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Laurell K. Hamilton est nee en 1963 dans une petite ville de l'Arkansas.

Apres des etudes ~'anglais et de biologie, elle se tourne vers l' ecrirure, C'est en 1993 qu'elle cree le personnage d'Anita Blake, auquel elle consacrera un roman chaque annee, parallelement a des novelisations pour series (Star Trek). Portees par le bouche-a-oreille, les avenrures de sa tueuse de vampire sont devenues aujourd' hui d' enormes best-sellers.

Du rnerne auteur chez Milady:

Anita Blake:

l. Plaisirs coupable: 2. LI! Cadaore rieur

3. Le Cirque des damnis

www.milady.fr

Laurell K. Hamilton

Plaisirs coupables

Anita Blake - 1

Traduir de I'anglais (Etats-Unis) par Isabelle Troin

Milady

Milady est un label des editions Bragelonne

Titre original: Guilty Pleasures Copyright © Laurell K. Hamilton, 1993.

© Bragelonne 2009 pour Ia presenre traduction

Illustration de couverture:

Photographie: Claire Arnaud - Montage: Anne-Claire Payer

ISBN: 978-2-8112-0092-3

Brageionne - Milady

35, rue de la Bienfalsance - 75008 Paris

E-mail: info@milady.fr

Site Internee: http://www.milady.fe

A Gary Hamilton, mon meri, qui n'aime pas les bistaires qui font peur, mais qui a quand mime lu celle-la.

CHAPITRE PREMIER

Deja longtemps avant sa mort, Willie McCoy etait un abruti. Qu'il ait rendu l'ame ne changeait rien a l'affaire. 11 etait affuble d'une vesre ecossaise voyante et d'un pantalon vert criard, et ses cheveux noirs coupes court et lisses en arriere mettaient en valeur son visage osseux triangulaire.

II rn'a toujours fait penser aux seconds roles des vieux films de gangster. Le genre de type qui vend des renseignements a la police, qui fait les courses pour tout Ie monde et dont on n'hesite pas a se debarrasser Ie moment venu.

Mainrenant que Willie etait un vampire, plus question de I' eliminer, Mais il continuait son boulot d' indic, rendanr de petits services a l'occasion. Bref, fa mort n'avait pas reussi a le transformer. Mais je preferais eviter de le regarder dans Ies yeux, au cas au ...

C'est Ia procedure habituelle quand on traite avec un vampire. Willie McCoy emit jadis un individu douteux. A present, c' etait un individu douteux et un mort-vivant. One categorie encore inconnue pour rnoi.

Nous etions installes dans mon bureau, ou le climatlseur ronronnait tranquillement. Les murs bleu pastel, une couleur que mon patron, Bert, juge apaisanre, conferaienr a la piece une certaine froideur polaire.

- La fumee te derange? demanda Willie McCoy.

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-Qui.

- Boo Dieu, tu n'as pas I'intention de me facilirer la

tache, pas veai ?

Je Ie flxai un instant. Ses yeux etaient toujours du rneme macron qu'avant. Quand il s'apercur que je le regardais, je baissai la tete.

Willie s'esclaffa. Un son curieux proche de I' eternuement.

Sa facon de rire n'avait pas change non plus. -<;a, ca me plait. Tu as peur de moi,

- Je n'ai pas peur, je suis prudente, c'esr tout.

- Rien ne t'oblige a I 'admertre, mais je sens sur toi

l'odeur de la peur, comme si elle me chatouillait les narines. Et tu as peur de moi parce que je suis un vampire.

Je haussai les epaules. Qu'ajouter a c;:a? Comment mentir

a quelqu'un qui est capable de renifler la trouille? - Pourquoi es-tu venu me voir, Willie?

-Bon Dieu, j'aimerais vachement m'allumer une dope.

A la commissure de ses levres, un repli de peau tressauta. - J'ignorais que les vampires avaient des tics nerveux.

II passa une main sur le coin de sa bouche et sourit, -Certaines chases oe changent jamais, fit-it en devollant -

ses canines.

reus envie de lui demander de preciser quelles chases changent. Quel effet ca fait d' eue creve?

Je connaissais d'autres vampires, mais Willie etalt le premier type que je revoyais apres sa mort. Une impression tres particuliere ...

-Qu'est-ce que tu veux?

- Je suis venu t'offrir de 1 'argent. Pour devenir ton client.

Evitant de croisee son regard, je levai les yeux vers lui. La lumiere du plafonnier se reflerait sur son epingle de cravate. De l'or massif! Avant, Willie n'aurait jamais possede un

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bijou pareil. Pour un cadavre ambulant, il se debrouillait plutot bien.

- Je gagne rna vie en relevant les morts. Pourquoi un vampire aurair-il besoin de rani mer un zombie ?

II secoua la tere.

- Rien a voir avec ces rnachins vaudous! Je veux r'ernbau-

cher pour que tu retrouves des assassins. - Je ne suis pas detective prive.

- Mais tu bosses souvent avec la police, non?

- Exact, mais tu pourrais louer direcrement les services

de Mile Sims. Inutile de me demander de jouer les intermediaires.

Encore un bref mouvement de la tete.

-Elle ne connait pas les vampires aussi bien que toi,

Je soupirai et jetai un coup d'oeil ala pendule rnurale, - Willie, on pourrait peur-etre s'en tenir la, il faut que

je parte dans un quart d'heure, Je de teste. que rnes clients poireaurent seuls dans un cimetiere, lis finissenr par perdre patience.

II eclata de rire. Malgre les canines, je trouvais son rire narquois rassuranr, Mais les vampires ne devraienr-ils pas avoir un rire riche et melodleux?

- Ca ne rn' etonne pas. Ca ne m' etonne pas du tout! Cornme si une main invisible avait efface sa gaiete, Willie redevinr serieux,

La peur me noua l'estomac, Les vampires passem en un eclair d'une expression a l'autre, comrne s'illeur suffisair d'appuyer sur un bouton. S'il pouvait faiee 9a, de quai d'autre etair-il capable?

- T u dois avoir enrendu parler des vampires qui se font massacrer dans Ie District?

II rn'avait pose une question; je lui repondis,

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- Je suis au courant.

Quatre vampires avaient ere egorges dans Ie quartier des nouveaux dubs reserves a leurs semblables. On leur avail arrache Ie cceur et coupe la tete.

-Tu travailles toujours pour les flies?

-On m'a nornrnee aupres du nouveau groupe d'Inter-

venrion,

II eclata de nouveau de rire.

-Ah ouais, la fameuse Brigade du Sumaturel. .. Celie qui manque d 'argent et d' hommes?

- Tu viens de decrire la situation de la plupart des forces de police de cette ville.

-C'est possible, mais les flies pensent comme toi, Anita. Un vampire mort de plus au de mains, qu'est-ce que ya represente? Aucune loi, meme nouvelle, ne changera ca.

Deux ans s'etaient ecoules depuis l'affaire AddisonClark. Le proces avair accouche d'une definition revisee de ce qu'etait la vie ... et de ce que la mort n'etair pas. Dans nos bons vieux Etats-Unis d'Amerique, le vampirisme etait desormais legal.

Un des tares pays a le reconnairre ... Contraints de refouler les vampires etrangers qui voulaient s'lnstaller chez nous par troupeaux entiers, les employes des services de l'immigracion s'arrachaient les cheveux,

Dans les tribunaux, on debareair d'une multitude de questions. Les heritiers etaient-ils tenus de rendre les biens qu'ils avaienr recuperes? 5i une femme rnariee beneficiait du statut de morte-vivante, fallait-il considerer que son mad erair veuf? Tuer des vampires etait-il un rneurtre? Un mouvement populaire pretendait merne leur donner le droit de vote. Comme I 'a si bien dit Bob Dylan, « les temps changenr»!

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Fixant Ie mort-vivant assis en face de mol, je haussai les epaules. Si j'esrimais qu'un vampire mort de plus au de moins n'avait aucune importance? Peut-etre, oui ...

-5i ru crois que c'est ce que je pense, pourquoi r'adresser a rnoi?

- Parce que tu es la meilleure dans ta categorie. Et nous

avons besoin de ce qui se fait de rnieux en la matiere.

La premiere fois qu'il urilisalt le« nous» ... - Pour qui travallles-ru, McCoy?

Un sourire finaud apparut sur le visage de Willie, cornme s'il savait quelque chose que j'aurais du savoir aussi,

-<;a ne te regarde pas. II y a beaucoup de fric en jeu, Pour enqueter sur ces meurtres, nous cherchons un oiseau de nuit.·

- J'ai vu les cadavres, Willie. Et j'ai donne mon avis a la police.

- Ton analyse?

Les mains posees a plat sur mon bureau, il se pencha en

avant. Ses angles etaient blancs, presque ex.sangues.

- J'ai fait un rapport complet, que j'ai remis aux flies. je levai les yeux vers lui, toujours sans le regarder en face. - Et ces quelques renseignernenrs, ru ne me Ies donneras

pas?

- Je ne SUlS pas aurorisee a parler avec toi de ce qui

concerne les forces de police.

- Je leur avais die que to refuserals leur offre.

- Quelle offre? Tu ne m'as encore rien explique ...

-Nous voulons que ru enqueres sur !'assassinat de ces

vampires, pour decouvrir qui, au quai, en est responsable. Nous sommes prets a te payerle triple de res honoraires habiruels, Ca expliquait pourquoi Bert, le rnercenaire type, avait arrange cette rencontre. II connaissait man aversion pour les

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vampires, mais man contrar m'obligeait a recevoir taus Ies clients qui lui avaient verse des honoraires. Pour de 1 'argent, man patron accepterait tout et n' importe quoi. Le problerne, c'est qu'il pense que je devrais en faire autanr,

Nous n'allions pas tarder a avoir une petite explication ... Je melevai.

-La police est sur l'affaire et je lui fournis route J'aide dont je suis capable. En un sens, je suis deja en train de bosser sur cette enquete. Ne gaspille pas ton argent.

Les yeux rives sur rnoi, Willie me regardait sans bouger.

Pas la raideur caracteristlque des cadavres deja anciens, rnais ~a y faisait penser.

Un frisson remonta le long de rna colonne vertebrale, et je lurtai conrre l'envie de sortir le crucifix cache sous rna chemise, histolre de chasser Willie de man bureau. Helas, expulser un client en me servant d'un article consacre semblait fort peu professionnel. Je conservai mon calme, attendant que le client en question se decide a bouger.

- Pourquoi 'refuses-tu?

- Willie, on rn'artend, Navree de ne pas pouvoir r'aider,

crois-le bien.

- Dis plutot que tu ne ueux pas nous aider.

-Comme il te plaira,

Faisanr Ie tour de man bureau, je le raccompagnai a la porte.

Willie bougeait avec une rapidite et une fluidite dont il n'avait jamais fait preuve auparavant, mais j'anticipai son mouvement et reculai d'un pas pour eviter sa main tendue vets moi.

- Je ne suis pas une de ces jolies idiotes qu'on couillonne avec quelques tours de magie a trois rands!

- T u m'as vu bouger.

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- Non, je t'ai entendu. Tu es un tout jeune mort, Willie.

Vampire ou non, it te resre beaucoup a apprendre.

Le bras a moitie deplie dans rna direction, il fronc;:a les sourcils,

- Possible, mais aucun humain n'aurait pu reagir comme tu viens de le faire,

II se rapprocha d 'un pas, sa veste ecossaise me frblant.

Tout pres I'un de l'autre, il etait facile de constater que nous faisions la rnerne taille. Petits tous les deux!

Ses yeux etaient exactement a la hauteur des miens.

Prudente, j'entrepris de contempler son epaule.

Au prix d'un effort demesure, je reussis a ne pas m' ecarrer.

Mort-vivant au pas, c' etait toujours Willie McCoy, et je n'avais pas envie de lui faire ce plaisir.

- Tu n'es pas plus humaine que moi, lacha-t-il. Je me decidai a ouvrir la porte.

Je ne m' etais pas ecartee, j' etais allee ouvrir, nuance!

Enfin, je tentai d'ignorer la sueur que je senrais ruisseler dans mon dos. Mais la boule, dans mon estomac, prouvait que je ne trompais personne.

- II faut vraiment que j'y aille. Merci de t' etre adresse a Reanimateurs Inc.

Je lui fis mon plus beau sourire professionnel, parfaitement hypocrite mais ebloulssanr,

II s'immobilisa sur Ie seuil de la porte.

- Pourquoi ne pas rravailler avec nous? Faut que je donne une explication en rentrant.

Je n'en aurais pas mis rna main a couper, mais it yavait comme de la peur dans sa voix. Aurait-il des problernes a cause de mon refus ? l' etais desolee pour lui. .. et consciente que c' etait idiot. II s'agissait d'un mort-vivant, bonte divine!

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Plante dans l'encadrement de la porte, il me devisageait: c' etalt roujours Willie, avec ses vestes ringardes et ses petites mains nerveuses,

- Peu importe le nom de res employeurs. Dis-leur que

je ne travaille pas pour les vampires.

- Une regie it laquelle tu ne deroges jarnais?

- Voe regle lnconroumable, oui ...

-Eobetoo!

Une ombre passa sur son visage et j'eus l'impression fugitive de revoir Ie boo vieux Willie. je lui faisais presque pine. - J'aurais prefere que tu acceptes, Anita. Ces gens n'aimenr pas qu'on leur dise non,

- La, to depasses les lirnites de mon hospiealire! J'ai horreur qu'on me menace ...

-C'est pas une menace, Anita. juste Ia verite.

11 rajusra sa cravate, caressa du bout des doigts l' epingle en or mute neuve, se redressa de mute sa taille et sortie,

Je refermai la porte et m'adossai au bartant. Mes genoux rnenacaient de se derober, mais je n'avais pas Ie temps de rn'asseoir ou de trembler. Mme Grundick erait probablemem au cirnetiere, attendant avec son petit sac noir ec ses grands fils que je releve son mari, Pour resoudre Ie problerne que posaienr deux testaments tres differents, il Fallah subir des annees de procedures [uridiques cofiteuses ou ramener Albert Grundick a Ja vie et lui demander son avis.

Tout Ie matos etait dans rna voiture, y compris les poulets. Je sortis Ie crucifix cache sous rna chemise et le mis bien en evidence. J'avais plusieurs armes et je savais rn'en servir. Un tiroir de mon bureau contenait un Browning Hi-Power 9 mm qui pesair un peu plus d'un kilo, plus les balles en argent. Largent ne suffit pas a tuer un vampire,

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mais s:a Ie decourage, puisqu'Il est ralenti par la cicarrisation de ses blessures, devenue aussi lente que chez les humains.

Essuyant mes paurnes rnoites sur rna jupe, je sortis de mon bureau.

Craig, le secretaire de nuir, pianotait freneriquernenr sur le davier de l'ordinareur. II ecarquilla les yeux en me voyant marcher d'an pas mal assure sur l'epaisse moquette. Peut-etre a cause de la croix qui se balancair au bout de sa longue chaine. Ou du holster que je portals a l'epaule, exposant a la vue mon Browning 9 mm.

n se garda de faire Ie moindre comrnentaire, Un homme intelligent.

Je passai un joli petit blouson en velours. Le veremenr ne dlsslmulait pas Ia bosse, sous man alsselle, mais ce n' etait pas grave.

Je doutais que les Grundick et leurs avocats scient en mesure de remarquer quai que ce soit,

CHAPITRE 2

E n ren~ra,nt chez moi :e ~arin-Ia:): v~s le s~l~il se I.ever. _. J e hais I aurore, Ca signifie que J at depasse I horaire et bosse route la nuir ...

Les rues de Saint Louis sont bordees de plus d'arbres que ~Hes des autres villes que je connais, J'aurais presque pu dire que le spectacle de ces vegetaux eclaires par les premieres lueurs de l'aube etait charmant. Mais il ne faut pas pousser!

Dans Ia lumiere marinale, man appartement para it toujours abominablernent clair et agreable, Les murs sam de cette couleur glace ala vanille que j'ai toujours vue dans les piaules ou je suis passee, La moquette est d'une jolie nuance de gris; je prefere ca au matron plus frequemment utilise.

Lappartement est un grand deux-pieces. On pretend qu'il jouit d'une belle vue sur le pare, jusre a cOte, mais ne comptez pas sur rnoi pour Ie confirmer. Er si j'avais Ie choix, je supprimerais les fenetres! Faute de quoi, je me debrouille avec des rideaux qui rransforment la journee la plus ensoleillee en penombre fraiche et accueillante.

Pour couvrir les petits bruits de mes voisins, j'aHumai la radio. Les doux accords de la musique de Chopin accompagnerent rna pIon gee dans le sornmeil,

J usqu' a ce que retenrisse la sonnerie du telephone.

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Je restais allongee, me maudissant d'avoir oublie de brancher le repondeur. Er si je ne decrochais pas, tout sirnplement? Cinq sonneries plus tard, je craquai,

-Alia.

- Oh, excusez-moi, .. Je VOllS reveille?

La voix d'une femme que je ne connaissais pas. Si die essayait de me vendre quelque chose, j'allais devenir violente. -Qui est a I'appareil?

C1ignant des yeux, je regacdai Ie revei], sur la table de nuit.

Huit heures, J'avais eu deux heures de sornmeil, Youpi! - Monica Vespucci,

Elle avait prononce son nom com me s' il devait m'expliquer

la raison de son appeJ.

C' etait loin d' etre le cas. -Oui.

J'aurais voulu l'encourager a continuer, mais je parvins juste a emettre une sorte de grognement.

- Oh, euh ... Je suis fa Monica qui rravaille avec Catherine Maison.

Cramponnee au combine, [e m'effofl;:ai de reflechlr, Mais deux heures de sommeil ne suffisent pas a m' eclaircir les idees. Catherine etait une arnie. Elle m'avait sans doure parle de cette femme, mais je n'arrivais pas a m'en souvenir.

-Oui, bien sur, Monica ... Qu'est-ce quevous voulez? La formule manquait de courtoisie, meme il mes propres oreilles.

-Desolee d'etre aussi impolie ... Mais j'ai fini de travailler a 6 heures, ce matin .'

- Man Dieu, vous n'avez eu que deux heures de sommeil?

Vous devez avoir envie de me trucider, non?

