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El

cerebro
aleable
Alicia García Bergua
n Livet

Numerosas investigaciones han


esía Jea

mostrado que nuestro órgano rector


: cort

tiene una asombrosa capacidad


Imagen

b
za cere
as de la corte
Neuron
para modificarse y sanarse.

Christina Santhouse tenía ocho años de Diez años después, Christina se graduó de taxistas londinenses tenían más grande
edad cuando sufrió un ataque de epilepsia. la preparatoria y hoy lleva una vida normal el hipocampo, región del cerebro relacio-
Le diagnosticaron encefalitis de Rasmus- en Filadelfia, Estados Unidos. nada con la memoria y con el sentido de
sen, trastorno que afecta sólo una mitad del Para obtener la licencia de taxista en orientación. Al parecer, el hipocampo de
cerebro y que es progresivo e incurable. La Londres hay que pasar una prueba muy los conductores crece en respuesta a las
única opción para la niña era someterse a rigurosa. Los aspirantes se aprenden de exigencias de su trabajo.
una hemisferectomía, operación que consis- memoria miles de calles con todo y los Estos dos ejemplos contradicen una
te en extirpar una mitad del cerebro. sentidos de circulación. El día de la prueba idea que prevaleció hasta hace unos 30 o
La operación se llevó a cabo en 1995. tienen que encontrar la ruta óptima entre 40 años, según la cual una vez concluido
La niña perdió el movimiento en el brazo dos puntos de la ciudad, con nombres de el desarrollo de una persona, su cerebro
izquierdo y algo de visión periférica, pero su calles y virajes. Hace unos años, neu- quedaba configurado para siempre. Hoy
cerebro se recuperó asombrosamente bien. rólogos británicos descubrieron que los sabemos que este órgano conserva hasta la

¿cómoves?
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edad adulta una asombrosa capacidad muy fácil hacer contacto
para modificarse y sanarse. Esta plastici- con ellas. Estimulando
dad, como se le ha llamado, nos permite algunas áreas del cerebro
aprender nuevas habilidades y recupe- con pequeñas descargas
rarnos de muchas lesiones cerebrales eléctricas, Penfield se dio
que antes se creían irreversibles. cuenta que la interacción
le provocaba sensaciones
La máquina de pensar al paciente. Así pudo ha-
A muchas personas del siglo XXI la cer “mapas” del cerebro
idea de que el cerebro funciona como que indican dónde están
una especie de computadora les parece representadas en ese órgano
natural. Después de todo, el cerebro las distintas partes del or-
hace cálculos usando datos prove- ganismo y sus actividades.

Jean Livet
nientes del exterior y muchas de sus Penfield se pasó años locali-
funciones —controlar los músculos, zando las partes sensoriales
regular la química del organismo, re- y motoras del cerebro en sus

