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Regards

IDÉES DE PHYSIQUE

Des lignes à courant continu ou alternatif ?


Le courant alternatif est plus facile à produire, à transformer et à utiliser.
Mais pour le transporter, c’est une autre histoire...
Jean-Michel COURTY et Édouard KIERLIK

D
un geste anodin et routi- la fin du XIXe siècle aux États-Unis entre l’énergie électrique est dissipée par « effet
’ nier, vous appuyez sur
un interrupteur et tout
les compagnies de Thomas Edison et de
George Westinghouse. À l’époque, le cou-
Joule », dû à la résistance qu’oppose la
matière au mouvement des charges élec-
s’éclaire. Mais vous avez rant alternatif promû par Westinghouse triques. Cette dissipation croît comme le
rarement conscience que l’énergie élec- était techniquement plus mûr et triompha. carré de l’intensité du courant. Or la puis-
trique qui allume votre lampe a été produite Aujourd’hui, des considérations environ- sance électrique transportée est égale au
à plusieurs dizaines, centaines ou mil- nementales et économiques relancent le produit de la tension entre les câbles par
liers de kilomètres de distance – et facile- courant continu. l’intensité du courant. Par conséquent, à
ment acheminée par des lignes aériennes, puissance constante, on peut augmenter
souterraines ou sous-marines. Hautes tensions la tension tout en abaissant l’intensité du
Le plus souvent, les lignes sont à haute courant électrique, ce qui diminue la dis-
tension et à courant alternatif. Pourquoi pour moins de pertes sipation d’énergie. Pour transporter une
une haute tension ? Pour limiter les pertes, Voyons d’abord pourquoi l’utilisation de puissance électrique de l’ordre de deux giga-
comme nous le verrons. Et pourquoi du cou- hautes tensions réduit les pertes d’éner- watts – la production de deux cœurs de
rant alternatif et non du courant continu ? gie dans le transport de l’électricité. Lors- centrale électronucléaire –, on utilise ainsi
Cette prédominance est avant tout la consé- qu’un courant électrique circule dans un couramment des tensions et intensités
quence d’une guerre industrielle livrée à câble, celui-ci s’échauffe : une partie de atteignant 735 kilovolts et 3 000 ampères.

Capacitance

++ ++ ++
–– –– ––
1. DEUX CONDUCTEURS
PROCHES où circule
un courant interagissent
électriquement Inductance
et magnétiquement.
Résistance
Qu’il s’agisse de courant
continu (en rouge)
ou alternatif (en vert),
la paire de câbles
équivaut à un circuit
où se succèdent
résistances, inductances
et capacitances.

152] Idées de physique © Pour la Science - n° 373 - Novembre 2008


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Mais les hautes tensions ne sont adap-


tées ni à la production de l’électricité ni,
surtout, à sa consommation. Elles nécessi-
tent ainsi des dispositifs capables de les
convertir en basses tensions (telle la tension
domestique de 220 volts) et inversement.
Contrairement au cas du courant continu, il
existe pour les tensions alternatives des
convertisseurs simples, par exemple le trans- Coût d’investissement
ALTERNATIF
formateur composé d’un noyau en acier
laminé autour duquel sont enroulés deux fils CONTINU
Environ

