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MEMORIA DE TRABAJO, RETRASO MENTAL Y DIFICULTADES...

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MEMORIA DE TRABAJO, RETRASO MENTAL Y


DIFICULTADES DE APRENDIZAJE*

WORKING MEMORY, MENTAL RETARDATION AND


LEARNIN G DIFFICULTIES

Carmen FLORES-MENDOZA1
Roberto COLOM2

RESUMEN

La memoria de trabajo se refiere al uso de mecanismos de


almacenamiento temporal de Ia información al resolver tareas
cognitivamente exigentes. Los estudios a ese respecto muestran que
Ias diferencias individuales en ese mecanismo estarían vinculadas con
Ias medidas clásicas de Ia inteligencia. En el presente análisis intentase
explicar que Ias diferencias individuales en Ia memoria de trabajo
pueden obedecer, entre otras cosas, a Ias diferencias en los procesos
cognitivos básicos como Ia velocidad de identificación de elementos
informativos o, en Ia producción de estrategias como el uso de repaso.
Este presupuesto sería válido para los casos de discapacidad cognitiva.
Pero, Ia cuestión sobre Ia naturaleza -si unitaria o específica- de Ia
memoria de trabajo permanece sin respuesta.
Palabras-Claves: Retraso Mental - Inteligencia - Memoria de Trabajo -
Dificultad de Aprendizaje

RESUMO

A memória de trabalho se refere ao uso de mecanismos de


armazenamento temporal da informação durante a resolução de tarefas
cognitivamente complexas. Os estudos a esse respeito apontam que
as diferencias individuais na memória de trabalho estariam relacionadas

(*)
Observaciones: Este artículo fué preparado durante Ia estancia de Ia primera autora en Ia Facultad de Psicologia, programa
de Personalidad, Evaluacíon y Tratamiento Psicológico de Ia Universidad Autónoma de Madrid con supervisión del profesor
Dr. Roberto Colom .El segundo autor desea constatar que, en parte, este artículo se ha podido preparar gracias a Ia Beca
de investigación que le ha sido concedida en Espana por el Ministerio de Educación y Cultura (PB98-0066).
(1)
Universidade do Grande ABC. Departamento de Psicologia. Av. Industrial 3,330- 0908051t, Santo André-SP - Bra-
sil - e-mail: carmenflor@uol.com.br. Rua Loureiro da Cruz, 35. Apto. 1003. Aclimação. São Paulo-SP. Brasil. Cep:
01529-020. Telefone: (Oxx11) 3399-3533 ou (Oxx11) 9116-2435 - e-mail: carmenflor@uol.com.br
(2)
Universidad Autónoma de Madrid. Facultad de Psicologia -28040 - Madrid - Espana - e-mail: roberto.colom.@uam.es.

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com as medidas clássicas da inteligência. Na presente análises ten-


ta-se explicar que tais diferenças podem obedecer, entre outras coisas,
às diferenças nos processos cognitivos básicos como a velocidade de
identificação de elementos informativos ou em processos estratégicos
como o uso de repetição. Esta asseveração seria válida para os casos
de atraso cognitivo. Mas, a questão sobre a natureza da memória de
trabalho - se unitária ou multicomponencial- ainda está por ser resolvida.
Palavras-chave: Deficiência Mental - Inteligência - Dificuldades de
Aprendizagem - Memória de Trabalho

ABSTRACT

The working memory refers to the use of temporary storage mechanisms


during the performance of more complex tasks. The studies of this
subject show that individual differences in working memory might be
related to the classical measurement of intelligence. Therefore, the
present analysis tries to explain that such differences mar obey, among
other things, the differences in the certain basic cognitive processes
such as the speed of informative elements identification, or in strategi
processes like the rehearsal use. This argument would be appropriate
to explain the cases with cognitive deficits. However, the issue about
work memory nature -if unitary or multicomponencial- is still to be
solved.
Key-words: Mental Retardation-Intelligence - Learning Difficulties - Working
Memory

INTRODUCCIÓN similares implica un tipo de memoria que nos


permita mantener la información en un estado
En la vida cotidiana realizamos activo, durante un cierto intervalo de tiempo.
numerosas actividades en las que utilizamos, Ese tipo de memoria fue reconocido
de manera simultanea, diversos procesos académicamente a mediados del siglo XX y
mentales. La memoria es uno de ellos. Veamos fue denominada en su momento "memoria a
algunos ejemplos. Un profesor expone un tema corto plazo" y más recientemente "memoria
durante una hora manteniendo el hilo conductor de trabajo" .
del contenido expuesto y atiende, al mismo
Antes del reconocimiento de la influencia
tiempo, a las diversas inquietudes de Ios
de la memoria a corto plazo, la comprensión
alumnos sin desviarse del asunto principal.
Una secretaria consulta un número telefónico de la memoria humana se había centrado en
en la agenda y mantiene las números aspectos mnemónicos generales. Estes (1987)
"guardados" en la memoria hasta marcarlos en en el libro "Memory and Learning", publicado
el teléfono. al ver una película vamos en ocasión del primer centenario de la muerte
entendiendo el guión a medida que las escenas de Hermann Ebbinghaus (autor del primer
se van sucediendo. al conocer a una persona estudio sistemático sobre memoria humana),
seleccionamos preguntas y comentarios presenta el desarrollo histórico de las modelos
conforme vamos hablando con ella. La teóricos sobre la memoria humana. Según
realización de estas y otras actividades Estes, después de las trabajos de Ebbinghaus