Imagen: cortesía
accionar con reflejos defensivos— se pacientes, quienes podían
antojan resultado de la operación estar conscientes durante las
de un programa. operaciones.
Nada más natural Penfield y otros loca-
que comparar el Neuronas del hip
ocampo.
licionistas (como se les
funcionamiento llamaba) descubrieron que
del cerebro con el lóbulo frontal —área loca-
el de esas máquinas tan William Harvey (1578-1657) demostró, lizada en la parte frontal de cada hemisferio
versátiles y ocasional- por medio de vivisecciones de distintos cerebral— aloja el sistema motor del cere-
mente tan obstinadas que animales, que el corazón funciona como bro, el cual inicia y coordina el movimiento
parece que tienen vida una bomba con todo y válvulas. A partir de de nuestros músculos. Los tres lóbulos que
propia. esta idea, el filósofo francés René Descartes hay tras el frontal comprenden el sistema
Por actual que nos (1596-1650) argumentó que el cerebro y sensorial del cerebro, que procesa las
parezca, la idea de el sistema nervioso también debían operar señales enviadas por nuestros receptores
equiparar el cerebro como máquinas. Otros científicos refinaron sensoriales: ojos, oídos, tacto. Uno de los
con una máquina pro- posteriormente esta intuición, agregando grandes descubrimientos de Penfield es que
viene de los cientí- que a través de los nervios se transmitía las regiones de la corteza relacionadas con
ficos europeos del una corriente eléctrica. Esta concepción del las sensaciones y con el movimiento mus-
siglo XVII. Por esa cerebro culminó, en el siglo XX, con la idea cular son contiguas. También descubrió que
época, Galileo Ga- de que las distintas funciones cerebrales cuando estimulaba otras partes del cerebro,
lilei estudió el —por ejemplo, la percepción, el control a los pacientes les venían a la memoria re-
movimiento de de los músculos y el equilibrio— residen cuerdos perdidos de la infancia o escenas
los cuerpos y en regiones del cerebro bien localizadas y oníricas, pero siempre el mismo recuerdo
estableció que delimitadas desde el nacimiento, como si para el mismo punto del cerebro.
bral. éste se puede cada una tuviera su propio territorio cere-
describir por medio de leyes bral, fijo e inamovible. ¿Cerebro de roca?
matemáticas precisas. Johannes Kepler hizo Los descubrimientos de Penfield hicieron
lo mismo para los planetas. La naturaleza, Cartografía cerebral creer durante mucho tiempo que el mapa del
al parecer, operaba con la regularidad de un En los años 30, el neurocirujano canadiense cerebro —la relación entre zonas cerebrales
mecanismo. Otros pensadores de la época Wilder Penfield, del Instituto de Neurología y funciones del organismo— era inmutable:
concluyeron que el cuerpo humano, al igual de Montreal, inventó una manera de relacio-
que los planetas y toda la naturaleza, estaba nar regiones del cerebro con las partes del
gobernado por leyes físicas y, por lo tanto, cuerpo con las que están conectadas. Antes Espectro cerebral
que su funcionamiento se podía entender de operar a sus pacientes, les estimulaba el Al activar proteínas fluorescentes en las neuro-
como el de una máquina. cerebro con unos electrodos y tomaba nota nas de unos ratones transgénicos, un equipo de
neurocientíficos de la Universidad de Harvard,
El primer gran logro de esta concep- del resultado. Esta técnica le servía para encabezados por Jeff W. Lichtman, Jean Livet y
ción mecanicista del cuerpo humano fue distinguir entre el tejido sano y el que había Joshua R. Sanes, han creado imágenes únicas del
el descubrimiento de que la sangre circula que extirpar. Las conexiones del cerebro cerebro y del sistema nervioso, que permitirán
por el organismo y se reutiliza, en lugar con los sentidos y con la actividad motriz saber cómo está “cableado” y qué pasa cuando
de consumirse y renovarse, como se creyó se encuentran muy cerca de la superficie del hay fallas en las conexiones. Son estas imágenes
las que ilustran el presente artículo.
durante mucho tiempo. El médico inglés órgano, en la corteza cerebral, por lo que es

¿cómoves?
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el órgano venía cableado de fábrica y la

