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Bryan Stiven Meñaca Salcedo

Facultad de Ciencias Humanas

Programa de Historia

Historia Medieval

Profesora: Muriel Jiménez

El mercader en la Edad Media

Introducción

Al fortalecerse el comercio en la edad media, se formó en Europa una clase


de comerciantes profesionales o mercaderes que con su profesión, relegaron la actividad
agraria a un papel secundario. Estos mercaderes crearon una mentalidad propia, muy
particular.

El siguiente ensayo, de manera descriptiva, resaltará la función que cumplió la figura del
mercader en la Edad Media sobre el período comprendido entre el siglo XI y el siglo XVIII,
temporalidad en la que se dio la revolución comercial y la reactivación del mismo.
Destacando que el crecimiento de los mercaderes va tomado de la mano con el
resurgimiento económico de las ciudades, y cómo poco a poco estos fueron estableciendo
dominaciones en las ciudades tanto en el aspecto social, como en el aspecto político. Todo
esto mediante primeramente una modalidad de “mercader errante”, caracterizada por los
viajes que estos realizaban, tanto por vía terrestre, como por vía marítima y la importancia
de las distintas ferias de Champaña que se realizaban en el territorio europeo.
Posteriormente el paso de este modo errante de mercader a un mercader ya establecido en
un lugar determinado, acomodándose a las facilidades que se daban mediante nuevas
formas económicas, como la implementación de la letra de cambio, de los contratos, en
maneras más prácticas de manejar la contabilidad y el surgimiento de ciertas categorías de
mercaderes. Finalmente llegando al punto donde entra la iglesia con sus posturas que iban
en contra tanto como de la práctica comercial, como de la acumulación de dinero, pero
posteriormente la mentalidad religiosa fue evolucionando y la Iglesia acabó por aceptar las
actividades comerciales de los mercaderes, quienes también supieron camuflar su métodos
de trabajo para hacerlos más acordes con los preceptos morales católicos..

Revolución comercial

A mediados del siglo XII se dio la revolución comercial, con la cual se pasó también de un
paso de una industria rural, a una industria urbana1. Mediante esta revolución se dieron
profundos cambios en Europa, los cuales estuvieron seriamente relacionados con el
comercio en la Edad Media: la economía rural y cerrada, propia de la época feudal se
transformó, gradualmente en una economía abierta y comercial
Entonces, la industria, los mercados y el dinero recobraron importancia. Este renacimiento
comercial, que llegó a su auge en el siglo XIII se dio gracias a aspectos como:
 El aumento de la producción agrícola, pues generó un excedente de productos que
debieron ser vendidos fuera de su área.
 La paz en Europa, que ofreció seguridad en los caminos y en los mares, luego de
varios siglos de conflictos.
 El aumento demográfico que se dio debido a la disminución de las guerras y al
mejoramiento de las condiciones alimentarias.
 Las cruzadas, que abrieron nuevos caminos comerciales marítimos y terrestres y
revitalizaron el comercio entre Oriente y Occidente.2

El Mercader Errante

Los primeros comerciantes sólo recorrían pequeñas distancias para vender sus productos,
pues los caminos eran malos y los bandidos los asaltaban con frecuencia. “Además, cada
vez que cruzaban un feudo, el señor feudal los obligaba a pagar un impuesto o les
confiscaba sus mercancías”.3

En cuanto las rutas de desplazamiento que estos mercaderes trazaban, se pueden destacar
tres tipos, teniendo en cuenta que a diferencia d esta época, el desplazamiento de un lugar a
otro en la Edad Media era muy lento:
1
Pirenne, Henri. Historia económica y social de la Edad Media, 1775. p. 38.
2
Le Goff, Jacques. Mercaderes y Banqueros de la Edad Media, 1969. p. 14-16.

3
Documental La Edad Media: ciudades, mercaderes y artesanos, 2010.
Terrestres: estas rutas presentaban ciertos inconvenientes, como la piratería en los caminos,
los peajes impuestos por los señores feudales, y a eso hay que agregarle el complicado
desplazamiento, ya que…

Por vía terrestre, el recorrido normal en un día parece que alcanzaba una media de
treinta a cuarenta kilómetros. Estas cifras se entienden para viajeros sin prisas,
caravanas de mercaderes, grandes señores circulando de castillo en castillo o de
monasterio en monasterio.4

Fluviales: las redes fluviales más importantes fueron las del río Po, el Ródano, el enrejado
de ríos de la zona de Flandes. El Rin y el Danubio. Sin embargo, el medio fluvial también
estaba sujeto a impuestos.

Marítimas: según Le Goff y Bloch, el transporte marítimo era el preferido por los
mercaderes, pero mencionan que existían dos puntos en contra, como lo eran el naufragio y
la piratería, agregándole también la poca velocidad que alcanzaban las naves y la poca
carga que esta soportaban. Un navío podía hacer normalmente de 100 a 150 kilómetros por
día, con tal, naturalmente, de que a ello no se opusieran vientos desfavorables5. Se fue
tecnificando la navegación a partir del siglo XIII, con invenciones como el timón, la vela y
a brújula, las cuales aceleraron los tiempos del recorrido comercial, sumándole el menor
costo para este medio de transporte.6

Las ferias

La actividad comercial se impuso en toda Europa en el transcurso del siglo XIII. Dentro de
un ambiente de plenitud económica, alcanzaron gran importancia las ferias, grandes
mercados situados en zonas de contacto entre el comercio mediterráneo y el nórdico, a las
que asistían mercaderes de toda Europa, teniendo en cuenta que estas ferias se realizaban en
ciertos períodos del año y no eran mercados que eran de manera permanentes.