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a finales del XIX, surge la primara taxonomia de velocidad con que se almacena la información,
la memoria propuesta por William James, a y por el tiempo de retención de la información.
saber: memoria primaria y memoria secundaria. La importancia de investigar el constructo
Después vendrían losconceptos de "memory de memoria a corto plazo radica en la
trace" (representación en la memoria de un observación de que si se produce un problema
evento previamente experimentado), en el sistema de activación de la información
"reintegración" (reinstalación del "memory almacenada, la actividad cognitiva también se
trace" sobre la presentación de un estímulo verá afectada. En este artículo se analizarán
correspondiente a algún fragmento de la las propu estas teóricas y evidencias
situación que originalmente produjo el "trace"), experimentales acercadel desarrollo, la posible
"memoria constructiva" (aspectos naturaleza y la participación en la cognición,
constructivos del recuerdo en ambientes de ese sistema denominado memoria de
naturales) y "regias guestálticas". A mediados trabajo.
del siglo XX, después de una fuerte presencia
del funcionalismo y del asociacionismo, surgen
las primeras manifestaciones de la psicologia EL CONSTRUCTO "MEMORIA DE
cognitiva a través de los conceptos de TRABAJO"
"empaquetamiento" ("chunking"), "redes Según Richardson (1996), la expresión
simuladas por ordenador", "rastreamiento en "memoria de trabajo" fue empleada por primera
la memoria" "<memory scanning"), "trace de vez por Miller, Galanter y Pribam en 1960.
memoria multicomponencial", o "red Estos autores afirmaron que ese constructo
semántica". Siguiendo ases modelos teóricos,
se referia a un componente particular del
los estudios se centraron en el análisis de la
sistema humano de procesamiento de
memoria de reconocimiento, el recuerdo libre,
información implicado en el control ejecutivo
el recuerdo a corto plazo, y el aprendizaje de
de la cognición y del comportamiento. Por su
pares asociados. Según Estes (1987) pocos
parte, el modelo de Atkinson & Shiffrin (1968)
modelos consideraban a la memoria a corto
plazo y a los aspectos estratégicos de "repaso" postulaba 3 estructuras: almacenamiento
y "recuperación". En losanos 60 comienzan a Sensorial (AS), almacenamiento a Corto Plazo
surgir discusiones sobre el carácter unitario ó (ACP),y almacenamiento a Largo Plazo (ALP).
dicotómico de la memoria humana. Las La memoria de trabajo seria el operador de la
evidencias experimentales y memoria a corto plazo que mantendría y
comportamentales, principalmente derivadas controlaría, mediante el repaso, el flujo de la
de datos neuropsicológicos, se mostraron a información procedente del AS y del ALP. La
favor de la independencia de los sistemas de estructura del ACP seria de naturaleza unitaria,
almacenamiento a corto y a largo plazo puesto que al mismo tiempo que almacenaría
(Baddeley, 1997). A finales de los60,surge la información, actuaría como memoria de
propuesta teórica mas influyente hasta el trabajo. Además, el ACP se basaría en una
momento: el modelo de procesamiento de codificación acústica, mientras que el ALP se
información de Atkinson & Shiffrin (1968). el basaría en una codificación semántica
"modelo modal" de estes autores puso en (Norman, 1968, 1970).
evidencia aspectos no solamente estructurales La atención académica en los anos 70 se
de la memoria a corto plazo, sino también volvió hacia el trabajo de alan Baddeley quien,
aspectos de control. el modelo se junto con Graham Hitch, presentó uno de los
caracterizaría, de manera general, por un limite modelos teóricos mas influyentes hasta el
en la capacidad de almacenamiento, por la momento sobre la estructura de la memoria de

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trabajo (Baddeley & Hitch, 1974). En términos lenguaje. La manipulación puede ocurrir vía
generales, Baddeley (1997) concuerda con la almacén fonológico o vía control articulatorio.
definición original de Atkinson y Shiffrin: la El almacén fonológico retiene la información
memoria de trabajo se refiere al basada en códigos fonológicos. La prueba de
almacenamiento temporal de la información. la existencia de este constructo está en que
Pero su modelo va más alía de la definición palabras o consonantes más similares son
generalista de Atkinson y Shiffrin y presenta más difíciles de recordar que palabras o
numerosos datas que muestran la insuficiencia consonantes menos similares. La razón podría
del modelo moda!. Baddeley observó que el ser que códigos similares exigen mayor
rendimiento de las sujetos en tareas de esfuerzo de discriminación, y, por tanto,
razonamiento no se ve perjudicado si realizan dificultan el recuerdo. La Eira evidencia procede
simultáneamente tareas de recuerdo de pocos de las resultados con tareas no atencionales.
dígitos. Por tanto, el hecho de utilizar la Cuando se pide a los sujetos que atiendan a
capacidad de almacenamiento con unos distractores (música, sílabas con y sin
informaciones simples no implica un deterioro sentido) se observó que su rendimiento en una
del desempeño en actividades más complejas. tarea de recuerdo de dígitos se ve perjudicado.
El deterioro surge cuando se sobrecarga la Baddeley (1997) hipotetiza que probablemente
capacidad de almacenamiento (por ejemplo las distractores acceden al almacén fonológico.
recordar acho dígitos cuando se realiza a la Por otro lado, el control articulatorio se refiere
vez una tarea de verificación de frases). Otra a la subvocalización o habla interna. La validad
de este constructo proviene del efecto que la
observación fue que el ACP podría trabajar con
longitud de la palabra tiene sobre su recuerdo.
codificación semántica y no solo con
Palabras que requieren mayor tiempo de
codificación fonológica. Esas observaciones
articulación demandan mayor esfuerzo que
dieron lugar a la propuesta de Baddeley (1986)
palabras cortas. Así, por ejemplo, las palabras
de una memoria de trabajo en la que la
refrigerador, edificio, o conserjería, consumen
capacidad de almacenamiento seria una de más esfuerzo que las palabras avión, paz, o
sus características, pero no la única. Habría mar. La hipótesis es que la articulación de
otros sistemas (no se sabe si independientes palabras largas consume un mayor espacio
o no) operando en la memoria de trabajo. en la MCP (que se caracteriza por ser limitada)
A partir de aquí, Baddeley (1986, 1997) que la articulación de palabras cortas. el
propone una estructura de la memoria de resultado seria un bajo rendimiento mnemónico.
trabajo que comprende un sistema general En ciertas situaciones, palabras con igual
llamado ejecutivo central y dos subsistemas número de sílabas pueden requerir diferentes
denominados bucle fonoarticulatório y agenda tiempos de articulación. Es el caso de las
viso-espacial. palabras vida, mano, rostro, o puerta. Todas
El sistema general gestionaría las ellas presentan dos sílabas, pero el tiempo de
procesos de optimización del almacenamiento articulación para rostro y puerta seria mayor
y mantenimiento de la información, pero que para las palabras vida y mano.
también seleccionaría las recursos y La agenda viso-espacial se refiere al
estrategias de procesamiento. El ejecutivo mantenimiento de información de tipo viso-
central tendría una capacidad limitada y espacial en la memoria a corto prazo. Este
controlaría las dos subsistemas por las que subsistema de la memoria de trabajo se conece
fluye la información. menos que el bucle fonoarticulatorio. Según
El bucle fonoarticulatório se refiere a la Baddeley (1997) habría evidencias, a partir de
manipulación de la información basada en el datas neuropsicológicos, de la existencia de

