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ÁMBITO FARMACÉUTICO

Educación sanitaria

Diarrea y estreñimiento
Consejos, prevención y tratamiento farmacológico

Los trastornos intestinales son muy


frecuentes y afectan a la totalidad
de la población. Dos de los
principales trastornos intestinales
son la diarrea y el estreñimiento,
que pueden prevenirse mediante
una serie de medidas higiénicas
y tratarse farmacológicamente.
Cuando se presenta un proceso
diarreico o de estreñimiento es
conveniente adoptar hábitos
higiénicos saludables, regular la
alimentación y emplear los laxantes
y antidiarreicos de forma adecuada.
En el presente trabajo, además de
abordar las causas del estreñimiento
y la diarrea, se revisan las
características farmacológicas
de los diferentes tipos de laxantes
y antidiarreicos.

a función del sistema gastrointestinal es la di-

L gestión de los alimentos y su absorción. Para


ello, dispone de un sistema complejo de regu-
lación: nervioso (inervación simpática y para-
simpática) y el SN entérico propio (neuronas colinér-
gicas y adrenérgicas).
Además, intervienen otros mediadores y neurotrans-
misores, como la serotonina, purina, péptidos, soma-
tostatina, CCK y glándulas endocrinas que liberan gas-
trina, paracrinas, etc.

ÁNGELA BOSCH
FARMACÉUTICA.

82 O F F A R M VOL 24 NÚM 9 OCTUBRE 2005


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La tarea principal del aparato digestivo es la de per-


mitir que los alimentos que ingerimos puedan conver-
tirse en nutrientes, para proveer a nuestro organismo
de la energía (calorías) necesaria y los elementos funda-
Abuso de laxantes
mentales para la vida, eliminando los productos resi-
duales en forma adecuada. El uso prolongado y habitual de laxantes
El cuerpo no puede absorber los alimentos en el es- está contraindicado, ya que puede
tado en que se ingieren. Las sustancias nutritivas tienen convertirse en un hábito que impida el
que ser digeridas a sustancias químicamente más pe- buen funcionamiento del ritmo intestinal.
queñas para su absorción y transportadas a los distintos Asimismo, está contraindicado su uso para
tejidos del organismo. controlar el peso.
La motilidad gastrointestinal tiene funciones esencia- El hábito de uso de laxantes, además de
les en el tracto digestivo, tanto en la enfermedad como causar dependencia, puede servir de base
en la salud. Comprende la deglución, la digestión me- para trastornos intestinales graves o bien
cánica y el vaciamiento del estómago, la absorción ade- causar una deshidratación excesiva. En nin-
cuada de los nutrientes y del agua en el intestino del- gún caso deben tomarse para el alivio del
gado y la defecación. dolor abdominal. ■
Las células musculares lisas son las causantes de la ac-
tividad contráctil del tubo digestivo. Se pueden distin-
guir dos tipos de contracciones:

• De corta duración, más o menos rítmicas, llamadas cesos de captación y secreción, de modo que se produ-
«fásicas». ce una absorción excesiva o una secreción neta de agua
• De larga duración, llamadas «tónicas». que contribuyen a causar estreñimiento o diarrea.
Los fármacos pueden estimular o inhibir la motilidad
En el estómago proximal, en la vesícula biliar y en intestinal, alterando así el tiempo de tránsito de los
los esfínteres predominan las contracciones tónicas. En compuestos a través del intestino. Por lo general, el
el estómago distal y en el intestino delgado las contrac- grado de absorción es paralelo al tiempo de tránsito y,
ciones fásicas. Ambas están en relación con las cargas por ello, los trastornos de la motilidad también pueden
eléctricas que tienen las células musculares lisas encar- contribuir a la diarrea o al estreñimiento. Asimismo, la
gadas de la actividad contractil, las que presentan cam- motilidad gastrointestinal es un componente importan-
bios en su carga eléctrica en forma más o menos cons- te en la emesis, y el aceleramiento del vaciado gástrico
tante. es un hecho significativo en el mecanismo de acción
Las contracciones peristálticas son contracciones fási- de algunos agentes antieméticos.
cas de los músculos circulares, que se propagan a lo lar- En condiciones normales, en el intestino delgado
go del tubo digestivo, propulsando el bolo alimentario. entran cerca de 9 l diarios de fluido, 2 l por ingestión
La actividad rítmica basal y las neuronas del sistema y el resto, por secreciones intestinales. El intestino
nervioso entérico (SNE) tienen un papel importante delgado absorbe alrededor del 80% de esta carga. Da-
para la realización de estas contracciones. Esta onda do que el tracto gastrointestinal carece de mecanismos
contráctil se propaga lentamente en sentido distal. significativos de concentración, la osmolaridad del lí-
Las neuronas del SNE controlan la coordinación de quido que atraviesa el yeyuno alto se ajusta hacia la
contracciones y relajaciones de los músculos circulares del plasma, por lo que el fluido que ingresa en la re-
y longitudinales. gión media del intestino delgado lo hace principal-
La motilidad gastrointestinal puede verse alterada por mente como solución salina isotónica. La totalidad
diversos mecanismos patógenos, farmacológicos, neu- del fluido se absorbe en el íleon, a excepción de 1 l,
rohumorales, alimentarios o emocionales. aproximadamente. Casi todo el resto lo absorbe el co-
El flujo adecuado de nutrientes, elementos de dese- lon y cerca de 0,1 l de agua pasa a las heces. Por con-
cho, electrolitos y agua a través del intestino depende siguiente, en situaciones normales, el intestino delga-
de un correcto equilibrio entre la absorción y la secre- do absorbe alrededor de 8 l diarios, lo que supone el
ción de agua y electrolitos a través del epitelio intesti- 50% de su capacidad. Cualquier reducción en la ab-
nal. sorción del intestino delgado se suma al contenido del
En condiciones normales se da una absorción neta de colon, que puede absorber entre 4 y 5 l de agua cada
agua en el intestino en respuesta a gradientes osmóticos día. La entrada en el colon de una cantidad excesiva
que resultan de la captación y la secreción de iones y de líquidos o de una carga de solutos no absorbibles
de la absorción de nutrientes, especialmente azúcares y aumentará el pasaje de fluido isosmótico a través del
aminoácidos. Una disfunción puede alterar estos pro- esfínter anal.