Je me suis gardee de lui repondre, Limpolitesse a des limires,

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- Vous voulez me demander quelque chose, Monica?

- Eh bien, oui. .. Je donne. une pecite fete pour enterrer

la vie de jeune fllle de Catherine. Vow savez qu'elle se marie Ie rnois prochain.

Je hochai la tete, puis me souvins qu'elle ne pouvait pas me voir er bredouillal :

- Je suis invitee .it la ceremonie,

- Oui, oui, je suis au courant. us robes des demoiselles

d' honneur sont ravissantes, vous ne trouvez pas?

Je deteste depenser cent vingt dollars pour une robe longue en satin rose avec des rnanches bouffantes, mais c' etait le mariage de Catherine.

- Vous disiez, a propos de cette petite fete?

-Oh, oui, bien stir, excusez mon bavardage ... SUrtout

que vous devez rornber de somrneil. ..

Je me suis demande si hurler a la mort me debarrasseralt plus vite de l' intruse, Stirement pas: elle se serair plurer mise .it pleurnicher.

- Monica, dites-rnoi ce que vous voulez.

- Eh bien, je sais que c'est un peu tard, mais j'ai perdu

le concrole de man emploi du temps ... En fait, j'avais l'intention de vous tt!lephoner la semaine demiere. Mais it n'ya pas eu moyen ...

Ces femmes modernes debordees! -Anez~y!

-Ce soir, on enterre la vie de jeune fille de Catherine.

Comme elle m'a dit que vous ne buviez pas d'alcooI, j'ai suppose que vous accepteriez de reconduire les invitees chez elles, apres la fete.

One minute, je suis resree muerte, me demandant si ca valair vraimenr la peine de me foutre en rogne. Mieux reveillee, j 'aura is peur-etre ravale rna replique suivante,

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-5i vous voulez que je fasse Ie chauffeur, vous ne trouvez pas que vous me prevenez affreusement card?

- Je sais, Vraiment, je suis navree. Bon, je me suis un peu dispersee, ces temps-d. Catherine rn'a dit que vous ne rravaillez pas Ie vendredi so it. Vous ~tes libre, n'est-ce pas?

Elle avait raison, mais je navais aucune envie de sacrifier mon unique soiree libre de la semaine pour faire plaisir a une fichue erourdie,

- En effet, je De rravaille pas ...

- Genial! Je vais vous donner routes les indications

necessaires ... VOllS pourrez nous prendre ala fermerure des bureaux. C'est d'accord?

J e n' etais pas du tout d 'accord, mais comment protester? -Parfait.

- VOllS avez du papier et un style sous la main?

- Vous venez de me dire que vous travaillez avec

Catherine?

Je commencais a me souvenir de la tete de Monica. -Oui, pourquoi?

- Je sais OU die bosse. Inutile de me donner I'adresse,

-Oh, oui, bien sur, c'est idiot! On se voit a 17 heures.

Mettez quelque chose de joli, mais surtout pas de talons: nous irons peur-etre danser,

j'ai horreur de danser,

-D'accord, ace soir.

-Acesoir.

Elle raccrocha. Apres avoiractive le repondeur, je me peloronnai SOllS les draps, Si Monica travaillait avec Catherine, ca faisait d'elle une avocate. Une idee effrayante. Peur-erre s'agissait-il d'une de ces personnes neanrnoins organisees dans Ie seul cadre de leurs obligations professionnelles ...

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Soudain, je mavisai que j'aurais pu decliner l'invitation, tout simplement, Et merdel J'avais l'esprit vif aujourd'bui. ..

Bon, ya ne pouvalt pas me faire de mal.

Des inconnues qui se prennem une bonne cuite ... Avec un peu de chance, une des filles aurait peut-etre la riche idee de gerber dans rna voiture,

Une fois rendormie, je fis un errange reve oir se succedetent Monica Vespucci, que je ne connaissais pas, une tarte a la noix de coco et les funerailles de Willie McCoy ...

CHAPITRE 3

Monica Vespucci portair un badge qui proclamait: «Les vampires sont des gens comme les autres.» La soiree s'annoncait mal. Le col releve de son chemisier de soie blanche mertait en valeur son teint mat, bronze sous les lampes d'un club de gym. Ses cheveux courts etalent joliment coupes, et son maquillage me parut parfait.

Le badge aurair dtl me renseigner sur Ie genre de fete qu'elle avait organise pour celebrer la fin du celibat de Catherine. Mais il y a des jours ou je suis particulierement lente Ii. la detente.

Je portals une paire de jeans noirs, des bones qui m'arrivaient au-dessous du genou er une chemise legere d'un rouge eclatant, Coiffes en consequence, mes cheveux noirs retombaient souplemenr juste au-dessus de mes epaules, Le macron W!S fonce de mes yeux, assorti Ii. mes cheveux, contraste avec mon teint trop pale - une peau germanique et une noirceur route latine. Un ex-fiance m'a qualifiee, il y a longtemps, de petite poupee de porcelaine. Dans sa bouche, c' erait un compliment, mais je ne l'avais pas enrendu comme ca. Ce n'est pas pour rien que J' evire de sortir avec n'importe qui.

Le chemisier avait des manches longues destinees Ii. dissimuler l' etui du poignard attache Ii. mon poignet droit ... er les cicatrices de mon bras gauche. Le Browning etalt dans

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Ie coffre de rna voiture, A ma decharge, je n'avais pas prevu que la petite fete entre fiUes degenererait a ce point ...

-Desolee d'avoir autant tarde a organiser cette soiree, Catherine, dit Monica. C'est pour ca que nous sommes seulernenr routes les trois. Les autres avaient quelque chose de prevu,

- Les gens sont pris le vendredi soir! fis-je. Que! scoop! Monica me lanca un regard inquier, incapable de decider si je plaisantais ou pas.

Catherine me foudroya du regard. Je leur adressai a routes les deux man sourire Ie plus angelique. Monica me sourit aussi, mais Catherine n' etair pas dupe.

Monica commenca a danser sur Ie trottoir, beurree cornme un petit Lu. Elle n'avait bu que deux verres pendant Ie diner. De rnauvais augure pour la suite.

-$ois sympa, me souffla Catherine.

-Qu'est-ce que j'ai dit?

-Anita!

Le ton de sa voix me rappela man pere quand je rentrais

trop tard a la maison.

Je soupirai,

- Tu n'es pas drele du tout, ce soir.

-Pourtant, j'ai l'inrention de m'amuser ...

Catherine s' etira, les bras levis vers le del. ElIe portait le tailleur froisse qu'elle gardait pour le bureau et le vent jouait dans ses longs cheveux cuivres. Je n'ai jamais pu decider si elle serait plus jolie en se les faisant couper, pour qu'on puisse remarquer d'abord son visage, au si cest sa chevelure rousse qui la rend aussi sedulsanre.

-Dans la mesure OU je suis contrainte de sacrifier une de mes rares soirees de Iiberte, dit-elle, j'ai bien I'intention d 'en profiter pour m' eclater a fond.

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II y avait dans ce dernier mot une audace cerraine, Je la regardai fixement,

- Tu n'as pas l'intentlon de boire jusqu'a rouler par terre?

- Peur-errel

Catherine sait que je desapprouve, ou pluror que je ne comprends pas, les gens qui sadonnent a la boisson. Je n'ai jamais airne perdre mes inhibitions. Merne quand j'ai envie de me lacher, je dens a conserver plus ou moins Ie contr6le de mes actes.

Nous avions lalsse rna voiture dans un parking, a deux rues de lao Une lourde grille rnetallique le protegeait des intrus.

II n'y a pas beaucoup de par kings a proximite du fleuve.

Les chaussees pavees et les antiques trottoirs ont ete conrrus pour accueillir des chevaux, pas des automobiles.

Pendant que nous din ions, un orage estival avait netroye les rues. Au-dessus de nos tetes, les premieres etoiles scintillaient, tels des diarnanrs piques sur du velours.

- Depechez-vous un peu, au lieu de Iambiner! brailla Monica.

Catherine me regarda en souriant, AV;lflt que j'aie compris ce qui se passalt, elle courut vers Monica.

-Pour l'amour du del. .. , grommelai-je,

Si j'avais bu, je me serais peut-erre aussi mise a courir, Mais fen doutais.

-Ne reste pas plantee la comme un piquet! cria Catherine.

Comme un piquet? Sans presser le pas, je les rattrapai.

Monica gloussait a tout-va, ce qui ne me surprenait pas vraiment. Appuyees l'une sur l'aurre, Catherine et elle etaient hilares. Je les soupconnai de se moquer de moi.

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Monica se calma assez pour imiter un ridicule chuchotement de theatre.

- Vo us savez ce qu'i1 y a au coin de la rue?

jusremenr, je le savais. Les derniers meurrres de vampires avaient eu lieu quarre rues plus loin. NOllS erions dans ce que les vampires appelaienr Ie "District». Les humains, eux, disaient Ie « quarrier noir» ou la « place rouge », selon leur degre d'inrolerance.

- Le Plaisirs coupab/es, dis-je,

-Oh, tu as gkhe la surprise! gernit Monica.

-C'est quoi, ces plaisirs coupables? d.emanda Catherine.

-Ouais, super! triompha Monica. La surprise reste

entiere, apres tout!

Elle passa un bras auteur des epaules de Catherine. -Tu vas adorer! .

Que Catherine apprecie n' etait pas impossible. Mais je savais que je n'aimerais pas.

Pourtanr, j'emboitai Ie pas aux deux filles. L'enseigne etair un magnifique neon tout en courbes et d 'un rouge sang eclatant dont 1a symbolique ne m' echappa nullement.

Nous gravimes les trois marches qui menaient it la porte du club, OU un vampire montait la garde. II avait des cheveux noirs coupes en brosse et de tout petits yeux delaves, Ses enormes epaules rnenacaienr de faire craquer les coutures du tee-shirt qui le moulait avanrageusemenr ... Mais quand on est mort, la musculation ne devient-elle pas une activite quelque peu redoudante?

Meme de l'exrerieur, sur le seuil de la porte d'enrree, j'entendais la rurneur confuse des voix, des eclats de rire et de Ia musique. Les sons rypiques produits par une foule rassemblee dans un espace restreint et decidee it prendre du bon temps.

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Le vampire avair encore une sorte de mobiliee, Disons plutot, fame d'un meilleur terme, une certaine vitalice, En fait, it etait mort depuis une vingtaine d'annees au plus. Dans la penombre, il avair I 'air presque humain, rneme ames yeux. Ce soir-la, il s' etait deja alirnente: son teint Iegeremenc congestionne rrahlssait une sante a route epreuve, Pour un peu, il aurait eu les joues rouges des enfants bien nourris, Et voila Ie resultat d 'un bon regime a base de sang frais !

Monica lui tata le bras.

- Hou, touches-mol ces muscles, les fiUes! Decouvrant deux superbes canines, il lui sourit. Catherine

ne PUt cacher son eronnernenr, Le sourire du portier s' elargit.

- Buzz est un vieil ami a moi, pas vrai, Buzz? Buzz le vampire? Suremenr pas ...

Mais il acquiesca,

- Tu peuxentrer, Monica. Ta table habituelle vous attend. Ta table habituelle? Quel poids avait done Monica ici?

Le Plaisirs coupables etait un des clubs les plus branches du District et Ia direction n'acceptait pas les reservations.

Un grand panneau erait fixe sur la pone.

« II est interdit d > introduire dans l' etabllssement des croix, des crucifix ou tout autre objet consacre. "

Je Ius I 'averrissement sans y preter attention. Pas question de laisser rna croix au vestiaire,

Une voix vibrante flotta autour de nous,

-Comme c'esr aimable a toi de nous rendre visite, Anita!

La voix etait celIe de Jean-Claude, proprieraire du club er maitre vampire notoire, II avait l'apparence classique d'un vampire: des cheveux boucles retombant sur la dentelle raffinee du jabot d'une chemise a l'ancienne, un flat de cette

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meme dentelle cachant a moitie des mains fines et de longs doigts blancs. Sa chemise ouverte laissait apparaltre un torse discretement muscle. La plupart des hommes auraient ete ridicules dans cer accoutrement. Lui n'en paraissait que plus viril.

- Vous vous connaissez, tous les deux? Monica paraissait sincerement surprise.

- Bien sur ... MUe Blake et moi nous sommes deja renconrres.

- j'ai collabore avec la police sur l'affaire des rneurtres des quais.

- C'est I 'experte en varnpirisrne de la police, dit JeanClaude d'une voix douce er presque. tendre.

Dans sa bouche, les mots avaient une connotation vaguement obscene.

Monica gloussa. Les yeux ecarquilles, Catherine devisageait jean-Claude d'un air beat. Quand je posai [a main' sur son bras, elle sursauta, comme tiree d'une reverie douteuse. Sachant qu'il m'enrendrait merne si je parlais a voix basse, je ne pris pas la peine de chuchoter:

- Un tuyau important pour ta securite: il ne faut jamais regarder un vampire dans les yeux.

Elle hocha la tete. Pour la premiere fois, son visage exprima un peu d'angoisse.

- Je ne feral pas le moindre mal a une aussi jolie femme. Prenant 1a main de Catherine, Jean-Claude la porta a ses levres, Sa bouche la frola, et mon amie s'empourpra aussirot, II baisa la main de Monica avant de se tourner vers mol. -Ne r'inqulere pas, petite reanimatrice. Je n'ai pas l'lnrenrion de te toucher. Ce sera it tricher.

II se deplaca de facon a se rapprocher de moi, J'avais les yeux rives sur son torse. Sous la denrelle, je venais

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d'apercevoir la trace d'une brulure, La cicatrice avait la forme d'une croix. Depuis combien dannees quelqu'un avait-il presse une croix centre sa chair?

- Et conserver un crucifix sur toi, un avantage deloyal, .. Que repondre 11. c;a? D'une certaine fac;on, il avait raison. Dommage que ce ne soit pas seulement la forme geome-

rrique d'une croix qui peur infliger de graves blessures a un vampire. Sinon, Jean-Claude aurait ete dans la rnerde. Mais il fa:ut que Ie crucifix soit beni et qu'un croyant le brandisse. Un athee qui fourrerait un crucifix sous le nez d'un vampire offrirait un spectacle franchement pitoyable.

Soufflant son haleine chaude dans man cou, iI susurra man nom:

- Anita, 11. quoi penses-tu ?

Sa voix etait d'une telle douceur que j'aurais aime lever les yeux vers lui pour voir son expression ... jean-Claude avait ere intrigue par l'indulgence dam je faisais preuve 11. son egard. Et par la trace de brulure en forme. de croix, sur mon bras. Cette cicatrice l'amusait. Chaque fois que nous nous rencontrions, il faisalt de son mieux pour m'ensorceler, et je m'efforcais de l'ignorer,

jusqu'a rnaintenant, j'ai reussi 11. conserver l'avantage. - Vous n'aviez jamais vu d'objections 11. ce que je pone unecroix.

-C'est que tu etais mandatee par la police. A present, ttl ne l'es plus.

Fixant son torse, je me demandai si la dentelle etait aussi douce qu'elle le paraissait. Sans doute pas ...

- T u as aussi peu conflance dans tes propres pouvoirs, petite? Tu crois que cest grace 11. cette ridicule chose en argent, auteur de ton COU, que tu pourras me resister?

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Ce n' etaic pas tout it fait 'fa, mais je savais que la « ridicule chose) y contribuait beaucoup. jean-Claude etait age de deux cent cinq ans. En deux siecles, un vampire accumule du pouvoir. II suggerair que j'avais la trouille, mais il avait ton.

Je fis mine de retirer la chaine que je portais auteur du cou. S' ecartant, il me rourna le dos. La croix en argent brillait au creux de rna main. Une humaine blonde appacut a cote de moi. Elle me tendit un ticket de vestiaire et prit le crucifix. Super, une preposee aux objets consacresl

Debarrassee de rna croix, je me sentais presque nue, J'avais I'habitude de dormir et de me doucher avec ce talisman. jean-Claude s'approcha de nouveau de moi.

- Tu adoreras le spectacle de ce soir, Anita. Quelqu'un t'emballera ...

-Non, repliquai-je, agacee par Ie double sens de sa phrase.

II n' est pas facile de paraltre intraitable quand on ales yeux rives sur la poitrine de son inrerlocuteur. Pour etre dur, il faut defier du regard. Mais 'fa, c' etait hors de question.

II eclata de rire. Ce son parut me caresser la peau a Ia facon d'un pinceau en zibeline. Chand et evoquant si peu la perspective de la mort ...

Monica me prit le bras.

- Catherine er toi allez adorer 'fa, je vous le prornets.

-Qui. Jamais vous n'oublierez cette soiree, rencherit

Jean-Claude.

-C'est une menace 1

II rir de nouveau. Cet affreux rire chaleureux ...

- Nous sommes dans un lieu reserve aux plaisirs, Anita, pas It la violence.

Monica me tira paI le bras.

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- Depechons-nous, le divertissement est sur le point

de commencer!

-Quel divertissement? demanda Catherine. Je fus forcee de sourire.

- Bienvenue dans 1 'unique club de vampiresentierernent

reserve au strip-tease, Catherine. - Tu plaisames ...

-Parole de scout!

Je jetai un coup d'oeil vers I'enrree, Jean-Claude etait parfaitement immobile, sans exprlrner d' emotion, comrne absent. Puis son bras bougea et sa main si pale se porta a ses levres,

II m'envoya un baiser.

Les rejouissances commencaienr!

CHAPITRE 4

Notre table touchait presque Ie bard de la scene.

Dans les vapeurs d'alcool et les rires, quelques clients feignirent de mourir de peur a l'approche des vampires qui faisaiem office de serveurs, Une angoisse etrangemenr factice pesair sur l'assistance, La terreur qu'on ressent sur un grand 8 au devant un film d'horreur. Une peur sans risques,

Les lurnieres s' eteignirent. Des hurlernenrs retentlrent dans Ie dub. Un instant, il y regna une terreur bien reelle, La voix de J ean-Claude dechira alors I 'obscurire,

- Bienvenue au Plaisirs coupables. Nous somrnes icl pour· vous servir. Pour exaucer chacun de vas souhaits, merne les plus diaboliques,

Douce comme de la soie, $'a voix envoutair Ie public. I[ eta it rudement bon.