Dessins de Bruno Vacaro


de cuivre : ce système multiplie la tension 600-800 km
d’entrée par le rapport des nombres de spires
des deux enroulements. Ligne
(continu)
La nécessité de convertir les tensions
confère donc un avantage au courant alter-
natif. Qui plus est, la plupart des machines
Ligne Terminaux
électriques fonctionnent grâce à un champ
magnétique tournant, qu’il est facile de créer (alternatif) (continu)
avec un courant alternatif (triphasé). Terminaux
(alternatif)
Distance
Le retour en grâce
du courant continu 2. LE TRANSPORT DE L’ÉLECTRICITÉ à longue distance, au-delà d’environ 600-800 kilomètres, se
Toutefois, pour le transport, le courant alter- révèle moins coûteux en courant continu. Pour des distances plus courtes, le courant alternatif est
natif a quelques inconvénients, dus au fait favorisé, en raison du coût supérieur des équipements nécessaires aux deux extrémités d’une ligne
que les câbles parallèles qui composent une à courant continu (convertisseurs continu/alternatif, transformateurs en basse tension, etc.).
ligne de transport interagissent électrique-
ment et magnétiquement. La différence
de tension entre les divers câbles de la ligne l’énergie électrique et l’énergie magnétique distances. Ainsi, le câble sous-marin IFA2000
provient de la présence de charges élec- stockées dans le câble restent constantes. transporte deux gigawatts sur 78 kilomètres
triques situées sur ceux-ci en vis-à-vis. Autre- Ce n’est pas le cas pour un courant alter- entre la France et la Grande-Bretagne.
ment dit, chaque portion de ligne se comporte natif. Même si aucun appareil ne consomme Pour les lignes aériennes aussi, le continu
comme un condensateur qui stocke des de la puissance à l’autre bout de la ligne, le a ses avantages: une ligne à courant continu
charges et de l’énergie électrostatique. Cet générateur d’électricité charge et décharge est en général constituée de deux câbles
effet capacitif est faible dans les lignes périodiquement le câble, d’où des pertes soumis à des tensions opposées, tandis
aériennes, où les câbles sont relativement par effet Joule. De plus, le générateur doit qu’une ligne à courant triphasé nécessite
espacés. Il est en revanche particulièrement alternativement céder de l’énergie à la ligne quatre câbles (avec un câble neutre), voire
marqué dans les lignes souterraines ou sous- durant la moitié du temps, puis la récupé- cinq (avec un câble de mise à la terre). La
marines, où les câbles sont groupés. rer durant l’autre moitié du temps. Pour construction d’une ligne à courant continu
Le courant qui circule dans chaque câble les lignes aériennes, où les effets sont prin- exige donc moins de cuivre et des pylônes
crée par ailleurs un champ magnétique. cipalement inductifs, on peut placer pério- moins larges : elle est moins onéreuse.
Si le courant varie, il en est de même pour diquement de gros condensateurs qui Comme le coût des convertisseurs alter-
le champ magnétique, et cette variation échangent leur énergie avec les câbles et natif-continu demeure important, le trans-
induit un courant supplémentaire dans les soulagent ainsi les générateurs. En port en courant continu ne devient avantageux
câbles voisins : c’est l’effet d’inductance revanche, pour les câbles sous-marins, où qu’au-delà de 600 kilomètres environ.
mutuelle, qui est prédominant dans les les effets sont surtout capacitifs, il faudrait C’est le cas de la ligne aérienne Cahora Bassa
lignes aériennes. des impédances de compensation dont les entre le Mozambique et l’Afrique du Sud, qui
Pour les lignes à courant continu, une tailles seraient déraisonnables. achemine une puissance de 1,9 gigawatt sur
fois le courant établi, les câbles sont char- Le courant continu n’a pas ces incon- 1 420 kilomètres. Notons qu’on utilise aussi
gés une fois pour toutes et le champ magné- vénients, et lui seul peut transporter la puis- le courant continu pour transférer la puis-
tique, constant, n’induit aucun courant : sance électrique en sous-sol sur de longues sance électrique entre réseaux alternatifs

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LES AUTEURS qui ne sont pas synchronisés, comme le sont résistance, donc sans pertes, était réser-
les réseaux de diverses régions d’Europe vée à des applications très spécifiques : elle
ou des États-Unis. exigeait un refroidissement à l’hélium liquide,
Le choix semble donc clair : courant à des températures proches du zéro absolu
continu pour de grandes distances de trans- (–273 °C). Or les nouveaux supraconduc-
Jean-Michel COURTY
port, courant alternatif pour les courtes dis- teurs conservent leur propriété jusqu’à la
et Édouard KIERLIK tances. Mais c’est sans compter sur les température de l’azote liquide (–196 °C),
sont professeurs de physique goulots d’étranglement, zones du réseau fluide beaucoup moins cher et plus facile à
à l’Université Pierre électrique où doivent circuler des puissances obtenir que l’hélium liquide.
et Marie Curie, à Paris.
considérables. Par exemple, pour alimen- Pour un encombrement inférieur, une
ter des zones urbaines très denses, qu’il ligne supraconductrice peut transporter près
s’agisse de courant continu ou alternatif, les de cinq fois plus de puissance qu’une ligne
✔ BIBLIOGRAPHIE solutions classiques restent encombrantes classique. Une telle ligne, à 138 kilovolts, a
L. Ruby, Why DC for long- et sources de perturbations. été réalisée par la compagnie américaine
range power transmission, Pour ces situations particulières, on Nexans. Longue de 600 mètres, elle vient
The Physics Teacher,
vol. 40(5), pp. 272-274, 2002. commence à faire appel aux matériaux d’être mise en service à Long Island, dans
supraconducteurs à haute température l’État de New York (États-Unis) et intégrée
Th. Wildi et G. Sybille, découverts dès 1987. Jusqu’à récemment, au réseau de distribution. À plein régime, elle
Électrotechnique,
De Boeck Université la supraconductivité, c’est-à-dire la conduc- devrait transporter 574 mégawatts, de quoi
(4e édition), 2005. tion d’un courant électrique sans aucune alimenter 300 000 foyers. ■

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