4
Bloch, Marc. La sociedad feudal. Traducido por Eduardo Ripoll. Madrid: Akal ediciones, 1986. p. 77.
5
Ibíd, Bloch. P. 77.
6
Le Goff, Jacques. Mercaderes y Banqueros de la Edad Media, 1969. p. 20-22.
“A medida que los mercaderes se vuelven sedentarios, dichas ferias van decayendo”7, pero
a esto también hay que agregarle factores como lo son la inseguridad que se presentaba en
Francia en el siglo XIV, a causa de la guerra de los Cien Años. Respecto a esto, Pirenne
menciona que…

De aquí en adelante, quedará destruido este gran centro de negocios, hacia el cual
se habían dirigido durante dos siglos todos los mercaderes de Europa. Pero las
prácticas que en ellas aprendieron les abren ahora una vida económica en que la
generalización de la correspondencia y de las operaciones de crédito permitirá al
mundo de los negocios el ahorrarse sus viajes a Champaña.8

El Mercader Sedentario

Paralelamente al desarrollo comercial a larga distancia, se produjo un desarrollo


monetario a través del cual la acuñación y la circulación monetaria aumentaron.

Se formaron ciertas categorías o formas de mercaderes, los cuales desempeñaban


actividades determinadas, como por ejemplo:

 Para agilizar las transacciones comerciales se formaron los primeros bancos y


aparecieron los banqueros, que se especializaron en reconocer las diferentes
monedas, su peso y sus equivalencias.

 Posteriormente, los banqueros se volvieron prestamistas que cobraban intereses por


los préstamos que realizaban, aceptaban velar por los ahorros, abrían libros de
cuenta y efectuaban transferencias monetarias para sus clientes.9

También se utilizaron las letras de cambio: un acuerdo entre un prestamista y su deudor en


el que el dinero prestado podía devolverse un tiempo después en un lugar diferente al del
préstamo y en otra moneda diferente a la prestada. Las letras de cambio eran empleadas no

7
Pirenne, Henri. Historia económica y social de la Edad Media, 1775. p. 76.
8
Ibíd, Pirenne, p. 80.
9
Le Goff, Jacques. Mercaderes y Banqueros de la Edad Media, 1969. p. 28-33.
sólo por comerciantes sino, también, por otros viajeros, con el mismo fin que los modernos
cheques de viaje.

En los vínculos de los mercaderes con el resto de grupos sociales y destaca la importancia
política que aquéllos tuvieron durante la Edad Media. Para Le Goff,…

Sean cuales fueren los orígenes de los grandes mercaderes, una cosa es cierta: su
poderío económico está vinculado al desarrollo de las ciudades, centros de sus
negocios. Es también en el marco urbano donde se establecen su dominio social, su
poder político.10

Mercaderes e iglesia

La iglesia ha sido una de las instituciones que más se han investigado por su dominio e
impacto en los diferentes campos sociales de la Edad Media, a partir de ella, se pueden
vislumbrar y analizar diferentes fenómenos y conocer su relación con la sociedad de
este tiempo, por lo que ella constituye un canon de gran importancia para conocer muchas
particularidades de la sociedad medieval, en este caso su relación con el comercio y los
mercaderes.

La iglesia, de acuerdo a lo establecido por Le Goff, se justificaba en que quienes


practicaban esta actividad estaban dominados por el deseo de ganancias, la sed de dinero y
el lucro y, como lo podemos observar todas ellas eran censuradas y condenadas por la
iglesia, por lo que estas se convertían en un agravante más para no aceptar de ninguna
forma la profesión del mercader, al igual que, establecían que esta actividad era "censurada
en justa ley porque en sí mismo satisface la apetecía de lucro que, lejos de conocer limite,
se extiende hasta el infinito"11.

La Iglesia siguió considerando las ganancias comerciales como peligrosas para la salvación
del alma, también prohibía el préstamo con intereses y que los mercaderes se enriquecieran
libremente12.

10
Ibíd, Le Goff, p. 55.
11
Ibíd, Le Goff, p. 88-89.
12
Pirenne, Henri. Historia económica y social de la Edad Media, 1775. p.27.
Bibliografía

Bloch, Marc. La sociedad feudal. Traducido por Eduardo Ripoll. Madrid: Akal ediciones,
1986.

Documental La Edad Media: ciudades, mercaderes y artesanos. Dirigido por History


Channel. 2010.

Goff, Jacques Le. Mercaderes y Banqueros de la Edad Media. Novena edición. Rivadavia:
Editoria Universitaria de Buenos Aires, 1969.

Pirenne, Henri. Historia económica y social de la Edad Media. México: Fondo de Cultura
Económica, 1775.