Vous êtes sur la page 1sur 6

How Simple Finance Removes Redundancy: The Case of Materialized

Posted by Jens Krueger (https://blogs.saphana.com/author/jens­krueger/) on January 14, 2015
More by this author  (https://blogs.saphana.com/author/jens­krueger/)

Tags: sap hana (https://blogs.saphana.com/tag/sap­hana/) sap simple finance (https://blogs.saphana.com/tag/sap­simple­finance/)

Tweet Like 66 Share 169 34

Imagine you calculate the sum of a long series of numbers in your head, for example, the sales of the current month. For you as a human
being, it probably feels natural to write down the final result as soon as you have finished the calculation. You do this because you are afraid
to forget the result and to have to start all over.

For a computer, the situation is different. A computer is blazingly fast at doing such simple calculations. There is no need to physically store
the aggregate  –  the  result  of  such  an  aggregation  –  in  a  database.  The  computer  can  always  quickly  calculate  the  result  again  and  is  not
afraid of the work which would feel tedious for a human being. In fact, it would be much more tedious for the computer (and any program
running  on  it),  to  update  the  stored  aggregate  figure  every  time  the  base  data  changes.  For  example,  if  a  new  sales  order  comes  on,  he
would not only need to record the new item in the database, but also update the stored aggregate, requiring additional expensive modifying

If  this  scenario  sounds  familiar  to  you,  that  may  be  from  the  first  two  parts  of  this  series  on  SAP  Simple  Finance,  where  we  discussed  the
removal  of  redundancy  in  SAP  Simple  Finance  (https://blogs.saphana.com/2014/09/30/how­simple­finance­removes­redundancy­2/)  and  in
particular  the  case  of  materialized  views  (https://blogs.saphana.com/2014/10/27/how­simple­finance­removes­redundancy­the­case­of­
materialized­views/),  physical  database  tables  that  store  query  results.  Materialized  aggregates  lead  to  similar  issues  as  those  mentioned
previously and have nevertheless similarly been used in the past for performance reasons. As materialized aggregates have some distinct
characteristics,  let’s  take  a  closer  look  in  this  article,  which  again  is  accompanied  by  a  longer  version  that  goes  into  more  detail  than  the

Compared to materialized views in general, materialized aggregates are a special case due to key differences in several areas:

1. Underlying query: Their query involves aggregation (group­by clause in the query) and calculation, not only a selection and projection
of the base tuples of some database relation.
2. Structure: The tuples stored in the materialized aggregate are not identical replicas of some other data in the database, but have a
different structure. Typically, some identifying attributes, the dimensions, form the key and other attributes represent the aggregated
values. In the example from the beginning, the month dimension would be part of the key and the calculated sum of sales the
aggregate value, or fact.
3. Data distribution: Typically, the table of the materialized aggregate contains fewer tuples than the base table because of the

For a base table such as the table of accounting document line items (BSEG), many attributes are possible dimension, which may be applied
to an aggregation in any combination. For example, for different analysis questions the line items may be grouped by profit center, period,
and  account  or  only  by  period.  Figure 1  displays  the  resulting  hypercube  of  different  materialized  aggregates  originating  from  BSEG  and
these three dimensions.

Figure 1: Example hypercube over accounting document line items

SAP HANA makes it feasible to get rid of materialized aggregates without compromising performance, as we show in the detailed calculations
below. Comparing different materialization strategies and on­the­fly calculation, it becomes apparent that even with one billion of line items
we can dispense of materialization altogether. To stay in the picture of the opening statements: writing down the result of each calculation is
not necessary. In the example introduced above in Figure 8, an in­memory database is able to calculate on­the­fly aggregate values by profit
center and period in less than half a second. As you increase the number of attributes to be considered as possible dimensions beyond the
simple  example  with  three  attributes,  the  trade­off  between  performance  and  materialization  shifts  even  more  in  the  favor  of  on­the­fly
calculation.  More  possible  combinations  due  to  more  dimensions  mean  that  the  materialized  aggregate  tables  will  contain  more  tuples,
diminishing the gain of fewer tuples to scan in case of queries.
An interesting situation highlighting the benefit of on­the­fly calculation occurs if you include more and more dimensions in aggregations to
remain  flexible  with  regard  to  possible  analysis  queries  by  any  reasonable  combination  of  dimensions.  If  you  or  your  traditional  database
management  system  decide  to  materialize  those  (which  would  not  be  necessary  in­memory,  as  outlined  above),  you  may  quickly  reach  a
point  where  the  number  of  tuples  stored  overall  in  different  materialized  aggregates  of  the  same  hypercube  exceeds  the  size  of  the  base
table. This scenario wipes out any performance impact of the materialization, because scanning the base table will be faster than looking for
the particular materialized aggregate value within the larger number of tuples across different vertices of the hypercube.