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ÁMBITO FARMACÉUTICO

Educación sanitaria

Diarrea
La diarrea se define como la presencia de heces acuo- caracteriza por la evacuación frecuente de heces acuo-
sas, poco compactas y frecuentes, y se considera una sas, sin formar, lo que causa una escasa absorción de
condición crónica (continua o prolongada) cuando este agua y elementos nutrientes. Puede ir o no acompaña-
tipo de heces se presenta durante más de 4 semanas. da de dolor, debilidad, náuseas, vómitos, espasmos ab-
La diarrea en adultos generalmente es leve y se re- dominales, fiebre o pérdida de apetito.
suelve rápidamente sin complicación, mientras que en La diarrea puede ser aguda o crónica. La diarrea agu-
bebés y niños (especialmente menores de 3 años), la da, de aparición repentina, suele durar uno o dos días.
diarrea conlleva peligro de deshidratación. La diarrea crónica puede prolongarse durante bastante
La causa más común de diarrea es una infección viral le- tiempo, suele ser resultado de muchos factores y, en
ve que se resuelve espontáneamente en cuestión de unos ocasiones, es síntoma de un trastorno importante.
cuantos días y se denomina gastroenteritis viral o gripe es- El objetivo del tratamiento de la diarrea es aumentar la
tomacal. Este tipo de gastroenteritis aparece con frecuencia absorción intestinal de agua mediante la reducción del
en epidemias pequeñas en escuelas, vecindarios o familias. contenido de electrolitos luminales o mediante la disminu-
La intoxicación por alimentos y la diarrea del viajero ción de la motilidad intestinal para favorecer la absorción.
son otras dos causas comunes de diarrea que se presen- Como medidas generales para el tratamiento de la
tan a partir del consumo de alimentos o agua contami- diarrea se debe reponer urgentemente los líquidos y
nados con organismos como bacterias y parásitos. electrolitos eliminados por las heces mediante una rehi-
Ciertas enfermedades, como las siguientes, también dratación a base de agua, glucosa y electrolitos, y tam-
pueden llevar a que se presente diarrea: bién se debe instaurar una dieta adecuada.
Para la rehidratación, la OMS y la UNICEF recomien-
• Síndromes de malabsorción. Son las condiciones en las dan la siguiente fórmula para administrar por vía oral:
que la persona es incapaz de absorber o digerir cier-
• 1 l de agua.
tos nutrientes. Son ejemplos comunes la intolerancia
• 20 g de glucosa.
a la lactosa, la enfermedad celíaca (también llamada
• 3,5 g de cloruro sódico.
esprúe o malabsorción del gluten), fibrosis quística o
• 1,5 g de cloruro potásico.
intolerancia a la proteína de la leche de vaca u otros
• 2,5 g de bicarbonato sódico.
alimentos específicos como fríjoles o frutas.
• Enfermedad intestinal inflamatoria. Incluye la enferme- Esta fórmula se puede preparar en casa añadiendo al
dad de Crohn y la colitis ulcerativa, dos tipos de dia- zumo de 1 limón, el agua, azúcar, sal y bicarbonato.
rrea recurrentes que generalmente presentan sangre y La alimentación en la diarrea ha de seguir unas nor-
están acompañados de dolor abdominal. mas dietéticas, con objeto de reducir la duración y las
• Síndrome del intestino irritable. Es una forma crónica de molestias. Puede establecerse en fases progresivas, em-
molestia estomacal que empeora con el estrés y en la pezando con unas horas de ayuno y sólo rehidratación
que, generalmente, se presenta diarrea y estreñimien- vía oral, para incorporar progresivamente arroz, zana-
to en forma alterna. horias y sémola en poca cantidad con comidas frecuen-
• Inmunodeficiencia. Los medicamentos también pueden tes. Luego hay que ir añadiendo pollo o pescado hervi-
causar diarrea, especialmente los antibióticos, laxantes do y pan blando tostado. Más tarde, carne o pescado a
que contengan magnesio y la quimioterapia para el la plancha, yogur y verduras hervidas.
tratamiento del cáncer. Debe evitarse la ingesta de fibra vegetal, leche, gui-
sos, fritos, embutidos y grasas, café y zumos de naranja
Otras causas menos comunes de diarrea son: azucarados.

• Síndrome de Zollinger-Ellison.
• Trastornos nerviosos como la neuropatía autónoma o Como medidas generales para el tratamiento de
la neuropatía diabética.
• Síndrome carcinoide. la diarrea se debe reponer urgentemente los
• Posterior a una gastrectomía (extirpación parcial del líquidos y electrolitos eliminados por las heces
estómago). mediante una rehidratación a base de agua,
• Dosis altas de radioterapia.
glucosa y electrolitos, y también se debe
La diarrea, al igual que el estreñimiento, no es una instaurar una dieta adecuada
enfermedad, sino un síntoma de un trastorno cuya gra-
vedad depende de la causa que lo origine. La diarrea se

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ÁMBITO FARMACÉUTICO

Educación sanitaria

Diarrea del viajero


La diarrea del viajero se caracteriza por un número alto de • En países calurosos, beber abundantes líquidos para
deposiciones diarias de heces no formadas que suele ir evitar la deshidratación.
acompañado de dolor abdominal, náuseas, vómitos y sensa- • El agua debe ser embotellada preferentemente o, co-
ción de urgencia. Suele darse en personas de países desarro- mo mínimo, potabilizada. Los refrescos comerciales
llados que visitan países en vías de desarrollo, y suele apare- poseen poco riesgo, así como el té y el café, que se
cer durante la primera o segunda semana de estancia. Es la elaboran con agua hervida.
enfermedad más frecuente en los viajes y se presenta en casi • Evitar las bebidas con hielo, ya que éste puede conte-
la mitad de los viajeros. En niños, ancianos y personas con ner gérmenes, bacterias o virus.
enfermedades crónicas puede ser potencialmente grave. Se
puede prevenir tomando las siguientes precauciones: En el botiquín de viaje deben llevarse sobres de rehi-
dratación oral y medicamentos antidiarreicos. El uso de
• No consumir frutas sin pelar, verduras crudas, carnes antibióticos no siempre está recomendado. Si la diarrea
o pescados crudos o poco cocinados, leche y sus de- no remite o aparecen complicaciones debe acudirse a
rivados que no ofrezcan las debidas garantías. un centro hospitalario.

