais le souvenir enfoui
dans sa mmoire. Peut-tre lui-mme s'en souviendrait-il parfois, et
alors, un sourire aux lvres, il se souviendrait lui aussi...
Tu reprsentes tout ce dont j'ai toujours rv, et mme plus
encore, murmura-t-il dans un souffle, tout en lui glissant aux pieds ses
escarpins tandis que l'aube se levait sur les collines de Toscane.

Puis il lui prit les mains pour l'aider se lever.

Tu comprends, amata mia, maintenant, il faut absolument nous


marier, reprit-il en l'embrassant tendrement entre les deux yeux. Je n'ai
utilis aucune protection. Tu pourrais trs bien tre enceinte.

En la sentant frissonner, il frona les sourcils. Elle ne pouvait pas


pourtant se sentir dgote l'ide de porter un enfant de lui. Pas aprs
ce moment de parfaite intimit qu'ils venaient de partager. Et
cependant...

Soudain, en sentant la fracheur de l'air matinal, il fut envahi par


une bouffe de soulagement. Elle devait avoir froid. D'un geste
protecteur, il drapa sa veste blanche sur les paules de Lily et l'entrana
vers le jardin en passant un bras possessif autour de sa taille.

Il tait pourtant fermement dcid se montrer respectueux envers


elle jusqu' leur nuit de noces. Mais comment aurait-il pu regretter une
seule seconde les moments qu'ils venaient de vivre ensemble ? Lui qui
se prenait pour un cynique, jamais il n'aurait cru devoir s'avouer un jour
qu'il tait amoureux. Mais depuis qu'il avait aperu Lily, son amour
pour elle n'avait fait que grandir et toute cette comdie, toutes ces
manipulations, il le reconnaissait enfin, avaient pour but non pas de
faire plaisir sa mre, mais d'assouvir son propre dsir. Il en avait pris
conscience au moment o il avait vu la main d'Orfeo se glisser sous la
robe de la jeune femme, en sentant l'atroce brlure que provoquait en
lui la violence de sa jalousie outrage.

Impressionn par la force et la profondeur de ses propres


sentiments envers celle qui venait de lui faire don de sa virginit, il
l'attira lui et chuchota d'une voix mue :

Je voulais t'emmener passer quelques jours Amalfi o je


possde une villa, mais je prfre remettre ce sjour plus tard, quand
nous serons maris. Je veux consacrer tout mon temps prparer ce
mariage pour m'assurer qu'il aura lieu dans les dlais les plus brefs.
Mais en la prenant par les paules, il s'aperut soudain que toute vie
semblait avoir abandonn ce corps nagure si souple et si rceptif et
qu'elle tait aussi rigide qu'une statue de marbre. Il eut l'impression
qu'une main glace lui tordait l'estomac. Pour la premire fois de sa vie,
il se sentit envahi par un sentiment d'inscurit qui lui fit perdre toute
assurance.

Tu ne rponds pas ? lana-t-il sur un ton plus rude qu'il ne


l'aurait souhait et qu'il regretta aussitt.

En frmissant, Lily chercha reprendre sa respiration. L'ide d'une


possible grossesse lui avait littralement coup le souffle. Jamais un
Italien n'accepterait de se tenir loign d'un enfant qu'il aurait
engendr, et de le lui laisser lever toute seule, en exerant un simple
droit de visite. Une fois de plus, elle se mit trembler sous le mince
tissu de sa veste, et elle eut peine la force de balbutier :

Et si je ne suis pas enceinte ?

Paolo sourit sous l'effet de l'intense soulagement qui l'avait envahi.


Voil donc pourquoi elle se faisait du souci. Et vrai dire, il lui fallait
bien reconnatre que la manire dont il lui avait d'emble propos de
l'pouser n'avait rien de trs flatteur. Toute cette comdie cense faire
plaisir sa mre tait une terrible erreur. Avec un peu de patience et de
temps, il aurait tout aussi bien concrtis en toute sincrit les espoirs
que sa mre plaait en lui. Peut-tre Lily s'imaginait-elle en cet instant
qu'aprs lui avoir offert son corps adorable, elle ne prsentait plus
aucun intrt pour lui il maudit in petto la rputation qu'il tranait
derrire lui. Peut-tre croyait-elle qu'il n'insisterait pour l'pouser que si
elle se retrouvait bel et bien enceinte.

Aucune importance, dclara-t-il. Nous allons nous marier, voil


tout.

Puis il la souleva dans ses bras et la ramena la villa comme si elle


ne pesait pas plus qu'une plume. Exactement comme un guerrier
rapportant chez lui sa part de butin, songea-t-elle.

Il avait l'air extrmement content de lui, remarqua-t-elle, avec ses


cheveux en bataille. Sa bouche sensuelle arborait un sourire satisfait, et
ses prunelles tincelaient d'un clat dor. Mais chaque fois qu'il lui jetait
un regard, elle devait reprendre son souffle. Quant la nuit qu'elle
venait de vivre, jamais elle ne pourrait l'oublier, ni regretter d'avoir
connu une si incroyable extase.

Ses yeux s'emburent au souvenir de ce qui s'tait pass la premire


fois, qui avait t suivie par beaucoup d'autres. En sentant le lger
obstacle et en entendant le faible cri qu'elle avait pouss il s'tait
arrt, puis doucement retir. De son ct, elle avait relev les reins,
pleine d'un dsir irrpressible qui l'avait contrainte murmurer :

Ne t'arrte pas, je t'en prie.

Jamais elle ne se reprocherait d'avoir fait preuve d'une telle audace.


C'tait si merveilleux... Mais peut-tre aurait-on pu la blmer d'avoir
pris l'initiative ?

Si elle l'pousait, il lui briserait le cur. Ds que l'attrait de la


nouveaut se serait envol, ce qui ne tarderait pas se produire, il irait
voir ailleurs. Il se sentirait irrsistiblement attir par une grande blonde
et exigerait de la femme qu'il avait pouse pour faire plaisir sa mre
qu'elle reste tranquillement l'arrire-plan de sa vie.

N'tait-ce pas ce qui s'tait produit lors de son premier mariage ? Sa


femme ne l'avait-elle pas quitt parce qu'elle avait dcouvert ses
infidlits ? N'avait-elle pas prfr se suicider, comme l'avait prtendu
Renata, plutt que d'endurer le mpris de son mari durant une vie
entire?

Pouvait-elle elle-mme prendre un tel risque?

Mais pourrait-elle supporter de dcevoir amrement sa grand-tante


et Fiora si elle ne le prenait pas ?

Pouvait-elle envisager de rendre fou l'homme qu'elle aimait ?


11

En descendant les marches de la petite glise blottie au cur du


village le plus proche de la villa, son bras pass sous celui de Paolo, Lily
fut prise d'une trange impression d'irralit.

La crmonie s'tait droule comme en rve. Dans sa robe brode


de soie ivoire, coiffe d'une fabuleuse tiare de diamants un bijou de
famille que Fiora avait tenu lui voir porter , un merveilleux bouquet
la main, elle avait l'impression de vivre un vritable conte de fes.

Quant l'homme extraordinairement sduisant qui l'accompagnait,


comment pourrait-elle jamais croire qu'il soit rellement devenu son
mari ?

Et pourtant, si irrel que cela lui paraisse, elle n'tait pas en train de
rver et rien ne pourrait jamais lui gcher ce jour merveilleux.