Imagen: cortesía Jean Livet


configuración era permanente.
En los años 50 Vernon Mountcastle,
neurocientífico de la Escuela de Medicina
Johns Hopkins, en Estados Unidos, se dio
cuenta de que se podía saber mucho de la
estructura cerebral estudiando la actividad
eléctrica de las neuronas por medio de una
nueva técnica: los microelectrodos. Éstos
eran tan delgados que se podían insertar en
el cerebro para estudiar una sola neurona.
La señal neuronal pasaba del microelectro-
do a un amplificador y después a la pantalla
de un osciloscopio, que permitía visualizar
la actividad eléctrica de cada neurona. Este
invento permitió a los neurocientíficos
descifrar cómo se comunican las células
cerebrales, o neuronas, de las cuales un ce-
rebro adulto contiene alrededor de 100 000
millones.
Neuronas del hipocampo.
Michael Merzenich, de la Universidad
de California en San Francisco y alumno
aventajado de Mountcastle, usó la nueva su laborioso trabajo, David Hubel y Torsten periodo. Por ejemplo, el periodo crítico de
técnica para cartografiar detalladamente el Wiesel, que trabajaban también en la Escue- desarrollo del lenguaje es la infancia, y se
área del cerebro de un mono que procesa las la de Medicina Johns Hopkins con Vernon termina entre los ocho años y la pubertad.
sensaciones de una mano. El neurobiólogo Mountcastle, hicieron lo mismo, pero con Aprender otro idioma después de esa edad
estadounidense cortó un pedacito del cráneo la región de la corteza cerebral que procesa es más difícil.
del animal y dejó al descubierto un área de la información visual en animales jóvenes. El etólogo austriaco Konrad Lorenz
entre uno y dos milímetros cuadrados del Hubel y Wiesel insertaron microelectro- intuyó, observando a distintos animales
cerebro. Acto seguido, insertó un microelec- dos en la corteza visual de unos gatitos y recién nacidos, que hay un periodo inme-
trodo en una de las neuronas sensoriales. descubrieron que el cerebro descomponía diatamente posterior al nacimiento en el que
Después probó a estimular las distintas las imágenes en líneas, orientaciones y la criatura establece un vínculo esencial con
partes de la mano hasta que una de ellas, la movimientos, datos que se procesaban el progenitor o con el primer ser vivo que se
punta de un dedo, hizo que el microelectro- en regiones distintas de la corteza visual. le pone enfrente. Esto se puede comprobar
do registrara actividad neuronal. Merzenich También descubrieron que hay un periodo fácilmente con los pollos: si eres el primer
extrajo el microelectrodo y lo fue reinser- crítico —de la primera a la octava semana ser vivo que el pollo ve al nacer, te seguirá
tando en otras neuronas adyacentes hasta de vida— en que el cerebro de los gatitos como a la gallina. Sabemos, asimismo, que
obtener un mapa de la zona neuronal que necesitaba estimulación visual para des­ en el periodo que va entre las 15 horas y los
controlaba toda la mano. arrollarse normalmente. Esto se comprobó tres días después del nacimiento de un ser
En los años 60, al mismo tiempo que cerrándole el ojo a uno de los animales humano se desarrolla la base neurológica
Merzenich y sus colegas llevaban a cabo durante ese periodo crítico. Como no re- del vínculo emocional con la madre o con
cibió el estímulo visual oportunamente, el la persona que tome ese papel. Se sabe tam-
área correspon- bién, por experiencias tristes, que en los be-
diente a ese ojo en bés humanos que no han estado vinculados
la corteza visual desde esos momentos con su madre u otra
no se desarrolló persona que les proporcione ese vínculo,
n Livet

y el animal dejó pueden no desarrollarse adecuadamente


de ver con él para ciertas zonas neuronales que controlan las
Imagen: cortesía Jea

siempre. relaciones afectivas y emocionales.


Así, las distintas
áreas neuronales del La plasticidad del cerebro adulto
cerebro necesitaban Después del descubrimiento de Hubel y
los estímulos am- Wiesel sobre la corteza visual se pensó que
bientales para desa- el cerebro sólo era maleable en los primeros
rrollarse y formar las años de vida, mientras se desarrollaba.
conexiones impor- En 1968, después de completar el doc-
tantes durante cierto torado, Michael Merzenich fue a realizar
Neuronas.