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dos componentes de la agenda: uno referido a asignar recursos al realizar tareas verbales.
qué tipo de información se esta procesando En ese punto, el modelo se asemeja a la
(imágenes visuales como colores, tamaños, o propuesta del "ejecutivo central" de Baddeley.
formas) y el otro referido a dónde se localiza la el modelo predice que frases complejas,
información (imagénes espaciales como aunque no largas, pueden colapsar la memoria
rotación, inversión, o movilización). de trabajo puesto que, en el caso de la
Baddeley (1986, 1997) ha contrastado su comprensión de textos, es necesario procesar
modelo en diferentes poblaciones afectadas y mantener estructuras sintácticas en la
cognitivamente, principalmente sujetos con memoria a corto plazo simultáneamente. Just
lesión cerebral. Los investigaciones han y Carpenter (1992) comparan el rendimiento
apoyado la validez ecológica de sus principales de sujetos en tareas de amplitud lectora,
formulaciones (Schweickert & Boruff, 1986; como la de Daneman y Carpenter (1980) con
Smith & Jonides, 1997). Pero todavía no se tests de habilidad verbal, como el SAT-Verbal.
sabe en quê medida las dos subsistemas Los autores observaron correlaciones entre .5
están relacionados con las diferencias y .6. Just y Carpenter afirman que su modelo
individuales en inteligencia y si son suficientes puede ayudar a comprender las diferencias
para definir la naturaleza de la memoria de individuales en otros dominios, no solamente
trabajo. Por ejemplo, Belleville et. al. (1997) en la comprensión del lingüística.
informan del caso de una paciente, de mediana Al revisar lapropuestade Just y Carpenter
inteligencia en situación de póscirugia cerebral, (1992), Waters y Caplan (1996) afirman que el
en la que se observá un perjuicio de la memoria experimento de Daneman y Carpenter (1980)
fonológica, pero un uso eficiente de la fue interpretado erróneamente con relación a
información léxico-semántico, tanto en tareas los procesos de recuperación y carga de
de memoria a corto como a largo plazo. La memoria que la tarea solicitaba. Waters y
paciente recordaba mejor las palabras similares Caplan sugieren la existencia de un conjunto
que las diferentes (ausencia de efecto de de recursos específicos y separados en el
similaridad acústica), y recordaba bien tanto procesamiento lingüística, dependiendo de la
palabras cortas como palabras largas(ausencia naturaleza de la tarea, a diferencia del modelo
de efecto de longitud de la palabra). de Just y Carpenter que apoya la activación de
La visión multicomponencial de la una misma fuente de recursos. Waters y
memoria de trabajo propu esta por Baddeley Caplan (1996) afirman que las diferencias
(1997) constrasta con las modelos individuales en la memoria de trabajo no
generalistas. Por ejemplo, Just y Carpenter predicen la eficiencia en el procesamiento
(1992) proponen una teoría de la memoria de lingüística. En respuesta, Just, Carpenter y
trabajo relacionada con las diferencias Keller (1996) presentan un estudio de
individuales en el procesamiento del lenguaje. neuroimagen en el que se solicitó a los sujetos
Los autores intentan explicar tanto el dos cosas: lectura simple de una secuencia
almacenamiento como el procesamiento de frases, y, en otro momento, lectura de
realizado en la memoria de trabajo en la frases y mantenimiento de las últimas palabras
comprensión lingüística. Los autores afirman de las frases leídas (tarea de Daneman &
que su teoría no incluye "buffers" específicos Carpenter, 1980). El resultado, tal como fue
de modalidad, como en el caso de Baddeley previsto por las autores, fue que, en ambas
(1986). Según ellos, las diferencias individuales tareas, se activaron las mismas áreas
en el domínio del lenguaje, se deben a las corticales (el área de Wernicke se activó más
diferencias individuales en la capacidad de la en la condición de lectura y mantenimiento,
memoria de trabajo. Esa capacidad permitiría debido a la mayor demanda de recursos de

