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Polyéthylène

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Le polyéthylène (sigle générique PE) , ou polyéthène, est un des
polymères les plus simples et les moins chers. Il appartient à la famille des Polyéthylène
polyoléfines.

C'est un important polymère de synthèse, avec le PP, le PVC et le PS. Sa


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production mondiale était estimée à 80 millions de tonnes en 2008.

Sa température de transition vitreuseest très basse (voisine de −110 °C) et


son point de fusion peut selon les grades atteindre 140 °C, mais sa
résistance mécanique fléchit nettement dès 75 à 90 °C. Contrairement au
polypropylène, la température d'utilisation ne peut excéder le point
d'ébullition de l'eau. Sa nature paraffinique explique sa grande inertie
chimique.
Identification
Il existe différents types de polyéthylène (dont les homopolymères LDPE Nom UICPA poly(méthylène)
et HDPE) et des copolymères (LLDPE, plastomères, par exemple). Synonymes polyéthène,
homopolymère d'éthylène,
PE
Sommaire
No CAS 9002-88-4
Production
Classification No ECHA 100.121.698

Propriétés No E E914 (cire de PE oxydée)


Utilisation SMILES *CC*
PubChem , vue 3D
Commerce
Biodégradabilité, durabilité Apparence solide de forme variable
blanc1
Notes et références
Propriétés chimiques
Annexes
Articles connexes Formule brute (C2H4)n
Liens externes
Propriétés physiques
T° transition ~ −110 °C
vitreuse (transition γ)
Production
T° fusion 85 à 140 °C 1
Son nom vient du fait qu'il est obtenu par polymérisation des monomères
Paramètre de
d'éthylène (CH2=CH2) en une structure complexe de formule générique 16,2 MPa1/2 2
solubilité δ
-(CH2-CH2)n-. Le polyéthylène est la seule polyoléfine qui puisse être Masse
préparée par voie radicalaire. 0,91–0,96 g·cm-3 1
volumique
T° d'auto-
Le polyéthylène est surtout issu de la pétrochimie. En juin 2007, la 330 à 410 °C 1
inflammation
compagnie brésilienne Braskem a annoncé la certification d'un
Point d’éclair 341 °C 1
polyéthylène vert, polymérisé à partir d'éthylène issu d'éthanol lui-même
obtenu par fermentation decanne à sucre. Propriétés électroniques
Constante 2,3 (1 kHz, 23 °C) 3
diélectrique
Précautions

Classification du CIRC
Groupe 3 : Inclassable quant à sa
cancérogénicité pour l'Homme4

Unités du SI et CNTP, sauf indication


contraire.

Classification
Les polyéthylènes peuvent être :

linéaires ou branchés (ou ramifiés), classés selon :

leur densité qui dépend du nombre et de la longueur des ramifications présentes sur les chaînes
moléculaires :

Abréviation Masse
Sigle en Sigle en selon la 7
volumique
Nom Synthèse Branchements
français anglais norme EN
(g/cm3)
ISO 1043-1
Catalyse de Ziegler-
VLDPE,
Polyéthylène Natta à basse pression
very low
à très basse PE-TBD PE-VLD (< 10 bar) et par catalyse
density
densité métallocènes (mPE-
polyethylene
TBD)
Polyéthylène LLDPE, Copolymérisation avec
à basse linear low- des oléfines par catalyse
PE-BDL PE-LLD Courts
densité density Ziegler-Natta à basse
linéaire polyethylene pression (< 10 bar)
Polyéthylène LDPE, low- Polymérisation Longs et courts
0,910 -
basse PE-BD density PE-LD radicalaire sous très irrégulièrement 8
0,925
densité polyethylene haute pression distribués
MDPE,
Polyéthylène
medium- 0,926 -
moyenne PE-MD PE-MD Catalyseur Phillips 9
density 0,940
densité
polyethylene
Polyéthylène HDPE, high- Catalyse Ziegler-Natta et
0,941 -
haute PE-HD density PE-HD par catalyse métallocène 8
0,965
densité polyethylene (mPE-HD)

leur masse molaire :

polyéthylène à masse molaire très basse (ULMWPE ou PE-W


AX, ultra low molecular weight
polyethylene) ;
polyéthylène à masse molaire élevée (HMWPE,high molecular weight polyethylene) ;
PE-UHPM, polyéthylène de masse molaire très élevée(UHMWPE, ultra-high-molecular-weight
polyethylene ou PE-UHMW selon la norme EN ISO 1043-1) ;
réticulés : PE-R, polyéthylène réticulé (PEX ou XLPE, cross-linked polyethylene). Presque tous les PEX sont faits
à partir de polyéthylène à haute densité (HDPE) :

PE-RHD, polyéthylène réticulé à haute densité (HDXLPE,high density cross-linked polyethylene).

Le polyéthylène basse densité a été inventé en 1933 par les ingénieurs anglais E.W. Fawcett et R.O. Gibson. Le polyéthylène haute
densité a été synthétisé en 1953 par le chimiste allemand Karl Ziegler et son équipe. Le polyéthylène à basse densité linéaire a été
inventé pour remplacer le PE-BD en 1979.