- Vous eres-vous demande 1 'effet que ferait mon souffle chaud sur votre peau? Mes levees rernontant Ie long de votre ouque ... Le contact froid de mes dents. La douleur tendre et cruelle de rnes CIOCS. Votre cceur battant la chamade contre man torse. Votre sang coulant dans mes veines, Offrir enfin votre corps en parrage. Me donner 1a vie. Savoie que je suis reellernent incapable de vivre sans vous. Sans vous tous ...

Sans doure a cause de I' intirnite generee par la penombre, j'avais l'impression qu'il me parlait, ne s'adressant qu'a moi, l' etais I' elue, celIe qu'il avait choisie,

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C' etait idiot, parce que toutes les femmes presentes ressenraient exacternent la rnerne chose. Nous etions to utes ses elues. Tout simplement!

-Ce soir, notre premier gentleman partage avec vous ce desir. II a voulu savoir quel effet produisait Ie plus doux des baisers, et il vous a precedees, afin de montrer que cest merveilleux ...

Le silence qui suivit cette harangue fut si lourd que les bat-

tements de mon propre cceur me semblerent assourdissants, -Ce soir, Phillip est parmi nous.

-Phillip ... , murmura Monica.

Un frisson courut dans l'assistance.

- Phillip, Phillip ... , psalrnodierent tomes les femmes. Comme 3..la fin d'un film, les lumieres se rallumaient

l'une apres l'autre. Quelqu'un se tenait au centre de la scene, moule dans un tee-shirt blanc immacule. Lhomrne n' etait pas Monsieur Muscle, mais il etait quand merne bien bad. Pas un gramme de graisse, Une veste de cuir noir, un jean moulant et des bones constiruaienr sa renue de scene. Ses epais cheveux noirs etaient juste assez longs pour effleurer ses epauies,

La musique dechira Ie silence crepusculaire de la salle.

I.:homme bougea imperceptiblement les hanches, puis entreprit de retirer sa veste de cuir, en accomplissant chaque geste au ralenti, Le rythme de 1a musique, jusque-Ia assez lent, s'accelera. Le danseur accompagna Ie tempo, ondulant de plus belle. La veste tomba sue la scene. Le jeune hornrne flxa Ie public une longue minute, se Iaissant admirer a loisir. La pliure de ses bras portait la marque de nombreuses cicatrices, ces tissus blanchatres formant autant de scarifications en relief

Je me forcai 3. deglurir, Sans savoie ce qui allait suivre, j'aurais parieque ya ne me plairait pas.

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A deux mains, Ie type ramena en arriere sa longue chevelure, degagea son visage et ondula tout au long de la scene. Arrive a proximire de notre table, il baissa les yeux vers nous, Son cou ressernblait au bras d 'un junkie.

Je fus obligee de detourner Ie regard. Toures ces minuscules traces de morsures, bien propres. Toures ces jolies petites cicatrices ... Regardanr Catherine, je m'apercus qu'elle conrernplair ses genoux. Monica etait penchee en avant, les levres entrouvertes.

Les mains du jeune homme saisirent son tee-shirt et tirerent. Le rissu se dechira, devoilant sa poirrine musclee, Le public hurlair, Certains spectateurs crierent Ie nom de l'artiste, II leur fit un sourire ebloulssant et sexy du genre qui fond dans la bouche.

Le torse du danseur etait egalemenr consrelle de cicatrices: certaines blanches, d'aucresplus roses. Collee it. mon siege, je regardais, bouche bee.

Catherine murmura: -MonDieu!

- II est rnerveilleux, n'esr-ce pas? s'exclama Monica.

Je lui jetai un coup d'ceiL Le col de son chemisier etait rabattu, exposant aux regards les traces d'une morsure treS nerte, deja ancienne - presque une cicatrice. Doux Jesus!

La rnusique explosa avec une violence inouie, Le jeune homme dansait et ondulait, invesrissant dans chaque gesre toute I' energie de son corps. Au-dessus de sa davicule gauche, on distinguair un amas blancharre de vieilles cicatrices qui trahissaienr des morsures particulieremenr vicieuses, Man estomac se serra, Un vampire lui avait dechire la davicule, s'acharnanr sur lui comme un chien affarne sur un marceau de bidoche. J' etais bien placee pour le savoir, puisque javais

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une cicatrice sirnilaire, Et beaucoup d'aurres, du rnerne genre ...

Te1s des champignons apres 1'0 rage , les dollars fleurirent au bout des bras des spectareurs. Monica brandissait son argent com me un drapeau. Je n'avais pas envie que Phillip s'approche de notre table. A cause du vacarrne, je dus me pencher vers Monica pour me faire entendre.

- Je t'en prie, ne lui demande pas de venir ici.

Au moment au die se tournait vets moi, je sus qu'il etait tcop tard. Phillip et ses innombrab1es cicatrices se renait au bard de la scene, le regard rive sur nous, Je levai rnes yeux vers les siens, terriblement humains.

Les arteres du cou de Monica battaient follement. Les pupilles dilatees, elle se passa la langue sur les levees avant de fourrer un billet dans le pamalon du danseur.

Comme deux papillons affoles, ses mains suivirent Ie dessin des cicatrices du jeune homme. Approchant son visage de I 'estomac de Phillip, elle embrassa chaque marque, y laissanr l'empreinte de son rouge a levres, Pendant qu'elle I'embrassait, il s'agenouilla, forcant la bouche de Monica a remonter de plus en plus ham vers sa poitrine.

Lorsque le danseur fut a genoux, elIe plaqua ses levres centre son visage. Comme s'Il savait ce qu'elle deslrait, il ecarta les cheveux qui cachaient son cou. De sa petite langue rose, die enrreprir de lecher la trace de rnorsure 1a plus recente, Je I 'emend is soupirer d'extase. Pressant sa bouche contre la cicatrice, elle mordit, A cause de Ia douleur, ou peut-etre de 1a surprise, Ie jeune homme sursauta. Les macholres de Monica se serrerenr et les muscles de son cou se tendirenr, Elle sucait la morsure.

Je regardai Catherine. Livide, l'air ebahl, incapable de detacher son regard de I' etrange couple.

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Le public etalt devenu fou: les gens hurlaient er brandissaient des billets. Repoussanr Monica, Phillip se dirigea vets une autre table.

Monica seffondra sur elle-rneme, 1a tere inclinee en avant, les bras ballants.

Avait-elle perdu connaissance? Tendanr un bras, je voulus lui toucher l'epaule avant de m'aviser que je n'avais pas du tout envie d'un contact physique avec elk Gemirnem, je posai la main sur son bras. Elle ceagit aussitet er touma la tete vers moi. Ses yeux brillalent de I' eclat que le sexe donne habituellement aux femmes comblees. Sans le rouge, ses levres semblaienr exsangues. Non, elle n'avait pas perdu connaissance. Elle savourait la jouissance que lui avait procuree le baiser donne a Phillip.

[e me redressai et fronai rna main contre man jean. Mes paumes ruisselaient de sueur.

Phillip erait de retour sur la scene. II ne dansair plus, immobile er serein, La bouche de Monica avait laisse sur son cou un petit cercle rouge.

Je captai alors les premiers fremissements annonciateurs d 'une vieille arne, done Ia sinisrre presence cornmencait a flotter au-dessus de l'assistance.

- Que se passe-t-il? demanda Catherine.

-- Tout va bien, la rassura Monica.

Les yeux enrrouverrs, elle s' etait redressee, Se passant la langue sur Ies levees, elle s' etica, les bras leves au-dessus de la tete.

Catherine se rourna vets moi. - Anita, cesr quai?

- Un vampire, dis-je,

De la peur passa fugitivement sur son visage, mais elle se ressaisit er je 1a vis changer d'expression sous I'influence

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de l'esprit du mort-vivant. Elle se tourna lenternent vers la scene, au Phillip attendait. Catherine ne courait aucun danger. Cette hypnose collective ne durerait pas.

Le vampire n'etait pas aussi vieux que Jean-Claude, et it mit loin d' etre aussi fort. Je restai assise, sentant les tentacules d'un pouvoir vieux de plus de cent ans, mais neanmoins insuffisant. II se deplacait parmi les tables et s' etait donne beaucoup de mal pour s'assurer que Ies pauvres humains ne s'apercevraient pas de sa venue.

II allair apparaitre au beau milieu du public, comme par magie.

On pelit rarernent surprendre un vampire ...

Je me rournai vets lui pour Ie regarder avancer, Tous les spectateurs avaient le regard rive SU.f la scene, attendant que quelque chose se passe.

Le vampire etair grand, avec des pommettes rres marquees qui lui donnaient l'allure d'un top model. Trap viril pour etre beau et trap parfait pour etre reel.

n deambulaic entre les tables, VetU de luniforme legendaire des vampires - smoking nair et gants blancs. II s'Imrnobilisa 11 core de la mienne, histoire de jouir du spectacle que lui offrait I 'assistance. II renait les spectateurs impuissants dans Ie creux de sa main et ils attendaienr, Mais j' ecais la, les yeux braques sur lui, evirant soigneusement de croiser son regard.

Surpris, i1 se raidir. Desrabiliser un vampire vieux d'un siecle est radical pour rernonter Ie moral d'une femme.

Puis je regardai jean-Claude, debout derriere lui. II me devlsageait, et je levai man verre it sa sante. Inclinant gracieusement !a t~te, il m'en remercia.

Le grand vampire etait maintenanr a cote de Phillip, dont le regard etait aussi vide que ceux des autres humains. Le sacrilege, au I'hypnose collective, comme on voudra,

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se dissipa, Une pensee suffit au vampire pour reveiller le public. Un hoquer de sou1agement s'echappa de 1a poirrine de tous les spectateurs.

De Ia magie, rien de plus ...

La voix de Jean-Claude brisa Ie silence:

- Void Robert. J e vous demande de I 'accueillir chaleureusement,

La foule se dechalna, hurlant er applaudissant 11 tout rom pre. Cornme tour le monde, Catherine battit des mains. A l' evidence, elle etait impressionnee par le spectacle.

La musique changea de nouveau, sarurant l'acmosphere de vibrations crop sonores et presque douloureuses, Le vampire nomrne Robert commenrra 11 danser avec une sorte de violence prudente calquee sur le rythme de la musique.Il lanca ses gams blanes au public. Lun d'eux atterrit sur le sol 11 mes pieds. Je I'y laissai,

- Ramasse-le! dit Monica.

Je secouai 1a tete. .

Assise 11 la table d' 11 cote, une femme se pencha vers moi.

Son haleine empestait Ie whisky. - VOllS n'en voulez pas?

Je secouai de nouveau la tete.

Elle se leva, decidee 11 s'emparer du gaor, mais Monica la prit de viresse. Decue, la femme se rassit,

Le vampire avait enleve son tee-shirt, revelant un terse lisse. II s'allongea sur fa scene er fit une serie de pompes execurees sur Ie bout des doigts, Le public se dechaina. Moi, iI ne m'lmpressionnait pas. S'iJ en avait envie, il pouvait compresser une carcasse de voiture. Aloes, quelques porn pes, comparees 11 rra ...

II dansa auteur de Phillip, qui lui fir face, bras tendus et jambes flechles, comme s'il se preparait 11 l'attaquer. Puis ils

se tournerent autour, La rnusique baissa jusqu'a n'etre plus qu'un fond sonore.

Le vampire se rapprocha de Phillip, qui fit alors mine de s'enfuir. Mais Robert lui bloqua le passage.

J e ne I 'avais pas vu bouger. II s' etait simplement contente d'apparakre devant I 'homme. Un frisson glace courut Ie long de mon echine, me coupant Ie souffle. Je n'avais rien perqu de la manipulation menrale, mais quelque chose venait bel er bien de se produire.

jean-Claude etait a deux tables de lao En guise de salut, il leva vers moi une main bIafarde. Lenfoire avait pris possession de mon esprit sans que je m'en apercoive!

Le public poussant un petit cri etonne, je reportai mon attention sur la scene.

lis etaient tous les deux a genoux. Le vampire avait rabattu un bras de Phillip dans son dos. De I 'autre main, il tirait sur ses longs cheveux, son cou formant a present avec ses epaules un angle bizarre et surement tres douloureux.

Les yeux de Phillip exprimaient une terreur absolue. Le vampire ne I'avait pas hypnotise! II etait conscient et U flippait. Doux Jesus! II manquait d 'air et sa cage thoracique se gonflait et se degonflair au rythrne de son souffle affoJe.

Le vampire regarda le public et siffla, ses canines etincelant sous la lumiere des projecreurs, Le sifflement transfonnait son beau visage en un masque bestial. Sa faim se propagea dans route 1 'assemblee. Son appetit etait si vorace que ['en avais des crampes a )'estomac.

Non! Pas question d'eprouver la meme chose que lui.

Plantant mes ongles dans la paume de ma main, je me concenrrai, La sensation disparut. La douleur que je venais de m'infliger y avait contribue. Je deplial mes doigts tremblants, pour decouvrir, imprirnees dans rna chair, quaere demi-lunes

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ou Ie sang affluait lentement. Tout auteur de moi, la faim contaminait la foule, rnais pas moi. Non, pas rnoi!

Serrant un rnouchoir au creux de ma main, je rn'efforcai

de paraitre tout a fait a l'alse, Le vampire inclina la tete. -Non ... , murmurai-je,

Le mort-vivant porta son artaque. II planta ses crocs dans la chair de Phillip, qui poussa un cri done I' echo se repercuta dans tout Ie club. La rnusique cessa, Personne ne bougeait. On aurait pu entendre une mouche voler.

Des bruits de succion humides et presque tendres dechirerem Ie silence. Phillip emit une serie de gemissements pitoyables.

Je regardai les spectateurs. Tous communlalent avec le vampire, ressentant sa Wm et eprouvant le rneme besoin de se nourrir, Certains partageaiene peut-etre Ia terreur de Phillip, mais je n'aurais pas pu l'affirmer.

Je ne faisals pas vraiment partie de cette assernblee et je m'en feIkitais.

Le vampire se redressa, laissant tomber Phillip sur la scene. D'instincr, je me levai egalement, Le dos couvert de cicatrices du danseur se contracta violemmenr, cornme pour s'arracher a I' etreinte de la mort.

Une image proche de la realite ...

II etait vivant. J e me rassis, car mes jambes ne me porraienr plus. Mes paumes ruisselaient de sueur, ravivant la brulure de mes blessures,

Phillip erait vivant et plutot content de I' ene. Si quelqu'un m'avait raconte ce qui venaitde se passer, je ne l'aurais pas cru.

Un junkie aux vampires! Je Ie jure devani Dieu, cette fois, plus rien ne pourra m' etonner,

- Un volonraire pour Ie prochain baiser? susurra J eanClaude.

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D'abord, personne ne reagir, Puis des mains brandirent de I 'argent. Quelques-unes seulernenr, mais tout de rneme ... La plupart des spectateurs paraissaienr desorientes, comme s'lls venaient de faire un cauchemar.

Monica aussi agitait des billets au bout de son bras rendu.

Phillip etait roujours allonge la au on I'avait laissetomber, Son torse se soulevait au rythrne de sa respiration.

Robert Ie vampire s'approcha de Monica, qui lui fourra ses billets dans Ie pantalon. Les crocs en avant, i1 plaqua sa bouche ensanglanree sur Ies levres de la jeune femme. Le baiser fur long et profond, chacun dardanr une langue avide dans la bouche de l'autre. lis se gouraienr mutuelleruent!

Puis Robert s' ecarta de Monica, qui tenta de l'attirer de nouveau vers die. Mais ilia repoussa er se tourna vers moi, Seeouant la tete, je lui montrai rnes mains vides. Desolee, man gars, pas d'argem pour toi.

Plus vif quun crotale, il se jeta sur rnoi. Pas le temps de reflechir. Ma chaise s' ecrasa sur Ie sol. Moi, j' etais deja debout, hors de portee, Aueun ecre humain ordinaire n'aurair anticipe l'attaque. Les jeux etaient faits, comrne on dit ...

Des voix confuses retentirenc dans le public, chercham a comprendre ee qui venait de se produire. Bougez pas, Ies gars, c'est simplernenr la gentille petite reanimatrice qui s'excite un peu, pas de quoi s'affoler!

Le vampire ne m'avait pas quince des yeux. Jean-Claude apparut a cote de moi sans que je I'aie vu approcher.

- Tout va bien, Anita?

Ces mots anodins sous-entendaient tant de choses ...

Des promesses chuchotees dans la penornbre de chambres obscures, a I' abri de draps glaces, II m'aspirait en lui, s'emparait

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de man esprit com me un poivrot d 'une poignee de billers, er ca me faisait du bien.

Bourn - wizzz l

Un bruit eclata dans rna tete et en chassa le vampire. Man bipeur!

Clignant des yeux, je titubai jusqu' it rna table. Jean-Claude

tendir vets moi une main secourable, -Ne me touchez pas, dis-je.

II sourit.

- Bien sur que non.

J'appuyais sur Ie bouton de man bipeur pour le faire taire, Dieu rnerci, j'avais pense it.l'accrocher a rna ceinture au lieu de le fourrer dans un sac. Sinon, je n'aurais pas entendu Ia sonnerie.

J'appelai du telephone place it cote du bar. La police avait besoin de rnoi au cirnetiere de Hillcrest. II fallait que je travaille alors que j' etais en conge. Youpi!

Le pire, c'est que rna joie etait sincere.

Je proposai it Catherine de partir avec moi, rnais elle preferait rester. Quai qu'on dise des vampires, ce sont des creatures fascinantes. C'est eerie sur leur fiche signalerique: ils boivent du sang humain, travaillenr la nuit et sont fascinants.

Catherine etair assez grande pour decider route seule de ce qu'elle devait faire.

Je prornis de revenir a temps pour les ramener chez elles.

Puis je recuperai rna croix aupres de la preposee au vestiaire et la glissai sous mon chemisier,

Jean-Claude m'attendait devant la pone du dub. - j'ai presque reussi a r'avoir, ma petite, dlt-il,

Je lui jetai un rap ide coup d 'ceil avant de mernpresser de baisser le regard.

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-s-Presque, <;a ne suffit pas, espece d'affreux buveur de sang!