Elle sourit au photographe qui lui faisait signe.

Brusquement, tout lui revint, ses hsitations et le dsarroi dans


lequel elle s'tait trouve plonge, ne sachant pas si elle devait ou non
accepter ce mariage. Mais ses doutes avaient dfinitivement pris fin
quand Paolo l'avait ramene la villa au petit matin, aprs la rception
donne pour leurs fianailles.

Edith l'attendait, enveloppe dans sa vieille robe de chambre, le


chignon en bataille et le visage dvast par la contrarit.

Puis-je savoir o vous avez pass la nuit ? Leur avait-elle


demand d'une voix de stentor. Voil plusieurs heures que Fiora est
alle se coucher. Carla et moi avons insist pour qu'elle se repose car la
pauvre chrie devait tre morte de fatigue. Vous, vous aviez disparu
sans un mot. Quelle explication avez-vous fournir?
On aurait dit qu'elle s'adressait deux enfants et non des adultes
dont l'un passait mme pour un financier redoutable, clbre dans le
monde entier.

Sans se laisser le moins du monde perturber par l'indignation de la


vieille dame, Paolo esquissa une moue repentante et murmura
calmement :

Je regrette que cela vous ait perturbe, mais vous n'aviez


vraiment aucune raison de vous inquiter.

Lily frissonna. Sur le plan de la morale, Edith s'en tenait des


principes que n'aurait pas renis la plus intransigeante vieille fille de
l'poque victorienne. Dans ces conditions, elle ne voyait gure comment
justifier leur retour matinal et le dsordre de leurs vtements.

Carla, qui se trouvait non loin de l, lui tendit une tasse de th tout
en tentant de calmer le jeu :

Je vous avais bien dit de ne pas vous inquiter. Deux jeunes gens
qui viennent de se fiancer ont bien le droit de disparatre un moment.

En guise de rponse, elle n'obtint qu'un claquement de langue


mprisant. Raide comme un piquet, Edith se dirigea vers la porte en
maugrant des paroles indistinctes, sans un regard pour la tasse qui lui
tait offerte, avant de sortir majestueusement, suivie de prs par Carla.

Lily, qui s'tonnait encore que sa grand-tante n'ait pas exig


grands cris un mariage anticip, touffa le rire qui lui montait
irrsistiblement aux lvres contre la vaste paule de Paolo. Dcidment
tout se liguait pour qu'elle cde au destin auquel elle semblait promise.

Maintenant, nous sommes bien obligs de nous marier, sinon elle


va me considrer comme une fille perdue et faire de ma vie un enfer.

Elle plaisantait, mais seulement moiti, songea-t-elle tandis que


Paolo l'attirait lui pour l'embrasser avec une ardeur qui lui fit perdre
de nouveau la tte. Elle tait bien force de reconnatre que la situation
lui offrait le prtexte rv pour s'autoriser enfin couter son cur
plutt que sa raison.
Durant les semaines qui avaient suivi, elle avait peine vu son
fianc qui passait ses journes Florence pour rgler les dtails d'une
affaire particulirement complique, assistait des runions dans
diverses capitales europennes et veillait l'organisation de leur
mariage.

Quant elle, elle avait d subir des essayages sans fin et supporter
les rcriminations de l'exubrant couturier recommand par Fiora, qui
exigeait qu'elle se tienne debout parfaitement droite durant des heures
entires. Paolo avait galement engag un organisateur de mariage
rput qui l'avait consulte sur le choix des fleurs. D'autre part, il lui
avait fallu discuter avec sa grand-tante pour prparer la vente du
cottage et le dmnagement Florence de ce que celle-ci persistait
nommer mon petit fourbi . Mais si la vieille dame n'avait plus jamais
fait allusion leur disparition d'une nuit, malgr toutes ses
occupations, Lily avait trouv le temps long, car Paolo lui manquait
terriblement.

Et lorsqu'elle avait eu la certitude qu'elle n'tait pas enceinte,


contrairement ce qu'elle aurait cru, elle avait prouv une cruelle
dception.

Tu es si belle, lui chuchota Paolo l'oreille, tout en l'aidant


monter dans la limousine qui devait les ramener la villa pour assister
la petite fte donne en leur honneur.

Puis il monta son tour dans la voiture et prit les mains de Lily dans
les siennes. Ses yeux tincelaient d'une lueur dore, plus clatante que
jamais. Elle tait lui, dsormais, pour toujours. Il n'avait qu'un espoir
en tte, lui enseigner l'aimer autant qu'il l'aimait lui-mme.

C'est cette robe, dclara la jeune femme, convaincue qu'il


cherchait simplement lui faire plaisir.

Elle demeurait persuade qu'avec des vtements plus ordinaires, il


ne l'aurait mme pas remarque.

Pas du tout, protesta-t-il en lui jetant un regard qui suffit faire


courir en elle une onde brlante de dsir et lui rappeler les affolants
dtails de la nuit qu'ils avaient passe ensemble. Toute nue, tu es bien
plus belle encore que vtue de la robe la plus merveilleuse.

Elle ne put s'empcher de se blottir contre lui en rougissant.


Lorsqu'il posa ses lvres sur les siennes pour l'embrasser avec une
fougue incroyable, elle se sentit dfaillir et se jura alors de tout faire,
quoi qu'il arrive, pour qu'il ne se lasse pas d'elle, et mme pour que cette
ide ne l'effleure jamais.

Les jambes encore chancelantes des baisers passionns qu'ils


venaient d'changer, elle descendit de voiture et entra, comme sur un
nuage, dans le hall pav de marbre et dcor de fleurs de la splendide
demeure qui tait dsormais la sienne. Sans doute ne l'aimait-il pas
mais il ne tenait qu' elle de russir conjurer le pass et se rendre si
arrangeante qu'il ne pourrait plus se passer d'elle.

La rception tant limite quelques invits, la plupart des gardes


du corps s'taient discrtement replis dans l'alle tandis que d'autres
patrouillaient l'extrieur au cas o des paparazzis auraient eu vent de
la crmonie, ce qui semblait peu vraisemblable. Tandis que le garon
d'honneur prononait son discours, Lily dcida que rien ne pourrait
ternir ce jour d'infini bonheur.

Derrire l'cran de son immense chapeau, le visage d'Edith


rayonnait littralement de joie, et Lily tait aussi ravie que la vieille
dame qu'elle adorait ait choisi de venir s'installer Florence. Si elle tait
rentre en Angleterre, elle lui aurait normment manqu, et elle
n'aurait pu s'empcher de se faire du souci pour elle. Quant Fiora, elle
avait l'air en pleine forme et trs repose malgr l'excitation invitable
du mariage.

Le cur chavir la pense de se retrouver bientt seule en


compagnie de son prince si charmant, Lily toucha peine aux plats
dlicieux qui lui taient servis, mais but davantage qu'elle n'aurait d de
Champagne millsim. Dans une brume rose, elle observa que mme
les cousins de Paolo semblaient s'tre achet une conduite. Quant
Renata, vtue d'un ensemble de satin brun, son abondante chevelure
tire en chignon bas sur la nuque, elle semblait avoir dlibrment
choisi de prsenter profil bas.
A la fin du repas, Lily adressa son mari un sourire rayonnant tout
en ravalant un clat de rire : brusquement, il avait l'air on ne peut plus
sinistre. On aurait vraiment dit qu'il venait de recevoir une douche
froide. Elle se leva, repoussant la main qu'il posait sur elle pour l'arrter.

