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Índice de Plasticidad IP

Atterberg definió el índice de plasticidad para describir el rango de contenido de


humedad natural sobre el cual el suelo era plástico. El índice de plasticidad IP, es por
tanto numéricamente igual a la diferencia entre el límite líquido y el límite plástico:

IP = LL - LP

El índice de plasticidad es útil en la clasificación ingenieril de suelos de grano fino y


muchas propiedades de ingeniería se han correlacionado de forma empírica con este. Un
suelo con un IP = 2 tiene una gama muy estrecha de plasticidad, por el contrario, un
suelo con un IP = 30 tiene características plásticas muy elevadas.

Con frecuencia, con fines de construcción se especifican suelos con un determinado IP


plasticidad que se encuentra por debajo de cierta cantidad dada. Puesto que los suelos
que conforman la subrasante para carreteras y autopistas se mejorarán necesariamente
en alguna ocasión, los departamentos de caminos casi siempre requieren que la base de
pavimentación de las carreteras tenga un IP < 4.

En general, los suelos arcillosos, resbaladizos, que pueden remoldearse con facilidad y
laminarse en tiras largas, tienen un IP elevado y son materiales inadecuados como base
de carreteras.

A menudo se utiliza cemento para agregar resistencia al suelo in situ. Por lo común, la
cantidad utilizada está entre 5 - 10 % de la tierra utilizada, teniendo resistencias entre
300 - 800 psi.

A menudo se emplea cal para mejorar las características de los suelos arcillosos. Por lo
común, estos últimos son pobres y su subrasante es inestable para soportar la base de
pavimentación, poseen un IP elevado. La adición de cal reduce el IP y se puede duplicar
la resistencia de la arcilla compactada. La cal tiende a desecar el suelo, cuando la arcilla
esté demasiado mojada para poder compactarla.

En la siguiente tabla se presenta la calificación del rango de plasticidad del suelo de


acuerdo con el valor de IP.

PLASTICIDAD DESCRIPCION DEL SUELO RANGO IP


NULA Limo 0-3
BAJA Limo con trazas de arcilla 4 - 15
MEDIA Limo arcilloso
Arcilla limosa 16 - 30
Arcillas y limos orgánicos
ALTA Arcilla limosa > 31
Arcilla

Bajos valores de IP se son indeseables porque se considera que el suelo cambia


rápidamente (en términos de agua adicional) de un comportamiento semi sólido a uno
líquido. Para actividades de construcción la condición deal deseada es un IP elevado
y bajo LL. Pero deben tomarse precauciones porque suelos con elevado IP pueden ser
potencialmente expansivos.

Las arcillas varían mucho en sus características físicas y químicas. Debido a las
partículas extremadamente finas, es difícil investigar a profundidad sus propiedades,
pero algunas de estas propiedades se pueden expresar en términos de plasticidad
utilizando pruebas estándar.

Tanto LL como IP se ven afectados por la cantidad de arcilla, y el tipo de minerales de


arcilla presentes.

Un LL e IP altos indican un suelo hidrófilo y por lo tanto más susceptible a los cambios
en el contenido de humedad, que puede conducir a agrietamientos.

Es importante recordar aquí la definición de plasticidad, entendida como aquella


propiedad del suelo que le permite ser deformado rápidamente sin romperse, sin rebote
elástico y sin cambio de volumen. Según la teoría de Goldschmith, la plasticidad se debe
a la presencia de partículas muy delgadas con cargas electro-magnéticas en su
superficie. Las moléculas de agua son bipolares y se orientan como pequeños imanes
con el campo magnético cercano a la superficie de las partículas de suelo. El agua es
altamente viscosa en proximidad a las partículas del suelo, pero a medida que la
distancia se amplía, la viscosidad disminuye hasta la distancia en donde hay agua
normalmente. Cuando hay suficiente agua (correspondiendo con el estado plástico de
consistencia) las partículas son separadas por molasas de agua que permiten a las
partículas deslizarse entre si y adoptar nuevas posiciones, sin presentar tendencia a
regresar a su posición original, sin cambio de volumen de vacíos y sin afectar la
cohesión (En "Soil Mechanics and Foundations". Dr. B.C. Punmia, Ashok Kumar Jain,
B.C. Punmia, Arun Kr. Jain).