Jean-Claude eclata de rire. A10rs que je m' eioignai, son rire me suivit longtemps, comme un ruban de velours qui s'enroulerait lascivement amour de moi ...

CHAPITRE 5

L e cercueil eta it renverse sur Ie cote. Des griffures blanchatres couraient sur le vernis noir. Le capitonnage bleu pale imitation soie etait troue et lacere, Lempreinte sanglante d 'une main s'imprimait sur le tissu: eHe amah presque pu passer pour une main humaine. Du cadavre, iI ne restait que Ies lambeaux d'un COStume matron, 1'0s d'un doigt propremem ronge et un morceau de cuir chevelu. Lhomme avait ete blond.

Un deuxierne cadavre gisait a un metre cinquante du premier. Ses vetemenrs eraient dechires, On lui avait defence la cage thoracique et redult les cotes en miettes, La majeure partie des organes avait disparu, donnant au corps l'apparenee d'une buche evidee, Seulle visage etaic intact. Deux yeux delaves fixaient absurdement les eroiles, dans le del d'ere,

j'erais conrente qu'il fasse nuit.

La nuit, j'yvois tres bien, mais l'obscurire retire au monde ses couleurs, Tout Ie sang paraissait noir et le corps de l'homme erait perdu dans J'ombre des arbres. Je n'etais pas forcee de le voir, a mains de m'approcher. Ce que j'avais deFl fait. Avec man fidele metre a enrouleur, j'avais pris les mesures des marques de morsures. Les mains gantees de latex, j'avais palpe Ie cadavre a la recherche d'un indice.

Chou blanc!

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Je pouvais mire tour ce que je voulais sur la scene du crime, deja dumeru filmee er phocographiee sous tous Ies angles possibles. J' etals toujours le dernier « experr» convoque sur place. Pour emporter les cadavres, I 'ambulance attendait que j'en aie flni avec eux.

J' etais sur le point d'avoir rerrnine. Et je savais qui avait rue I'homme. Des goules, Procedant par elimination, j'avais oriente mon enquete sur cette categoric particuliere de morts-vivants. Le medecin legiste aurair pu Ie dire a la police aussi bien que moi.

Sous Ia combinaison destinee a proteger mes verements, je cornmencais a transplrer, Inlrlalement, la combinaison etair reservee a la chasse aux vampires, mais j'avais pris l'habirude de luriliser sur les lieux de crime. La pauvre erair rachee des genoux aux chevilles, car I' herbe erait saturee d 'hernoglobine. Dieu rnerci, je n'avais pas ete contrainre de voir ce spectacle en plein jour ...

J e ne sais pas pourquoi la lurniere du solei! rend les choses encore pis, Mais en cas d'inrervention diurne, je suis bonne pour des cauchemars, Le sang est d'un rouge toujours si intense' et visqueux ... La nuit adoucit sa couleur er Ie rend rnoins reel. Je prefere ca.

Je descendis la fermeture Eclair de rna combinaison, la laissant ouverte, Le vent s'y engouffra, etonnammenr froid. rair sentait la pluie, Un nouvel orage sannoncair.

Le ruban de plastique jaune de Ia police, enroule amour du tronc des arbres, passaic au milieu des buissons, Une des boucles ornair merne Ie pied de la statue d 'un ange, Le vent, qui soufflait de plus en plus fort, faisait claquer et gemir le ruban, rinspecteur divisionnaire Rudolph Storr Ie souleva et avanca vers mol.

Taille cornrne un lutteur, Dolph rnesure plus d'un metre quatre-vingts, Son pas est vif et son allure decidee, Ses

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cheveux noirs coupes en brosse degagenr largement ses oreilles.

Dolph est Ie chef de Ia nouvelle equipe d'inrervenrion, la Brigade des Ombres. Officiellement, die repond au nom de Brigade regionale d'!nvestigations surnaturelles.

Question carriere, iI ne s'agit pas vraiment d'une promotion. Willie McCoy ne se trompait pas: on avait cree cette unite it. contrecceur, histoire de faire raire la presse et de calmer !'opinion publique,

Dolph a du agacer un de ses superieurs, sinon il ne se serait pas retrouve dans cette galere. Mais il est resolu it. faire son boulor de la meilleure facon possible. Ce type est une force de la nature. II n'a jamais besoin de hurler. II se contente d'erre la, et Ies chases se font d'elles-memes, tour simplement.

-Bien, dit-il.

Un commentaire typique de Dolph, Ie contraire d'un

grand bavard,

- Lartaque a ete menee par des goules.

-Etalors?

Je haussai les epaules.

- II n'y en a pas dans ce cimeriere,

Dolph ne broncha pas. II sait comment s'y prendre pour

ne pas influencer les gens qui travaillent avec lui.

- Tu viens de dire qu'il s'agir d'une attaque de goules.

-'-Oui, rnais venues d'ailleurs,

-Etapres?

-A rna connaissance, aucune goule ne s'eloignerait

autanr de son cimeriere artirre.

Je le devisageai, tentant de deviner s'Il avait compris ce que j' etals en train de lui expliquer,

- Parle-moi un peu des goules, Anita.

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II sortie son fidele petit earner, pret a prendre des notes. -Ce cimetiere est encore un lieu consacre, Les cimerieres infesoes de goules sont generalement rres anciens. Ou ils sont le theatre de rituels vaudous, Les puissances malefiques utilisent le caractere sacre du lieu jusqu'a ce qu'il soit cornpleremenr profane. Des Iors.Ies goules en prennent possession au sortent des tombes, Personne n'est en mesure de dire ce qui se passe exacternent.

-Attends ... Tu pretends que personne n'en salt rien]

-C'est a peu pres <ta.

Sourcils fronces, il secoua la tete, etudiant les notes ecrites sur son carnet.

- Explique-moi,

-Les vampires sont crees par d'aurres vampires. Les

zombies, eux, se levent d'enrre les morts par l'inrermediaire d'un reanirnateur au d'un preere vaudou. Dans l'etat actuel de nos connaissances, tout ce que nous pouvons dire, cest que les goules sorrent de leur tombe sans aucune aide exrerieure, Certaines theories postulent que les gens vraiment tres rnechants se transforment en goules apres leur mort, mais je ne suis pas d 'accord. On a dit aussi que les victirnes mordues par des creatures surnarurelles, des metamorphes ou des vampires, deviennent des goules, mais j'ai vu des cimetieres dont tous les occupants, sans exception, en etaient, II est impossible que tous ces morts alent ete attaques de leur vivant par des creatures surnaturelles.

-D'accord, nous ignorons d'ou viennem les goules.

Que savons-nous d 'elles, exactement?

- A la difference des zombies, la putrefaction les epargne, £lIes conservent leur appafence, a la fas:on des vampires. Leur intelligence les place au-dessus des anirnaux, mais pas beaucoup plus haut. Comme elles sonr pluror peureuses,

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elles n'attaquent jamais, sauf si la personne est blessee ou inconsdente.

-Ce qui est sur, c'est qu'elles om artaque le gardien.

-On I'a peut-etre assomrne avant.

-Commem?

- II aurait faUu que quelquun s'en charge ... C'est ce qui

s'est passe?

- Non, les goules ne collaborent ni avec les hurnains ni avec les autres morts-vivants. Un zombie obeit aux ordres qu'on lui donne et les vampires pensent par eux-memes, Les goules sont comme une mente de betes sauvages. Des loups, par exemple, en beaucoup plus dangereux, EIles seraienc incapables de collaborer avec qui que ce soir, Si on n'en est pas une soi-merne, on devient une prole bonne a devorer ou un danger potentiel.

-Que s'est-il done passe dans ce cimetiere?

- Dolph, ces goules ant parcouru une distance

considerable avant d'arriver ici, C'esr Ie seul cirnetiere a des kilometres a la ronde. Les goules n'ont pas pour habitude de voyager. II est done possible, je dis bien possible, qu'elles alent attaque le gardien quand iI a voulu les chasser, Norrnalement, elles auraient du s'enfuir, mais it est envisageable qu'elles soienr restees.

- Pourrait-il s'agir de quelque chose, au de quelqu'un, qui se fait passer pour une ou plusieurs goules?

- Possible, mais j'en do ute, Qui que soient les responsables, ils ont boufie ce pauvre type. Un hurnain en serait capable, rnais il lui serait impossible de mettre Ie corps en pieces. Une question de capacite physique: les humains n'onr pas cette force.

- Des vampires, alors ?

-lIs nesont pas carnivores.

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- Des zombies?

- Peut-erre, On connalt des cas de zombies devenus fous

qui om attaque des gens. Comme s' Us avaient besoin de manger de la chair. S'ils nen trouvent pas, leur corps commence a. se decomposer.

- Je croyais que les zombies n'echappaienr pas Ii la putrefaction.

- Ceux qui se nourrissent de chair durent beaucoup plus longtemps que la moyenne. C'est Ie cas d'une femme qui conserve son apparence humaine depuis trois ans.

-Et on la laisse manger Ies gens?

-On lui donne de la viande crue. Je crois me souvenir

que l'article precisait qu'elle prefere le gigoc d'agneau. -Quel article?

- Tous Ies metiers ont line revue professionnelle, Dolph.

- Que! est Ie titre de la rienne?

je haussai les epaules.

- Le Journal du Reanimateur, bien entendu. Un vrai sourire apparut sur le visage de Dolph.

- D'accord. A ron avis, nous avons affaire a des zombies?

- ren doute ... Sauf s'ils en ant recu l'ordre, Us ne se

deplacent pas en rneute,

II jera un coup d'oeil a ses notes. - Merne les zombies carnivores?

-On connate trois cas de ce genre. Et les trois etaient

des chasseurs solitaires.

-Done, it s'agirait de zombies carnivores, au d'un

nouveau type de goule. j'ai bien resume Ia situation? je hochai la tete.

-Ouais.

-Bon, eh bien, rnerci. Desole d'avoir interrompu ta

soiree.

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Refermant son earner, Dolph me regarda dans les yeux. 11 n' etait pas loin de se marrero

-La secretaire m'a dlt que tu sortais entre copines, ce

soir ...

Puis il ajouta, un sourcil leve: - C;:a va chanffer. ..

- Ne te moque pas de rnoi, Dolph.

- Je n'oserais [amais, tu Ie sais bien ...

-Parfait. Si tu n'as plus besoin de mes services, je crois

que je vais rentrer.

- Nous en avons [ermine pour I' instant. Appelle-moi si tu as une idee susceptible de nous aider,

-Compte sur moi,

Je rejoignis rna voiture. Les gants en latex taches de sang echouerent dans un sac-poubelle, au fond du coffre, Apres avoir CI!flechi un instant, je me decidai a plier la combinaison et a Ia placer sur le sac, Je pourrais peut-etre m'en resservir, une prochaine Iols ...

La voix de Dolph me fit sursauter:

-Sois prudente, ce soir, Anita. On n'a pas envie que tu attrapes une saloperie, , .

Me rerournant, je Ie foudroyai du regard. Les hommes

qui I 'accompagnaient agiterent Ia main et tOllS s' ecrierent: -On r'adore!

- Fichez-rnol 1a paix, les gars!

-5i j'avais su que tu appreciais leshommes nus, dir un des

flies, on se serait debrouilles pour t'offrir un petit spectacle ... -Zerbrowski, si cest toi qui t'y colles, ne compte pas sur moi pour regarder!

Un policier pa5sa un bras auteur du cou de Zerbrowski. - Elle ra bien eu, man vieux ... Laisse tomber, cest chaque fois pareiL

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Sous un concert d' eclars de rire, je mental dans rna voiture,

En dernarrant, j'entendis un type declarer qu'rl se ponait volontaire pour devenir mon esclave, Zerbrowski, probablement ...

CHAPITRE 6

Un peu apres minuit, je fus de retour au P/aisirs coupables. jean-Claude attendait au pied de l'escaller, adosse au mur, parfaiternent immobile. S' il respirait, je n' etais pas assez donee pour rn'en apercevoir, Le vent falsalr volerer la denrelle de son jabot. Une Meche de cheveux noirs boudait sur sa joue pale et lisse.

- Tu partes sur toi l'odeur d'un sang qui n'esr pas Ie cien, petite.

-C'est celul de que!qu'un que vous ne connaissez pas ... Le ton de sa voix changea, exprimant une rage contenue qui m'enve!oppa comme une brise glacee.

- Aloes, chere petite reanirnatrice, on a tue beaucoup de vampires?

-·Pas un seul, chuchotai-je, 1a voix soudain faugue.

C' etait la premiere fois que jean-Claude utilisait ce ton

avec moi,

- lis te sumornmern I 'Executrice, to le sais?

-Qui.

II n' eta it pas du tout menacant, mais rien n'aurair pu me forcer a passer a cote de lui. Une porte blindee ne rn'aurait pas rnieux arretee,

- Com bien en aHU inscrit 11. ton tableau de chasse?

Je n'airnais pas Ie tour gue prenait la conversation. EUe allait m'entralner 111. au je ne voulais pas aller. Je connaissals

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un maitre vampire capable de detecter n'imporre que! m.ensonge. Er meme si je ne comprenais pas l'attitude de Jean-Claude, je n'avais aucune envie de lui raconter des hisroires,

- Quatorze.

- Et tu oses nous crairer d'assassins ...

Je me conrenrai de baisser la tete, sans savoir ce qu'il aurait fallu repondre,

Buzz Ie vampire descendalt les marches. Il erudia J eanClaude, puis moi, avant de reprendre son poste, les bras croises SUI la poitrine.

- La pause t'a fait du bien? lui demanda Jean-Claude.

-Oui, merci, maitre.

- Je te Fai deja dir, Buzz. Ne m'appelle pas maitre.

-Oui, m ... Oui, Jean-Claude.

Le maitre vampire eclara de rire,

- Viens, Anita, renrrons, nous aurons plus chaud. Comme il Ialsair deja 27 degres sur le trotroir, j'avoue

n'avoir pas compris ce qu'il voulait dire par It D'ailleurs, je ne comprenais plus rien a ce qui se passaic depuis quelques minutes.

Jean-Claude gravlt les marches er je le vis disparaitre a l'interieur du dub. J e resrais planree devant la pone, decidee a ne pas entree. Quelque chose De rournalr pas rand, mals j'ignorais quoi,

- Vous n'entrez pas? lanca Buzz.

- Vous accepteriez de demander a une certaine Monica,

et la rousse qui est avec elle, de venir me rejoindre ici ?

)1 sourir, decouvranr ses canines par la meme occasion.

On reconnait les nouveaux morts-vivants a ca: ils ne peuvent pas s'ernpecher d'exhiber leur denture. Ils adorent choquer les gens.

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- Impossible de quitter man poste, Et je viens de prendre mapause.

- Je me doutais que vous sorririez un true comme ya. Je dus m'enfoneer it l'inrerleur du dub. La fille du vestiaire m'attendalt et je lui remis ma croix. Elle me tendir un ticket. L' echange n' etait pas en ma faveur.

Jean-Claude n' etait visible nulle part.

Je decouvris Catherine sur la scene, immobile et les yeux ecarquilles, Comme ceux d 'un enfant, ses traits exprirnalent I 'abandon et la fragilite de quelqu'un qui dort. Sa longue chevelure etincelait sous Ia lurniere, Elle etair en transe, 'fa crevair les yeux.

-Catherine ...

Ma voix n' etait quun souffle rauque ...

J e me precipirai vers_Ia scene. Assise it notre table, Monica me regarda avec un sourire affreux qui en disait long.

l' etais presque sur la scene quand un vampire apparut derriere Catherine. II n'avait pas ecarte le rideau. Non, il s'etait contente d'apparaitre derriere elle, Pour Ia premiere fois, je compris le point de vue des specrareurs, De la simple' magie!

Le vampire avait des cheveux dares er soyeux, un teint de porcelaine, et on aurait pu se noyer dans ses grands yeux. Baissant les paupieres, je secouai la tete. Ce que je voyais n' etait pas reel. Tanr de beaure ne pouvait pas exisrer.

Dune voix presque trap ordinaire pour un tel visage, il lanca un ordre,

-Appelez-Ia!

Ouvrant les yeux, je constatai que le public me regardait.

Je jetai un coup doeil it Catherine, sachant it l'avance ce qui allait se produire. Mais comme n'importe que! client ignorant, j'6rais obligee de m'execurer,

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-Catherine, Catherine, tu m'enrends?

Elle resra immobile; seule sa respiration etair perceptible.

Mon amie etait vivante, mais pour combien de temps? Le vampire l'avait plongee dans une transe tres profonde. Ca signifiait qu'Il pouvait I'appeler n'irnporte quand et n'irnporte au: elle repondrait a son ordre. A partir de maintenant, sa vie lui apparrenair. Elle etair 11 son entiere disposition.

-Catherine, je r'en prie!

II n'etair plus possible d'inrervenir, car Ie mal etait fait.

Bon sang, je naurais jamais dil la laisser ici sans surveillance.

Le vampire lui touch a I'epaule, Clignant des yeux, die regarda autour d'elle, ala fois surprise et inquiere. Puis die rit nerveusemenr,

-Que s'est-il passe?

Le vampire porta la main de sa victirne a ses Ievres,

- Desormais, vous eetes en mon pouvoir, delicieuse Creature.

EUe rit, sans cornprendre qu' iI venait de lui dire la verite.

Il la raccompagna jusquau bard de la scene, ou deux serveurs Iaiderenr a rejoindre sa place.

- rai les jambes en coton, dit-elle, Monica lui prit la main.

- Tu as ete genialel

-Qu'est-ce que j'ai fait?

- Je te raconterai ca plus tard. Le spectacle n'est pas

encore termine.

Et en prononcanr ces mots, elle me regarda droit dans byeux.

Je savais que j' allais avoir des problernes, Le vampire qui oa:upalt la scene ne m'avait pas quineedu regard. II m'assaillalt de route savolonte, sa force menrale, sa personnalire, appelons

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<;:a comme on veut, Son energie me parvenair par bourrasques successlves,

Je frissonnai.

- Je m'appelle Aubrey, annonca le vampire. Dis-moi ton nom.

La bouche seche, je savais que man nom n'avait aucune

importance. je ne risquais rien a le donner. -Anita.

-Anita. Un prenom ravissant,

Mes genoux se deroberent et je m' ecroulai sur le siege le plus proche. Les yeux ecarquilles, Monica guecrair rna reaction.