Ta mre et ma grand-tante sont sur le point de partir, chuchota-t-


elle. Je vais les raccompagner pendant que tu feras le tour des autres
invits... invits.

Tu as bu, ma petite fille, lana Edith tandis que Lily l'aidait


monter dans la voiture qui devait les emmener dans leur appartement
de Florence.

Pour une fois..., plaida gentiment Fiora. Je suis certaine que cela
ne deviendra pas une habitude. Vous devriez essayer une tasse de caf
noir bien fort.

C'est toute cette excitation, aussi, ajouta Carla qui tait assise
l'avant, ct du chauffeur.

Aprs le dpart de la voiture, Lily dut reconnatre en vacillant un


peu qu'elles n'avaient pas tort : elle n'avait pratiquement rien mang,
mais les serveurs s'taient empresss de remplir son verre ds qu'il tait
vide. Rien d'tonnant ce qu'elle soit un peu sole.

S'appliquant marcher le plus droit possible, elle revint la villa,


bien dcide se rendre dans la cuisine pour boire autant d'eau qu'elle
pourrait. Mais avant qu'elle ait pu l'atteindre, le bras de Renata se posa
sur le sien pour l'entraner vers une pice vide.

Surprise de s'tre laiss piger ainsi, Lily s'effondra sur le canap


vers lequel l'avait guide Renata. Elle essayait dsesprment
d'imaginer une phrase adapte aux circonstances quand celle-ci s'assit
gracieusement ct d'elle.

Tout le monde est sur le point de partir, dit-elle, mais auparavant,


je voudrais te montrer quelque chose.

Sous le regard surpris de Lily, elle se mit fouiller dans sa pochette.


Peut-tre avait-elle des remords concernant ce qu'elle lui avait dvoil le
soir des fianailles et cherchait-elle faire preuve de bonne volont. Si
tel tait le cas, Lily tait toute prte lui pardonner car elle dtestait
l'ide d'avoir le moindre contentieux avec un membre de sa belle-
famille.

Comme elle a l'air charmante ! Mais qui est-ce? Sexclama-t-elle


en contemplant la photo que Renata venait de lui mettre entre les
mains.

Il s'agissait du portrait d'une jeune femme incroyablement belle,


coup sr l'uvre d'un photographe professionnel. Ossature parfaite,
longue chevelure et deux yeux brun sombre au regard provocant.

Solange, souffla Renata. La premire femme de Paolo. C'tait ma


meilleure amie.

Oh!

Lily se tut, ne sachant que dire, et lui rendit la photo. Si elle avait
pu, elle se serait volontiers essuye les doigts au canap pour viter
toute contamination. Une raction la fois infantile et dplaisante. Elle
n'ignorait pas que Paolo avait dj t mari, mais comme il ne semblait
pas avoir envie d'en parler, jamais elle ne lui avait demand comment
tait sa premire femme.

Elle tait franaise, poursuivit Renata. Ils s'taient rencontrs


Paris. Elle avait tout pour elle : l'lgance, l'ducation et un talent
naturel briller en socit. Une carrire brillante de comdienne
s'ouvrait devant elle, mais elle a tout laiss tomber pour se marier.

Lily frissonna. Il tait loin de faire froid dans la pice, mais elle se
sentit brusquement glace par la lueur maligne qui brillait au fond des
yeux de Renata. Une lourde migraine commenait lui serrer les
tempes, mais elle tait bien dcide ne donner aucun signe de
vulnrabilit.

Si c'tait ton amie, rpondit-elle calmement, tu dois beaucoup la


regretter, et j'en suis dsole. Mais personnellement, je n'ai rien voir
avec ce mariage rat.
Elle aurait bien voulu quitter la pice, mais Renata poursuivit :

Je ne cherche qu' te mettre en garde. Je voudrais que tu


comprennes quel genre de femme tait Solange. Si quelqu'un comme
elle n'a pas su susciter l'intrt de Paolo plus de quelques mois,
comment pourrais-tu y parvenir?

Lily se releva maladroitement. Elle avait l'impression que ses


jambes ne lui obissaient plus. Il fallait absolument qu'elle sorte de cette
pice, qu'elle s'loigne de cette femme qui tentait visiblement de faire
chouer son mariage avant mme qu'il ait commenc. Comme si elle
connaissait les craintes et les doutes qui l'avaient si souvent assaillie.

Attends ! Il me reste quelque chose te montrer.

Lily s'immobilisa, cloue au sol, le cur battant, tandis que Renata


s'approchait d'elle, une coupure de journal la main.

Il s'agit d'un quotidien anglais publi la semaine dernire. Jettes-


y un coup d'il.

Les mains tremblantes, Lily prit la feuille de papier. Elle avait beau
ne pas vouloir la regarder, elle ne put s'empcher de le faire. Le souffle
court, elle reconnut Paolo photographi au moment o il sortait d'un
des restaurants les plus branchs et les plus chers de Londres.

Vtu d'un lgant costume, une main tendue devant son visage,
comme pour se protger de l'clair aveuglant du flash, il passait un bras
protecteur autour de la taille de sa compagne, une blonde aux longues
jambes qui se pressait contre lui. Un titre en gras : Le don Juan de la
finance ne cache plus sa dernire conqute.

Incapable de dissimuler l'amertume que lui causait cette trahison,


Lily laissa retomber la page.

Il a toujours prfr les blondes, susurra Renata. Je suppose que


de l, ils sont partis en bote, ou rentrs son htel...

Lily sortit de la pice et emprunta l'escalier de service pour viter de


croiser Paolo ou les invits qui prenaient cong. Elle monta directement
sa chambre o elle se rua dans la salle de bains, malade comme un
chien.

Cinq minutes plus tard, ple comme une morte, elle se sentait
compltement dgrise. Ainsi, une semaine peine avant leur mariage,
le mot fidlit n'avait dj plus aucun sens pour Paolo, c'tait clair.
En cet instant, pour la premire fois depuis des semaines, elle se flicita
de ne pas tre enceinte.

Ils n'auraient jamais d'enfant. Ce mariage tait mort-n. Mais elle


en avait vu d'autres et il n'tait plus temps de s'apitoyer sur son sort.
Quand elle avait accept de l'pouser, elle l'avait fait en connaissance de
cause, sans rien ignorer de ses dfauts. Pourtant, elle avait eu la btise
de tomber amoureuse et de s'imaginer qu'ils allaient construire une
union stable et crer une vritable famille.

Elle tait assise devant la fentre quand il entra tout en desserrant


sa cravate, les yeux brillants, et, sur les lvres, ce sourire qui suffisait
lui briser le cur.

Il ta sa veste qu'il suspendit au dossier d'une chaise, avant de se


tourner vers elle en l'observant d'un drle d'air.

Tu te sens mieux ? J'ai l'impression que tout ce Champagne t'est


mont la tte.

Il se dirigea vers elle grands pas. Un mtre quatre-vingt-cinq de


virilit. Dangereusement sduisant.

T'ai-je dit quel point tu tais belle ? J'ai envie de faire l'amour
avec toi. Mais il faut que tu saches une chose : jamais je n'accepterai de
coucher avec une femme qui a bu.