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procesamiento). Ese resultado reforzó la modelo del Control Adaptativo del Pensamiento-
hipótesis de que las diferencias individuales ACT de John Anderson. Otros investigadores
en la comprensión dellenguaje, así como las estarían interesados en estudiar la relación
diferencias en el tiempo de lectura, se deben entre la memoria de trabajo y las diferencias
a las mismas fuentes de diferencias individuales individuales, como Just y Carpenter en el
en la memoria de trabajo. dominio dellenguaje o Kyllonen y Christal em
el domínio del razonamiento. Frente a las
Desde otro ángulo, Kyllonen y Christal
concepciones generales estaría la propuesta
(1990) se preguntan si las diferencias en la
de Baddeley.
memoria de trabajo equivaldrian a las
diferencias en los procesos de razonamiento. Independientemente de cuál sea la
Los autores evaluaron a dos mil sujetos naturaleza de la memoria de trabajo (global o
mediante una batería de tareas que incluía específica), parece que hay un consenso entre
pruebas de razonamiento, de memoria de los diversos investigadores respecto a que el
trabajo, de velocidad y de conocimiento general. constructo se refiere a un tipo de memoria de
Los resultados indicaron correlaciones altas corta duración y que supera la definición
entre memoria de trabajo y razonamiento (entre tradicional de la memoria a corto plazo, puesto
.80 y .88). Tales resultados se explicarían si la que no solam ente contempla el
memoria de trabajo compartiese los mismos almacenamiento y la recuperación de la
recursos que el razonamiento. Por tanto, información, sino también su procesamiento
Kyllonen y Christal entienden que, tanto en (operación, transformación) simultáneo. Esa
tareas de razonamiento como en tareas de memoria también estaría relacionada con la
memoria de trabajo, el éxito depende de la velocidad con que se procesa la información.
habilidad para mantener activa la información Su importancia, tanto para la Psicología básica
y para procesarla. La memoria de trabajo se como para la Psicología aplicada, está en su
definiria, por tanto, como la capacidad de relación con actividades cognitivas complejas,
almacenamiento y procesamiento simultaneo tales como el razonamiento, el lenguaje, el
de la información. Esta explicación coincide cálculo, o la lectura. Esa relación permitiría
con la propuesta de Just y Carpenter (1992). ayudar a responder dos de las grandes
preocupaciones de la Psicología educativa, a
Del lado psicométrico, en el estudio de
saber: el retraso mental y las dificultades de
las diferencias individuales en el facto r <<g>>,
Jensen (1993) acepta la memoria de trabajo aprendizaje.
como "unidad central de procesamiento de
información" (pág. 122). Lo mismo puede MEMORIA DE TRABAJO Y RETRASO
interpretarse del estudio efectuado por MENTAL
Embretson (1995).
¿Por qué diferentes perspectivas sobre Ya los primeros tests psicométricos de
la memoria de trabajo? La respuesta es evaluación de la inteligencia incluían tareas de
ofrecida por Richardson (1996). Según este Memoria a Corto Plazo (MCP). Por ejemplo, la
autor, el concepto general de memoria de prueba de dígitos del WAIS correlaciona entre
trabajo, después de la propuesta de Atkinson .30 y .53 con el resto de lossubtests de esa
y Shiffrin, ha sido investigado con diferentes batería. Tests de rendimiento académico como
objetivos. algunos investigadores estarían el SAT Verbal correlacionaron dígitos en .74;
interesados en comprender el sistema de con el SAT-Matemático la r es de .77
conocimiento humano basándose en los (Dempster, 1981). Esos resultados indican
sistemas de producción (Newell y Simon), o que la memoria a corto plazo se relaciona, de
en las redes asociativas propu estas en el alguna manera, con la aptitud mental, una

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relaciony a observada por Jacobs a finales del - Al usar otro tipo de estrategias
XIX (Baddeley, 1997). mnemónicas.
Desde los anos 50 se sabe que los Bray y Turner (1986) afirman que no está
sujetos con retraso mental presentan claro si el bajo rendimiento de las sujetos con
problemas de memoria a corto plazo. retraso, en tareas de memoria a corto plazo,
Generalmente, los estudios abordan tanto los se debe a que simplemente no emplean
aspectos relacionados con el almacenamiento estrategias de repaso, o a si lo hacen de
como los relativos a la velocidad de manera inadecuada. El repaso seria una de
procesamiento (Detterman, 1987). Pocos han las estrategias para evitar la pérdida de la
prestado atención a otros aspectos información en el ACP (Norman, 1968), y una
relacionados con la memoria de trabajo, tales de las tareas clásicas para evaluarlo seria la
como el efecto del bucle fonoarticulatório. Tal prueba de dígitos de las Escalos Weschler.
vez, en este sentido, el trabajo de Hulme y En asa prueba se supone que a medida que el
Mackenzie (1992) constituye la obra más examinador va presentando en voz alta los
citada. Seguidamente se describen los números de una seria, el examinando los va
resultados sobre almacenamiento, velocidad repasando subvocalmente para mantenerlos
y procesamiento de la información. activos en la memoria a corto plazo. A fin de
esclarecer el uso o no de repaso en sujetos
Almacenamiento con retraso mental, Bray y Turner (1986)
hicieron una revisión de las principales revistas
A finales de la década de los 60, la "teoría americanas dedicadas al retraso mental,
del déficit" de Norman ellis (1969, 1970, 1978) publicadas entre 1969 y 1985. Los análisis se
se convirtió en uno de los puntos de referencia centraron en el efecto del tiempo de estudio
en los estudios sobre el retraso mental. Según del estímulo, el efecto de primacía, y el efecto
este autor, los sujetos con retraso mostrarían de los intervalos entre/estímulos.
una capacidad limitada de almacenamiento de
la información en la memoria a corto plazo, Efecto del Tiempo de Estudio del Estímulo
probablemente porque fallarían en el uso del
repaso. El resultado final seria un el efecto de estudio del estímulo
almacenamiento de información insuficiente general mente se investiga mediante la
para realizar tareas cognitivas complejas y un aplicación de pruebas auto-administradas, esto
decaimiento o pérdida rápida de la información. as, pruebas en laque el tiempo de observación
(ellis, 1970, 1978; ellis, McCartney, Ferretti & de los estímulos y las pausas entre ellos son
Cavalier, 1977; Engle & Nagle, 1979; ellis et. controlados por el propio sujeto. La hipótesis
al.; 1982; ellis, Deacon & Wooldrige, 1985). es que si se encuentra un aumento de Ios
Bray y Turner (1986) presentan un resumen de tiempos de pausas, en ítems sucesivos, se
las principales conclusiones de esos estudios. puede pensar que el sujeto empleó repaso. Si
El problema de los sujetos con retraso mental los tiempos de pausa entre los estímulos
en tareas de MCP se debe, entre otras cosas, muestran un aplanamiento, entonces es
al déficit: probable que el sujeto no haya empleado el
repaso. Los resultados son discordantes.
- Al mantener la información durante
Butterfield, Wambold y Belmont (1973), así
breves intervalos de tiempo.
como Butterfield y Belmont (1977) muestran
- En la organización de los ítems a una ausencia del uso de repaso por parte de
recordar. los sujetos con retraso, mientras que Kellos
- Al establecer relaciones entre los et al. (1973) y Turner y Bray (1985) muestran
estímulos para recordarlos mejor. presencia de repaso.
- Al usar imágenes como ayuda al Por nuestra parte, hicimos un reanálisis
recuerdo. de unos datos registrados por Flores-Mendoza

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(1998) que no habían sido analizados aplicaba de manera auto-administrada (el sujeto
previamente con este objetivo. Los datos se podía observar cada posición del estímulo
refieren a la aplicación, a 24 sujetos con durante el tiempo que considerase
retraso mental leve y a 34 sujetos normales conveniente). el sujeto debía recordar la
adultos, de un atarea de recuerdo de la posición posición de una figura de entre las cinco
en la que aparecen 5 figuras. La tarea se presentadas inicialmente.

