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I N G E N I E R ´I A

La importancia
de los
laboratorios
Guadalupe lugo1*

L
a importancia de los laboratorios y certificar productos. Cabe destacar que,
tanto en la enseñanza de las cien- en especial, permiten mostrar el fenómeno
cias como en la investigación y en y comportamiento de ciertos procesos, así
la industria es, sin duda alguna, in- como complementar las clases impartidas
discutible . No se puede negar que el en las universidades; mientras que, en el te-
trabajo práctico en laboratorio proporciona la rreno de la investigación, permiten avanzar
experimentación y el descubrimiento y evita el el estado del conocimiento y realizar inves-
concepto de “resultado correcto” que se tiene tigación de punta. Por lo general este tipo de
cuando se aprenden de manera teórica, es de- laboratorios se encuentran en instituciones
cir, sólo con los datos procedentes de los libros. de educación superior que proporcionan
Sin embargo, el uso de laboratorios requiere de grados de maestría y doctorado.
tiempo adicional al de una clase convencional, Por otra parte, los laboratorios del
por ejemplo, para descubrir y aprender de los sector industrial son más especializados y
propios errores. cubren un amplio abanico de aplicaciones
En términos generales, un laboratorio es con el propósito de asegurar un control y
un lugar equipado con diversos instrumentos aseguramiento de calidad, aunque están
de medición, entre otros, donde se realizan más orientados hacia la industria.
experimentos o investigaciones diversas, En los laboratorios de ambos sectores,
según la rama de la ciencia a la que se en- las prácticas aportan parte del método
foque. Dichos espacios se utilizan tanto en científico, validan la teoría y calibran las
el ámbito académico como en la industria y simulaciones por computadora. Varias
responden a múltiples propósitos, de acuer- uni­versidades y escuelas de graduados
do con su uso y resultados finales, sea para en todo el mundo están equipadas con
la enseñanza, para la investigación o para la diversos aparatos de investigación —des-
certificación de la industria. de los más moderados o tradicionales hasta
Prácticamente todas las ramas de las los más avanzados— para servir a las
ciencias naturales se desarrollan y pro- necesidades de cada nación en términos
gresan gracias a los resultados que se de investigación y futuros investigadores y
obtienen en sus laboratorios. Por su parte, profesores universitarios.
en el mundo de la industria, estos, entre En el sector educativo, la experiencia en
otras cosas, permiten asegurar la calidad laboratorio también brinda la valiosa opor-
de productos. Así, en la academia los tunidad para que los estudiantes desarro-
ejercicios del laboratorio se utilizan como llen, además, habilidades de comunicación
herramientas de enseñanza para afirmar —tanto oral como escrita—, liderazgo y
los conocimientos adquiridos en el proceso cooperación. Las tareas rutinarias y las
enseñanza-aprendizaje; en tanto que en la pruebas que sólo se limitan a resolver pro-
industria se emplean para probar, verificar blemas aportan pocas posibilidades para