Il tait clair qu'il ne plaisantait pas. En se rappelant le mal qu'elle


avait eu prononcer distinctement une phrase et se lever de table, elle
se sentit envahie par une bouffe de honte.

Si elle n'avait pas su ce qu'elle savait cette heure, elle se serait


immdiatement excuse d'avoir commis un tel impair et lui aurait jur
que cela ne lui tait jamais arriv encore et que cela ne se reproduirait
plus.

Mais maintenant, elle savait

Elle le fixa droit dans les yeux, ses incroyables yeux dors dont le
regard se figea au fur et mesure qu'elle parlait :

Tu as eu ce que tu voulais : un mariage de convenance pour


satisfaire ta mre. Une femme soumise, prte vivre dans ton ombre,
pour le moment du moins. Mais ne t'attends pas en plus ce que je
couche avec toi.
12

Madonna diavola ! Qu'est-ce que tu me chantes l ? s'exclama


Paolo en lui jetant un regard stupfait.

Tu as parfaitement entendu, rpondit Lily en tentant


dsesprment de conserver son calme.

Il avait pli d'un coup sous son hle, et des plis profonds s'taient
creuss de part et d'autre de sa bouche. Comme s'il venait de subir un
choc terrible.

Elle respira lentement pour trouver au fond de son cur la force de


ne pas se prcipiter vers lui comme le lui criait son corps inassouvi. Son
seul dsir tait de se blottir dans ses bras et, prtextant un coup de folie
soudain, de le supplier d'oublier les phrases qu'elle venait de prononcer.

Mais ce que Renata venait de lui apprendre resterait jamais grav


dans son esprit.

Cette union laquelle tu tenais tant demeurera un pur mariage


de convenance. Deux signatures au bas d'un contrat. Je ne partagerai
plus jamais ton lit.

Mais pourquoi ?

Exiger qu'il lui dise la vrit. Lui demander ce qui s'tait pass entre
Solange et lui. Ce qu'il faisait huit jours plus tt Londres avec cette
blonde. Ecouter ses explications embrouilles, ses justifications
mensongres. Mais peut-tre ne chercherait-il mme pas mentir et lui
rappellerait-il tout simplement qu'il ne l'aimait pas, qu'il ne croyait pas
en l'amour et se considrait comme libre d'avoir toutes les aventures
qu'il souhaitait.

Comme elle n'avait rien envie d'entendre de tout cela, elle lui
raconta le premier mensonge qui lui vint l'esprit :
J'ai fait ce que tu voulais, et je t'ai tir des difficults o tu t'tais
fourr. En change, et jusqu' ce que tu dcides de demander
l'annulation de ce mariage, je compte bien profiter de ce train de vie
fabuleux. Je n'aurai plus me lever l'aube pour m'occuper d'une
bande de petits vieux dlaisss. Je ne regarderai plus les jolies robes
dans les vitrines en sachant que jamais je ne pourrai me les offrir. Je
ne...

Basta ! s'cria-t-il sur un ton glacial, ple comme un marbre. Je


te croyais diffrente des autres, mais je vois que je me suis tromp.

Puis il tourna rapidement les talons et quitta la chambre. Terrasse


par cette condamnation sans appel, Lily se jeta sur son lit et fondit en
larmes.

Et o se trouve mon cher garon aujourd'hui ? Senquit Fiora tout


en versant du caf dans les tasses.

Par les fentres du salon o elles taient installes, Lily et elle, on


apercevait les toits roses de la vieille ville et au loin, la ligne bleue des
collines.

A Milan, rpondit la jeune femme aprs une brve hsitation.


Pour quelques jours.

Quand Paolo lui avait dit o il allait, il l'avait fait de si mauvaise


grce qu'on aurait cru qu'il s'arrachait chaque mot de la bouche. Dieu
merci, elle russissait se contrler suffisamment pour empcher ses
mains de trembler tandis que sa belle-mre lui tendait une tasse de fine
porcelaine.

J'espre qu'il ne te nglige pas, dclara Fiora qui l'observait en


penchant la tte, assise dans son fauteuil favori.

D'aprs ce que j'avais cru comprendre, il devait t'emmener en


lune de miel Amalfi, intervint Edith, visiblement surprise. Il m'a dit
qu'il avait fait venir son yacht de Cannes pour t'offrir une croisire de
rve.

C'est la vie, rpondit Lily du ton le plus dtach qu'elle put. Les
affaires. Vous savez ce que c'est.

Elle adressa Fiora un sourire entendu, mais n'obtint pas


exactement la rponse qu'elle attendait.

Il faut que je lui parle, dit sa belle-mre. J'ai le numro de son


portable. Solange s'est toujours plainte que pour lui, le travail tait une
vritable drogue.

Le cur de Lily se serra. Enfin, l'occasion se prsentait d'en


apprendre un peu plus long sur ce premier mariage. Elle devait la saisir.

Ce qui lui est arriv est bien triste, n'est-ce pas ? Risqua-t-elle.

Naturellement, reconnut Fiora. Mais jamais nous ne saurons


pourquoi ce mariage a si mal tourn. Paolo refuse d'en dire le moindre
mot, et je respecte son silence. D'ailleurs, c'est du pass. Maintenant que
tu vis avec lui, un merveilleux avenir s'ouvre devant vous. A propos,
veux-tu rester djeuner avec nous ?

Non, merci, rpondit Lily en jetant un coup d'il sa montre. J'ai


demand Mario de venir me chercher. J'ai simplement fait un saut
pour savoir ce que vous deveniez toutes les deux.

Tout se passe au mieux, intervint Edith. Fiora s'efforce de


m'apprendre l'italien, sans grand succs pour le moment, je le
reconnais, et ce matin, mon agent immobilier m'a tlphon pour
m'annoncer qu'il a reu une offre ferme pour l'achat du cottage.

Ds qu'Edith aura reu de l'argent, je l'emmnerai faire quelques


achats, dclara Fiora tout en versant de nouveau du caf dans les tasses.
Elle a beau dire, personne n'est jamais trop vieux pour s'adapter la
mode italienne. Je suis sre que nous trouverons ce qui lui convient via
Tornabuoni. J'ai offert de lui avancer ce dont elle a besoin, mais elle ne
veut pas en entendre parler. Demain nous avons dcid d'aller visiter les
jardins de Boboli. Inutile de te faire du souci, tout se passera au mieux.
Durant la demi-heure qui suivit, Lily n'eut plus essuyer aucune
question et Fiora ne fit plus allusion sa dcision de contacter son fils.
Pas plus qu'elle ne revint sur le premier mariage de Paolo et sur les
raisons de son chec.

Laissez-moi ici, Mario, dit Lily au chauffeur au moment o ils


pntraient dans le parc de la proprit. J'ai envie d'aller pied jusqu'
la villa.

Elle se sentait trs anxieuse. Depuis le jour de son mariage, elle


n'avait plus russi trouver le moindre rpit. Elle esprait qu'une bonne
marche lui permettrait de brler l'nergie qui lui rendait si pnible de
rester tranquillement assise. Et aujourd'hui, elle regrettait amrement
de ne pas avoir rvl Paolo la vrit sur son refus de consommer leur
mariage.