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Por un lado, los resultados indican un probablemente para evitar un colapso en la


comportamiento semejante en ambos grupos. memoria, o sea, para evitar prolongar por
Es decir, tanto los sujetos con retraso como mucho tiempo el mantenimiento de los
los sujetos normales, emplearon, en promedio, primeros estímulos de forma a provocar su
mayor tiempo para los estímulos presentados desvanecimiento. No entanto, a pesar de que
en las primaras posiciones que para los ambos grupos presentaron un mismo patrón
presentados en las últimas posiciones. Los de comportamiento, la eficacia en la tarea fue
comparaciones por pares de los tiempos de mayor en el grupo de normales que el grupo de
observación (Tablos 1 y 2), muestran el sujetos con retraso (t:-4,508, p<.000). El nivel de
precisión indica que los sujetos normales
comportamiento de observación para cada
mantubieron y recuperaron mejor la información
grupo. Verificase que los grupos diferían en la
que los sujetos con retraso. Paro, si el nivel de
magnitud de los tiempos. La comparación precisión parece no estar relacionado al tiempo
intergrupo mostró diferencias significativas para de observación (sujetos normales y con retraso
los tiempos de observación de los estímulos se comportaron de manera semejante)
T1,T2 y T3, pero no se encontraron diferencias entonces es posible que la precisión haya
significativas entre las magnitudes de los estado relacionada al efecto de posición. Es lo
tiempos de observación empleados para los que luego se verá.
estímulos T4 y T5 (Tabla 3). Tales diferencias
en los tiempos de observación para los primeros Efecto de Primacía
estímulos se debe a la mayor variabilidad de
EI efecto primada supone recordar mejor
los sujetos con retraso. La variabilidad
los ítems iniciales de una determinada
disminuye para los últimos estímulos,
secuencia, puesto que tienen mayores
asemejándose al rendimiento de los sujetos
oportunidades de ser repasados que los ítems
normales (Figura 1).
de la parte central de la secuencia. En las
No se observó, por tanto, un aumento curvas de posición serial se ha encontrado que
progresivo en el tiempo de observación de los los sujetos normales recuerdan con precisión
estímulos, ni para el grupo de normales y ni los primeros ítems, mientras que los sujetos
para el grupo de sujetos con retraso. Por el con retraso presentan un aplanamiento de la
contrario, se observó un decremento de los curva (ellis, 1970; Baumeister, 1996). Sin
tiempos de observación. A medida que los embargo, en algunos estudios se ha observado
sujetos iban observando la secuencia de efecto de primacía en sujetos con retraso
estímulos, decrecía el tiempo de observación, (Dugas, 1975; Glidden, 1972; Bray, 1973).

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Para explorar este efecto se analizó una Ios estímulos no fueun buen indicador del uso
tarea de MCP con tiempo fijo (el tiempo de de repaso ni en sujetos normales y ni en
presentación era controlado por el ordenador - sujetos con retraso, pero si lo fue el efecto
un segundo por figura), empleada previamente primacía. Por tanto, concordamos con Bray y
por Flores-Mendoza (1998). Se aplicá a sujetos Turner (1986) cuando afirman que las estudios
con y sin retraso. El sujeto debía recordar la sobre el repaso en sujetos con retraso varían
posición de una figura entre las cinco desde aquellos que muestran la ausencia de
presentadas inicialmente. Tanto en la tarea de repaso, hasta aquellos que apuntan un uso
tiempo fijo como en la tarea de tiempo variable inadecuado de las estrategias de repaso.
(Figuras 2 y 3), se observá efecto de primacía
en las sujetos normales, pero no en las sujetos Velocidad
con retraso. Estos últimos recordaron mejor
Otro aspecto es la velocidad con que se
las últimos ítems (efecto de recencia).
procesa la información. Kyllonen y Christal
el hecho de que las sujetos presentaran (1990) encontraron que la capacidad de la
un mejor recuerdo de las ítems iniciales en memoria de trabajo correlacionaba .47 con la
relación a los ítems centrales, es evidencia de velocidad de procesamiento. Una seria de
que hubo un mantenimiento y una recuperación estudios (Harris & Fleer, 1974; Baumeister,
eficaces de la información en las sujetos sin 1967; Berkson & Baumeister,1967;
retraso. Sin embargo, las sujetos con retraso Baumeister, Hawkins & Holland, 1967;
presentaron una pérdida de la información Baumeister & Kellos, 1968) han mostrado que
correspondiente a los primaras ítems. Los el sujeto con retraso mental presenta una alta
sujetos con retraso mental solo consiguieron variabilidad en las respuestas, pero además la
mantener las últimos ítems, lo que podría ser velocidad es siempre menor en el grupo de
reflejo, tanto de una limitación importante en la sujetos con retraso que en el grupo de sujetos
capacidad de almacenamiento como una normales. Por tanto, puede afirmarse que una
probable ausencia de repaso. de las características esenciales de los sujetos
Teniendo en cuenta estas resultados, se con retraso mental es la lentitud de
podría considerar que el tiempo de estudio de procesamiento.

