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Un experimento que comienza con la

meta de pescar en quince días más de


400 toneladas en un lago, suena ambi-
cioso. Pero los holandeses se caracteri-
zan por ser ambiciosos y, en 1990, deci-
dieron sacar 75% de la biomasa de peces
del lago Wolderwijd (los holandeses
también se caracterizan por usar pala-
bras impronunciables para nombrar sus
lagos). El experimento buscaba enten-
der las bases de la biomanipulación
que es una técnica utilizada para restau-
rar ecosistemas. La biomanipulación
consiste en modificar la estructura de
la red trófica acuática con el fin de re-
ducir las cantidades de algas que son las
que hacen que el agua de un lago se vea
verde y que a nadie le gustan (excepto a
los asiduos visitantes a los lagos de Cha-
pultepec que reman alegremente en
una sopa de chícharos sin que eso les
importe). Contrario a la teoría tradicio-
nal, que sugiere que lo verde de las algas
sólo se podía reducir quitándoles su “ali-
mento” (el fósforo), estos investigadores
buscaron reducir las algas aumentando
sus depredadores (el zooplancton); para
ello la táctica fue remover a los depre-
dadores del zooplancton: los peces.
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La complejidad de los
socioecosistemas
Luis Zambrano
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do uno comprenda todas las variables
que regulan un sistema. Pero hablar de
sistemas poco predecibles no era nuevo,
ya desde los años sesentas, en el Institu-
to Tecnológico de Massachusetts (MIT
en inglés), Edward Lorenz había descu-
bierto la complejidad del clima utilizado
una de las computadoras más podero-
sas del momento. Lorenz se dio cuenta
que aun cuando un modelo fuera muy
completo para predecir el clima era im-
posible obtener una predicción preci-
sa, puesto que un cambio muy pequeño
(menor a una milésima) en la parte ini-
cial de una variable del modelo generaba
respuestas inesperadas en el resultado
final. Este modelo fue la piedra angular
de lo que hoy conocemos como la teo-
ría del caos. Desde entonces sabemos
que el clima que tenemos hoy está re-
gulado por dinámicas caóticas, que son
poco predecibles, lo cual no significa que
sean totalmente al azar.
En este tipo de resultados se basan
las investigaciones que hoy se conocen
como dinámicas no lineales. Para saber
que son estas dinámicas es más fácil de-
finir las dinámicas lineales, que son a-
quellas en las que su resultado es direc-
tamente proporcional a las variables
que la conforman; es decir, si las varia-
bles aumentan un poco, el resultado au-
menta un poco. Mientras en las dinámi-