Elle avait menti par orgueil, pour viter tout prix qu'il ne dcouvre
sa jalousie. Si elle lui avait avou ce qu'elle savait, il aurait trop vite
devin les sentiments qu'elle prouvait son gard. Jamais il
n'apprendrait qu'elle avait t assez stupide pour tomber amoureuse
d'un cynique de son espce. Un homme pour qui une femme ne
prsentait pas plus d'intrt, une fois qu'elle s'tait soumise son dsir,
que le journal de la veille.

Voil pourquoi elle lui avait menti. Et elle le regrettait.

Si seulement il lui avait fourni une occasion de lui parler


sincrement, s'il l'avait un tant soit peu encourage, alors, peut-tre.
Depuis ce fameux jour, elle aurait pu compter sur les doigts d'une main
le nombre de fois o elle l'avait vu. En ces rares occasions, il avait fait
preuve son gard d'une politesse glaciale et s'tait montr trs distant,
rduisant au minimum le temps qu'ils avaient passer ensemble. Elle
avait alors perdu tout espoir d'aborder avec lui les sujets qui la
tourmentaient ou mme d'obtenir qu'il coute ce qu'elle avait lui dire.
Sans doute cela ne russirait-il pas prolonger leur union, mais du
moins saurait-il que, contrairement ce qu'il avait cru, elle n'avait pas
t seulement guide par l'intrt.

Juste aprs le dernier virage, elle ralentit car elle transpirait


lgrement d'avoir march si rapidement sous le soleil brlant. A qui
pouvait appartenir la voiture de sport rouge qui stationnait au bout de
l'alle? Lily ne se sentait vraiment pas d'humeur accueillir des
visiteurs.

En pntrant dans le hall au frais carrelage, elle aperut Agata dont


le visage si avenant d'habitude semblait exprimer une certaine gne.

La signorina Renata vous attend dans le petit salon, signora. Elle


m'a demand de lui apporter une bouteille du meilleur meursault, et la
bouteille est maintenant presque vide.

Lily sentit la colre lui monter au nez, mais russit sourire tout en
remerciant l'intendante. Renata Venini tait bien la dernire personne
qu'elle ait envie de voir. Quant au petit salon, de toutes les pices de la
villa, c'tait celle o elle prfrait se tenir, car elle tait bien plus intime
que les autres dont la majest l'intimidait. Elle venait frquemment s'y
asseoir pour chercher un semblant de paix, au milieu des bouquets
qu'elle composait pour occuper le vide de ses journes. L'ide que cette
harpie se soit installe dans son espace privilgi lui faisait horreur.

Pour se calmer, elle se dit qu'elle tait injuste de lui en vouloir tout
simplement parce qu'elle lui avait appris des faits qu'elle aurait prfr
ne pas connatre. Puis elle ouvrit la porte, mais resta debout sur le seuil.

Tu as fini par te dcider arriver ! lana Renata du fauteuil o


elle tait assise, un verre vide la main. Je dois dire que j'ai t trs
tonne d'apprendre que tu vivais encore ici.

Vraiment ? rpondit Lily, bien dcide ne rien dire tant qu'elle


ne saurait pas exactement la raison de cette visite.

Elle esprait seulement qu'elle n'tait pas venue lui apporter des
preuves supplmentaires de l'inconduite de Paolo.
Renata billa bruyamment tout en examinant de prs ses ongles
laqus de rouge vif. Visiblement, elle n'tait pas le moins du monde
impressionne par la froideur de Lily.

Vraiment. A propos, dit-elle en se versant le peu de vin qui restait


encore dans la bouteille, sais-tu que cette pice tait la prfre de
Solange ? Elle adorait la vue sur la fontaine et sur la roseraie.

Bien qu'elle n'ait qu'une envie, mettre cette femme la porte, Lily
russit garder son calme.

Pourquoi es-tu venue ? Senquit-elle.

Simple visite de courtoisie. Comme je te l'ai dit, je dsirais savoir


si tu tais encore ici ou si tu avais enfin pris la seule dcision
raisonnable : rentrer chez toi. Comment va mon cher cousin Paolo?

Bien.

Comment peux-tu en tre aussi certaine alors qu'il ne met


pratiquement plus les pieds ici ? lui demanda l'intruse avant d'clater
d'un rire mauvais. Inutile de jouer l'tonne ! Je ne vous fais pas
espionner par vos domestiques, ils sont bien trop fidles la famille
pour me dire quoi que ce soit. Mais un de vos aides-jardiniers vient de
subir une opration. Tu es au courant ?

Lily ne rpondit pas, se contentant de rester bien droite sur le seuil


de la pice. Effectivement, le vieux Carlos Barzini venait d'tre opr de
la vsicule. A cette occasion, elle avait fait porter chez lui, dans le village,
des fruits et un jambon cru. Mais elle doutait que Renata s'intresse le
moins du monde la sant du vieil homme.

Il a un fils un peu demeur, je crois qu'il s'appelle Beppe, qui, lui,


s'est montr incapable d'observer la loi du silence, contrairement au
reste de la tribu. Il m'a racont qu'on avait peine entrevu mon cousin
ici, depuis son mariage, dclarat-elle avant de vider son verre et de se
lever. Ses vieux dmons le travaillent sans doute. Une fois sa petite
femme boucle la maison, il a d repartir faire une montagne de fric
qu'il dpensera allgrement avec la blonde du mois.
Tu ferais mieux de partir, lana Lily sans se dpartir de son
calme, mme si elle bouillait intrieurement.

Il se trouve que je suis trop fatigue pour conduire.

Alors, si tu as la bont de m'offrir un lit, je vais me reposer quelque


temps. Aprs tout, cette proprit appartient ma famille, et moi, je suis
une Venini de naissance, pas une pice rapporte. Alors, n'oublie pas de
dire l'intendante que je serai l pour dner.

Sur ce elle se dirigea en vacillant vers la porte et sortit, bousculant


Lily au passage.

Anantie par cette perspective, la jeune femme ferma les yeux pour
retenir ses larmes et ravaler la boule qu'elle sentait dans sa gorge. Puis
elle se prcipita en courant hors de la maison. L'allusion de Renata
sa petite femme boucle la maison avait fait mouche.

Effectivement, elle se sentait prisonnire : si elle dsirait aller


quelque part, c'est Mario qui devait l'y conduire. Et quand elle se
promenait dans le parc immense, il y avait comme par hasard toujours
un jardinier dans les parages. Quand elle se retrouva dans la cour, elle
tremblait encore de colre. Il fallait absolument qu'elle s'chappe ne
serait-ce que quelques heures. Pour se retrouver et rflchir. Elle ne
pouvait plus rester enferme dans cette cage dore.

Russirait-elle convaincre Paolo de demander une annulation


immdiate ? Et lui avouer par la mme occasion qu'elle n'attendait
rien d'autre de lui, mme si elle avait prtendu l'avoir pous pour son
argent?

Peut-tre cette rupture n'affecterait-elle pas les liens qui s'taient


nous entre Fiora et Edith ? Elle avait pu constater par elle-mme quel
point elles avaient l'air complices et n'ignorait plus rien des sorties
qu'elles projetaient.