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Se supone que la velocidad mental en (p<.0001). Los resultados muestran una


procesos básicos como la identificación y el identificación más rápida en los sujetos
reconocimiento influye en la amplitud de la normales (x=4,63 segundos) que los sujetos
memoria a corto plazo (Neubauer, 1997). En con retraso mental (x=9,39 segundos).
una serie de estudios sobre el desarrollo de la Por tanto, las sujetos normales acceden
memoria con la edad, Case, Kurlandy Goldberg más rápidamente a las códigos lingüísticos
(1982) encontraron, en sujetos normales, de almacenados en la memoria a largo plazo.
entre 3 y 6 anos de edad, un decremento en el Debe considerarse que la tarea consistía en
tiempo transcurrido entre la presentación de leer letras y no palabras. Los sujetos con
una palabra y su inmediata lectura. Los autores retraso sabían leer y la tarea exigía únicamente
también encontraron un aumento de la amplitud reconocer letras. Incluso se seleccionaron
de memoria. Por tanto, a mayor rapidez en la letras cuja vocalización envolvia una sola
identificación de elementos, mayor capacidad sílaba.
de almacenamiento. En otro estudio realizado
La hipótesis de que la lentitud era
por Hitch, Holliday y Littler (1989) se observó
independiente del grado de familiaridad con
una mayor amplitud de memoria y una mayor
los estímulos, fue contrastada mediante la
velocidad de reconocimiento del ítem, en niños
aplicación de otra prueba a la misma muestra:
de 11 anos comparativamente con niños de 8
anos, incluso cuando se suprimían las efectos la tarea del "taquistoscópio parcial". La idea
de la articulación. La supresión de los efectos era verificar si la presentación de estímulos no
de subvocalización debería igualar la amplitud, familiares provocaría un rendimiento similar en
pero no se observá eso: los niños de mayor ambos grupos. De esa forma, la tarea consistía
edad recuerdan másy reconocen las estímulos en presentar brevemente dos figuras,
con mayor velocidad que las niños de menor comenzando con 34 ms. El sujeto debía
edad. Otros estudios, considerando el responder si las dos figuras eran iguales o
desarrollo de la memoria, mostran resultados diferentes. Si el sujeto acertaba se suponía
parecidos (Jenkins et. al., 1999; Swanson, que 34 ms. era tiempo suficiente para que el
1996): la variación en el tiempo de identificación sujeto reconociese la igualdad o la diferencia
de ítems contribuye a las diferencias de entre las estímulos. Caso de fallar, el tiempo
amplitud de la memoria a corto plazo. de exposición de las dos figuras aumentaba
Por nuestra parte, investigamos la en 34 ms. A partir de ahí, por cada errar se
velocidad de lectura de letras del alfabeto aumentaban 17 ms. de exposición. Se
(letras del alfabeto portugués incluidos en una emplearon 20 bloques de ensayos. El sujeto
sílaba). La tarea verbal exigia la lectura de pasaba de un bloque a otro después de
cuatro series de 12elementos. el menor tiempo conseguir cuatro aciertos consecutivos. Los
obtenido, en una lectura correcta de la serie, resultados nuevamente indicaron una mayor
era considerado el tiempo de lectura. el tiempo lentitud de las sujetos con retraso en el
transcurrido en la lectura fue calculado de la reconocimiento de las estímulos: en promedio,
siguiente manera: el sujeto era instado a leer tardaron 102,15 ms. en discriminar entre dos
inmediatamente la serie en cuanto el ordenador patrones gráficos, mientras que las sujetos
presentaba las elementos. Al término de la sin retraso tardaron, en promedio, 68,25 ms.
lectura el experimentador presionaba un botón. Por tanto, las sujetos con retraso fueron 34
La tarea se, aplicó a 20 sujetos normales y a 20 ms. más lentos que las sujetos sin retraso.
sujetos con retraso leve que dominaban la Si la velocidad de acceso a la información
lectura. el test t mostrá diferencias y del reconocimiento de patrones gráficos de
significativas entre sujetos con y sin retraso los sujetos con retraso difiere significativamente

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MEMORIA DE TRABAJO, RETRASO MENTAL Y DIFICULTADES... 79

de Ios sujetos normales, asa lentitud en Ios (supervisión, coordinación y almacenamiento)


procesos básicos debe comprometer y que utilizan diversos tipos de información
necesariamente actividades cognitivas más (numérico, verbal y figurativo).
complejas. En otro lugar (Flores-Mendoza, Un ejemplo de tarea de memoria de
Vivacqua & Castilho, 1999) se ha descrito que trabajo sería:
en tareas de tiempo de reacción de elección
1)Presentar una série de números (3, 1,
(responder, 10más rápido posible, al estímulo
7,4,9,5) uno a uno, en la pantalla de
que estuviera más lelos, entre varias) Ios
un ordenador y solicitar al sujeto que
sujetos con retraso tardan más tiempo y
mantenga la información en la memoria.
cometen más errares, con respecto a cuando
se emplean tareas de tiempo de reacción 2)Despues de presentar el último número
simple (responder 10más rápido posible a un de la seria, el sujeto observó dos
solo estímulo). Inversamente, las tiempos de figuras para decidir si son iguales o
reacción de las sujetos normales, para ambas diferentes.
tareas, son menores que las de las sujetos 3)Despues de responder, se le pide al
con retraso y casi no se observan errares. La sujeto que recuerde la seria de
correlación obtenida en el grupo de sujetos números presentada inicialmente.
con retraso entre el tiempo de reacción de En la fase 1) se presenta una cantidad de
elección y la puntuación en el Test Raven varía información que el sujeto debe almacenar en
entre -.46 y -.61 (según las parámetros que se la memória a corto plazo. En la fase 2), se
consideren). En cambio, la tarea de tiempo de presenta nueva información para que el sujeto
reacción simple presenta correlaciones muy la procese, pero debe seguir manteniendo en
bajas con el test de Raven. En el grupo de estado activo la información de la fase 1). En
sujetos normales no se encontraron la fase 3) el sujeto de be recuperar la información
correlaciones significativas entre las tareas de almacenada en la memória a corto plazo. Un
TR y el Raven. Portanto, la simple introducción
sujeto con limitaciones de memoria de trabajo
del concepto "más leías que" (TR de elección)
podrá almacenar la información de la fase 1),
fue suficiente para detectar diferencias
pero no podrá retenerla cuando deba procesar
individuales en el grupo de sujetos con retraso.
otra información (fase 2), puesto que habrá
Es probable, portanto, que las dificultades de
pérdida o desvanecimiento de la información
procesamiento de las sujetos con retraso se
localicen en un nivel mucho más básico de la almacenada (fase 3).
cognición. Una tarea más complejaes la denominada
tarea dual. Veamos un ejemplo:
Memoria de Trabajo 1)Presentar una série de dígitos para
que el sujeto la almacene.
Existen varias tareas para analizar el 2)Simultáneamente a cada dígito
constructo memoria de trabajo. Principalmente presentado, se solicita al sujeto que
se ha tenido en cuenta la definición amplia y diga en voz alta una série de letras del
generalista de que la memoria de trabajo alfabeto (prueba secundária
implica el almacenamiento y procesamiento concurrente).
simultáneo de la información en actividades 3)Al término de la presentación de la
cognitivas complejas. Oberauer et. al. (1996) série de dígitos, el sujeto debe parar
han realizado una revisión exhaustiva. Estos de reproducir las letras del alfabeto y
autores intentan separar tareas que exploran se le pide que recuerde las dígitos
las diversas funciones de la memoria de trabajo presentados.