Estreñimiento
El estreñimiento es la evacuación infrecuente y difícil CONSEJOS DESDE LA FARMACIA
de las heces, que se convierte en patología cuando se
producen menos de tres evacuaciones semanales o bien Sobre las diarreas
dura más de tres días consecutivos.
Es normal que individuos sanos ocasionalmente ten- ■ Se debe instaurar una dieta adecuada, con ayuno y
gan una defecación difícil o incompleta. rehidratación por vía oral y, más tarde, incorporar de
Se puede presentar estreñimiento ocasional al cam- forma progresiva los alimentos.
biar de hábitos: viajes, dietas, toma de medicamentos,
■ No debe instaurarse un tratamiento sintomático sin
estrés, trastornos emocionales, etc.
consultar con un profesional sanitario.
El estreñimiento puede ser duradero o crónico, puede
deberse a una dieta inadecuada con poca cantidad de fi- ■ Los antibióticos no suelen estar indicados para el trata-
bra, escasa ingesta de líquidos, sedentarismo, abuso de miento de la diarrea (sólo deben usarse con prescrip-
laxantes, la costumbre de no responder a la urgencia de ción médica).
defecar, embarazo, edad avanzada o a una enfermedad.
Hay una serie de recomendaciones para prevenir y ■ A veces son útiles los antiespasmódicos intestinales.
combatir el estreñimiento: ■ En caso de diarrea crónica es imprescindible realizar un
tratamiento etiológico que establezca sus causas.
• Realizar ejercicio físico de un modo continuado, mo-
deradamente y trabajando la musculatura abdominal.
• Incorporar alimentos ricos en fibra a la dieta: pan in-
tegral, pan de centeno, verduras y frutas. Esta alimen- Sobre el estreñimiento
tación ayuda a retener agua, con lo que las heces son
más líquidas. ■ Beber líquidos de forma abundante.
• Limitar de la dieta alimentos que no contienen fibra ■ Realizar una actividad física moderada y regular.
y endurecen las heces: azúcar, caramelos o quesos cu-
rados. ■ Ingerir diariamente alimentos ricos en fibra que alivian
• Beber abundantes líquidos. el estreñimiento y previenen enfermedades asociadas.
• Comer despacio masticando bien y con horarios re- ■ Comer lentamente, con tiempo suficiente y masticando
gulares. bien los alimentos.
• Educar el intestino, no reprimir nunca la necesidad
de evacuar y hacerlo con horario regular, con tiempo ■ No posponer la defecación y procurar acudir al baño a
y sin prisas. una hora fija. ■
• Evitar el uso de laxantes irritantes para evitar altera-
ciones intestinales y no crear hábito.