Quant elle, quoi qu'il en soit, une fois revenue en Angleterre, elle
trouverait bien un moyen de s'occuper.
Crispe par l'angoisse, elle lutta pour ravaler les larmes qui
perlaient ses yeux. Elle n'allait quand mme pas se mettre pleurer.
Tout ceci, elle l'avait bien voulu, et elle ne devait s'en prendre qu' elle-
mme. Elle savait parfaitement comment tait Paolo, mais elle avait
prfr s'aveugler. Il lui avait d'ailleurs dit clairement qu'il ne l'aimait
pas et que leur mariage serait de pure convenance, mais cela aussi, elle
avait choisi de l'ignorer.

Aprs une nuit merveilleuse, une nuit d'extase, elle avait dcouvert
qu'elle l'aimait. Dans sa folie, elle s'tait imagin que leur mariage
pourrait durer et qu'il lui serait fidle. Eh bien, elle s'tait trompe.
Maintenant, il fallait absolument qu'elle s'loigne de cette prison, mme
si Paolo lanait une arme ses trousses. Subitement, elle remarqua
ct d'elle le coup carlate de Renata. La cl tait reste sur le tableau
de bord. Dans l'tat o cette femme se trouvait avec tout le vin qu'elle
avait bu, elle n'allait srement pas l'utiliser avant des heures. A peine
cette ide lui avait-elle travers l'esprit qu'elle tait dj assise au volant.
Dix secondes plus tard, elle dmarrait et empruntait l'alle qui menait
la sortie.

La Ferrari stoppa dans un jaillissement de gravier, et Paolo en sortit


la hte avant de se ruer vers la porte d'entre. La villa semblait paisible
et presque endormie dans la torpeur de cette fin d'aprs-midi.

Quand Fiora l'avait appel sur son mobile, en fin de matine, il avait
tout de suite compris que quelque chose n'allait pas : sauf en cas
d'urgence, jamais elle ne se serait permis de lui tlphoner alors qu'il
tait au travail. La dernire fois o cela s'tait produit, c'tait
prcisment quand Antonio avait t victime de ce terrible accident de
voiture.

Elle s'tait contente de s'tonner qu'ils ne soient pas partis en


voyage de noces, Lily et lui. Sans lui expliquer qu'une lune de miel
n'tait gure d'actualit si la marie refusait tout contact avec son poux,
il avait lud, attendant qu'elle lui rvle la vritable raison de son
appel.

Lily est passe nous voir ce matin et vient juste de repartir. Il y a


quelque chose qui ne va pas, quelque chose qui me semble plus
important que ton travail la banque. Elle a beaucoup maigri, Edith et
moi, nous l'avons toutes les deux constat. Et puis, elle qui est
d'habitude si souriante, elle a l'air compltement dprime. Elle ne nous
a rien dit, mais nous sommes convaincues qu'elle est trs malheureuse.
Tu as beau tre un homme d'affaires important, mon garon, tu es
galement un mari et tu as grand tort de laisser ta jeune femme se
morfondre de cette faon.

Serrant les dents, Paolo avait marmonn des excuses et mis fin
l'appel avant de se prcipiter hors de la salle o il prsidait une runion.

Tu as grand tort. Depuis son mariage avec Solange, il s'tait jur


qu'il ne se mettrait plus en tort, mais il tait convaincu que, cette fois
encore, il s'tait tromp. Si Lily avait tant maigri, si elle tait devenue si
triste, cela ne cadrait pas du tout avec ce qu'elle lui avait soutenu :
pourquoi avait-elle prtendu l'avoir pous par pur intrt ? se
demanda-t-il en pntrant dans la villa o il la chercha en vain.

La faon dont elle avait dtruit leur mariage dans l'uf avait
profondment boulevers Paolo qui s'tait trouv atteint dans son
orgueil. Et son cur avait t meurtri, ce cur qui pour la premire fois
apprenait enfin aimer. Parce qu'il se sentait trop vulnrable, il avait
prfr s'loigner.

Au lieu de se plonger corps et me dans le travail, son refuge depuis


toujours, il aurait d persvrer pour tenter de dcouvrir comment sa
tendre Lily avait pu se transformer en monstre de cupidit. Alors, il
aurait su si elle lui avait dit la vrit ou si, pour une raison inconnue, elle
avait us de ce subterfuge pour lui dissimuler quelque chose.

En redescendant l'escalier pour aller demander ses employs s'ils


savaient o tait sa femme, il aperut par la porte entrouverte du petit
salon un verre et une bouteille vides, poss sur une table.
Son sang ne fit qu'un tour. Lily buvait rarement et sans aucun excs,
mme si le jour de leur mariage, et le avait abus de Champagne. Paolo
serra les dents. Se pouvait-il qu'elle ait tent de noyer son chagrin dans
l'alcool ?

Au mme moment, par la porte d'entre qu'il avait laisse ouverte, il


aperut une silhouette qu'il reconnut aisment :

Beppe qui traversait la cour en poussant une brouette. Mme si ce


n'tait pas une source d'information extrmement fiable, ne voyant
personne d'autre l'horizon, il dcida de lui faire signe.

Deux minutes plus tard, la Ferrari dmarrait en trombe. Oui, Beppe


avait vu la signora. Elle tait monte dans une voiture et elle tait partie
trs vite. Non, Mario n'tait pas avec elle.

Paolo eut l'impression qu'une main d'acier lui serrait le cur. Sans
mme vrifier s'il manquait un vhicule parmi tous ceux qui
stationnaient dans le garage, il se lana la poursuite de sa femme. Avec
tout l'alcool qu'elle avait absorb, elle n'tait mme pas en tat de
conduire un tricycle ! Quand il saurait quel imbcile lui avait fourni la
cl, il le tuerait de ses propres mains ! Qu'importe s'il ignorait dans
quelle direction elle tait partie, il allait la retrouver. Il le fallait.

La peur au ventre, il gravit dans un crissement de roues la petite


route escarpe conduisant au belvdre qui offrait une vue spectaculaire
sur la valle. A peine arriv, il aperut Lily, penche au-dessus de la
balustrade, et du mme coup d'il il identifia le petit coup rouge de sa
cousine Renata.

Jaillissant de la Ferrari, il atteignit la jeune femme en deux secondes


et la prit par le bras pour la forcer se tourner vers lui.

Madr di Dio ! Qu'est-ce que tu fais l ?

Muette de stupfaction, Lily contempla quelques instants le beau


visage aux traits durcis par l'anxit. Mme si elle avait entendu arriver
la voiture et regrett qu'on vienne troubler sa solitude, jamais elle
n'aurait cru... Elle s'effora de rassembler ses ides.
Bonjour, se contenta-t-elle de lancer d'une voix glaciale.

Inutile de faire des manires ! s'exclama Paolo. Avec tout l'alcool


que tu as absorb, il aurait pu t'arriver n'importe quoi.

Lily plit et lui jeta un regard d'incomprhension, tout en scrutant


avidement ce visage inoubliable et en se demandant comment elle avait
pu aimer un homme ce point arrogant et colrique. Sans oublier son
infidlit quasiment congnitale. Elle devait avoir perdu compltement
la raison.

Je n'ai pas bu la moindre goutte d'alcool. Comment as-tu pu te


mettre cette ide en tte ? rpondit-elle, en arrachant son bras la main
d'acier qui l'agrippait avant de frotter l'emplacement o les doigts de
Paolo avaient laiss des marques rouges dans sa chair ple.

En voyant une bouteille et un verre vides poss sur une table, tout
simplement. Et quand Beppe m'a racont qu'il t'avait vue partir sur les
chapeaux de roues... J'tais fou d'inquitude.