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80 C. FLORES-MENDONZA & R. COLOM

En este tipo de tarea, el almacenamiento etiologias diversas. Los experimentos se


de la información en la fase 1) compite con el refieren a Ires estudios: amplitud de memoria,
procesamiento exigido en la fase 2). Se espera tasa de articulación y entrenamiento.
que el rendimiento del sujeto, en ambas tareas, En el estudio de la amplitud de memoria,
decaiga debido a la naturaleza verbal de ambas los autores muestran los resultados de 4
pruebas. Si la prueba consistiese en dar un experimentos. En el primero, los grupos con
simple toque manual cada vez que apareciesen retraso mental y los sujetos normales, de la
figuras de un determinado color y paralelamente misma edad mental y cronológica, realizaron
almacenase la secuencia de dígitos, no se la prueba de memoria secuencial auditiva del
observaría un decaimiento del rendimiento en ilIinois Test Picture Ability-I TPA, así como un
ambas tareas. La razón es que no habría test de vocabulario. Los resultados mostraron
conflito entre el funcionamiento de los bajas correlaciones entre la edad cronológica
subsistemas de la memoria de trabajo (verbal y la memoria secuencial (entre .14 y .13 para
y visoespacial). Los resultados de la aplicación sujetos con síndrome de Down y para los de
de tareas dobles, generalmente son utilizados etiologia diversa, respectivamente), y
como demostración de la naturaleza correlaciones significativas entre la edad
multicomponencial de la memoria de trabajo mental y la memoria secuencial (.41 y.43 para
(Baddeley, Lewis& Vallar,1984). sujetos con síndrome de Down y para los de
¿Cuáles son los factores que perjudican etiologia diversa, respectivamente). En el grupo
a la memória de trabajo? En cuanto al de niños normales se observaron altas
almacenamiento ya se han comentado correlaciones, tanto entre la edad mental y la
anteriormente los efectos en el uso de edad cronológica, como entre la edad mental
estratégias talos como el repaso, así como los y la memoria secuencial. Esos resultados
efectos de las limitaciones en procesos sugieren que el desarrollo de la memoria
básicos talos como la identificación del ítem, secuencial acompaña al aumento de la edad
la discriminación y la velocidad de mental.
procesamiento. En cuanto al procesamiento En el experimento 2, los autores
cognitivo simultáneo, se ha publicado mucho seleccionaron tres grupos de edad mental
sobre los efectos de la tasa de articulación o (alta, media y baja) de cada grupo y se observó
el efecto de la longitud de la palabra y de la que en el grupo de niños normales hubo un
codificación fonológica o interferencia de la
incremento significativo de la memoria
similitud fonológica (Gathercole & Baddeley,
secuencial con el incremento de la edad
1989). Esos factores se refieren, a menudo, al
mental. En el grupo con retraso mental no se
rendimiento en tareas verbales. Menos
encontraron correlaciones significativas.
numerosos son los estudios sobre los
componentes que subyacen a las tareas viso- El experimento 3 se referia a un
espaciales (Awh; Jonides & Reuter-Lorens, seguimento de 2 anos. Los sujetos normales
1998). Pese aíos muchos estudios realizados presentaran un incremento en la edad mental,
sobre la memoria de trabajo, pocos se han así como de la memoria secuencial auditiva,
dedicado al análisis de los sujetos con retraso de acuerdo con la edad cronológica. En el
mental. De entre los realizados destaca la grupo de sujetos con retraso mental hubo un
obra de Hulme y Mackenzie (1992). En ese pequeño incremento, aunque no significativo,
trabajo se presentan diversos experimentos de la edad mental y de lamemoria secuencial.
realizados con dos tipos de poblaciones: El experimento 4 se referia a un
sujetos con Síndrome de Down y sujetos con seguimiento de 5 anos. Los autores muestran
dificultades severas de aprendizaje de que los niños normales presentaron un