In addition to the performance, you should also consider the significant gain in flexibility of on­the­fly calculation. Instead of being limited to
pre­defined aggregates, you can freely explore according to the analysis needs, thanks to the performance of SAP HANA.

In  that  spirit,  the  series  of  blog  posts  on  SAP  Simple  Finance  will  continue  with  and  overview  and  subsequent  exploration  of  the  business
value of SAP Simple Finance.

This blog post continues after the break with an in­detail look at the points that we have summarized so far. First, we introduce the concept of
materialized  aggregates  and  hypercubes.  We  then  look  at  general  strategies  for  materializing  aggregates  and  the  role  of  aggregation  in
financial accounting.

The Concept of Materialized Aggregates and Hypercubes
A  materialized  aggregate  is  a  materialized  view  with  aggregation  (Müller,  Butzmann,  Klauck,  and  Plattner:  “An  Adaptive  Aggregate
Maintenance Approach for Mixed Workloads in Columnar In­Memory Databases”; in: Proceedings of ACSC 2014). It is the materialization of
a query that aggregates the tuples of its base relations, grouping them by certain attributes and using an aggregation function such as  COUNT
or  SUM.  Thus,  it  provides  access  to  calculated  and  continuously  synchronized  values  that  aggregate  individual  items  according  to  specific

The following SQL template describes the general structure of an underlying simple query, where AGGx represents any aggregation function.

SELECT A_1, A_2, …, A_k, AGG1(V_1), AGG2(V_2), … 
FROM baseTable 
WHERE C_1=’…’ AND … 
GROUP BY A_1, A_2, …, A_k

The set of attributes used in grouping will vary depending on the analysis question. In general, only a subset of all columns of the base table
will be at all relevant for being part of the grouping statement of any query. These columns form the analysis dimensions. However, in order
to  not  restrict  the  analysis  possibilities  when  thinking  of  materialization,  the  dimensions  should  be  an  intentionally  broad  set.  Out  of  the
dimensions, a specific analysis question may require grouping by any subset of dimensions. In case of a separate data warehouse system or
a  separate  materialization  mechanism,  this  system  needs  to  consider  all  dimensions  and  therefore  store  the  data  grouped  at  least  on  the
lowest level of granularity.

If we ignore hierarchies within a dimension (for example, different levels of time or customer groups), the possible analysis queries over a
specific  base  relation  with  k  relevant  attributes  form  a  hypercube.  Each  possible  view  is  a  vertex  of  this  k­dimensional  cube.  The  view
grouping by all relevant attributes A1,  …,  Ak  is  the  most  detailed  vertex  (lowest  granularity  of  grouping).  Each  next­lower  level  of  detail
consists of all views that leave out one more attribute than the higher level.

An example three­dimensional hypercube over the accounting document line items has been displayed in the Figure 1 above. For reasons of
simplicity and to not overcomplicate the explanations, we initially only use period ( ), G/L account ( ) and profit center ( ) as dimensions.
We will later extend the example to include more attributes as dimensions. For our discussion, we assume the following cardinalities in the

1 billion line items,
1000 accounts,
100 profit centers, and
100 periods.

To put the number of periods into comparison: 5 years with 12 months per year amount to 60 periods (months). If data were aggregated by
week, the same time span of 5 years would already lead to more than 260 periods (weeks). A more fine­granular aggregation on daily basis
would lead to at least 1825 periods (days).

In this example, the highest­detail vertex is the view grouping by all dimensions < , , >. Assuming no correlation between dimensions, it
could have values for up to 10 million cells (100 periods × 1000 accounts × 100 profit centers). Let us assume that half of the combinations
do  not  occur  in  the  base  relation,  so  that  the  top  view  contains  5  million  tuples  (the  numbers  for  the  other  vertices  are  similarly  based  on
assumptions and displayed on the side of each box in Figure 1). Each tuple could have one or several aggregate values, for example, the
number of items and the sum of the debit amounts. On the next lower level of detail, each of the vertices represents a view whose grouping
leaves out one attribute. For example, the view < , > on the second level leaves out the account ( ) from the grouping. Each lower level
of detail consists of all permutations with one attribute less than the level above. The lowest level of detail consists of the single vertex that
groups by no attribute and thus sums over all entries.