Lily mit quelques secondes comprendre. Il avait d la chercher en


vain, entrer dans le petit salon et croire qu'elle avait pris le volant aprs
avoir absorb tout ce vin.

Ce n'est pas moi qui ai bu, rpliqua-t-elle en se redressant de


toute sa hauteur, mais ta chre cousine, Renata. Quand je suis rentre
de Florence, elle m'attendait, mais comme elle a d rapidement se
mettre au lit, j'ai emprunt sa voiture. J'avais envie d'aller faire un tour
pour rflchir tranquillement, sans me sentir surveille.

Je sais que Renata n'a que trop tendance abuser, reconnut-il.


Mais que venait-elle faire la villa?

Il faut que nous parlions tous les deux, dclara Lily, bien dcide
ne pas lui rpondre. Nous ne pouvons pas continuer comme a.

Peut-tre, mais pas ici, dit-il en allant prendre la cl sur le tableau


de bord de la voiture, avant de la mettre dans sa poche. Quand elle se
rveillera, je demanderai quelqu'un de raccompagner Renata jusqu'ici
pour qu'elle reparte avec sa voiture. Et maintenant, plus question que je
te quitte des yeux.

Tandis qu'il la ramenait la villa, il avait l'air si sombre dans le


crpuscule, que la jeune femme n'osa pas aborder le sujet qui la
tourmentait. Lorsqu'elle fut descendue de voiture, il posa sur sa taille
une main d'acier et la poussa vers le hall brillamment clair. Puis il
appela Agata et lui demanda de retarder le moment de servir le dner.
Pouvait-elle galement prier la signorina Renata de l'attendre l'office
ou il viendrait s'occuper d'elle? Si quiconque se risquait venir le
dranger il serait immdiatement renvoy.

Tu te comportes en vritable tyran, chuchota Lily tandis qu'il


l'entranait dans le petit salon dont il referma la porte avec soin.

Seulement quand ma patience est bout, dit-il en lui jetant un


regard excd qui la laissa de marbre.

Elle lui avait si souvent tenu tte nagure qu'il lui tait bien gal
d'avoir l'affronter de nouveau. En quelques mots bien sentis, elle lui
ferait part de ses exigences : une annulation rapide de leur mariage et
l'avance de la somme ncessaire pour acheter son billet de retour. Mais
il lui fallait avoir l'air parfaitement dtermin et viter de bafouiller.

Par la fentre, elle contempla la fontaine entoure de magnifiques


parterres de roses, qu'on illuminait toujours la tombe de la nuit. Une
fois rentre, elle regretterait cette dlicieuse maison. Et tout ce dont elle
aurait pu profiter en compagnie de Paolo.

Lily, murmura-t-il d'une voix trop tendre. Elle se tourna


lentement vers lui en frmissant, accable la pense que cette dernire
conversation allait sonner le glas de leur mariage.

Mais elle avait toujours eu le courage de faire front, n'est-ce pas?

En contemplant son corps menu, raidi par l'anxit, Paolo comprit


brusquement que Fiora avait raison. Lily avait beaucoup maigri et
paraissait trs fatigue. Et puisque c'tait lui qui l'avait entrane dans
cette affaire, c'tait aussi lui de trouver une solution. Il fut sur le point
d'aller vers elle, de la prendre par la main et de l'entraner vers le divan
o il s'tait assis. Mais il savait qu'elle n'accepterait mme pas qu'il la
touche.

Trs bien, dit-il en se levant, mais sans s'approcher d'elle. Tu m'as


pous, mais tu as tout fait pour dtruire notre mariage en refusant de
partager ma chambre. Dans un cas semblable, l'annulation pourrait tre
prononce sans que tu obtiennes quoi que ce soit. Par ailleurs, tu
prtends m'avoir pous uniquement par intrt. a n'a pas de sens.

Incapable de se matriser plus longtemps, Lily se tordit


nerveusement les doigts, heureuse et dpite la fois qu'il ait enfin vu
clair dans son mensonge.

Effectivement, je t'ai menti, reconnut-elle. Et je ne veux rien


obtenir de toi, tu as suffisamment donn pour le Coup de pouce.

Alors, pourquoi as-tu invent cette histoire? Il doit bien y avoir


une raison.

Les traits de la jeune femme se dcomposrent soudain.

C'est entirement ma faute, laissa-t-elle chapper, comme malgr


elle. Sachant ce que je savais, jamais je n'aurais d accepter de me
marier avec toi.

Que veux-tu dire? Senquit-il d'une voix glaciale.

Cela va srement te sembler horrible, dclara Lily en prenant son


courage deux mains, et je suppose que tu ne le fais pas exprs, mais tu
te lasses tellement vite des femmes. Et ds qu'une blonde passe ta
porte, tu es incapable de lui rsister. Je le savais depuis le dbut, mais
quand je suis tombe amoureuse de toi, je me suis dit que je russirais
te faire changer...

Elle se tut, convaincue d'avoir avou l'essentiel. Paolo la fixa comme


s'il ne pouvait en croire ses oreilles. Effectivement, se dit-elle, il aurait
du mal comprendre un pareil roman l'eau de rose.

Qu'est-ce que tu as dit ? lana-t-il en avanant lentement vers


elle.
Cette photo, dans un journal anglais... On t'y voit la sortie d'un
grand restaurant, en bonne compagnie. Une semaine avant notre
mariage, balbutia-t-elle sans pouvoir retenir les larmes qui lui
montaient aux yeux.

Redis-moi a, mi amore ! dit-il en lui prenant les mains.

Une semaine avant notre mariage, rpta-t-elle, certaine qu'il ne


savait mme plus qui tait exactement la fille en question.

Elle aurait de loin prfr qu'il ne la touche pas, car cela ne faisait
que rendre la situation plus pnible encore

Mais non. Pas a. Tu as bien dit que tu tais tombe amoureuse ?

Lily rougit jusqu'aux oreilles. Dcidment, on aurait dit qu'il avait


plaisir appuyer l o a faisait le plus mal. Quant la blonde, ce n'tait
sans doute qu'un dtail qui ne mritait mme pas qu'on le mentionne.

Mais comment rsister ce regard dor qui la fixait avec une telle
intensit qu'il semblait lire au fond de son cur?

Je suis prte reconnatre que je me suis comporte d'une


manire stupide. Quand j'ai compris que je t'aimais, je me suis dit que si
je me mariais avec toi, je souffrirais plus que je ne pourrais le supporter.

Jamais je ne te ferais le moindre mal, cara. dit-il en l'attirant


lui. Je t'aime bien trop.

A quoi bon mentir? protesta-t-elle, convaincue qu'une fois de


plus, il ne pensait qu' l'effet dsastreux qu'aurait sur sa mre l'annonce
d'une rupture. Tu ne sais mme pas ce que c'est que l'amour.

Elle eut beau feindre d'ignorer l'effet que produisait sur elle le
contact de son corps mince et muscl, elle ne put s'empcher de frmir.

C'tait vrai... jusqu' ce que je te rencontre, murmura-t-il son


oreille. Je comprends maintenant que je t'ai aime bien avant d'en avoir
conscience. Mais je ne savais pas ce que c'tait, en quelque sorte.
Elle crut que son cur explosait de joie. Il aurait pu lui raconter
n'importe quoi, reconnut-elle en sentant la bouche de Paolo se poser sur
son cou, elle aurait t prte le croire. Mais elle trouva encore la force
de s'carter des lvres qui cherchaient avidement les siennes.