El proyecto funcionó muy bien du- mentado pues su depredador, la perca


rante la primavera de 1991, el agua es- (un pez también nativo), había sido una
taba transparente, pocas algas y mucho de las especies pescadas dentro del pro-
zooplancton, pero para el verano el ex- grama de biomanipulación. Libre de de-
perimento ya era un desastre. El agua predadores el camarón holandés podría
estaba verde y la cantidad de zooplanc- crecer a sus anchas en el lago.
ton era muy baja. La explicación es que Este resultado mostró a muchos in-
había llegado un nuevo rey: un camarón vestigadores que los sistemas ecológicos
nativo que también devoraba zooplanc- son complejos y que no siempre apare-
ton. La cantidad de camarones había au- cen las respuestas esperadas, aun cuan-
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cas no lineales el resultado de un grupo por el poder actual de las computadoras,
de ecuaciones no es directamente pro- los productos de los modelos resultarían
porcional. Así, un cambio muy pequeño muy poco claros, por lo que no sería
en las variables de una ecuación puede posible generar una predicción factible.
generar cambios gigantescos en la res- Los modelos serían inútiles.
puesta o bien un cambio muy grande en Uno de los primeros grandes logros
las variables explicativas puede no afec- en este tipo de estudios fue el darse cuen-
tar la respuesta en lo más mínimo. ta de que hay variables (ciertas especies
Así, cuando se busca predecir el re- o ciertas interacciones entre especies)
sultado de un fenómeno sumergido en que no son muy relevantes, pues el eco-
un sistema complejo (como un ecosis- sistema sigue funcionando de manera
tema) se tiene que enfrentar a cuando muy parecida, estén o no estén dentro
menos dos fuentes de incertidumbre: del sistema. Por ejemplo, en los lagos hay
por un lado, la gran cantidad de varia- especies que, independientemente de
bles que generan un sinnúmero de inte- su presencia, el agua siempre estará
racciones (algunas inesperadas como la transparente. Pero un cambio muy pe-
de los camarones en el lago holandés) y, queño en ciertas especies o sus interac-
por otro, el comportamiento no lineal ciones provoca que todo el ecosistema
que tienen tales interacciones. modifique su dinámica. Desde hace ya
Para solucionar la primera fuente de varios años se han detectado estas es-
incertidumbre los estudiosos de los eco- pecies a las cuales se les puede llamar
sistemas se han abocado a reducir el nú- especies clave o “ingenieros ecosistémi-
mero de variables. Un lago somero, por cos”. Es en estas especies en lo que hay
ejemplo, podrá tener de tres a diez espe- que basar las ecuaciones cuando se quie-
cies de peces, de diez a quince de plan- re generar un modelo que prediga la
tas, no menos de venticinco de algas, dinámica del lago. También se dieron existan variables que surjan de la nada
otras tantas de zooplancton y crustá- cuenta de que existen especies que se (como los camarones holandeses) y
ceos y no se diga de insectos. Si uno pre- comportan de manera muy similar y modifiquen todas las predicciones que
tendiera modelar una a una las interac- por lo tanto se pueden agrupar como se tenían. Pero así son las reglas en la
ciones de cada una de estas especies, la si fueran una. A este grupo se le deno- ciencia y son justo tales resultados con-
cantidad de ecuaciones sería inmaneja- mina especies funcionales y se le llama trarios a las hipótesis los que confirman
ble. Aun cuando uno se atreviera a co- trofoespecies si ocupan el mismo nicho la base de las grandes teorías.
rrer el conjunto de ecuaciones apoyado trófico. En los últimos diez años las in- Con este tipo de resultados en la bio-
vestigaciones basadas en especies fun- manipulación y bajo la idea de reducir
cionales se han intensificado mucho el número de variables que interactúan,
en la ecología de plantas y recientemente los ecólogos comenzaron a fijarse en las
se está moldeando la teoría sobre espe- relaciones no lineales que dichas inte-
cies funcionales en animales como los racciones generaban. De hecho, los ecó-
peces. logos se comenzaron a fijar en este tipo
Para generar estas clasificaciones se de dinámicas casi veinte años antes. En
tiene que comprender el ecosistema a los años setentas Sir Robert May, un aus-
fondo, así que la experiencia de un natu- traliano que posteriormente se fue a vi-
ralista es también decisiva para una vir a Inglaterra, y ahora es asesor del go-
construcción correcta de dichos mode- bierno británico, había descubierto que
los. Es por ello frustrante que, después las dinámicas caóticas en los modelos