Materialization Strategies and Performance
It would be possible to materialize all or some of the views represented by vertices in the hypercube. If it is being discussed to materialize
some aggregates, the highest­detail vertex would be an obvious candidate. Since each vertex can be calculated from the vertices of higher
levels that group by a superset of its attributes (for example, < > can be calculated from < , > by grouping on  ), all other vertices could
be calculated based on this materialized aggregate. Further vertices could be selected for materialization based on the benefit incurred by
having  it  materialized.  This  benefit  is  proportional  to  the  difference  in  the  number  of  tuples  compared  to  the  higher­level  vertices,  as  this
difference represents the aggregation effort: a materialized view that contains 2.5 million tuples when a materialized view of one level above
contains 5 million brings less benefit compared to a materialized view where only 5000 entries remain. A query on the first materialized view
would still have to scan through 2.5 million tuples (that is, half of the higher­level view) to find the answer for a given query on the aggregate,
so that the materialization brings almost no performance gain. In contrast, having only 5000 entries to scan for a given question considerably
improves the performance and may be worthwhile, depending on the requirements.

We  can  ignore  the  effort  required  for  the  actual  calculation  in  all  of  these  estimates,  because  the  I/O  activities  while  scanning  the  column
actually dominate the CPU time required for the (simple) calculations. The CPU remains mostly idle while data is continuously loaded from
memory into the cache (at a processing speed of 4 MB/ms/core).

Let us consider the query for the sum of sales for profit center 123 in January 2014 under three different scenarios of materialization. The
attribute vector for profit center has a width of 10 bit to be able to represent all 1000 profit centers (period: 7 bit for 100 periods).

Number of entries to
Scenario scan Scanning time (independent scans)

No materialization, direct calculation on BSEG 1 billion Profit center: 1192 MB / 4MB/ms/core = 298 ms / core

Period: 834 MB / 4MB/ms/core = 209 ms / core

Materialization of highest­detail vertex < , 5 million Profit center: 6.0 MB, 1.5 ms

, >, group by   & 
Period: 4.2 MB, 1.0 ms

Materialization of < , >, direct access 5,000 Profit center: 6.1 KB, 1.5 μs

Period: 4.3 KB, 1 μs

As  evident  from  these  back­of­the­envelope  calculations,  materializing  the  highest­detail  vertex  is  not  necessary  for  performance  reasons,
but would at least in this example be noticeable for users – although they probably wouldn’t mind the extra waiting time of less than half a
second. Already the subsequent reduction achieved from materializing the vertex of the lower level of detail is negligible under most workload
patterns.  Hence,  at  most  materializing  the  highest­detail  vertex  may  be  reasonable  in  this  simple  example  if  performance  expectations
require it.

In the example above, the highest­detail vertex stood for a significant reduction in the number of entries. However, this came at the cost of
only considering three attributes (out of close to 400 of the table  BSEG in SAP ERP Financials) as interesting for grouping. As outlined above,
a lot more would be possible dimensions in reality. The question is: at what point does it make sense to materialize at least the highest­detail
vertex? As this trades flexibility and database size on the one hand with query performance on the other hand, the answer depends on the
preferences at hand. Furthermore, the disadvantage of materialization with regard to throughput has to be taken into account as well. In fact,
the  impact  of  materialization  on  the  complexity  of  data  modifications  is  even  more  pronounced  for  materialized  aggregates,  because
identifying all the materialized aggregate values to be updated after modifications in the base tables requires more consideration. Additionally,
the same materialized aggregate will need to be updated for different underlying changes, because it aggregates more than one line item.
For  example,  a  total  balance  for  a  certain  account  will  be  synchronized  whenever  a  line  item  for  that  account  is  posted.  Thus,  contention
through locking will happen more frequently, further reducing the throughput of a system with materialization in place. In effect, materializing
aggregates  trades  query  performance  for  modification  performance  and  transactional  throughput.  Taking  into  account  that  the  impact  on
query performance is diminishing thanks to in­memory speed, only the disadvantages of materialized aggregates especially in case of data
modifications remain.

In  addition,  there  are  certain  cut­off  points  at  which  it  does  not  make  sense  to  materialize  an  aggregate  irrespective  of  the  individual
preferences. To be of any benefit, each materialized aggregate should contain fewer tuples than the base relation. Otherwise, scanning the
materialized view for the answer is not significantly faster than accessing the same number of entries directly in the base table. As a lot of
attributes may be of potential interest, it is not given that the highest­level vertex contains significantly fewer entries than the base relation, as
the grouping will be rather fine­granular. The same condition needs to hold true for all lower­level aggregates – their size in terms of tuples
needs to be smaller than any other materialized view from which it could be derived.
In  addition  to  these  hard  constraints  on  each  individual  materialized  view,  the  complete  set  of  materialized  aggregates  needs  to  be
significantly  smaller  in  terms  of  the  number  of  tuples  than  the  base  table.  Otherwise,  the  same  performance  situation  as  described  above
applies  as  the  database  system  has  to  access  the  corresponding  materialized  aggregate  data:  if  the  hypercube  over  all  vertices  contains
more tuples than the base table, the system in effect has to consider more tuples in order to access a specific aggregate value than a full
scan of the base table would require.