¿cómoves?
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los cables”. En otras palabras, los axones de en 1912 los científicos británicos Graham
Neuronas tripartitas las neuronas que forman el nervio se pueden Brown y Charles Sherrington (quien obtuvo
Las dendritas que tienen forma de ramas y envían y unir a axones de otro nervio. Quien tiene el Premio Nobel de fisiología o medicina en
reciben señales de otras neuronas. Estas dendritas los cables cruzados por esta razón puede 1932) habían demostrado que, estimulando
conducen al cuerpo celular, que contiene los genes
de la neurona. Finalmente el axón es una especie
experimentar lo que llaman falsa ubica- eléctricamente un punto de la corteza mo-
de cable viviente, y puede tener longitudes muy ción: cuando le tocan el dedo índice puede tora de un animal, podían causar que éste
variadas. Los axones de las neuronas del cerebro sentir, por ejemplo, que le tocan el pulgar. doblara una pata y estirara otra. También
son microscópicos, en cambio los que van a lo Esto hacía pensar a los investigadores que encontró que en 1923 el estadounidense
largo de las piernas hasta los pies pueden llegar en el cerebro había una región para el dedo Kart Lashley estimuló una parte de la cor-
a medir 1.83 metros. Los axones se consideran
cables vivientes porque transmiten los impulsos
índice, una para el pulgar, etc., y que éstas teza motora de un mono una vez y éste hizo
eléctricos de las neuronas hacia las dendritas de regiones eran inamovibles. un movimiento, pero al volver a estimular
las neuronas vecinas. Los impulsos pueden viajar Para tratar de comprobarlo, Merzenich, la misma parte al poco rato, el mono hizo
a velocidades que van de un par de metros por Paul y Goodman usaron varios monos ado- un movimiento muy distinto.
segundo a 320 metros por segundo. lescentes, a los que les cortaron un nervio Merzenich pasó un tiempo ayudando
Una neurona puede recibir dos clases de
señales: una que la activa y otra que la inhibe. Si
periférico de la mano. Luego cosieron los con sus conocimientos de los mapas ce-
una neurona recibe de otras neuronas suficientes dos extremos del nervio, pero débilmente, rebrales a diseñar implantes de cóclea (la
señales que la activan, emitirá su propia señal. para que al regenerarse se facilitara el cru- parte del oído que recoge los estímulos
Cuando recibe suficientes señales que la inhiben, zamiento con otros nervios. En seguida, los sonoros y los envía al cerebro). Pero lo
se volverá menos propensa a emitir señales. Los investigadores hicieron un mapa cerebral que él quería era seguir investigando la
axones no tocan las dendritas vecinas. Están
separados de ellas por un espacio microscópico
con microelectrodos de la zona de la corteza plasticidad en el cerebro adulto, así que se
llamado sinapsis. Una vez que el impulso eléctrico cerebral correspondiente a la mano afec- fue con su amigo y colega neurobiólogo
alcanza el extremo del axón, éste libera sustancias tada. Cuando después de siete meses vol- Jon Kaas, de la Universidad Vanderbilt, en
llamadas neurotransmisores. El mensajero quími- vieron a hacer el mapa cerebral de la zona Nashville, Estados Unidos, que trabajaba
co flota sobre la dendrita de la neurona adyacente, correspondiente, Merzenich supuso que con monos adultos.
excitándola o inhibiéndola. Las sinapsis pueden
alterarse de tal manera que aumente o disminuya
se encontraría un gran desorden. Pero los La mano del mono, como la de los
el número de conexiones entre dos neuronas. investigadores descubrieron con asombro humanos, posee tres nervios principales: el
que el mapa cerebral de la zona estaba casi radial, el mediano y el cubital. El mediano
normal pese a que los extremos de los ner- transmite al cerebro las sensaciones de la
un posdoctorado con Clinton Woolsey, en vios cortados se habían cruzado con axones parte central de la mano, y el radial y el
Madison, Wisconsin. Woolsey le pidió a de otros nervios correspondientes al pulgar cubital las de los lados. Merzenich cortó el
Merzenich que supervisara a dos neuroci- y al índice. Era como si, al regenerarse el nervio mediano de la mano de los monos
rujanos, Ron Paul y Herbert Goodman. En nervio, el cerebro le hubiera asignado una para ver cómo cambiaba su mapa cerebral.
aquel entonces se pensaba que el sistema nueva área en la corteza. A los dos meses regresó a Nashville y se dio
nervioso central (el cerebro y la médula Merzenich y otros empezaron a pensar cuenta de que, cuando tocaba el centro de la
espinal, que controla y dirige todo el siste- que la organización del cerebro era más mano, la porción correspondiente del mapa
ma nervioso) era inmutable. Pero se sabía plástica de lo que habían supuesto, incluso cerebral no mostraba ninguna actividad,
desde hacía bastante que el sistema nervioso en la edad adulta. como era previsible, pero cuando tocaba
periférico (el que conduce los mensajes los lados de la mano, correspondientes a los
desde los receptores sensoriales al cerebro Plasticidad contra localicionismo nervios radial y cubital, se activaba también
y a la médula espinal, y también lleva los Michael Merzenich se fue a la biblioteca a la parte del mapa correspondiente al ner-
mensajes de allí a los músculos y a los órga- buscar pruebas que contradijeran las ideas vio mediano. Merzenich lo interpretó así:
nos) se podía regenerar a sí mismo; en otras localicionistas y las encontró; ante la falta de actividad
palabras, tenía plasticidad. Paul, Goodman del nervio mediano, las
y Merzenich decidieron partes del mapa cerebral
observar qué sucede en el correspondientes a los
cerebro de un mono cuando nervios cubital y radial
se corta uno de los nervios se habían extendido, in-
de la mano y después em- vadiendo la zona del
pieza a regenerarse. mediano. Eso indicaba
Draft

