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Un volcan est un orifice de la croûte terrestre d'où s'échappent, lors des éruptions, de

la lave (constituée de magma), des gaz (dioxyde de soufre, gaz carbonique, azote, par
exemple) et des cendres.
L'étude des volcans est la volcanologie ou vulcanologie. L'activité volcaniqueest l'une
des manifestations de l'activité interne de la Terre due à l'énergieemmagasinée en son
sein (voir « volcanisme »).

Les volcans sur Terre et dans l'espace


Sur Terre, il existe environ 600 volcans en activité sur les continents, 1.300 si l'on y
ajoute ceux du fond des mers. Le plus grand volcan du système solaireest le mont
Olympus sur Mars. Certains volcans sont considérés comme éteints, d'autres dorment
et peuvent voir leur activité reprendre.
On distingue traditionnellement différents types de volcans selon leur forme :

 les volcans hawaïens (de Hawaï), très plats, d'où s'échappent, seulement par effusion,
des laves très fluides ;
 les volcans stromboliens (du Stromboli, en Italie), à cônes pointus, formés par
accumulation de débris et par des coulées de lave ;
 les volcans vulcaniens (de Vulcano, en Italie), formés par accumulation de débris
explosifs ;
 les volcans péléens (de la montagne Pelée en Martinique), à lave très visqueuse qui
tend à former des aiguilles en s'élevant au travers des fissures des extrusions
précédentes. Leur éruption sous l'effet de la poussée des gaz donne lieu au
phénomène de nuée ardente, ou éjection de poussières en fusion ;
 les volcans formés par des fissures.

La morphologie de l'appareil volcanique (taille et pente du cône et du cratère) résulte de


l'accumulation de matériaux émis lors des éruptions, et dépend notamment des
propriétés de la lave, et des conditions internes de pression, qui peuvent du reste
évoluer au cours de l'activité du volcan. De faibles variations de la composition de la
lave peuvent se traduire par des propriétés très différentes, notamment pour
la viscosité. Les éruptions volcaniquespeuvent être explosives, lorsque la pression
exercée par les gaz éjecte des fragments de magma plus ou moins solidifié avec des
cendres et des scories.

Des prévisions d'éruptions peu fiables

L'activité volcanique est extrêmement difficile à prévoir ; leur étude ne dispose du reste
que de peu de données, à cause de la disproportion entre la duréemoyenne qui sépare
deux éruptions et la durée de vie humaine. Les recherches portent notamment sur
l'évaluation des réserves de magmaretenues en profondeur (à 10 km sous la surface
environ) et qui s'écoulent par divers filons, fissures et conduits. Les conséquences
d'une explosion sont liées à l'importance des réservoirs de magma. Des émissions de
gaz et d'autres signes avant-coureurs de la remontée du magma peuvent être exploités
par des réseaux de surveillance des volcans actifs.
L'étude des affleurements d'anciens systèmes volcaniques éteints et érodés renseigne
également sur les mécanismes en jeu dans la période d'activité.