- Viens, Anita! Rejoins-mol sur scene.

Non, sa voix ne sonnait pas aussi bien que celle de J eanClaude. Mais l'esprir qui se cachait derriere etair different de rous ceux que j'avais affrontes, Un esprit rerriblement ancien. Jusque dans mes os, je senrais douloureusemenr sa pUissance.

-Approche.

Je m'enretai it secouer la t~te. Tout ce que j'etais capable de faire. Impossible d'aligner deux mots au deux pensees coherentes. Mais je savais qu'il n'etair pas question que je quitte ce siege. Si j'allais Ie rejoindre, iI me tlendrait en son pouvoir, comme Catherine. Mon chernisier erair trempe par la sueur qui ruisselau dans mon dos.

-Approche! Maintenant!

j'etais debout et je ne me souvenais pas de m'erre levee.

Seigneur, aidez-rnoi! -Non!

Je plantai mes angles dans la paume de rna main. Ma peau se dechira aussitot et la douleur fut la bienvenue. Enfin, je respirais de nouveau.

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Telle la maree descendante, J'esprit du vampire recula. Je me senrais vide et la tete me tournait, Je m'affaissal contre la table. Un des serveurs vampires s'approcha de mol.

- Ne lui resisrez pas. II est furieux quand on lui resiste, D'un geste, je le repoussai.

-5i je le laisse faire, il prendra possession de mol,

Le serveur, un man-vivant rout recent, avait I 'air presque humain et son visage exprimait un sentiment tres familier. Lapeur.

Je m'adressai a la creature qui se tenait sur la scene.

- Je viendrai a une seule condition; ne me forcez pas a le faire.

Monica hoqueta de stupeur. Je l'ignorais. Plus rien ne comptait, a part ce qui allair suivre.

-Alors, viens, dit le vampire.

M'ecartant un peu de la table, je rn'apercus que je pouvais tenir debout seule. Un point pour moi. Je pouvais rneme marcher. Deux points de plus. Je baissai les yeux vers le plancher. 5i je parvenais a me concentrer sur mes pieds, tout irait bien. La premiere marche apparut dans mon champ de vision. Je levai les yeux.

Au milieu de la scene, Aubrey ne cherchait pas a m'attirer vers lui. Au contraire: il etait parfaitement immobile. Mais je crois qu'i! aurait pu se dresser devanr moi sans que je le voie, sauf s'il le desirait.

-Approche.

Ce n' etait plus une voix, mais un son qui resonnair sous man crane.

- Viens a moi!

Je voulus reculer. En vain. Le sang battait dans rna gorge.

Je ne pouvais plus respirer. La puissance de J'esprit du vampire m'assalllait de toutes pans.

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- Ne me resisre pas! cria-t-il dans rna tete.

Quelqu'un hurla et je mapercus que c' erait moi. Si je cessai de lutter, ce sera it facile, comme quand on arrete de resister au courant et qu'on se noie. Une fa~oo de mourir tout a fait paisible.

Non. Non! -Non!

J'avais une drole de voix, -Quai? die-ll, surpris,

- Non, repetai-]e en levant les yeux vers lui.

Nos regards se croiserent, taus ces siecles pesant entre nous,

Ce qui faisait de moi une reanimatrice et rn'aidait a relever les mons, je le sentais comrne jamais. Soutenant le regard du vampire, je ne fls plus un geste.

II eut un somite cruel.

-Ce sera done moi qui viendrai a toi.

- Je vous en prie, n'approchez pas!

Je ne pouvais pas reculer. Sa poigne d'acier rnentale me tenait.

II s'arreta un peu avant que nos corps se touchent. Ses yeux etaient d'un marron parfait, solide, insondable et inflni. Je de-tournai le regard de son visage. Des gounelerres de sueur perlaient sur man front.

- Tu pues la pem, Anita!

D'une main fraiche, it suivit la courbe de rna joue et je me mis a trembler. Ses doigts jouaient avec les boucles de roes cheveux.

-Comment peux~tu te presenter devant moi dans cet etat?

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Son souffle chaud comme de la soie caressa mon visage, puis glissa jusque dans mon cou, Quand il prit une inspiration vibranre, je sends sa voracite, II etait si affame que fen avais des crarnpes a l'estomac. Se tournant vers la salle, il siffia entre ses dents et tous les specmteurs hurlerent de terreur,

II allait me mordre !

Ladrenaline deferla en moi ala: maniere d'un torrent.

Je le repoussai, Perdant I' equilibre, je me retrouvai a quatre partes sur la scene.

Un bras me saisir par la taille et me souleva. J e hurIai en balancant mon coude en arriere, Un bruit mou m'indiqua que le coup avait porte et j'entendis un cri de surprise. Mais le bras resserra son erreinte au point que je ne pus plus respirer.

Je tirai sur rna manche et Ie tissu se dechira,

Le vampire se jeta sur moi, me renversanr en arriere, Rendu fou par la faim, il decouvrir ses canines luisantes, Quelqu'un rnonra sur la scene - un des serveurs, Le vampire sima, menacanr, et un peu de salive brill a sur son menton. II n'avait plus rien d'humain.

II passa a l'arraque, aveugle par sa voracire,

j'enfoncai la lame en argent du poignard dans son cceur et un jet de sang macula sa poitrine. n grogna, Ies babines rerroussees, tel un chien qui tire sur sa Iaisse,

Je hurlai.

La peur avait neutralise tous ses pouvoirs. Seule une vague rerreur subsistait encore. S'abananr sur rnoi, il enfonca dans sa chair la lame du poignard et du sang degoulina Ie long de rna main et sur rna chemise.

Son sang a lui.

Soudain, Jean-Claude apparut. -Aubrey,lache-Ia!

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Un feulernent jaillic de 1a gorge du vampire.

Alteree par 1a peur, rna voix etait coincee dans les aigus.

Quand jouvris Ia bouche, on aurait cru entendre une petite fllle,

-Dites-Iui de me Iacher!

Jean-Claude parla en francais, Merue si je ne comprenais pas la langue, sa voix etait comme du velours, douce et apaisante.

Sans cesser de parler, il s'agenouilla a cote de nous,

Le vampire reagir aussitor, agrippant le bras de JeanClaude.

Qui gemir de douleur,

Fallait-ll que je le rue? Aurais-je le temps de planter la lame du poignard dans sa chair avant qu'il m' egorge? Btait-il aussi rapide qu'il en avail 1 'air ?Teus I' impression que mon esprit fonctionnait a une vitesse incroyable. Mais'il aurait ete illusoire de croire que j'avais tout mon temps pour arrerer un plan d'action. Le poids du vampire se fit plus insistanr centre rnes jambes. Sa voix, encore fauque, etait plus calme,

- J e peux me relever, maintenant?

Son visage etair redevenu humain, agreable et seduisanr, mais I'illusion s' emit dissipee. Je I'avaisvu sans son masque, et cetre image ne me quitterait plus.

_.: Ecartez-vous, lentement,

II SOlicit, con Rant. Avec une lenteur tout humaine, Il se redressa.

Jean-Claude lui fit signe de reculer jusqu'au rideau, au fond de la scene.

-<;:a va, petite?

Les yeux rives sur Je poignard ensanglanre, je secouai 1a tete.

- Je n'en sais rien.

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- j'aurais pn!fere eviter ce qui vienr de se passer.

Le dub etait parfairernent silencieux. Le public avait compris que quelque chose clochair: tout Ie rnonde avail vu la realire cachee derriere un si beau masque. Dans l'assistance, de nombreux visages etaient decomposes.

Ma rnanche droire, que j'avais arrachee pour atteindre le poignard, pendair lamenrablemenr.

- S' il te plait, range le couteau, dit Jean-Claude.

Je le regardai. Pour la premiere fois, je croisai son regard sans ressenrir Ie rnoindre trouble. Rien, a part un grand vide. - Tu as rna parole d'honneur que ru pourras repartir saine et sauve. Range ce couteau.

Mes mains rremblaient si fort que je dus my reprendre a

trois fois avant de replacer Ie poignard dans son etui.

Les levres pincees, Jean-Claude me sour it.

- Er rnaintenant, nous allons quitter la scene.

II rn'aida a me relever, S'il n'avait pas ete la pour me muraper, j'aurais perdu l'equilibre,

II me tenait fermement par la main; la denrelle de son poignet caressait rna peau. Un contact qui n'avait nen de doux, bien au conrraire.

Jean-Claude tendit a Aubrey sa main libre. Comme je rental de reculer, il rnurrnuraa man intention;

-N'aie crainte, je re protegerai, c'est jure.

je le crus. Dieu salt pourquoi. Peut-etre parce qu'il etait Ie seul en qui je pouvais croire.

II nous gUida, Aubrey et rnoi, jusqu'au bord de la scene et sa voix chaude caressa le public.

- Nous esperons que vous avez apprecie notre petit melodrarne. C' erair tees realisre, vous ne trouvez pas?

Les spectateurs etaient mal a I' aise, et on lisait de la peur sur tous les visages.

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Avec un grand sourire, Jean-Claude lacha la main d 'Aubrey. Deboutonnant une manche de rna chemise, ilia fit glisser Ie long de rnon bras, exposanr la cicatrice de la brfilure, Plus sombre, Ia croix se detachair netternent sur rna peau. Les gens gaJderent Ie silence, cherchanr it comprendre,

Jean-Claude ecarta alors la dentelle qui couvrait son terse, revelanr sa propre marque en forme de croix. II y eut un moment de silence rneduse, puis un tonnerre d'applaudissement edam dans Ie dub. Des cris, des hurlements er des sifflets resonnerent auteur de nous. Les gens me prenaient pour un vampire. Ils pensaient qu'ils venaiem d'assister it une sorte de numero de music-hall, Moi, je regardais le visage radieux de Jean-Claude et nos deux cicatrices jumelles: son torse, mon bras.

Jean-Claude me forca a saluer, Alors que les applaudissements diminuaient, il chuchota:

- II faut que nous ayons one petite conversation, Anita.

La vie de Catherine depend de ton attitude.

Soucenanr son regard, je lachai:

- j'ai me ceux qui m'ont fait cetre cicatrice.

Son sourire s' elargit, devoilant brievernenr ses canines. - Quelle charm ante coincidence ... Moi aussi!

CHAPITRE 7

Jean-Claude nous fit traverser les rideaux, au fond de la scene. Un autre vampire, strip-teaseur lui aussi, attendait son tour. II etait deguise en gladiateur, avec une cuirasse en metal et un glaive.

Le genre de nurnero pas trap dlfflcile a suivre ... Et rnerdel

Tirant d 'un coup sec Sllr le rideau, il se jeta sur scene. Catherine approcha, [ivide, Ses taches de rousseur res-

sortaient comme autant de minuscules gourreleues d'encre. Je me demandais si j' etais aussi pale. Mais non, mon teinr n'avait pas la nuance requise.

-Man Dieu ... Tu vas bien? demanda-r-elle. J'enjambai prudemment l'entrelacs de cables qui serpentair sur Ie sol des coulisses, puis m'adossai contre-un mur avec l'irnpression de reapprendre a respirer,

- Je suis en pleine forme, menris-]e,

-Anita, que se passe-t-il? C'etait quoi, ce true, sur

scene? T u n'es pas plus un vampire que rnoi,

Dans son dos, Aubrey rnima un siffiement, ses crocs

enraillant legeremeot ses levees. Un rire silencieux Ie secouair, Cacherine.agrippa mon bras.

-Anita?

je la serrai contre moi, Pas question de la laisser mourir de cette facon!

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EHe recula d'un pas et me regarda dans les yeux. - Parle-mol, Anita.

- Et si nous avions cette conversation dans mon bureau?

proposa Jean-Claude.

-Inutile que Catherine se joigne i'i. nous ...

Aubrey s'approcha en saucillanr. Dans la penornbre, il semblait briller comrne un bijou precieux,

-Moi, je pense quelle devrair veair, Ca la concerneinrimemenr, merne,

D'une langue rose et agile comme celie d'un chat, il lecha le sang sur ses levees.

- Non. Je ne veux pas qu'elle soir melee a tout ca, et je ferais tout pour qu'elle ne Ie soit pas.

- Melee a quoi? Vous parlez de quoi ?

-Est-eHe susceptible d'appeler la police? demanda

Jean-Claude.

- La police? Pourquoi ? s' eronna Catherine, la voix plus

forte i'i. chacune de ses questions. - Er si c' erait le cas?

- Elle en rnourrait, repliqua Jean-Claude.

-Attendez un peu! s' ecria Catherine. VOllS me menacez?

Son visage reprenair rapidemenr des couleurs. La colere lui donnait bonne mine.

-Oui, je crois qu'elle est susceptible d'aller voir les flies, dis-je,

-C'est toi qui choisis ...

- Je suis desolee, Catherine, mais il serait preferable pour

tout Ie rnonde que tu oublies tout ce que tu viens de voir. - Ca suffie! Bon, on s'en va. On s'en va tout de suite! Elle me prit la main, et je ne fls rien pour l'en empecher, Aubrey etalt venu se placer juste derriere elle.

- Regarde-moi, Catherine.

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Elle se raidit, Ses angles senfoncerent dans rna main, taus ses muscles reranises. Une tension qu'elle s'efforcair de combartre, Man Dieu, venez-lui en aide ... Mais elle n'avait aucun talisman, et pas de crucifix. Pour s'opposer a une creature comrne Aubrey, 1a volonte ne sufflt pas.

Catherine lkha man bras, ses doigts devenus inertes, Un long soupir s' echappa de ses levres, Elle·avait le regard rive sur un point sirue au-dessus de rna tete qu'il ne m' etait pas permis de voir.

- Catherine, je suis vraiment desolee, murmurai-]e,

-Aubrey effacera taus ses souvenirs de cette soiree,

dit Jean-Claude. Elle croira qu'elle a trap bu, mais c;a ne reparerapas les degars.

- Je sais. La seule chose qui peut la liberer de l'ernprise d'Aubrey, c'est qu'il rneure,

-Avant que 9a arrive, elle sera retournee ala poussiere depuis longtemps.

I' erudiai Jean-Claude. II y avalt une tache de sang sur sa chemise. Tres prudernmenr, j'esquissai uri sourire.

-Le coup que tu m'as porte, c'erait de la chance, rien de plus! lanca Aubrey; Naie pas trop confiance en roi, rna chere!

Confiance en moi. Ca, c' etait marranr, Je reussis a garder mon serieux ..

- Je comprends la menace, Jean-Claude. Ou je fais ce que VOllS voulez, ou Aubrey finir ce qu'i! a entrepris avec Catherine.

- Ma petite, ttl as parfaitemenc saisi la situation.

-Arretez de m'appeler comme c;a! Qu'esr-ce que vous

attendez de moi ?

- Willie McCoy t'a deja die ce que nous voulons.

- Vous payer rnes services pour enqueter sur la serie de

meurrres dont des vampires ont ete victimes?

63

- Precisement.

-Ee ceci ...

Je designai Catherine, toujours hagarde.

- ... n' erait pas necessaire. Vous auriez pu me tabasser, rnenacer de me tuer, m'offrir davantage d 'argent. Vous auriez pu essayer pas mal de trues avant d'en arriver a c;:a.

Jean-Claude sourit.

- Mais c;:a aurait pris du temps. Et sayans sinceres : tu

aurais quand meme refuse notre proposition. -Possible ...

-Alors que la, ru n'as pas le choix,

II n'avait pas tort.

- D'accord, je m'occupe de l'affaire, Vous etes content ~

- Ravi, dit Jean-Claude d'une voix tres douce. Que

comptes-tu faire de ton amie?

-II fam qu'e1le rentre chez die en taxi. Er je veux que vous me garantissiez que votre pote Crocs-Blancs n'a pas I'Intention de lassassiner,

Aubrey eclara de rire, Plie en deux, il en hoquetair, - Crocs-Blancs, J'adore!

- Je te donne rna parole, dit Jean-Claude. Si ru nous

aides, iI n'arrivera rien de f.kheux a ton arnie,

- Loin de rnoi I' idee de VOliS offenser, rnais je crains que ce ne soir pas suffisant.

- Tu rnets rna parole en dome, petite? gronda jeanClaude, de 1a haine dans la voix,

- Non. Mais vous ne tenez pas Aubrey en laisse, A moins qu'il reponde de son comportement devant vous, vous ne pouvez pas m'assurer qu'il ne la touchera pas.

Le rire d'Aubrey avait tourne au gloussernent. Je n'avais jamais entendu un vampire glousser. Un bruit plutor desagreable.

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Apres un derruer hoquet, il se redressa.

~ Personne ne me tient en laisse, flllette, je suis mon propre maitre.

~ Oh, redescends sur terre, tu veux? Si tu avais dnq cents ans, et si tu etais un maitre vampire, tu m'aurais aplatie, sur la scene. Comme tu ne l'as pas fait, j'en deduis que tu es tres vieux, mais que tu n'es pas ron propre maitre.

~ Comment oseHU me parler ainsi?

- Aubrey, reflechis un peu, dit Jean-Claude. Elle a devine ton age a dnquante ans pres et elle a compris que tu n'es pas un maitre vampire. Je te dis que nous avons besoin d'elle. - II faudra qu'elle apprenne I 'humilite.

Serrant les poings, it bondit sur moi, Jean-Claude s'inrerposa.

- Nikolaos attend quon fa lui amene. Intacte!

Aubrey hesita. Avec un feulement de gorge, il fit claquer ses machoires, En s'entrechoquant, ses dents produisirent un son sinistre,

lis se toiserent. Errangement, je sentais dans Fair I' inrensite du conflir de leurs volontes, ren avais Ia chair de poule, surtout sur la nuque.

Clignant gracieusement des yeux, Aubrey detourna Ie regard, toujours aussi furieux,

- Je ne cederai pas a la colere, mon maitre.

II prononqa distinctement Ie mot mon, comme 'pour souligner que, justernent, Jean-Claude n' etair pas uraiment son maitre.

Je me forcai a deglurir ~ un peu bruyamment. Si leur intention etalt de me terrifier, its avaienr reussi au-dela de toute esperance.

- Qui est Nikolaos ?

Jean-Claude tourna vets moi son beau visage serein,

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- II ne nous appartient pas de repondre a cette question.