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ÁMBITO FARMACÉUTICO

Educación sanitaria

Tratamiento farmacológico
Antidiarreicos ciones intestinales, pero interrumpen el Fermentos lácticos
movimiento peristáltico para prolongar Ayudan a regenerar la flora intestinal
El comienzo agudo de la diarrea es el tiempo del tránsito del contenido in- normal. Su eficacia es discutible, aun-
frecuentemente de origen infeccioso testinal y aumentar el tono del esfínter que pueden ser útiles en alteraciones
y autolimitado, por lo que la qui- rectal. La prolongación del tiempo del de la flora intestinal causadas por anti-
mioterapia específica rara vez es jus- tránsito facilita la absorción de líquido y bióticos.
tificable o efectiva, a menos que se solutos en todo el tracto intestinal.
produzca erosión gastrointestinal o Los opioides son efectivos en el tra- Productos rehidratantes
haya enfermedad sistémica. Por lo tamiento de la diarrea moderada a gra- Es el tratamiento de primera elección
general, el tratamiento de la diarrea ve, pero no deben utilizarse en pacien- y muchas veces es el único necesario.
es inespecífico y está dirigido a redu- tes con colitis ulcerosa crónica o disen- Para evitar la deshidratación y la pérdi-
cir el malestar y el inconveniente de tería aguda bacilar o amebiana, ya que da de electrolitos se administran solu-
las frecuentes deposiciones. podrían potenciar los efectos ulcerati- ciones que contengan glucosa, cloruro
Entre las causas más comunes de la vos en el colon y pueden causar el de- sódico, cloruro potásico y bicarbonato
diarrea destaca la farmacológica. Los si- sarrollo de megacolon tóxico. sódico.
guientes agentes causan diarrea: El difenoxilato es una piperidina
opioide que se relaciona estructural- Laxantes
• Agentes bloqueadores de las neuro- mente con la meperidina. El compues-
nas adrenérgicas. to se absorbe con rapidez tras su admi- Son todos los medicamentos que
• Antimicrobianos, como las sulfona- nistración oral y puede producir efec- producen un aumento del ritmo in-
midas, las tetraciclinas y la mayoría tos sistémicos si se usan dosis mayores testinal. Generan una mayor frecuen-
de los agentes de amplio espectro. que las recomendadas para la diarrea. cia de deposiciones y promueven la
• Ácidos biliares. Tras la absorción, el difenoxilato se defecación.
• Agonistas colinérgicos. convierte con rapidez en ácido difeno- El tamaño, la consistencia y la fre-
• Ácidos grasos. xílico, un metabolito activo que es eli- cuencia normales del volumen fecal
• Laxantes osmóticos. minado en un tiempo medio de 12 h. son difíciles de cuantificar y están suje-
• Agentes proquinéticos, como la me- La loperamida también es una pipe- tos a variaciones personales. El término
toclopramida y la domperidona. ridina opioide que se absorbe con len- medio puede situarse en una vez al día,
• Prostaglandinas. titud y de forma incompleta tras su ad- pero se consideran normales los límites
• Quinidina. ministración oral y una gran propor- comprendidos entre tres deposiciones
• Laxantes estimulantes. ción de la droga se excretada por las diarias y tres semanales. El temor del
heces. La loperamida afecta al sistema paciente a la «autointoxicación» por
Se ha observado que el abuso de la- nerviososo central con relativa lenti- retención del contenido intestinal es
xantes es una causa de diarrea crónica tud, por lo que, a dosis altas, sólo pro- totalmente infundado, siempre que la
de etiología desconocida de elevada duce efectos muy leves. función hepática sea normal, aunque la
frecuencia. El subsalicilato de bismuto, de am- retención en el colon sí produce una
En el tratamiento de la diarrea debe plio uso por su rápida biodisponibili- frecuencia y volumen reducido y un
evitarse la ingesta de bebidas alcohóli- dad y su bajo coste, produce el alivio aumento de la consistencia de las heces
cas que contienen metilxantinas, así de los síntomas de la diarrea leve. No debido a la deshidratación del material
como los alimentos endulzados con se conoce su mecanismo de acción, acumulado.
hexitoles como el sorbitol. pero se cree que hay una implicación El volumen, consistencia e hidrata-
principal de la acción antiinflamatoria ción de las heces dependen en gran
Inhibidores de la motilidad intestinal local del salicilato. manera del contenido de fibra y de
Se utilizan los antagonistas de los re- agua de la dieta.
ceptores muscarínicos y los opiáceos Adsorbentes intestinales Los mecanismos de acción de algu-
(codeína, difenoxilato y loperamida). nos laxantes son inciertos, debido a los
Durante mucho tiempo se utilizaron Son productos seguros, muy utilizados factores complejos que afectan la fun-
soluciones hidroalcohólicas de polvo y y biológicamente inertes. Los adsor- ción colónica y a las variaciones im-
opio (tintura de opio paregórico). En bentes intestinales deben ser usados só- portantes en el transporte de agua y
la actualidad, los más utilizados son los lo hasta que las heces adquieran una electrolitos.
opioides sintéticos, como el difenoxi- cierta consistencia. Hay, no obstante, tres mecanismos
lato o la loperamida. Su uso continuado disminuye o im- de acción generales de los laxantes:
Los agonistas opioides actúan sobre pide la absorción de minerales, vitaminas
los receptores µ de las neuronas entéri- y otros nutrientes. Si se emplea carbón • Por sus propiedades hidrófilas u os-
cas, con lo que aumentan las contrac- activo, las heces pueden teñirse de negro. móticas pueden causar retención de