Construcción y Tecnología 20 Diciembre 2006


Bien equipados
En Estados Unidos, diversas universidades y
escuelas de graduados cuentan con laboratorios
equipados con aparatos de investigación desde los
moderados hasta los más avanzados en cuanto a
tecnología, para responder a las necesidades de ese
país en términos de investigación y entrenamiento
de futuros científicos y académicos universitarios.
Por ejemplo, está el laboratorio NEES, que es
un recurso de simulación nacional e internacional
desarrollar las habilidades de escritura. Por La experiencia en un para experimentación y análisis de cómputo, así
otra parte, los experimentos y la divulgación laboratorio de alta ca- como de visualización de comportamiento para el
de esta información a los otros profesionales lidad requiere de insti- medio ambiente generado bajo cargas sísmicas.
con habilidades similares a aquellas que ne- tuciones de educación El propósito de este laboratorio es desarrollar
cesitan los ingenieros en sus prácticas. superior comprometidas, conocimiento sólido de apoyo a la compleja
respuesta de los suelos, de las grandes estructuras y
En experimentos donde el propósito de miembros interesados de otros sistemas de infraestructura cuyos resultados
principal consiste en demostrar mediciones en el éxito de un progra- permitan apoyar una revolución en la ingeniería
físicas fundamentales y comprensión bási- ma de laboratorio para es- que conduzca a la mitigación de riesgos con base
ca, no es necesario un equipo sofisticado, tudiantes, de la asistencia en el desempeño y en el diseño de las instalaciones
de hecho éste puede suponer trabas en el del personal del laboratorio construidas. Hay que destacar que este tipo de
laboratorio permite no sólo aportar herramientas
aprendizaje de los estudiantes si los expe- como técnicos, mecánicos experimentales de cómputo y visualización para
rimentos son para demostrar el proceso de o analistas de cómputo. De las simulaciones complejas y extensas de suelos
pruebas y evaluación con ayuda de la com- igual manera, la ayuda del y sistemas de infraestructura a gran escala, sino
putadora, tal como se utiliza en las grandes personal calificado per- la formación de nuevos cuadros de ingenieros en
industrias. Con frecuencia se requiere de mitirá a las universidades sismos y una ciudadanía bien informada.
Además de haber recibido múltiples
equipo moderno que, por lo general, es centrarse en la planeación distinciones por sus aportaciones, los laboratorios
costoso. En este sentido, cabe señalar que y la ejecución. NEES cuentan con equipos de investigación no
a lo largo de los años se han hecho reco- Para el desarrollo de sólo en importantes universidades de la Unión
mendaciones, tanto de empresarios como cursos de ingeniería en Americana, sino también en la Administración
de varias organizaciones técnicas y pro- el laboratorio pueden ser Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA, por
sus siglas en inglés) y en el Instituto Nacional de
fesionales, para revisar exhaustivamente incluidas las habilida- Estándares y Tecnología, entre otros.
los planes de estudio de la ingeniería con des de aprendizaje con el
el fin de asegurar que los estudiantes estén fin de desarrollar trabajo
preparados para la práctica profesional. ex­perimental; los con-
ceptos teóricos deben introducirse mediante
Competencia y ejercicios prácticos, el mejoramiento del
profesionalismo análisis de los resultados experimentales y
Dados los constantes cambios en la indus- la predicción de los resultados a través de la
tria, el ingeniero también debe ser compe- teoría, uso de habilidades en la comunica-
tente para trabajar, no sólo como parte de ción escrita y oral, la búsqueda de informa-
un equipo, sino también para administrar ción con el propósito de apoyar conclusiones
su propio horario de tal manera que le per- y observaciones experimentales.
mita asegurar la entrega de sus proyectos En el área de ingeniería, un laboratorio
a tiempo y realizar sus reportes en forma bien diseñado es una valiosa herramienta
clara y precisa. que contribuye a reforzar la enseñanza y
En la actualidad, el Acreditation Board for en el que los alumnos pueden lograr una
Engineering and Technology (ABET) señala mayor comprensión imposible de lograr por
como requisitos del laboratorio: la realiza- otros medios. Ahí, estos pueden verificar el
ción de un trabajo “apropiado” en todos los planes modelo, validar y limitar suposiciones y pre-
de estudios, así como combinar elementos decir rendimientos. Es importante recalcar
teóricos y prácticos. Si esto se hace en for- que se ha demostrado que los estudiantes
ma apropiada incluirá mediciones, análisis parecen estar más motivados cuando tie-
y diseño de ingeniería, así como el proceso nen la oportunidad de hacer experimentos
ordenado y lógico para producir resultados con situaciones reales.
válidos. El ABET también exige una exposición Por lo general, la práctica de la Inge-
de análisis estadístico, diseño de ingeniería y niería Civil comprende un gran número de
comunicación verbal. Todo ello está incluido experimentos que, de no realizarlos en los
en los experimentos de laboratorio. Los la- laboratorios, no habría oportunidad de ser
boratorios en la academia permiten reforzar asimilado correctamente. Ello significa
la teoría, aportan la enseñanza de técnicas que la experiencia adquirida en el labora-
experimentales y permiten desarrollar valo- torio debe proporcionar las herramientas
res sociales y de comunicación. básicas para la experimentación, es decir

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instrumentos de medición, técnicas esta-


dísticas básicas para planear los experi-
mentos, para ensamblar los equipos, reunir
los datos, analizar los resultados y escribir
un reporte conciso pero completo.

Buscando la excelencia
En los laboratorios de ingeniería se mues-
tran los fenómenos físicos básicos, se brin-
dan a los estudiantes experiencias directas
donde pueden lograr la experiencia para
ejercer la ingeniería. Ejemplo de ello son
los laboratorios de Diseño de Concreto Re-
forzado y de Materiales de Construcción de
la Universidad de Missouri-Rolla (UMR), en
Estados Unidos, donde a los estudiantes de
las ingenierías Civil, Arquitectónica y del Me-
dio Ambiente se les proporciona la práctica
para la mejor comprensión de los conceptos
de concreto reforzado (RC, por sus siglas en
inglés) y el comportamiento de vigas. cuela, enriqueciendo de este modo la ex-
En este lugar, los futuros ingenieros periencia educativa de estos.
construyen y prueban varias vigas típicas En los laboratorios de prueba para con-
de RC, determinan el efecto del refuerzo: creto reforzado de la UMR, los estudiantes
comportamiento bajo realizan un análisis de tamiz en materiales
flexión en términos de de construcción, ya que la distribución del
relaciones de refuerzo tamaño de las partículas de los agregados
y su efecto en la ductili- usados en dichos materiales es un pará-
dad, resistencia, patro- metro fundamental del diseño y el control
nes de agrietamiento y de calidad.
modos de falla. Otro de los materiales utilizados por los
Diversos son los as- estudiantes la UMR para investigación es
pectos que los estudian- el concreto de cemento Portland, del cual
tes deben cubrir en estos determinan el diseño de la mezcla —prue-
laboratorios, entre ellos bas en material fresco y endurecido—,
una comprensión clara análisis de los datos, desarrollo del modelo
de los objetivos de los correlativo, así como pruebas de reveni-
cursos de laboratorio, la miento (fresco) y resistencia a compresión
renovación de los intere- (endurecido).
ses de la institución edu- Por otra parte, realizan investigación
cativa que hace que el para comprender mejor las propiedades de
laboratorio sea retador, los materiales, es decir cómo hacer una es-
interesante y actualiza- timación de ellos y cómo pueden afectar su
do. El equipo debe ser del medición los diferentes métodos de prueba,
mismo tipo y calidad del la sensibilidad a la humedad del asfalto de
que utilizan los ingenie- mezcla caliente y el efecto de los aparatos
ros en campo, el trabajo de las vigas en la resistencia a flexión de una
en laboratorio servirá viga de concreto de cemento Portland.
como punto focal de la
significativa interacción *Este escrito está basado en un texto de Abdeldjelil Belarbi, profe-
entre los estudiantes en sor de Ingeniería Civil de la Universidad de Rolla, en Missouri, en
forma individual y la es- los Estados Unidos.

Construcción y Tecnología 22 Diciembre 2006