Estos tres investigadores que los nervios trans-


querían estudiar la interac- misores del organismo
esía Ryan W.

ción entre ambos sistemas adulto compiten por


nerviosos, el periférico y el los espacios que otros
central, porque cuando se nervios dejan libres
corta un nervio periférico en el cerebro por falta
Imagen: cort

muy largo, en el proceso de de uso y que nuestro


regeneración pueden “cruzarse sistema nervioso se

Axones. ¿cómoves?
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Rehabilitación cerebral rehabilitar personas con
problemas de aprendizaje,
Para el científico Paul Bach-y-Rita la idea de que problemas psicológicos, le-
el cerebro se podía rehabilitar provino de una siones por apoplejías u otros

an
experiencia personal. En 1959, su padre, el poeta y
daños cerebrales. Podrían

Tamily A. Weissm
profesor Pedro Bach-y-Rita, radicado en la Ciudad
de México, tuvo un ataque cardiovascular cerebral entonces idearse técnicas de
que lo dejó paralizado del rostro y de la mitad del rehabilitación para formar
cuerpo. También perdió el habla. George, hermano nuevas conexiones neuro-
de Paul que estudiaba medicina en Nueva York, se nales que remplazaran a las
trasladó a México para ayudar a su padre a que le
dieran la típica rehabilitación de cuatro semanas dañadas.