- Et ca veut dire quoi, ~?

Prenant soin de fie pas montrer ses dents, it me sourit, -Mettons plut6t ton amie a l'abri dans un taxi. Er que

faisons-nous de Monica?

n rit, les croes devoiles, I'air reellernent.amuse, - Tu t'Inquietes pour sa securite ?

Soudain, je compris tout: Ia soiree entre fiIles, n'avoir ere que routes les trois ...

-C'est grace a elle que VOllS nous avez artirees ici, Catherine et moi,

Il hocha la tete.

Je brulais d'envie de gifler Monica. Plus j'y pensais, plus l'idee paraissait excellente. Comme par magie, die ouvrit les rideaux et nous rejoignit.

Je lui souris mecharnmem, et ~a me fit du bien.

Elle hesita, son regard se posant sur jean-Claude puis sur moi.

- Tout se deroule comme prevu ?

Je fis mine de m'approcher d'elle, mais Jean-Claude me retint par le bras.

- Ne la touche pas, Anita. EUe est sous notre protection.

- Je jure que je ne poserai pas le petit doigt sur elJe.

Laissez-mol seulement lui dire quelque chose.

Il lacha mon bras lenternent, com me s'll n'etait pas certain que ce soit une bonne idee. Je m'approchai de Monica, jusqu' a ce que nos corps se touchent presque, et chuchotai a sa seule intention:

-S'il arrive quoi que ce soit a Catherine, je te Ie ferais payer tres cher.

Tranqulllisee par la presence de ses protecteurs, elle me fit une petite grimace.

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-Us me feront revenir, et je serai l'un d'eux.

Ma tete pivota SUI son axe, un COUp a droite, un coup a gauche. Un rnouvemenr lent er precis.

- Je c'arracheral le cceur!

Je n'avais pas perdu man sourire. Au conrraire, je rayonnais.

- Er apres, je le ferai bruler et je repandrai les cendres dans la riviere. T u comprends ce que je dis?

Elle eut du mal a avaler sa salive. Le bronzage du aux lam pes UV de sa salle de gym avait un peu verdi. Elle me fit signe qu'elle avait pige, me regardant cornme si j' erais le grand rnechant loup.

Elle ecait convaincue que je ne bluffais pas. Tant mieux.

J'ai horreur de faire des menaces en vain.

CHAPITRE 8

J e suivis des yeux le taxi de Catherine jusqu'a ce qu'il disparaisse a I'angle de Ia rue. Elle ne se retourna pas et ne me fit aucun signe de la main.

Elle se reveillerait demain marin avec de vagues souvenirs.

Une soiree entre fllles, comme tant d'autres.

J'aurais aime me persuader qu'elle erair a l'abri, rnais j'en savals nap long pour <;a. L'air sentait La pluie. Les lampadaires brillaient le long du trottoir. Larmosphere etait presque trop epaisse pour rester respirable. Saint Louis I' ettt Charmant.

- Tu me suis? demanda Jean-Claude.

II se leva, sa chemise blanche brillant dans l'obscurite. 5i la moiteur de l'air Ie derangeait, ca ne se voyait pas. Aubrey se tenait dans I'ombre, pres de la porte. Seul le neon rouge de I 'enseigne du dub I' eclairait un peu. Le visage ecarlate, le reste du corps plonge dans le noir, il me souriait, ravi,

- Un peu force, le sourire, Aubrey, dis-je, II se rembrunit.

-Qu'est-ce que ca signifie?

-On dirait que tu tournes un Dracula de serie B.

II devala les marches avec 1a fluldite que seuls les tres anciens vampires possedenr. La Iueur des lampadaires illumina ses traits tendus et ses poings serres,

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Se placant devant lui, Jean-Claude lui parla d'une voix apaisante, Haussant brusquernent les epaules, Aubrey tourna Ies talons et s' eloigna.

Jean-Claude se tourna vers rnoi,

- Si tu continues a Ie provoquer, je ne suis pas certain de pouvoir le rarnener a la raison. Er tu rnourras.

- [e croyais que votre boulot erait de me ramener vivante a Nikolaos.

II fronca les sourcils,

-C'est vrai, rnais je n'ai pas l'intenrion de donner rna

vie pour toi. Tu comprends ce que je dis? -Maimenant,ouL ..

-Bien. On y va?

II indiqua la direction qu'Aubrey venait de prendre. -A pied ?

-Ce n'est pas loin.

U me tendir la main.

Je secouai la tete, refusant de la prendre.

-C'est obligaroire, Anita. Sinon, je ne te l'aurais pas demande,

- Pourquoi faut-il que je vous prenne la main?

- La police ne doir pas savoie que nous nous sornrnes vus

cette nuit, Prends rna main et fais comme 51 tu etais transie d'amour pour ton vampire d'arnant, Ca expliquera Ie sang sur fa chemise. Ee ca indiquera aussi oir nous allons, et pourquoi.

Son bras etait roujours tendu. II ne tremblait pas, comme s'il avaic eu la cspacite de me tendre eternellernent la main.

Et peut-etre le pouvalt-il,

Je finis par obeir, Ses longs doigts se replierenr aussitot sur les miens.

Nous avancames, son pauls battant contre rna paume.

Le rythrne des pulsations s'accelera pour s'accorder aux

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miennes, Cornme si j'avais eu un second cceur, je sentais Ie flat de sang qui coulait dans ses veines.

- Vous vous etes nourri, ce soir? dernandai-je d'un ton

faussement detache,

- Tu n'es pas capable d'en juger par toi-merne?

- Avec VOllS, je ne suis jamais sure de rien,

Du coin de l'ceil, je vis qu'il souriait, - Tu me flattes,

- Vous n'avez pas encore repondu a rna question,

- Non, dir-il.

-Non, vous ne m'avez pas encore repondu, ou non, vous

ne vous etes pas alirnente?

II tourna la tete vers moi. Quelques gouttes de sueur luisaient sur sa levre superieure,

-A ton avis, petite? susurra-t-Il.

Je vouJus retirer rna main, me me si je savais que c' etait idiot et que je n'y arriverais pas. Jean-Claude serra convulsivement, broyant mes as jusqu'a ce que je pousse un petit cri de douleur. Pourtant, il n'avait pas essaye de me faire mal. ..

- Ne cherche pas a lurter contre rnoi, Anita. Sa langue passa furtivernenr SUI ses levres, -Lutter est ... excitant.

- Pourquoi ne vous etes-vous pas nourri plus tot?

-On m'a ordonne de ne pas le faire.

-Pour quelle raison?

II ne me repondic pas. La pluie cornrnenca a rornber, Une

pluie fine et glaciale.

- Pour queUe raison? repetai-]e.

- Je ne sais pas ...

Le bruit pourtant doux de la pluie manqua couvrir Ie son de sa voix, 5i j'avais eu affaire a quelqu'un d'autre, j'aurais afflrme qu'il ayah peur.

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Le batiment erah ham, pas rres large et enrierernenr en brique rouge. Le neon bleu de 1 'entree annoncait Chambres a louer. Pas d 'autre indication. Aucun nom. Rien de plus pour indiquer qu'il sagissait d 'un hotel, J uste Chambres a louer.

Com me autanr de diamants, les gouttes de pluie etincelaient dans Ies cheveux de Jean-Claude. Ma chemise collait a rna peau. Le sang comrnencait a se diluer,

Contre les taches de sang frakhes, rien de tel qu'une bonne averse!

Une voirure de police apparut a l'angle de la rue. Je me raidis, Jean-Claude m'attira aussitot centre lui ..

Je plaquai une main sur son torse, hiseoire de garder rnes distances. Centre rna paume, son cceur battair 1a chamade.

La voiture roulait treS lenrernenr. Un projecreur s'allurna, dechirant Ies tenebres,

Les flies patrouillent regulieremem dans Ie District. Si les rouristes se faisaientvider de leur sang lars de nos attractions les plus celebres, ce serait tees mauvais pour les affalres, M'attrapant par Ie menton, Jean-Claude me forca a Ie regarder. je rental de resister, mais ses doigts s'enfoncerenr dans rna chair.

-Ne lutte pas!

- Je ne veux pas vous regarder dans les yeux!

- Jete donne rna parole que je n'essalerai pas de t' hypno-

tiser. Cette nuit, ru pourras me regarder en face en route securire. ren fais le sermenr,

II jeta un coup d'eeil a 1a voiture, qui se rapprochait inexorablernenr,

- Si 1a police se rnele de cette affaire, je ne reponds plus de ton arnie,

Je me forcai a me detendre, laissant mon corps s'appuyer contre celui de Jean-Claude. Mon cceur pulsait rres vite,

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comme si je venais de piquer un sprint. C'est ce que je crus d'abord, comprenam ensuite qu'il ne s'agissait pas de man pauls, rnais de cdui de man compagnon, qui battait dans mes propres veines. J e I 'entendais et le senrais a I' interieur de moi, Oui, j'aurais presque pu m'en saisir a pleines mains!

Je plongeai man regard dans celui de jean-Claude. II avair des yeux d'un bleu W!S sombre tels que je n'en avais jamais vu. Des yeux parfaits, comrne un del sans lune au plus profond de la nuit, lis petillaient de vie, sans chercher a m'hypnotiser au a rn'attirer rnalgre moi,

Des yeux normaux, quai.

11 approcha son visage du mien, et murrnura: -JeJejure.

Er merdel Il etait sur le point de m'embrasser, et je n' etais pas d'accord, Mais je n'avais pas envie non plus que les flies nous tornbent dessus, ExpJiquer les taches de sang et rna chemise dechlree ne me disair rien.

Les Ievres de Jean-Claude hesitaient a se poser sur rna bouche, Les battemenrs de son coeur resonnaient dans rna rere er je haletais, ernportee par son ardeur.

Ses levees eraienr donees cornme de la soie, Mais sa langue hurnide se darda. Tentant de rn'ecarter, je m'apercus que sa main etait plaquee centre rna nuque, pressant rna bouche sur la sienne,

Le faisceau du projecteur passasur nous sans s'actarder, Je me laissais aller centre Jean-Claude, acceptant son baiser, Quand rna langue caressa ses crocs iisses, je reculai. II me plaqua le visage sur son torse, me serrant rres fort contre lui. Il tremblait et ce n' etait pas a cause des gouttes de pluie.

Son souffle etalt court et son cceur s'affolait contre rna joue, Je sentis sa cicarrice sur rna peau, telle une etrange scarification.

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Sa faim me submergeaa la maniere d'une lame de fond. jusqu'a maintenant, il m'en avait preservee.

- jean-Claude! criai-]e sans chercher a dissimuler la peur qui faisait trembler rna voix.

-Chutl

II [rissonna et poussa un enorme soupir. Puis il me lacha si bruralement que je manquai perdre I'equilibre.

II s' eloigna, s'adossa a une voirure garee un peu plus loin et leva la tete, laissant la pluie baigner son visage.

Je sentais encore son cceur battre en moi, Jamais je n'avais ete aussi consciente des pulsations de man propre cceur et de la circulation du sang dans mes veines,

Tremblant malgre la pluie chaude, je repris lentement le controle de rnoi-merne.

La voirure avair disparu dans l'obscurite, au bout de la rue. Jean-Claude se redressa. Je ne sentais plus son rythrne cardiaque et mon propre pouls etair lent et regulier, Quelque chose s' etait produit, mais c'etait bel et bien termine.

Passant devant moi, it me lanca par-dessus son epaule: - Viens, Nikolaos nous attend!

J'entrai derriere lui. 11 n'essaya pas de me tenir la main, prenant rneme soin de garder ses distances. Nous traversames un petit salon carre,

Un homme se renair derriere un comptoir. Levant les yeux du magazine qu' illisait, il nous devisagea tour a tour.

II me roisa, dedaigneux,

Je lui rendis la pareille. Haussant les epaules, it se replongea dans son magazine. Jean-Claude s'engagea dans I'escalier et ne [eta pas un regard dans rna direction. Peur-etre enrendait-il le bruit de mes pas derriere lui. Ou peut-etre se flchalr-ll que je Ie suive ou pas.

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Nous ne jouions plus aux amoureux, c' erait evident. Mais j'aurais jure que Ie maitre vampire, en rna presence, avair du mal a se coruroler,

je debouchal dans un long couloir, des portes de chaque cote. Jean-Claude avait deja franchi Ie seuil de J'une d'elles.

Je m'approchai sans me presser. Pas question de me depecher, Iis pouvaient toujours artendre,

Dans la piece, II y avait un lit, une table de chevet OU erair posee une lampe, et trois vampires: Aubrey, Jean-Claude, er une etrange creature femelle.

Aubrey se tenait pres de la fenetre, II me sourit. JeanClaude erait reste a cOte de la porte. La vampire allongee sur Ie lit avait un physique rypique. Longue, fine, une masse de cheveux noirs cascadant sur ses epaules, Sa jupe et ses jupons eraient noirs et die portait des bottines dont les talons devaient faiee dans les dix centimetres.

-Regarde-moi dans les yeux, dit-elle.

Sans reflechir, j'obeis, puis baissai promptement la tete. Elle eclata d'un rire qui me fit Ie meme effet que celui de

Jean-Claude. Les deux possedaienr une certaine qualire qui les rendait quasiment palpables. Un son qu'on aurait pu prendre dans ses mains.

- Ferme la porte, Aubrey, dit-elle,

Elle prononcait les r avec un accent que r erais incapable de reconnaitre,

En passanr, Aubrey me frola, puis it se posta hors de man champ de vision. Je me placai dos au rnur, histoire de les avoir taus en face de moi.

- Tu as peur? demanda Aubrey.

- T u saignes roujours? repliquai-je du tac au rae.

Il croisa les bras, dissimulant les taches de sang sur sa chemise.

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- Nous verrons lequel d'entre nous aura verse son sang avant I'aurore.

-Aubrey, oe fais pas I'enfam!

La vampire se leva et ses talons cliquererenc sur Ie sol nu.

Quand elle cornrnenca a tourner autour de moi, je me forc;:ai 11. resister 11. I 'envie de la suivre du regard. Comme si elle avait lu dans mes pensees, elle eclata de rire,

- T u veux que je me pone garante de la securite de ton amie? me demanda-t-elle apres s' etre rallongee,

Ses bottines 11. deux cents dollars fa.isaient un drole d 'efTet dans cette piece miteuse,

- Non, repondis-]e,

- C'esr pourtant ce que tu reclarnais, Anita, intervinr

Jean-Claude.

- 1'ai dit que je voulais des garanties, rnais venanr du

maitre d'Aubrey.

- Tu es en train de parler 11. mon maitre, miette.

-~a m'etonnerair. ..

Soudain, un calme etrange regna dans la piece. Une sorte de grattement resonna, venant de I'un des murs. Je m'assurai que tous les vampires eraienr encore la. Parfaitement imrnobiles, figes comme des statues, rien n'indiquait s'ils respiraient toujours.

Rudement vieux, mais aucun n' etair assez age pour etre

Nikolaos.

- Nikolaos, c'est moi, dit 1a femme de sa voix rauque. j'aurais aime la croire, mais c'etair impossible.

- Non, VOllS n' eteS pas le maitre d 'Aubrey.

Je risquai un coup d'ceil vers elle, la regardam droit dans ses yeux noirs. Ma reaction la surprit.

- Vous etes rres vieille, et rres forte, mais pas assez pour eue Ie maitre d'Aubrey.

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- Je vous avais prevenus qu'elle ne serait pas dupe, die

Jean-Claude. -Silence!

- La partie est terrninee, Theresa. Elle sa it.

- Seulement parce que tu Ie lui as dit!

- Explique-toi, Anita, souffla Jean-Claude.

J e haussai les epaules,

-C'est {'impression qu'elle me donne. Elle n'est pas assez viei1le, voila tout, Aubrey parait plus puissanrquelle, ecce nest pas normal.

- T u dens toujours a t'entretenlr avec notre maitre? me demanda la vampire.

- J'attends quon me donne des garanties sur la stkurite de mon amie.

Je les devisageai l'un apres l'autre.

- Et je commence a en avoir rnarre de vos petits jeux debiles.

Aubrey fut soudain tout pres de moi et le monde pame ralentir. II n' erait plus temps d'avoir peuc. II n'y avait pas d'issue, je le savais, mais je reculai quand rneme.

Jean-Claude se precipita. If n'allalt pas avoir le temps d'intervenir.

Le coup d'Aubrey me eueillir a I' epaule, Le choc me coupa le souffle er me proiera violemment en arriere, Mon dos heurra le mur et rna cete sulvit, Aurour de rnoi, le monde devinr gris.

Je me sentis glisser le long du mur. Impossible de respirer.

De minuscules taches blanches dansaient devant mes yeux. Puis tout sobscurcir.

J' etais allongee sur le sol.

Etrangement, je navais mal nulle part. Luttant pour respirer, reus I' impression que mes poumons senflammaienr, Puis les renebres rn'engloutirent.

CHAPITRE 9

C omme dans un reve, des voix fIottaient dans I 'obscurite.

- On n'aurait pas dfi la deplacer,

- Tu preferes desobelr a Nikolaos?

-C'est quand merne moi qui l'ai amenee ici, que -je

sache.

La voixd'un homme. -C'est vrai, dit une femme.

J' etais allongee, les yeux fermes. Non, je ne revais pas. [e me souvenais tres bien du bras d'Aubrey surgissant de nulle part. Il s' etait contente de me frapper du revers de la main, mais s'il avait opre pour un coup de poing ...

Enfin, j' etais encore vivante. -Anita, reveille-roil

J'ouvris les yeux. Un flot de lurniere se repandit sous mon crane et je balssai aussirot les paupieres, refusant a la fois la lurniere et la douleur. En vain. La douleur subsistair, J e voulus tourner la tete sur le cote. Une nouvelle erreur! La souffrance etait si forte que j'en avais la nausee, Comrne si les os de mon crane avaient decide de se desolidariser les uns des autres. Plaquant les mains sur mon visage, je gemis,

- Anita, c;a va?

Pourquoi les gens se croient-ils obliges de poser cette question, alors qu'il est evident que c;a ne va pas du tout?

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Je me risquai a chuchoter quelques mots. Bon, je pouvais parler.

- La grande forme.