In  a  scenario  of  k  dimensions,  there  are  2k  vertices  in  the  hypercube.  If  the  materialization  strategy  is  too  liberal  and  there  are  many
dimensions, it is easily possible to end up with more tuples in the set of all materialized views than there are in the base table. Imagine again
a  base  table  with  1  billion  tuples.  Already  with  only  30  dimensions,  there  will  be  more  than  1  billion  vertices  in  the  hypercube  (230  ≈  1.07
billion). Even if only every thousandth vertex is being materialized, each of the resulting vertices must not contain more than 1,000 entries on
average – otherwise, the total number of tuples in materialized views will already be greater than the number of entries in the base table. If,
for example, the average number of tuples per vertex was 1,500, the system would have to consider more than 1.6 billion aggregate tuples. It
is easy to imagine based on the performance calculations above that this may take longer than just scanning the base table and calculating
the aggregate on the fly – not to speak of the associated storage costs. This also holds in view of the fact that each query will only access a
specific vertex: the system still has to look for the tuples belonging to that specific combination of dimensions.

A  direct  access  to  the  tuples  of  that  specific  vertex  would  be  comparable  to  an  index  and  has  conceptually  no  significant  impact  in  an  in­
memory system. Thanks to the sequential scanning speed in memory, an index has considerably small impact on performance.

Only relying on a possibly fixed set of materialized aggregates for analysis purposes is dangerous due to the ensuing loss of information. If
the  performance  of  the  underlying  (disk­based)  database  system  does  in  contrast  to  SAP  HANA  not  allow  free  exploration  of  aggregates
(calculated on­the­fly) and drill down to the original line items themselves, relevant information will be hidden from the user. Only with flexible
instead of fixed aggregates based on in­memory technology is it possible to spot the following situations:

The revenue of a company seems to have reassuringly increased over the last quarter. However, when looking deeper at the individual
sales themselves, one single close “saved” the total numbers, while, overall, business has been declining.
In another company, profit has been stable over the last years on group level as well as for individual products. In fact, however, all
profit essentially comes from sales to a single customer. The pre­defined materialized aggregates do not allow fast access to cover all
possible scenarios.
Trends that are visible on the lowest level get hidden as managers only have access to certain high­level aggregations.

Aggregation in Financial Accounting
So far, we have looked at a simple example to explain the basic concepts. Although the materialized aggregates in this example significantly
reduce the number of tuples to scan for queries, materialization is at best borderline­beneficial. Its benefits appear even more doubtful if you
take into account that the example dramatically reduces the flexibility by restricting the aggregation to only three dimensions. Based on this,
reports could only answer those queries that aggregate by one of the options in the hypercube. In reality, there will be a lot more dimensions
of interest to analyses. Hence, we now look at a more complex example.

The following table lists a set of fields from BSEG that are the absolute minimum for any proper analysis source on accounting documents. The
last column gives an estimate of the number of unique dimension values per field (the numbers are a rough approximation and meant to give
an  impression  of  the  order  of  magnitude  –  they  will  of  course  differ  between  systems).  The  product  of  these  cardinalities  would  be  the
maximum number of cells in the highest­detail vertex of the hypercube. Even with this still rather small selection of fields, this amounts to 2
octillion cells (that’s a two with 27 zeroes)! Obviously, only a small subset will actually be filled, as for many combinations of dimension values
there will be no entries in the base table. If there are 1 billion line items, only every two­quintillion­th cell of the highest­detail view can be filled
at  all.  To  reach  a  substantially  smaller  highest­detail  vertex,  compared  to  the  base  relation,  this  factor  has  to  be  still  larger,  meaning  a
substantial amount of correlation between dimensions.