Imagen: cortesía
en el Hospital ABC. La rehabilitación falló, pero A finales de los años 80,
George tuvo la idea de volver a enseñarle a su Merzenich mapeó la zona
padre a caminar y a hablar como si fuera un niño. cerebral de la mano normal
Así, primero le enseñó a gatear. Con estos ejerci- de un mono; después le cosió
cios Pedro logró recuperar pronto el movimiento.
Se podía incorporar y sentarse a la mesa; después dos dedos de manera que éstos
de tres meses volvió a hablar y luego a escribir a actuaran siempre juntos.
rebelo.
máquina, con lo que recuperó además la habilidad Al cabo de varios meses, Neuronas del ce
de mover los dedos de la mano inmóvil. el neurocientífico volvió a
Siete años después, Paul comprobó que la re- trazar el mapa cerebral de
cuperación de su padre se debía a modificaciones
en su cerebro. Pedro estaba escalando montañas los dedos cosidos. Las zonas de ambos, la práctica el pianista deja de hacer mo-
en Colombia con unos amigos cuando le dio un antes separadas, se habían fusionado. Lue- vimientos superfluos y adquiere ligereza.
infarto. Al poco tiempo murió. Entonces Paul le go Merzenich puso a un mono a utilizar Esto se debe a que al comienzo utiliza una
pidió a la doctora Mary Jane Aguilar, de la Univer- todos los dedos de la mano 500 veces al día gran cantidad de neuronas para tocar, pero
sidad de Stanford, que realizara la autopsia del durante un mes. Pronto se fusionaron los al adquirir destreza sólo usa las que se
cuerpo de su padre. Aguilar descubrió que Pedro
Bach-y-Rita seguía teniendo la lesión que le dejó mapas correspondientes a los cinco dedos especializan en realizar la tarea más eficaz
el ataque cardiovascular. en uno solo. Las neuronas sí se vinculaban y rápidamente. Esto quiere decir que la
La lesión principal que Pedro había sufrido más cuando, por alguna razón, se activaban velocidad a la que procesamos información
estaba en el tallo cerebral, la parte del cerebro al mismo tiempo repetidamente. también es mutable. Otra de las cosas que
más cercana a la médula espinal. También había A partir de estos experimentos se en- descubrieron Merzenich y Jenkins es que
quedado inutilizado uno de los principales centros
cerebrales del movimiento. El 97% de los nervios tendió que los mapas cerebrales no están la atención al practicar una tarea es esen-
que van de la corteza cerebral a la columna trazados definitivamente desde el nacimien- cial para que cambie el mapa de las zonas
estaban dañados. El trabajo de rehabilitación to, sino que se organizan según el principio cerebrales.
había provocado que el cerebro del padre se re- de la vinculación de las neuronas que se El descubrimiento de la plasticidad
organizara totalmente. A partir de entonces Paul activan juntas. cerebral implica que nuestras actividades y
Bach-y-Rita se dedicó por completo a crear pro-
gramas y dispositivos de rehabilitación cerebral. experiencias van modificando nuestro cere-
El investigador murió en octubre de 2006.
Plasticidad y aprendizaje bro, capacidad que se debe a que este órgano
La llegada de William Jenkins al labora- evolucionó para enfrentar las novedades
rige por una regla que se puede resumir con torio de Merzenich dio lugar a una nueva de la vida y sobrevivir. El conocimiento de
la frase “o lo usas, o lo pierdes”. etapa de investigaciones. Jenkins ayudó a que el cerebro es dinámico y maleable ha
Merzenich a desarrollar aplicaciones para servido para diseñar terapias de rehabilita-
Fraternidad neuronal sus descubrimientos y ambos exploraron ción asombrosas. También nos ha enseñado
Para ayudar a entender este proceso, Mer- la posibilidad de entrenar a las neuronas que hacer ejercicio físico y mental, salir
zenich se apoyó en las ideas del canadiense para realizar tareas específicas con más de la rutina, aceptar desafíos interesantes,
Donald O. Hebb, psicólogo del compor- eficiencia. El mapa de la punta del dedo solucionar problemas y divertirnos creati-
tamiento. Hebb propuso que cuando dos de un mono crecía cuando entrenaban al vamente tienen efectos positivos porque
neuronas se activan al mismo tiempo en animal para realizar cierta tarea que exigía son formas de influir en nuestros mapas
forma repetida, el vínculo que las une se precisión. Luego de miles de pruebas, cuan- cerebrales. Podemos transformar nuestro
refuerza. Para Hebb ése era el mecanismo do las neuronas de la zona correspondiente cerebro para vivir mejor.
por medio del cual la experiencia y nuestras del mapa se volvieron más eficientes para
acciones —por ejemplo, practicar en un realizar la tarea, se requerían menos de ellas
instrumento musical— podían alterar la para llevarla a cabo. Con esto Merzenich
estructura del cerebro. y Jenkins descubrieron que las neuronas Agradecemos la colaboración de la Dra. Margarita Martí-
nez, de la Universidad Autónoma de Tlaxcala, especialista
Merzenich pensaba que las neuronas individuales se van volviendo más espe- en neurofisiología y conducta.
de los mapas cerebrales desarrollan fuertes cializadas con la práctica.
conexiones si se activan a la vez. Y si los Los pianistas principiantes tienden a Alicia García Bergua es asesora de ¿Cómo ves?; editora

mapas podían cambiar con las experiencias, utilizar todos los músculos del tronco para
y colaboradora del sitio cienciorama.unam.mx; poeta y
ensayista. También ha escrito cuentos y obras de teatro. Ha
quizá también podrían modificarse para tocar cada nota, e incluso los faciales. Con sido miembro del Sistema Nacional de Creadores.

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