-Quai? demanda la voix de femme,

- Je crois que c'est ironique, die Jean-Claude,

II avait l'alr soulage,

-Si eUe a Ia force de plaisanter, c'est qu'elle n'est pas trOp amochee.

Le pas trop amochie me parut optimiste. Je souffrais d'un traumatisrne cranien, c' etait evident. Grave ou tres grave, telle etait la question.

- Anita, tu peux bouger?

- Non, murmurai-je,

- Je vais reformuler rna phrase. S1 je t'alde a te relever,

te sentiras-tu en erat de t'asseoir?

M'efforcant de respirer rnalgre fa douleur et la nausee, je deglutis tant bien que mal.

- Peur-etre.

Des mains se glisserenr sous mes aisselles. Tandis qu'on me

soulevait, Ies os de mon crane me firent un mal de chien.

Je parvins a me malrriser, - Je crois que je vais vomir.

Je me mis 11 quatre panes, mais trop vite, Un eclair blanc m'aveugla; man estornac se tordit, Un flat de vomi me brula fa gorge. Man cerveau allait fondre.

Sa main frakhe posee sur man front - pour garder les as de mon crane en place, peut-etre -, Jean-Claude me tenait par la taille. Sa voix rn' etair d'un grand secours, II padait en francais, d'une voix rres douce. Je ne comprenais pas un mot de ce qu'il me disait, mais ~a n'avait aucune importance. Sa voix me soutenair et me bercair, apaisant la souffrance.

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11 me serra centre lui. .. et j'erais bien trop falble pour protester. La douleur m'avair dechire le crane, mais je ne senrais plus desorrnais qu'une sourde pulsation. ridee de rourner 1a tete me paraissait encore tres risquee, mais mon etat devenait enfin supportable.

Jean-Claude rn'essuya 1a boucbe avec un Hnge hum ide. - T u re sens rnieux, rnainrenant? demanda-t-il.

-Oui.

Mais je n'arrivais pas a comprendre comment Ia douleur avait pu disparaitre,

- Jean-Claude, que lui as-tu fait? lanca Theresa.

- Nikolaos veut qu'elle soir en forme pour J'entretien.

Tu as bien vu qu'elle avait besoin de soins, pas de sevices supplementaires,

- Tu 1 'as doncaidee, ..

La vampire sembla se rejouir, - Nikolaos sera en- colere l

Jean-Claude se contenta de hausser les epaules. - ral fait ce que je devais faire,

Je pouvais enfin ouvrir les yeux sans risquer de hurler. Nous nous trouvions dans un donjon - c' etait Ie terrne adequar, D' epais roues de pierre delimitaient une piece carree de six metres sur six environ. Quelques marches menaient a une porte en bois massif II yavait des chaines fixees aux murs et des torches enflammees, Bref, iI ne manquait que quelques instruments de torture et un bourreau avec un capuchon noir, Un grand et gros bourreau qui aurait eu tatoue sur Ie bras: «Marnan, je t'aime.)} Oui, avec ca, la scene aurait ere parfaite,

Je me sentais mieux, beaucoup mieux. Etonnant! Je n'aurais pas dO. me rernetrre aussi rapidemeru du choc. II rn' etait arrive d' etre grievement blessee, et je savais gu'on ne guerissan pas aussi vite,

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- Til peux rester assise sans qu'on t'aide? demandajeanClaude.

A rna grande surprise, la reponse erait oui, J' etais appuyee contre le mur, et si fa douleur subsistait, je ne souffrais plus amant. jean-Claude s'empara d'un seau pose pres des marches er entreprir de laver le sol.

Au milieu de Ia piece, je remarquai un trou d' evacuation

tout a fait moderne,

us mains sur les hanches, Theresa me regardait fixement. -On peut dire que tu re retablls vite ...

Sa voix trahlssaic un certain amusement, plus une autre chose que je ne pus identifier.

-La douleur, ies nausees ... Elles ant presque disparu.

Comment a-t-il ...

Un sourire naquit sur fa bouche pulpeuse de la vampire. -C'est a Jean~C1aude qu'il faut le demander. 11 t'a

soignee, pas rnoi,

- Tu n'aurais pas pu faire ce que j'ai fait.

II y avait de la colere dans la voix de Jean-Claude. La vampire palit,

-M~me si j'avais pu, je ne I 'aura is pas soignee.

-}e peux savoir de quai vous parlez, taus les deux?

dernandai-]e.

J can-Claude tourna vets rnoi son beau visage impassible.

Ses yeux noirs se plancerentdans les miens. Pour l'Instaur, c' etaienr toujours des yeux comme les aurres,

- Allez, cher maitre vampire, dis-lui! Et nous verrons si elle t'en sera reconnaissante,

- Tu es blessee, probablement un traumatisme cranien, Mais Nlkolaos ne nous autorisera pas a r'emmener a 1 'hopiral avant de ... d'en avoir terrnine avec toi, J'ai vraiment eu peur que tu ne rneures, ou que to ne sois incapable de ... fonctionner.

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Je n'avais jarnais entenduJean-Claude s'exprirner d'une voix aussi peu assuree,

- J'ai done ere conrrainr de partager avec toi rna force vitale.

Incredule, je secouai la tete. Mal rn'en prit. Posant une

main sur mon from, je lachal: - Je ne cornprends pas.

II ecarta les mains en signe d'impuissance. - Je ne trouve pas les mots appropries ...

-Oh, rnais laisse-moi rn'en charger! dir Theresa, II r'a

appose la premiere marque, lancane le processus qui fera de toi sa servante humaine,

-Non!

Meme si j'avais encore du mal a reflechir, je savais que quelque chose n'allait pas.

-II n'a pas essaye de me manipuler, ni de rn'hypnoriser, II ne m'a pas rnordue non plus.

- Je ne parle pas des pitoyables creatures qui nous obeissent en echange de quelques morsures dans Ie cou. Je parle des serviteurs humains permanents, ceux qu'on ne mord jamais ee qu'on ne fait pas souffrir. Ceux qui vieillissent presque aussi lenternent que nous ...

Je ne comprenais toujours pas. Et ca devait se lire sur mon visage, car Jean-Claude intervint:

- rai pris ta douleur er je t'ai donne un peu de rna ... force.

- C'est vous qui ressentez la douleur, a present?

-Non, die a complerement disparu. Je t'ai rendue un

petit peu plus resistanre Ii la souffrance.

je ne comprenais pas grand-chose. Mais route cette histoire me depassait.

- Je ne saisis toujours pas.

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-Femme, it a partage avec toi ce que nous considerons comme un don que seuls merirent ceux qui ant preuve leur valeur.

Mes yeux se poserent sur Jean-Claude.

-\=a signifie que vous me tenez en votre pouvoir?

- Bien au contraire, continua Theresa. T u es maintenant

irnrnunisee centre le pouvoir de ses yeux, de sa voix et de son esprit. Tu Ie serviras volontairemenr, Et tu verras alors ce qu'Il a fait de tal. ..

Je sondai les yeux noirs de la vampire. Des yeux quelconqlles.

Elle hocha la tc!te.

- Je vois que tu commences a comprendre. Une reanirnatrice beneficie deja d'une immunite partielle qui la protege de nos pouvoirs hypnotiques, A present, tu jouis d'une immunite presque rorale,

La vampire se mit a eclater de rire, -Nikolaos vous detruira taus les deux!

Elle se dirigea vers l'escalier, faisant claquer ses talons sur la pierre, et sortit en laissanr la porte ouverte.

Jean-Claude s' erair approche de mol. Son visage ne trahissait aucune emotion.

- Pourquoi? demandai-je,

II se contents de me regarder. En sechant, ses cheveux avaient boucle. Merne 5' il etair toujours beau, Ie desordre de ses rneches le rendait plus ... vrai.

-Pourquoi?

II me sourit. Quelques rides apparurenr au coin de ses yeux. -Si tu etais morte, notre maitre nous aurait punis.

Aubrey'esr defi en train de payer son ... manque de discretion.

Tournanr les talons, il se dirigea 11 son tour vers les marches, qu'il gravit comme un chat, souple et gracieux.

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Arrive devant la porte, il me [era un dernier regard. -Quand Nikolaos aura decide qu'iJ est temps de te rencontrer, on viendra te chercher.

II ref erma la porte et je l'entendis tourner la cle dans la serrure, D'une voix joyeuse, presque en riam, iI ajouta:

- Et peut-erre t'ai-]e aussi sauvee parce que je r'aime bien. Son rire amer me sembla coupam comrne du verre.

CHAPITRE 10

I I faUait que j'essaie d'ouvrir 1a porte. De la secouer, de tirer sur le verrou, comrne si je savais comment forcer une serrute ...

Je rentals d'ouvrir Ia porte sirnplernent parce que je ne pouvais pas resister a cette idee. La rneme urgenee que celie qui pousse a tirer sur la poignee du coffee d 'une voiture aloes qu'on vienr d'enfermer ses des a l'lmerieur,

J'ai souvent ete du rnauvais cote d 'un grand nombre de pones fermees, Aucune ne s'est jarnais ouverte spontanement, mais I'espoir fairvivre,

Un bruit me rappela a la realite de rna cellule et de ses rnurs suintants. Un rat courair le long de la paroi. Les moustaches fremlssanres, un autre jeta un coup d'oeil du haut de 1 'escalier,

Une geole digne de ce nom se doit d'avoir des rats, j'avais failli I'oublier.

Une silhouette trottina jusqu'au bard des marches. Ala lueur des torches, je crus d'abord que c' erair un chien. Helas, non. Assis sur ses pattes arriere, un rat de la raille d'un berger allemand me regardait, ses enorrnes griffes enfouies dans Ie pelage de son terse. Ses babines se rerrousserent sur des crocs jaunis. Ce rat avait des canines longues d'une bonne douzaine de centimetres et pointues comme des dagues.

Je eriai.

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~ Jean-Claude!

Une serie de couinernenrs suraigus rerenrir aussitor, je gravis dun bond les quelques marches et decouvrls un tunnel de la hauteur d'un homme creuse dans Ie mur. Un flot de rats se deversait de I'ouvenure, mer de fourrure qui couinait frenetiquement en distribuant des coups de dent. Les rongeurs etaient si nombreux qu'ils menacaient de recouvrir le sol.

- Jean-Claude!

Je frappai a la porte et secouai les barreaux. En vain.

Impossible de sortir. Lancanr un coup de pied, je hurlai : - Borde! de merde!

Le son se repercuta centre les rnurs, reussissant presque a couvrir Ie clique tis assourdissant de centaines de partes griffues.

- lIs ne r'attaqueront pas avant que nous en ayons rermine,

Les mains sur le loquet de la porte, je me figeai. La voix venait de l'Inrerieur de la cellule. Le sol grouillait de petits corps couverts de fourrure. Des couinements, des pelages qui se frottalent, des multitudes de pattes griffam la pierre ...

Des rnilliers, il yen avait des rnilliers l

Quaere rats geants etaient debout au beau milieu de eette maree de poils. Lun d'eux me devisageaie de ses yeux noirs, rnais son regard n'avait rien d'anirnal. $i je n'avais jarnais rencontre de rats-garous, i' erais prete a parier que j'en avais un en face de moi.

Les pattes arriere a demi flechies, une silhouette se deracha de la masse grouillante. La creature etair de la caille d'un homme, avec un facies etroir pointu comme le museau d'un rat. Une longue queue rose erait enroulee autour de ses partes relle une epaisse corde de chair.

Le rat tend if vets moi une main griffue.

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- Joins-toi it nous, I' hurnaine!

II avait une voix epaisse et vaguement gemissa,nte. Les mots eraienr precis, bien que mal prononces. La gueule des rats n'est pas faite pour parler.

Pas question que je redescende les marches! SCiremenr pas.

Je connais un type qui a subi I'attaque d'un loup-garou. 1l en est presque mort, mais it n'est pas devenu un metarnorphe. Je connais un autre type, transforme en tigre-garou it cause d'une egrarignure.

Si je me falsals griffer, dans un mois, j'avais routes les chances de me retrouver couverte de fourrure, avec de grosses canines pleines de tartre,

Seigneur!

- Viens, I 'humaine. Viens t'amuser avec nous.

Je deglutis, non sans mal, avec l'irnpression d'avaler mon

propce cceur,

-J'aime mieux pas ...

La creature eut un rire chuintanr,

- Nous pourrions venir te chercher ...

Le rat se fraya un chemin parmi ses congeneres. Tous beaucoup plus petits, ils s' ecartaient frenetiquement devant lui, rnontant les uns sur les autres pour l' evlter,

La ten,: tournee vers moi; il s'immobilisa au pied des marches. Sa fourrure sombre avait la couleur du miel, avec des bandes plus daires, presque blondes.

-Si tu nous forces a te faire descendre, tu risques de le regretter.

Je Ie croyais volonriers, ce fouru rar-garou! Je voulus saisir man poignard, mais l' erui etait vide. Les vampires l'avaienr pris, evidemment. Et merde!

- Viens, l'humaine, viens t'amuser avec nous.

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-Si vous voulez que je vienne, if faudra d'abord rnartraper! Le rat jouait avec sa queue, la caressant d'une main. L'autre vint se loger dans la fourrure de son bas-ventre. Quand je le regardai dans les yeux, iI eciara de rire,

=-Artrapez-la, vous autres l

Deux gros rats de la raille d'un chien se dirigerent vets ['escalier, renversant au passage un pauvre petit rongeur qui couina pathetiquemenr. Puis ses cris moururent et les autres eurent tot fait de lui sauter dessus. n y eut un bruit d'os brise, lei, on ne gaspillair rien ...

Je me plaquai centre la porte, comme si j'avais voulu m'incruster dans le bois. Les deux rats gravirent souplernent Ies quelques marches. C' eraient des beres bien nourries, rnais qui n'avaient rien d'animal dans le regard. Ce quon y lisalt etait bel er bien hurnairr, et intelligent.

-Attendez ...

Les rats s'imrnobiliserent. - Oui ? lanca Ie rat-garou,

- Qu'est-ce que vous me voulez?

- Nikolaos nous a demande de te distraire pendant que

to l'atrendais.

-C;::a ne repond pas a rna question. Que voulez-vous, exactement ?

Des canines jaunies apparurent. On aurait pu croire a un rictus, mais c' etair un sourire.

- Viens avec nous, I'humaine. Touche-nons et laisse-toi toucher. Permets-nous de tenseigner les plaisirs que dispensent notre Iourrure er nos dents.

En parlant, il frottait ses griffes contre Ie pelage de ses cuisses, attirant man attention SUI son entrejambe. Detoumant le regard, je semis mes joues s'ernpourprer, Je rougis, Et merde!

D'une voix assuree, je reussis a repliquer:

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- J'imagine que vous essayez de m'impresslonner ... II se raidit, un rictus mauvais sur les levres, -Amenez-la-moi!

Bravo, Anita, continue Ii I' enerver! Tu n'as plus qu'a insi-

nuer qu'il n'esr pas aussi bien pourvu qu' ll le croit ...

Son rire chuinrant me fit fn!mir. -On va rigoler, ce soir, je le sens,

Leurs muscles jouant sous leur pelage, [es moustaches raides comrne du fil barbele, les rats geants se lancerent a J 'ass aut des marches. Adossee contre Ia porte, je comrnencai a me laisser gHsser le long du battant,

- Je vous en supplie, non ...

Ma voix rrahissaic rna peur, et je me detestais,

- line nous aura pas fallu longtemps pour venir a bout de ta resistance. Cornme c'esr rriste l die I'homme-rat,

Les deux rongeurs geanrs eraient presque sur moi, Je m'assurai d' etre solidemenc appuyee centre la porte, genoux releves, talons bien poses sur Ie sol, et le reste du pied souple, Une griffe m'effleura 1a jambe, mais je tins bon. I'anendais, 11 fallait que rna reaction soir la bonne. Je vous en prie, Seigneur, faites que mon sang ne coule pas ...

Des moustaches me chatouillerent Ie visage et je sentis un de mes agresseurs peser sur moi de rout son poids.

Alors je tendis Ies jambes. Mes deux pieds frapperent Ie rat, qui bascula en arriere, Gisant sur Ie sol, il voulut m'atteindre avec sa queue, mais je me jetai aussitot sur lui.

II roula au bas des marches.

S'accroupissant, le deuxierne grogna, ou pluror feula.

Je Ie vis bander ses muscles. Posant un genou Ii terre, je m'appretais a encaisser Ie choc. S'it se jetait sur moi alors que j'erais debour, je perdrais l'equilibre - une mauvaise idee, a quelques centimetres de l'escalier.

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II bondit. Me Iaissant comber au sol, je roulai sur le cote, et mes deux pieds s'enfoncerent dans le corps chaud du rnonstre. Je Ie repoussai impitoyablement. Le rat me survola, avant de disparaitre de man champ de vision avec des couinements apeures, Un bruit sourd m'avertit qu'il venait d'atterrir, Un son ... gratifiant.

Je savais que mes agresseurs avaient survecu, mais je ne pouvais pas faire rnieux,

je me relevai en prenant soin de rester dos au mur, Lhomme-rat n'avait plus du tout envie de rire, et je m'ernpressais de lui adresser man sourire Ie plus angelique, II n'eut pas I'air particulierement impressionne.

D'un geste, il rarneura sa troupe de rats, qui s'elanca Ii 1 'assam des marches.

J' aurais pu me debarrasser d 'une partie de mes agresseurs, mais pas de taus. S'illui en avait donne l'ordre, sa meute m'aurait bouffee vivante. Une bouchee de chair sanguinolente pour chacun des petits soJdats!

Les rats se bousculaient Ii mes pieds en piaillant et rnes bottines disparaissaient sous leurs petits corps. Dresse sur les parres arriere, l'un d'eux s' etira pour tenter d'atteindre le bord de rna botte, Je m'en debarrassai imrnediatemenr. II atrerrit au pied des marches et couina de douleur.

Les rats geants avaient tire un de leurs blesses dans un coin de la piece. Celui-la De bougeait plus. Quant a rna seconde victime, elle boitait douloureusemenr,

Les griffes en avant, un rongeur se jeta sur moi et resta cramponne Ii rna chemise. Je Ie senrais peser centre rna poitrine. Dune main, je l'attrapai par le milieu du corps. Des dents polnrues se planrerent dans rna chair, manquam me brayer les os.