Tu mens, balbutia-t-elle d'une voix tremblante. Tu as dj t


fianc. Tu as bien d croire que tu tais amoureux. Et puis ensuite, tu
t'es mari. Ta femme ne devait pas t'tre compltement indiffrente.
Sans parler de la blonde avec qui tu tais cette nuit-l?

Bon, lana-t-il d'un air rsign. Avant d'embrasser ma femme, je


sens qu'il va falloir me livrer une exgse complte de la situation. Et
moi qui prenais du bon temps pour la premire fois depuis que tu m'as
chass de ton lit !

Comme c'tait exactement l'impression qu'elle avait elle aussi, elle


ne put refuser de l'couter et se laissa conduire vers le canap o il la fit
asseoir avant de s'installer ct d'elle. Elle remarqua pourtant qu'en
cet instant, il avait l'air parfaitement srieux.

Depuis quand lis-tu ces torchons? demanda-t-il.

Lily resta silencieuse. Tant qu'il ne mentionnait pas le nom de


Renata, elle prfrait se taire.

Quelqu'un a d te montrer ce torchon. Renata, sans doute. Je ne


vois qu'elle pour tre capable de tant de malveillance.

Elle se contenta de hocher imperceptiblement la tte.

Elle m'en veut cause de ce qui est arriv ma premire femme,


reprit-il. C'est elle qui m'avait prsent Solange. C'tait sa meilleure
amie et, qui plus est, il leur arrivait de coucher ensemble, mais cela, je
ne l'ai appris que beaucoup plus tard. Je suis convaincu que grce
Solange, Renata esprait mettre la main sur une partie de l'argent de la
famille. Mais quand notre mariage s'est termin, ses espoirs se sont
envols.

Que s'est-il pass ?


Soudain, Lily venait de comprendre qu'elle pouvait lui faire enfin
confiance. Alors que sa mre prtendait qu'il refusait d'aborder ce sujet,
il lui en avait dj beaucoup dit.

Pour la seconde fois de ma vie, j'ai commis une lourde erreur de


jugement, reconnut-il tandis que son regard s'assombrissait. C'est dur
admettre, crois-moi. Ma premire erreur avait t de me fiancer
Maria. J'avais dix-neuf ans, elle en avait six de plus, et sa brillante
carrire de top-modle commenait battre de l'aile. Mais comme elle
tait trs sduisante, je me sentais flatt. Mes parents ont eu beau me
mettre en garde, j'ai pris pour de l'amour le mlange de vanit et de
dchanement sexuel que je ressentais. Le jour o je l'ai surprise en
train de confier une amie qu'elle avait enfin tir le gros lot, j'ai compris
que je m'tais tromp.

Mon pauvre chri ! s'exclama Lily. Tu as vraiment d tre cur.

Elle avait du mal imaginer qu'on veuille pouser Paolo


uniquement pour son argent, alors qu'il avait tant d'autres qualits.

Pas autant que tu pourrais le croire. Mais a m'a appris me


mfier, ce qui n'tait pas si mal. Quelques annes plus tard, quand j'ai
connu Solange, je me suis dit qu'il tait temps de me fixer et de fonder
une famille. Dans la liste que j'ai rdige, les pour l'emportaient sur les
contre.

A t'entendre, on pourrait croire que tu avais dcid de racheter


une banque.

Comme je te l'ai dj dit, j'avais appris me mfier. Bref, elle a


prtendu qu'elle tait folle de moi et qu'elle rvait que je lui fasse un
enfant. Le schma classique. Elle tait belle, distingue, intelligente.
Nous nous sommes maris aprs de courtes fianailles. Durant notre
lune de miel, j'ai dcouvert qu'elle tait alcoolique et drogue, ce qu'elle
m'avait cach jusque-l. J'ai bien tent de lui faire admettre qu'elle avait
besoin d'aide, mais chaque fois que j'voquais ce problme, elle se
mettait dans une colre terrible, se prcipitait dehors et revenait le
lendemain en titubant et en jurant qu'elle ne recommencerait plus. A la
fin, j'ai perdu patience et je l'ai menace de divorcer si elle ne se faisait
pas soigner. Pour tout dire, je ne pouvais dj plus la supporter. Parfois,
je me dis que si je l'avais vraiment aime, je l'aurais ligote, jete dans
ma voiture et conduite dans une clinique spcialise.

Lily lui prit la main en dplorant intrieurement qu'il se fasse tant


de reproches au sujet d'une situation dont il n'tait en rien responsable.

Quand elle a choisi de partir pour aller retrouver Renata, j'ai


dcouvert la vritable nature de leurs relations. Au fil des semaines, elle
a compltement sombr et elle a fini par mourir accidentellement, d'une
overdose.

Lily le prit dans ses bras. Il avait d vivre des moments


pouvantables. Elle comprenait maintenant qu'il s'en soit pris elle
comme il l'avait fait. En voyant la bouteille vide, il avait cru que la mme
horrible histoire recommenait.

Mais moi, je t'aime pour de bon, promit-elle. Je ne bois pas et je


n'ai rien faire de ton argent. Alors, si tu es fou de moi...

Tu n'es pas en train d'oublier quelqu'un, dit-il en lui prenant le


menton avant de poser sa bouche sur la sienne. Et la blonde du
restaurant ?

C'est vrai, reconnut Lily en revenant brusquement sur terre.


Celle-l, dpche-toi de me donner son nom, que j'aille l'assommer.

Ce serait vraiment dommage, car c'est un excellent chef de


projets. Comme mon emploi du temps tait plutt serr n'oublie pas
que je devais partir en voyage de noces je n'ai pas trouv d'autre
moment lui consacrer que ce dner. Un dner de travail, naturellement.
Je crois que j'en ai termin des histoires sans lendemain avec des
blondes. D'ailleurs, je n'en ai jamais autant profit que le prtendent les
magazines. Maintenant que je suis tomb amoureux pour de bon d'une
femme bien relle, ma seule envie, c'est de l'emmener se coucher pour
rallumer la flamme de notre mariage. Qu'en penses-tu ?

Tu aurais pu formuler ta demande d'une manire plus


romantique, mais aprs tout...
Je n'ai rien contre le romantisme. Nous y songerons en temps et
en heure, dit-il en se dirigeant vers le hall o il dcouvrit Agata qui lui
jeta un coup d'il perplexe.

Renata est l?

Si, signore. Elle est dans la cuisine. Elle vient de finir de manger,
mais elle n'a pas l'air trs en forme..., rpondit l'intendante en dtachant
ces deux derniers mots.

Ah bon, rpondit-il en lui tendant les cls du coup. Donnez-lui


ceci et demandez Mario de la ramener chez elle. Elle pourra venir
rcuprer sa voiture demain, quand elle sera jeun. Elle est gare prs
du belvdre, deux kilomtres.

Puis il se tourna vers Lily, en lui souriant de cette faon qui la faisait
fondre tous les coups, la souleva dans ses bras et se dirigea vers
l'escalier.

Beaucoup plus tard, lorsqu'il lui eut prouv quel point il pouvait
galement se montrer romantique, elle se jura que durant le reste de
leur vie, ni lui, ni elle n'aurait plus jamais rien regretter.

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