de mucho trabajo y tiempo dedicado a climáticos también aparecen en la eco-
estudiar y comprender un ecosistema, logía. Al inicio de su carrera, May trabajó
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lumna de agua; en otras palabras, que el comience a darse cuenta de que la rela-
agua de los lagos es establemente turbia ción entre humanos y ecosistema no es
o transparente. Scheffer utilizó los nutri- monodireccional, por el contrario, es bi-
mentos (los agrupó todos en una bolsa) direccional. En la conciencia social aho-
como variable de perturbación que es- ra existe la idea empírica de que el afec-
taba relacionada con la relación de de- tar la naturaleza tiene consecuencias,
predación entre las algas (todas las espe- pues tarde o temprano la dinámica ge-
cies de algas) y el zooplancton (todas las nerada a partir de una perturbación nos
de zooplancton). El cambio en los lagos afecta en la vida cotidiana; en otras pala-
entre un punto estable y otro es muy re- bras, hasta hace unos años se pensaba
pentino y por ello lo denominó “cambio que existía una relación lineal y por
catastrófico” (un apelativo un poco dra- lo tanto en el manejo de recursos se
mático para una teoría científica). podía aplicar una suerte de modifica-
Modelos posteriores sugirieron que ción a la tercera ley de Newton: a toda
no sólo existen dos puntos de estabili- acción hay una reacción inversamente
en el modelo de crecimiento poblacional, dad sino que pueden existir muchos. Un proporcional y en sentido contrario. Por
que era muy sencillo, con tres variables análisis más profundo sobre las respues- ejemplo, si se construye una carretera se
(el número de organismos inicial, su ta- tas que existen en estos modelos tam- afecta sólo unos cuantos metros del eco-
sa de crecimiento y la capacidad de bién han ayudado a estudiar la estabili- sistema (como el número de metros de
carga de la población) pero capaz de dad de los puntos y la velocidad de los asfalto que se coloca), lo cual, compara-
generar dinámicas caóticas con sólo ir cambios en la dinámica. En los últimos do con la cantidad de hectáreas de toda
aumentando la tasa de crecimiento por años se ha buscado predecir qué tanto se una cuenca es mínima. La “acción” de
arriba del valor de tres. puede perturbar un ecosistema sin que una carretera tendría una “reacción” del
Si pueden existir dinámicas caóticas cambie su estabilidad, en otras palabras, ecosistema mínima, y que además esta-
utilizando tres variables en una sola po- queremos saber qué tan cerca estamos ría subsanada con un programa de refo-
blación sin incluir interacciones, ¿qué se del cambio catastrófico cuando estamos restación impulsado por la constructora.
puede esperar de múltiples especies con perturbando un ecosistema. De todos Las catástrofes recientes en Gue-
diferentes interacciones que están suje- estos análisis se popularizó la palabra rrero y de hace unos años en Chalco y
tas a cambios en el ambiente? En lugar resiliencia del ecosistema, a tal grado Tláhuac por los huracanes y tormentas
de ser un problema que agobie a los ecó- que los políticos la utilizan en cada uno tropicales sugieren que esta lógica es
logos, esto ha sido una oportunidad mag- de sus discursos cuando hablan de eco- errada. A pesar de que la mayoría de las
nifica para desarrollar la teoría de siste- logía, pero es difícil asegurar que entien- construcciones siguieron estas reglas,
mas complejos en ecología. dan el concepto. plantando al menos tres árboles por ca-
Al principio de los noventas, otro ho- En este campo han ido evolucionan- da uno de los destruidos, el ecosistema
landés analizaba las relaciones de los la- do los términos en pocos años. Al cam- ha reaccionado de manera muy dife-
gos a partir de los resultados de sus pai- bio catastrófico de un sistema estable a rente ante las lluvias torrenciales.
sanos y de varios colegas más, pero desde otro se le nombra ahora transición crí- En la época de lluvias gran par-
el ángulo de sistemas complejos. Marten tica. La profundización en este tipo de te del agua se infiltraba al sub-
Scheffer desarrolló un modelo para des- modelos ha generado una nueva línea suelo, pues los árboles y el
cribir lo que estaba sucediendo en los de investigación en ecología, la de com- pasto funcionan como ba-
lagos, utilizando variables basadas en la prender los ecosistemas como sistemas
cantidad de nutrimentos en el agua, así complejos que pueden presentar diná-
como de algas, zooplancton y peces. Los micas no lineales y que explican lo poco
resultados de tales modelos cambiaron predecibles que pueden llegar a ser.