J e voulus balancer le rat le plus loin possible, mais il resta accroche Ii rna main cornme un bijou obscene. Son pelage

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etait macule de sang. Sans attendre, un autre animal bandit it son tour sur rna chemise.

Lhomme-rar souriait,

Un rongeur cherchait a atteindre man vlsage.L'atrrapanr par [a queue, je Ie lancais loin de mol en criant:

- Tu as la trouille de venir tout seul ? Tu as peur de rnoi? Ma voix trahissalt rna panique, mais je continual quand rneme:

- Tes pores n'onr pas h6ke a attaquer, mais tol, tu as peur d' eere blesse, pas vrai? C'esr ((a?

Les rongeurs geants regarderent l'homme~rat, qui leur jeta un bref coup d 'ceil,

- Je n'ai pas peur d'une hurnaine,

-Amene~toi, alors, viens me chercher roi-meme l Si tu

en es capable ...

Le rat accroche a rna main lacha prise. Entre man pouce et mon index, toute 1a peau erait arrachee,

Les petits rats, tres anxieux, ne savaient plus que faire.

Accroche a mon jean, l'un d 'eux, pourtant arrive 11 la hauteur de rna cuisse, dedda de se laisser retomber sur Ie sol.

- Je n'ai pas peur.

- Prouve-le l

J'avais retrouve un ron beaucoup plus assure. On aurait dit la voix d 'une petite fiIle de neuf ans, au lieu de cinq ...

Les rats geants avaient les yeux rives sur l'hornme-rar, attendant sa reaction et prets aIe juger. II fit de nouveau un geste de la main, cornme s'il voulait fendre l'air devant lui, mais cette fois en remontant. Planres sur leurs panes arriere, les rats couinerenr et piaillerent, comme s'lls n'en croyaient pas leurs yeux, puis ils se deciderent a battre en retraite.

Appuyee 11 la porte, les jambes coupees, je plaquai rna main rnordue centre rna poirrine avec J'espoir d'attenuer la

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douleur. L'homme-rat gravit lentement les marches. Prenant appui sur ses coussinets, il se deplacaic avec aisance, A chacun de ses pas, ses griffes se plantaient dans la pierre des marches.

Les Iycanthropes sont plus fortS et plus rapides que les hurnains, Sans manipulations mentales, sans trucages, ils leur sont physiquement superieurs. Meme si j'attaquais la premiere, je n'avais aucune chance de le surprendre, Et je doutais que la colere l'aveugle au point de lui faire cornrnettre une erreur. Mais j'avais le droit d'esperer ...

l' etais blessee, sans acme, et Ie combat s'annoncait inegal. $i je ne me debrouillais pas pour Ie pousser 11. commettre une faure, j'etais foutue.

II promena sa langue rose sur ses croes.

-Du sang frais ... , dit-il en prenant une profonde inspiration. Tu pues la peur, l'humaine! Le sang, la peuI, pour moi, <;a annona: l'heure du repas.

Je glissai rna main valide derriere man dos comme si je cherchais a attraper quelque chose.

-Approche, homme-rat, et on verra si tu apprecies les

lames en argent!

II s'immobilisa. -Tumens!

- Tu paries quoi? Ta vie?

II joignit ses mains griffues. Un des geos rats emit un

couinement eloquent.

-Non, je n'ai pas peur! cria mon adversaire,

Si Ies autres le mettaiem au defl, inutile d'essayer de bluffer. - T u as vu ce que j'ai fait a res amis. Et je ne me suis pas

encore servie de man arme,

J'avais parle d'une voix basse et teeS calme. Un point pour moil

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I:homme-rat me devisagea. Ala lueur des torches, son pelage brillait comme s'il venait de le laver. n bandit souplement er arterrit en haut des marches, hors de rna pcrtee,

~ je n'avais jamais vu de rat blond, dis-je,

N'lmporte quai pour briser le silence, n'irnporte quai pour I 'ernpecher de s'approcher de moi! Jean-Claude n'allait sans douce pas tarder a revenir.

)'eciarai de rire, manquant m'etouffer, Interloque, I'hornme-rat se rendit, ~Qu'est·ce qui ramuse, l'humaine?

II n'erair pas tour a fair a l'aise, et ca sencendair. Tres bon! ~ Je me disais que les vampires n'allaient pas rarder a

debouler, er qu'ils me sauveraienr, Reconnais qu'il y a de quoi rigoler,

N 00, il n'avait pas I 'air de vouloir le reconnaltre. Pas mal de gens n'apprecient pas mon sens de l'humour, Si j'ecais moins sure de rnoi, je penserais que rnes vannes ne soot pas droles. Mais bon ...

Faisanr toujours sernblanr de tenir un poignard, je bougeai un peu le bras. Un des rats geants emit un piaillement que je jugeai derisoire, Si j'arrivais a bluffer, son honneur n'y survivrait pas. Et si je n'y arrivals pas, c' etair moi qui oe survivrais pas.

Confronres a un rat·garou, la plupart des gens ant tendance a paniquer. Mais j'avais eu le temps de m'habituer a I'idee, S'il me rouchair, je ne risquais pas de me volatiliser. J'entrevoyais merne une solution possible. Si je me trompais, il me ruerait. Man estomac se noua et j'eus toutes les peines du monde Ii deglutir. Mieux valair etre motte que transformee en rate. S'll devait vaincre, j'aimais amant qu'il me rue. En matiere de lycanrhropie, les rats ne soot pas ce que je prefere, Et avec la poisse, une minuscule egralignure suffir pour erre infecte.

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Si j' etais rapide, ee chanceuse, je pourrais aller al' hopital, Le traiternent ressemble a celui de Ja rage. Parfois, les vaccins marchenr, rnais ils peuvent aussl transformer Ie patient en lycanthrope.

L'homme-rat jouait negligemrnent avec sa longue queue rose.

- Tu as deja eee attaquee par un garou?

Je ne savais pas s'il parlait de sexe ou d'alimentation.

Ni I 'un ni l'autre ne paraissaienr souhaitables, L'homme-rar allalt se mettre en condition, rassemblant son courage, puis il attaquerait. Mais seulement quand it serait pret, Or, je voulais qu'il attaque quand je Ie serais,

J'optai pour ie sexe.

- J'ai peur que ru n'aies pas ce qu'il faut, homme-rat, 11 se raidit, brossant son pelage blond, griffes sorties. - Nous allons voir qui possede quai, !'humaine!

- Le viol est la seule facon de te payer un peu de bon

temps ? Dois-je croire que tu es aussi laid en humain qu'en rat?

Furieux, il ouvrit la gueule et emit un etrange sifflemenr.

Une sane de feulement, plutot, a la fois aigu et profond. Je n'avais jarnais entendu c;:a.

L'homrne-rat se ramassa sur Iui-meme, la tete dans les epaules, prer a arraquer.

Je retins rnon souffle. De toute evidence, iI ttait enerve, et je l'avais bien cherche, On n'allait pas larder a savoir si mon plan fonctionnait comme prevu, ou s'Il decidait plutnt de me faire 1a peau.

r homrne-rar bondit. Je me laissai tomber sur le sol, rnais il s'attendait it une esquive. Incroyablement vite, il sauta sur moi, routes griffes dehors, son haleine me fouerrant [e visage.

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I'avais rernonre les genoux centre rna poirrine pour l'empecher de se plaquer sur moi, Tendant sa main griffue, it voulut me forcer 11. lacher prise.

J e passai Ies bras autour de rnes jambes avec le sentiment de me battre conrre un bloc d'ader vivant. De nouveau, it emit son etrange sifflement et rn'arrosa d'une pluie de bave, Cherchant un meilleur angle dattaque, il s'agenouilla, decide a forcer Ie barrage de mes jarnbes,

Je propulsai mes deux pieds en avant. Voyant le coup arriver, il voulut s' ecarter, mais mes pieds Ie frapperent entre les cuisses. Sous l'impacr, it vola dans les airs et s' ecroula sur le sol. A en juger par les riles qui lui sorraient de Ia gorge et son souffle court, il manquait d'air,

Un deuxieme hornrne-rac surgit du runnel, Les autres rongeurs s' eparpillerent en couinant, J' erais assise Ie plus loin possible du garou blond qui se tordalt de douleur.

Fariguee et revoltee, je regardai Ie nouveau venu.

Bon Dieu, man plan aurait dfr fonctionner! Normalernenr, les rnechants ne sam pas aurorises a recevoir des renforts, surtout quand je suis deja dans Ia mouise,

Le nouveau rat avait un pelage d'un noir de jais sans aucun defaut, Ses pattes arriere Iegeremenr arquees eraient couvertes par un jean effrange, II avan'fa, souple et inquietanr,

Man coeur menacait d'exploser, Le souvenir des petits corps chauds colles a moi me faisait frernlr de degour. Et rna main portait la marque douloureuse d'une morsure.

Jls allaienr me dechiquerer, ~ Jean-Claude!

Telle une maree de polls bruns, les rats refluerent et s'engouffrerent dans le runnel.

Les rats geants, surexcites, designerem des partes er du museau leur semblable erendu sur les dalles.

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- Elle s'est defendue ... Er VOUS, que faisiez-vous?

La voix de 1 'hornme-rac etait grave et chaude et sa diction presque parfaits. Les yeux fermes, j'aurais pu croire que c' etait celle d 'un hom me.

Les rats geanrs s'enfuirent, rirant derriere eux leur ami, toujours inconscient, II n' etait pas mort, mais salement blesse, Alors-qu'ils disparaissaient dans le tunnel, l'un d 'eux tourna la tete vers moi et me foudroya du regard, comme pour m'assurer que je n'aHais pas rn'en tirer comme ca.

Lhomme-rat blond ne gigotait plus. Immobile, il gardait ses mains sur son entrejambe.

- Je t'avais dit de ne pas venir ici, declara Ie second homme-rat,

Le blond s'assir peniblement. Taus ses gestes sernblaient

douloureux.

- ]'ai obei aux ordres du maitre.

- Je suis ton roi, er cest a moi que tu dais obeir,

Le rat noir gravit les marches, sa longue queue rase fouettant l'air comrne celle d'un chat.

Pour la enieme fois de la soiree, je me placai dos Ii Ia pone de Ia cellule.

L homme-rat blesse essaya d 'argumenter:

- T u es notre roi, mais seulernenr jusqu' Ii ta mort. Et si to resistes au maitre, tu rnourras bient6t. II est puissant, plus puissant que toi.

Sa voix manquait encore d'assurance, mais il reprenait des forces. La colere est souvenr stimulante.

Le roi des ratsbondit sur son congenere, Le saisissant Ii bout de bras, ille souleva du sot ec plaqua son visage contre Ie sien, - J e suls ton roi, et tu dais rn'obeir! Sinon, je te tuerai, Deux mains griffues s'enfoncerent dans la gorge de I'homme-rat blond, qui commencalt a manquer d'air,

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Dedaigneux, Ie roi Ie jera dans l'escalier et il mula au pied des marches.

Recroqueville sur lui-meme, il leva les yeux vers son souverain, Une telle haine brulait dans son regard qu'il aurair pu mettre le feu a un bucher,

- Tout va bien? demanda Ie roi.

II me faUuc une bonne minute pour comprendre qu'il s'adressait a moi, D'un hochernenr de tete, je fis signe que oui. Apparemment, les renforts etaient arrives. Non que fen aie eu besoin, bien sur. ..

-Merei.

- Je ne suis pas venu VOllS sauver, dit-il. j'ai interdit a

mon peuple de chasser pour les vampires. C'est pour ca que jesuis la ...

-Bon, cornrne ca, je sais ou me situer, J'ai un petit peu plus d'importance qu'une puce. Enfln, merci quand merne ...

II hocha gravement la tete. -II n'ya pas de quai.

Je rernarquai alors sur son avant-bras gauche la cicatrice d'une bnilure qui representalt grossieremenr une couronne .. On I 'avait marque au fer rouge.

-II vaudrair peur-erre mieux porter sur vous vane couronne et votre sceptre, non?

jetant un coup d'oeil sur son avant-bras, H sourit. Un vrai sourire de rat, qui devoile routes les dents,

-\=a me permer de garder les mains [ibres.

je Ie regardai dans les yeux pour voir s'il se moquait de

moi, Difficile a dire. Les rats ne sont pas tres expressifs ... -Que veulent les vampires? dernanda-t-ll.

- Que je travaille pour eux.

- Obeissez. Sinon, its vous feront du mal.

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~ Comme ils VOUS ferom du mal a vous, si vous ernpechez Ies rats de les servir?

It haussa Ies epaules,

- Nikolaos emit dominer les rats parce que ce sont ses animaux preferes. Mais nous ne sornrnes pas de simples rongeurs, et nous avons notre Iibre arbirre, Nous pouvons choisir, Je peux choisir,

- Faires ce qu'elle veut, et die ne vous fera pas de mal, lui dis-je.

Encore ce sourire.

- Je donne de tres bans conseils, merne si j'accepte

rarernent de les suivre rnoi-meme. - Idem pour rnoi, ..

II me devisagea puis se tourna vers la porte. - lis arrivent,

Je savais de qui il pariah. La fete etait finie. Les vampires rappliquaient, Bondissant au pied de 1 'escalier, le roi rarnassa I' homrne-rat qui gisait sur les dalles et Ie hissa sur son epaule sans effort apparent. Puis it disparut dans les profondeurs du tunnel. Aussi vif qu'une souris qu'on surprend dans la cuisine. Un eclair noir.

j'enrendis un cliquetis de talons dans Ie couloir et rn' ecartai de Ia porte. Le battant s'ouvrir, Theresa apparut dans I'encadrement. Les mains sur les hanches, les levres pincees, elle jeta un coup d'oell circulaire dans la piece.

-ou sont-ils?

Je levai vers elle rna main blessee,

-I1s ant fait ce qu'ils avaient a faire, et ils sont partis.

- Ils 0' eraienr pas censes s'en aller. Encore un coup de

celui qui se pretend leur roi, n'ese-ce pas?

Je haussai les epaules,

- lis sonr parris, rnais j'ignore pourquoi.

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- T u es si cal me, si paisible ... - Les rats ne t'ont pas fait peur?

De nouveau, je haussai les epaules, On ne rnodifie pas

une ractique qui marche,

-lis ne devaient pas faire couler le sang. Elle me devisagea avec interet.

- A la prochaine pleine lune, til te transformeras?

La curiosire rue les vampires ~ je pouvais toujours y eroire! -Non.

Je rn'en tins lao Pas d'autre explication. Si elle voulait vrairnent savoir, elle devrait me passer a tabac jusqu' a ce que je crache ce qu'elle desiralt entendre. Mais elle n' erait pas du genre a faire des efforts inuriles,

Er Aubrey etalt puni pour m'avoir artaquee. '.

Tandis qu'elle rn'observair, ses yeux parurent s'etrecir. _ Les rats etaient censes t'effrayer, reanirnatrice, rnais

on dirait qu'ils ont mal fait leur boulor.

-Peut-etre qu'il en faur beaucoup pour m'effrayer. Sans me forcer, je soutins son regard, Des yeux comme les autres.

Theresa sourit, me rnonrrant ses dents poinrues,

_ Nikolaos saura trouver quelque chose pour t'effrayer.

La peur, c'esr Ie pouvoir, sache-ie l

Elle ayah chuchore les derniers mots, comme si elle craignait de parler trop fort.

De quoi une vampire pouvaic-elle avoir peur ~ Etaient-ils hantes par des visions de pieux et de gousses d'ail, ou connaissaienr-ils d'autres tourments bien pis? Comment ficher Ies jetons aux morts?

-Passe devanr, reanimarrice. Ton maitre t'attend,

- Je croyais que Nikolaos etait egalemenr ton maitre,

Theresa ...

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Elle me regarda, impassible, comrne si son sourire de tout a I'heure n'avait en~ quune illusion. Son regard erair glacial, Les yeux des rats exprimaient davantage de sentiments.

- Avant que le jour so it {eve, Nikolaos sera devenu notre

maitre a tous.

Je secouai la rere.

- Voila qui m' etonnerait. ..

- C'est la force de J ean-Claude qui te rend idlote,

-Non ...

- Quoi aloes, martelle?

- Je prefererais mourir plut6t que d' etre la servance

d 'un vampire.

Sans ciller, Theresa se contenta de hocher fa tete.

- II n'est pas impossible que ton veeu soit bient6t exauce, Un frisson me remonta le long du dos. J'aurais pu la

regarder, rnais Ie mal a une fas:on bien a lui de se manifesrer. Une sensation rerrifiante, qui serre soudain les entrailles, n m'est arrive de la ressentir en compagnie d' humains, Inutile d'ecre mort-vivant pour nuire aux autres. Mais 'Ta aide!

Je passai devant dIe. Les talons de Theresa cliquererent dans Ie couloir. C' erair peut-etre du ala peur, mais j'avais l'irnpression que son regard ne me quittait pas et qu'il me glacair Iitteralernent les sangs.

CHAPITRE II

La piece emit imme~se, de La t~ille ~'un entr~pOt, ma~ avec des rnurs en pierces de taille, A chague Instant, Je m'attendais a voir apparaitre Bela Lugosi drape dans sa cape.

La vampire gue j'apercus, assise centre un mur, le valait largemenr,

Elle avait du maude a I' age de douze ou rreize ans. Des petits seins a peine formes pointaient sous I' etoffe vaporeuse de sa robe longue. Bleu pale, le rissu faisait ressorrir la blancheur parfaite du teint de cette route jeune fllle, Vivante, die devait deja erre bleme. Vampire, elle donnait dans le livide. Sa chevelure avait la blondeue mousseuse gu'ont celles de certains enfants avant de virer au bruno Mais cette chevelure-la ne perdrait jamais sa lurniere,

Nikolaos trait assise dans un fauteuil en bois sculpte, Ses pieds De touchaient pas Ie sol.

Un vampire mile vine s'appuyer a I 'un des accoudoirs. Son teint etait d 'une nuance errange, genre ivoire sombre. Penche sur Nikolaos, illui murrnura quelque chose a I'oreille.

Elle eut un rire clair qui tintinnabula gaiement. Un son charrnant ... et calcule.

Theresa avanca jusqu'a la vampire-enfant, puis se placa derriere son fauteuil, caressant du bout des doigts la cascade blonde de ses cheveux.

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