Propriétés
Le polyéthylène est un polymère thermoplastique, translucide, chimiquement inerte
(il est plus résistant aux oxydants forts que le polypropylène), facile à manier et
résistant au froid.

Les trois principales familles de PE sont le HDPE (PE haute densité), le LDPE (PE
10
basse densité) et le LLDPE (PE à basse densité linéaire) .
Le LDPE est plus ramifié que le HDPE, ce qui signifie que les chaînes s'assemblent
moins bien entre elles. Les forces intermoléculaires de type van der Waals sont donc
11
plus faibles. Il en résulte un taux de cristallinité moindre , une plus faible densité,
une malléabilité et une résistance aux chocs plus élevées. En revanche, le HDPE est
plus rigide.
Granulés de copolymère LLDPE.
Le LDPE est obtenu parpolymérisation radicalairevinylique sous très
haute pression, et possède unemasse molaire de l'ordre de 200 000
à 500 000 g·mol-1 (mais elle peut être beaucoup plus élevée).
Les autres PE peuvent être obtenus par une méthode de synthèse plus complexe et plus chère : polymérisation
la
coordinative par catalyse Ziegler-Natta.

Utilisation

Le polyéthylène est un polymère de synthèse très employé. Il compose notamment la


moitié des emballages plastiques (films à usage alimentaire, agricole,etc.).

L'utilisation la plus visible du polyéthylène sont lessacs plastiques :

Lorsque le sac se froisse facilement sous la main, avec un bruit


craquant, un touché « mécanique », et revient plus ou moins
spontanément à sa forme d'origine, il s'agit du HDPE (PE haute
densité)
Lorsque le toucher est plus « gras », que le plastique se froisse sans
bruit, se perce facilement avec le doigt, il s'agit du LDPE (PE basse
densité).
Les principales applications du HDPE sont des produits rigides : flacons (détergents,
cosmétiques, etc.), bouteilles, boîtes type Tupperware, jerricans, réservoirs de
Polyéthylène LDPE et HDPE mis en
carburant d'automobiles,etc. forme : film et objets moulés (la boîte
est en polypropylène, PP).
Les principales applications du LDPE sont des produits souples : sacs, films, sachets, sacs poubelles, ruban adhésif, récipients
souples (ketchup, crèmes hydratantes, etc.), etc.

Le polyéthylène réticulé (PER) montre une meilleure tenue thermique que le PE. Pour la fabrication de gaines de câbles électriques,
la réticulation se fait en général aprèsextrusion.

Le polyéthylène de masse molaire très élevée, tel le Dyneema, est utilisé pour ses hautes performances (un rapport résistance/masse
40 % supérieur à celui des aramides (Kevlar)). On le trouve dans les équipements sportifs (ski, snowboard, surf, cerfs-volants, etc.),
le matériel de protection, notamment balistique (gilets pare-balles) ou moto (tenues à haute résistance à l'abrasion), les implants
chirurgicaux, les plaques pour remplacer la glacedes patinoires, etc. Son coût est très supérieur à celui des autres polyéthylènes.

Le polyéthylène est également unadditif alimentaire (cire de polyéthylène oxydéeE914).

Remarque : le poly(téréphtalate d'éthylène) (PET) est un polyester saturé utilisé pour la fabrication de fibres textiles, de bouteilles
pour boissons, d'emballages,etc.

Commerce
En 2014, la France est nettement importatrice de polyéthylène, d'après les douanes françaises. Le prix moyen à la tonne à l'import
12
était de 1 100 € .

Biodégradabilité, durabilité
Ce plastique a longtemps été considéré comme très stable et non-biodégradable. Cependant, des indices et preuve de biodégradabilité
ont été récemment publiés (2014), au moins par deux souches de bactéries, et par ces dernières quand elles sont présentes dans
13
l'intestin de la larve d'une mite alimentaire (Plodia interpunctella) . Seuls de très fins films de polyéthylène semblent à ce jour
13
concernés . Les souches bactériennes (isolées à partir de l'intestin de larves de mites) sont Enterobacter asburiae YT1 et Bacillus
sp. YP1.

En incubant des films fins de PE durant 28 jours, des biofilms constitués par ces bactéries viables se sont formés. Ils ont réduit le
13
caractère hydrophobe des films plastiques en les rendant poreux . Des traces de puits et cavités (0,3 à 0,4 μm de profondeur) ont été
observées en microscopie électronique à balayage et microscopie à force atomique à la surface de ces films de polyéthylène, et une
13
formation de groupes carbonyle a été vérifiée .

Des cultures en suspension des deux souches bactériennes YT1 et YP1 (108 cellules/ml) ont dégradé à hauteur d'environ 6,1 ± 0,3 %
13
et de 10,7 ± 0,2 % des films PE (100 mg), respectivement pour une période d'incubation de 60 jours .