Dimension Column in Typical column cardinality

(estimates based on customer

Company (code) BUKRS 50

Fiscal Year GJAHR 5

Fiscal Period (e.g., month) H_MONAT 16

G/L account HKONT 1000

Posting key (determines BSCHL 50
account type, debit/credit, …)

Status (open / cleared) AUGBL=’’ 2

Business partner KUNNR / 500000

(customer/vendor) LIFNR
Currency H_WAERS 100

Profit center PRCTR 1000

Cost center KOSTL 10000

Functional area FKBER 10

Business area GSBER 1000

The numbers highlight: the more fields there are that may be interesting to include in an analysis, the more likely it is that the highest­level
vertex of the hypercube will not be significantly smaller in the number of tuples. The number of entries that can actually be grouped together
on this level will be small because there will be few entries with matching values in all dimensions. This means that materializing the highest­
detail vertex will not significantly reduce the number of tuples to scan.

When creating a materialized aggregate, it is not possible to foresee all analysis questions of interest in the future. In order to not restrict the
flexibility to certain pre­defined exploration paths, it is advisable to opt for a broad set of dimensions to include. As outlined above, the most
relevant factor when deciding whether to materialize aggregates is the reduction in the number of tuples. This should be estimated based on
sample data to get a feeling for how sparse the highest­detail vertex is. The savings in the number of entries will only linearly influence the
performance  of  aggregate  queries.  Whether  a  factor  of  10  will  be  worth  the  effort  and  costs  of  a  materialized  aggregate  depends  on  the
performance  without  materialization  compared  to  expected  response  times  –  which  in­memory  speed  will  help  to  achieve  more  easily  also
without materialization.

On a side note: there may be extreme cases where it nevertheless may be reasonable to materialize certain vertices of the hypercube, if the
reduction  in  the  number  of  tuples  to  scan  that  is  achieved  by  such  a  materialization  is  significant.  In  any  case,  this  should  be  handled
dynamically by the database itself based on an analysis of queries and response times. It should not have to rely on a fixed materialization
strategy set beforehand by the application and, more importantly, keeping the redundant data in sync must not be the task of the application
itself. In order to not increase application complexity and to integrate better with the database, the database needs to handle identification
and update of materialized aggregates by itself. To this end, the concept of aggregate caching has been proposed for in­memory databases
utilizing  the  main­delta  architecture  (Müller  and  Plattner:  “Aggregates  Caching  in  Columnar  In­Memory  Databases”;  Proceedings  of  the  1st
IMDM at VLDB 2013).

Deep knowledge of the statistical distribution of the data is necessary for deciding on a materialization strategy. When trying to thus optimize
the queries by materializing select aggregates, it has to be kept in mind that slight changes in the statistical distribution of the underlying data
may require re­optimization. Contrast this with the fact that a column store exhibits a stable query performance which is less affected by the
data characteristics.

Materialized aggregates also restrict the flexibility with regards to applying filters or performing calculations before aggregation. For example,
an  analysis  that  only  wants  to  look  at  sales  of  more  than  one  million  Euros  cannot  operate  on  already  aggregated  data,  because  the
aggregate values have lost the necessary information. Similarly, the loss of information from aggregation means that certain (so­called non­
distributive)  functions  cannot  be  part  of  analysis  questions,  if  the  materialized  aggregate  table  does  not  store  additional  information
beforehand. For example, calculating the average sales amount (assuming the average itself is not part of the materialized aggregate table)
needs both the sum of sales and the number of sales to be stored in the materialized aggregate table. Other functions such as minimum or
median  even  need  more  fine­granular  additional  information  (these  are  called  non­algebraic  or  holistic).  These  different  classes  of
aggregation functions also have an effect on whether it is easily possible to update materialized aggregates in the event of inserts, updates,
or deletes of the line items.

As explained and demonstrated in this and the preceding blog posts, not having to rely on materialization has substantial benefits. On­the­fly
calculation offers more flexibility and lowers the total cost of ownership compared to materialized views and materialized aggregates (thanks
to higher throughput and lower database footprint).

The  redundancy  of  materialized  views  and  materialized  aggregates  was  necessary  in  traditional  database  systems  to  achieve  adequate
performance. With the in­memory database SAP HANA, it is indeed feasible to eliminate redundancy and have a highly performant system.
We  have  demonstrated  both  theoretically  (https://blogs.saphana.com/2014/10/27/how­simple­finance­removes­redundancy­the­case­of­
materialized­views/)  and  at  the  example  of  SAP  Simple  Finance  (https://blogs.saphana.com/2014/09/30/how­simple­finance­removes­
redundancy­2/)  how  getting  rid  of  redundancy  is  possible  and  beneficial.  SAP  Simple  Finance  means  Zero  Cost  for  Redundant  Data  and
unprecedented levels of analysis flexibility, all in one system.

Throughout this series, we thus have so far explained the benefits that arise from the new technical possibilities. Most importantly, these are

increased flexibility,
higher throughput, and
lower database footprint.