los fundamentos de la limnología y sugi- Comprender el funcionamiento de
rieron que los lagos tienen una dinámi- los ecosistemas como sistemas comple-
ca biestable en lo que se refiere a la co- jos también ha ayudado a que la sociedad
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rrera y esponja a la vez; con árboles en del delta del Misisipi (con todas las re- sistemas complejos inmersos dentro de
medio era mucho menos el agua que glas ecológicas que pueden imprimir las un sistema complejo que es el ecosiste-
llegaba a las zonas bajas y con menor leyes norteamericanas) llevó a la des- ma.A este binomio el Dr. Manolo Mass del
velocidad. El agua llega ahora en mayor trucción de la ciudad en sólo unos días, Centro en Estudios en Ecosistemas de la
cantidad y con mayor velocidad debido por lo que semejante desastre ha lleva- UNAM le llama socioecosistemas.
a que en lugar de estos árboles hay con- do a replantear allí el manejo. Así, los na- El concepto de socioecosistemas, en
creto que disminuye la fricción del agua tivos de los estados de Louisiana y Gue- donde las interacciones del humano y
y no permite que se infiltre al subsuelo. rrero han aprendido que la naturaleza la naturaleza son bidireccionales, ayuda
En cuanto a los árboles reforestados por está basada en dinámicas no lineales, a comprender el triste destino de algu-
las compañías, aun cuando todos so- que su respuesta puede ser completa- nas civilizaciones antiguas, lo cual expli-
brevivieran (algo que nunca sucede), mente impredecible en el mediano pla- ca Jared Diamond en su libro Colapso,
la gran mayoría de las veces no se en- zo, aun cuando se conozcan la mayoría en donde describe cómo grandes cultu-
cuentran siquiera en la cuenca donde de sus componentes. ras generadas en la península de Yuca-
los otros árboles fueron talados. Por lo Las dinámicas complejas no se aco- tán, la Isla de Pascua y Groenlandia se
tanto, la dinámica del ecosistema en tan por tanto al funcionamiento del eco- desmoronaron en el pináculo de su civi-
ese lugar cambió dramáticamente en sistema, es necesario incluir las dinámi- lización. Una de las causas de dicho co-
época de lluvias a pesar de que la can- cas sociales; la actividad humana es una lapso fue el resultado de las dinámicas
tidad de árboles talados fuera muy poca variable que también cuenta con res- complejas resultantes de la interacción
comparada con todo el bosque que hu- puestas no lineales. Las dinámicas socia- que tales civilizaciones tuvieron con la
biera alrededor. les son poco predecibles y también han naturaleza. Por el contrario, civilizacio-
La estela de destrucción que dejó el demostrado contar con transiciones crí- nes de Nueva Guinea y la isla de Tikopia
huracán Katrina en Nueva Orleans es ticas a lo largo de la historia. El error ha lograron mantenerse a lo largo del tiem-
quizá el ejemplo mejor documentado sido considerar que los ecosistemas y las po, todo lo cual sugiere que el destino
sobre el fracaso de dicha ley newtonia- sociedades son sistemas complejos in- humano depende de su relación con la
na distorsionada que quienes manejan dependientes que sólo interactúan en dinámica del ecosistema. Los seres hu-
los recursos naturales tienen de los eco- unos pocos puntos. Es necesario consi- manos estamos generando constante-
sistemas. En esa ciudad la urbanización derar que las sociedades son en realidad mente dinámicas sociales muy comple-
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Uno de los problemas más grandes
que tenemos es que, aun cuando es evi-
dente la complejidad de la dinámica na-
tural y social, la inercia en la economía
y la política no ha permitido que dicho
concepto se encuentre presente en los
planes de manejo y desarrollo. Esta vi-
sión lineal está incluso en las leyes de
conservación en México, pues se indica
que si se tira un árbol para hacer una
construcción se tiene que plantar en pro-
medio tres más, considerando así que la
naturaleza, lejos de ser afectada, hasta
se beneficia. Tal lógica permite justifi-
car el destruir un bosque con árboles de
treinta metros de altura pues se refores-
tará en algún otro lugar con árboles de
1.5 metros, pero es evidente que no fun-
ciona, ya que debido a este tipo de leyes,
en el Distrito Federal perdimos, única-
mente en el sexenio pasado, cuando me-
nos 500 000 árboles por construcciones
viales e inmobiliarias.
El complejo sistema social genera
discordancias en nuestra relación con el
ecosistema. Un mismo gobernante pue-
de hacer un discurso sobre lo importan-
te que es la conservación de un lugar y