Les poids moléculaires des films PE résiduels étaient plus faibles, et 12 sous-produits de dégradation (solubles dans l'eau) ont aussi
13
été détectés. Les auteurs jugent leurs résultats comme prometteurs pour la biodégradation du PE dans l'environnement.

Remarque : la larve d'un coléoptère (ténébrion meunier ou Tenebrio molitor Linnaeus) se montre également capable de dégrader
14
certaines formes de polystyrène expansé .

Notes et références
1. POLYETHYLENE (https://www.cdc.gov/niosh/ipcsnfrn/nfrn1488.html), fiche(s) de sécurité duProgramme
International sur la Sécurité des Substances Chimiques(https://www.cdc.gov/niosh/ipcsnfrn/french.html),
consultée(s) le 9 mai 2009
2. (en) James E. Mark, Physical Properties of Polymer Handbook, Springer, 2007, 2e éd., 1076 p. (ISBN 0387690026,
lire en ligne (https://books.google.fr/books?id=fZl7q7UgEXkC&pg=PA289&dq=hildebrand+parameters+of+representa
tive+polymers&hl=fr&sa=X&ei=7rcwUdT1EYHBhAfIq4HQBA&ved=0CDUQ6AEwAA#v=onepage&q&f=false) ), p. 294
e
3. (en) David R. Lide, CRC Handbook of Chemistry and Physics, CRC Press, 2009, 90 éd., 2804 p., relié
(ISBN 978-1-4200-9084-0)
4. IARC Working Group on the Evaluation of Carcinogenic Risks to Humans, « Evaluations Globales de la
Cancérogénicité pour l'Homme, Groupe 3 : Inclassables quant à leur cancérogénicité pour l'Homme » (http://monogr
aphs.iarc.fr/FR/Classification/crthgr03list.php)
, sur monographs.iarc.fr, CIRC, 16 janvier 2009 (consulté le
17 mai 2010)
5. Nom et abréviation selon la norme EN ISO 1043-1,Plastiques - Symboles et termes abrégés -Partie 1 : polymères
de base et leurs caractéristiques spéciales
6. (en) Otto G. Piringer et Albert Lawrence Baner, Plastic packaging: interactions with food and pharmaceuticals ,
Wiley-VCH, 2008, 2e éd. (ISBN 978-3-527-31455-3, lire en ligne (https://books.google.com/?id=UbOFgsNEHbAC) ).
7. Marc Carrega, « Aide-mémoire - Matières plastiques », coll. « Aide-Mémoire », Dunod/L'Usine nouvelle, 2009, 2e éd.,
256 p.
8. (en) J.G. Speight, Norbert Adolph Lange,Lange's handbook of chemistry, New York, McGraw-Hill, 2005, 16e éd.,
1623 p. (ISBN 978-0-07-143220-7, LCCN 84643191 (http://lccn.loc.gov/84643191)), p. 2.807 et 2.762
9. (en) « Polyethylene » (http://www.plasticmoulding.ca/polymers/polyethylene.htm), sur plasticmoulding.ca (consulté
le 8 juillet 2015)
10. (en) Charles E. Wilkes, James W. Summers et Charles Anthony Daniels, PVC Handbook, Munich, Hanser Verlag,
2005 (ISBN 1-56990-379-4, lire en ligne (https://books.google.fr/books?id=YUkJNI9QYsUC&pg=P A14&dq=Annual+w
orldwide+use+of+plastic+(year+2000)&cd=1#v=onepage&q=&f=false) ), p. 14
11. La cristallinité est plus élevée pour le second (80-90 % contre 50-70 %) car les ramifications, courtes ou longues, y
sont moins fréquentes que dans le premier .
12. « Indicateur des échanges import/export» (http://lekiosque.finances.gouv.fr/LEO/frame_LEO.asp), sur Direction
générale des douanes. Indiquer NC8=39012010(consulté le 7 août 2015)
13. (en) Jun Yang et al., Evidence of Polyethylene Biodegradation by Bacterial Strains from the Guts of Plastic-Eating
Waxworms, Environ. Sci. Technol., 2014, 48 (23), p. 13776–13784, DOI:10.1021/es504038a (https://dx.doi.org/10.10
21%2Fes504038a), mis en ligne le 19 novembre 2014.
14. (en) Yu Yang, Jun Yang, Wei-Min Wu, Jiao Zhao, Yiling Song, Longcheng Gao, Ruifu Yang et Lei Jiang,
Biodegradation and Mineralization of Polystyrene by Plastic-Eating Mealworms: Part 1. Chemical and Physical
Characterization and Isotopic Tests, Environ. Sci. Technol., 2015, 49 (20), 12080-12086.

Annexes

Articles connexes
Sac plastique • Sac poubelle
Film étirable
Conservation de la viande
Melt flow index
Caisse-outre

Liens externes
Polyéthylène, University of Southern Mississippi
Guillaume Latouchent et Jean-Louis Vignes, Polyéthylène, Société chimique de France, août 2005
(fr+en) Site de l'Association des fabricants de plastique
Coefficients de perméabilité, coefficients de diffusion et coefficients de solubilité du polyéthylène pour dif
férents
perméants

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