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ÁMBITO FARMACÉUTICO

Educación sanitaria

líquido en el contenido colónico, au- ingesta y con la administración repe-


mentando así el volumen y la blan- tida alcanzan su máximo al cabo de
dura y facilitando el tránsito. varios días.
• Pueden actuar de forma directa e Los laxantes formadores de volu-
indirecta sobre la mucosa colónica men tienen pocos efectos colaterales y
para disminuir la absorción neta de mínimos efectos sistémicos. En oca-
agua y de cloruro sódico. siones pueden dar lugar a flatulencias.
• Pueden aumentar la motilidad in-
testinal, produciendo una disminu- Salinos y osmóticos
ción de la absorción de sal y agua Producen un estímulo en la salida de
secundaria al tiempo del tránsito. líquidos hacia la luz del intestino, por
lo que aumentan el volumen fecal y
Los laxantes, por lo general, se cla- causan un aumento del peristaltismo
sifican según sus mecanismos genera- intestinal.
les de acción. El efecto de todos ellos Estos agentes incluyen sulfatos, sa-
varía con la dosis; a dosis altas, mu- les de magnesio, lactulosa, glicerina y
chos laxantes promueven una acción sorbitol. Las dosis catárticas de estos
purgante y evacuaciones más líquidas. laxantes producen una evacuación
total, semilíquida o acuosa en 3 h o
Formadores de volumen menos. Dosis menores producen un
Una dieta rica en fibras es la mejor efecto laxante con una latencia de 6-
garantía para prevenir el estreñimien- 8 h. Estos agentes son útiles para va-
to. Hay varios agentes formadores de ciar el intestino previamente a una
volumen que pueden utilizarse como intervención quirúrgica, radiológica
suplemento de la fibra de la dieta: o una colonoscopia.
polisacáridos naturales y semisintéti- Este tipo de laxantes tiene efectos
cos, celulosas derivadas de grano, cás- adversos, debido a que se produce
caras de semillas o algas, salvado, psi- cierta absorción de los iones que los
lio, metilcelulosa, carboximetilcelu- componen, por lo que pueden causar
losa y resina sintética policarbófila. toxicidad sistémica.
La fibra de la dieta es pared celular
que escapa de la digestión por las se- Laxantes estimulantes
creciones del tracto gastrointestinal. Aumentan la motilidad de la pared
Estas fibras son generalmente granos intestinal al ejercer una acción directa
enteros, salvado, vegetales y fruta. sobre las terminaciones nerviosas del
Las fibras de la dieta pueden tener intestino, especialmente en el colon.
un efecto laxante a través de diversos Su efecto aparece al cabo de 6-12 h.
mecanismos: pueden unirse al agua y Son muy eficaces, pero causan de-
los iones en la luz del colon, ablan- pendencia, por lo que no se reco-
dando así las heces y aumentando su mienda su uso continuado.
volumen. Algunos de sus componen- En este grupo se incluyen los senó-
tes son digeridos por las bacterias co- sidos, sen, ruibarbo, picosulfato sódi-
lónicas a metabolitos que contribu- co, fenolftaleína, bisacodilo y las an-
yen a la acción laxante al sumarse a la traquinonas.
actividad osmótica del líquido lumi-
nal. También pueden contribuir al Emolientes
crecimiento de las bacerias colónicas, Producen una disolución de los resi-
aumentando de este modo la masa duos grasos con el agua intestinal y
fecal. Es posible también que la fer- hacen que las heces se ablanden y se
mentación bacteriana de las fibras eliminen con facilidad. Entre ellos se
produzca metabolitos, que influyen encuentran el docusato sódico y la
en los mecanismos de transporte de parafina.
líquidos y electrolitos. Para conseguir
una acción laxante se consideran su- Por vía rectal
ficientes entre 20 y 60 g diarios de fi- Se utilizan con frecuencia en forma
bras dietéticas. de supositorio de glicerina, lactulosa
Los efectos de la fibra se manifies- o lactitol, y estimulan en el recto los
tan dentro de las 24 h después de la reflejos nerviosos de la defecación. ■

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