jas que interaccionan en un sistema mantener la calidad de vida humana. De


complejo (el ecosistema) del cual de- hecho, la misma tecnología genera más
pendemos para sobrevivir, y el resultado modificaciones en la dinámica de los eco-
de todas estas interacciones es poco sistemas, por lo tanto, aun cuando pueda
predecible. actuar amortiguando algún cambio eco-
Es impensable considerar que exis- sistémico estará produciendo otros cam-
te un ecosistema prístino en el planeta, bios en la dinámica del ecosistema que
como también es impensable una socie- la pueden modificar todavía más, gene-
dad aislada de las repercusiones que pue- rando el efecto contrario al deseado; por
den tener los cambios en la dinámica del ejemplo, la tecnología se ha volcado a
ecosistema, cambios que en su mayoría producir automóviles eléctricos o efi-
fueron provocados por la misma socie- cientes en gasolina para reducir la con-
dad a lo largo de su historia. Puesto que taminación ambiental, pero ha provoca-
los cambios en la naturaleza son de gran do que, al ser más barato no utilizar
magnitud (deslaves, sequías, huracanes gasolina, se incremente el uso del auto-
y el mismo cambio climático), la tecno- móvil y se genere contaminación por las
logía no puede reducir sus efectos para baterías empleadas.
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unas semanas después justifica la auto- ba el socioecosistema, generando resul- La visión lineal del manejo de los
rización de la construcción de una carre- tados impredecibles, que en su mayoría ecosistemas subyugada por el creci-
tera que pasará por encima de ese lugar son indeseables para la calidad de vida miento económico debe dejar de ser el
recurriendo a la palabra desarrollo. Re- de los humanos. Por lo tanto, el creci- paradigma por medio del cual nos rela-
cientemente esta esquizofrenia ha pro- miento económico o de infraestructura cionamos con la naturaleza.
ducido documentos gubernamentales no necesariamente genera calidad de La evidencia de las relaciones no
que justifican construcciones, que eviden- vida y se le debería de desasociar por lineales, tanto en la naturaleza como en
temente destruirán un ecosistema, pero completo de la palabra desarrollo. la sociedad, indica que ambas (natura-
son presentados con argumentos a favor leza y sociedad) están inmersas en un
de la conservación de la naturaleza. mismo sistema complejo que debemos
Nuestras sociedades están buscando de comprender y analizar, pues la ma-
permanentemente crecimiento (econó- yoría de las veces genera resultados to-
mico, poblacional o de infraestructura), talmente impredecibles. En especial
al cual se le sinonimia con la palabra ahora que estamos enfrentando el cam-
desarrollo. Pero este crecimiento pertur- bio climático.

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The complexity of socioecosystems

Palabras clave. Ecosistemas, cambio climático, socioecosistemas, sistemas complejos.

Key words. Ecosystems, climate change, socioecosystems, complex systems.

Resumen. A lo largo de los años, diferentes experimentos han demostrado que los sistemas ecológicos son complejos y no siempre se obtienen las respuestas espe-
radas cuando se aplican algunos cambios en ellos. Poco a poco se ha comprendido que un cambio muy pequeño en los componentes de un sistema complejo puede
generar cambios gigantescos en la respuesta o viceversa.

Abstract. Over the years, different experiments have shown that ecological systems are complex and the looked-for results are not always achieved when changes are in-
troduced in them. We have gradually understood that a very small change in the components of a complex system can produce massive changes in the response or vice-
versa.

Luis Zambrano es doctor por el Instituto de Ecología de la unam y estudió un posdoctorado en Wageningen Agricultural University en Holanda. Sus líneas de investigación
son la ecología de redes tróficas y comunidades acuáticas para generar modelos de restauración. Actualmente es el titular a cargo del Laboratorio de Restauración
Ecológica de la unam, desde 1997 es miembro fundador de la Sociedad Mexicana de Limnología, y en el 2013 fue nombrado Secretario Ejecutivo de la Reserva Eco-
lógica del Pedregal de San Angel de la unam.

Recibido el 27 de octubre de 2013; aceptado el 11 de noviembre de 2013.


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