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MEMORIA DE TRABAJO, RETRASO MENTAL Y DIFICULTADES... 81

aumento significativo de la edad mental y de la En el estudio de la tas a de articulación,


amplitud de la memoria secuencial, mientras Hulme y Mackenzie (1992) verificaron el efecto
que en el grupo de niños con retraso mental el de la longitud de la palabra, presentando
aumento de la memoria secuencial no palabras de duración de articulación corta (1
acompañaba proporcionalmente al aumento sílaba), media (2 sílabas) y larga (3 sílabas).
de la edad mental. EI desarrollo de la memoria Los niños normales articularon con mayor
secuencial, en sujetos con retraso, seria más velocidad que las niños con retraso, y además
lento que el desarrollo de la edad mental, lo presentaron un efecto de la longitud de la
que sugiere un déficit, probablemente en el palabra. Los niños con retraso no se vieron
bucle fonólogico, y no un retraso general de la afectados por la longitudes la palabra. También
amplitud del almacenamiento. se observó que la similitud acústica afectaba
Mas, Conners, Carr y Willis (1998) solamente a los niños normales.
realizaron un estudio de sujetos con retraso en Tanto en el estudio de la amplitud como
el que se evaluaron dos aspectos de la amplitud en el estudio del bucle fonoarticulatório, se
de memoria: el bucle fonológico (tarea de observó en niños con retraso mental una menor
dígitos-orden directo de la escala WISC-R) y el amplitud y desarrollo lento de la memoria a
funcionamiento del ejecutivo central (tarea de corto plazo. el hecho de no haber efecto, tanto
fluidez verbal y prueba de dígitos-orden inverso de la longitud de la palabra como de la similitud
del WISC-R). Los autores aplicaron las tareas acústica, en las niños con retraso, sugiere
a 30 sujetos con retraso, a 26 sujetos normales una limitación del repaso fonoarticulatório,
supuestamente responsable del mantenimiento
equiparados en edad verbal a los sujetos con
de la información en la memoria a corto plazo.
retraso, ya 30 sujetos normales equiparados
Esa limitación parece característica de un
en edad cronológica a los sujetos con retraso.
déficit en el procesamiento mental y no motor,
Los resultados, en la tarea de dígitos-orden
púes se ha observado que pacientes con daño
directo, indicaron una ausencia de diferencias
cerebral que perdieron la capacidad del habla,
significativas entre las sujetos con retraso y pero con una inteligencia normal, presentaban
las sujetos normales equiparados en edad habla interna (codificación fonológica y repaso
verbal. No obstante, hubo diferencias subvocal) como estrategia en la ejecución de
significativas entre estes grupos y el grupo de tareas de memoria a corto plazo (Baddeley &
niños normales de mayor edad verbal. En el Wilson, 1985).
estudio de Hulme y Mackenzie (1992) el grupo
Si la memoria de trabajo es fundamental
de sujetos con retraso presentaba menor
para el desempeño de tareas cognitivas más
amplitud de memoria que las sujetos normales
complejas, entonces el entrenamiento debe
equiparados en edad mental. Si la edad verbal
provocar un efecto positivo en el aprendizaje
a compaña a la edad mental, entonces los
de los sujetos con retraso. En este sentido,
sujetos normales equiparados en edad verbal
Hulme y Mackenzie (1992), ofrecieron una
a los sujetos con retraso deberían estar
sesión diaria de 10 minutos de duración de
equiparados también en edad mental, a menos
estrategias de memorización. Se observó una
que se tratase de niños con serios problemas
mejoría en las destrezas de la memoria a corto
de lenguaje. Paro, según las datos descriptivos
plazo. Tal resultado evidenciaría no solamente
presentados por las autores, no parece ser
aspectos funcionales de la memoria de trabajo,
este el caso. Por tanto, hay discrepancias
sino también la posibilidad de rehabilitación.
entre los resultados obtenidos por Conners et
al. (1998) y las resultados de Hulme y Los autores concluyen que el déficit
Mackenzie (1992). presentado por las sujetos con retraso obedece

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82 C. FLORES-MENDONZA & R. COLOM

mas a una limitación de las procesos básicos WISC III. Los niños con dificultades de
que a la memoria de trabajo en si. Habria una aprendizaje presentaban puntuaciones más
limitación del mecanismo central de bajas que niños sin dificultad de aprendizaje
procesamiento. Esta posición de Hulme y en el fator FDI (Freedom trem Distractibilidade
Mackenzie (1992) puede estar justificado. Index). El facto r recoge a los subtestes de
Hasta el momento no se han realizado estudios Aritmética y de Dígitos. Los niños con
con tareas que demanden un almacenamiento dificultades presentaban distintos tipos de
y procesamiento simultáneo de la información. problemas en lectura básica, comprensión,
Se han investigado aisladamente aspectos operaciones numéricas, deletreo y dictado.
que intervienen en la memoria de trabajo, tales Ese resultado fue significativo en niños de
como la amplitud de la memoria a corto plazo, entre 8 y 16anos, pero no lo fue para niños de
el efecto de la longitud de la palabra, las entre 6 y 7 anos de edad. Además del FDI, el
estrategias de repaso, el efecto de la similitud factor CAD (Código, Aritmética y Dígitos)
acústica, etc., pero no se ha investigado si los también distinguió a los niños con y sin
sujetos con retraso consiguen mantener una dificultades de aprendizaje. Según las autores,
información en la memoria mientras procesan los niños con dificultades de aprendizaje
otra. Se espera que ocurran severas presentan problemas atencionales,
limitaciones en la ejecución de tareas de este grafomotores, de velocidad de actuación y de
tipo, tal vez porque asas limitaciones están memoria. Otros estudios (Slate, 1995;
asociadas a la ineficacia de procesos básicos Wielkiewicz, 1990) han observado también
talos como la identificación del ítem y la discapacidad en algunos otros factores. En
velocidad de procesamiento. cualquier caso, el factor común a los estudios
realizados es la presencia de dificultades en
las actividades que requieren atención y
MEMORIA DE TRABAJO EN SUJETOS
memoria a corto plazo.
CON DIFICULTADES DE APRENDIZAJE
Jordan y Montani (1997) estudiaron a 24
Es sabido que las puntuaciones en los niños con dificultades en matemáticas. Mitad
tests de inteligencia predicen el rendimiento del grupo presentaba problemas más generales
escolar (Colom, 1995, 1998; Colom & Andrés (en matemáticas y en lectura) y la outra mitad
Pueyo, 1999; Juan-Espinosa, 1997). La presentaba problemas solam ente en
American Psychological Association informa matemáticas. El grupo de control estuvo
de una correlación promedio de .5 entre formado por 24 niños sin dificultades de
puntuaciones en las tests de inteligencia y aprendizaje. Los autores plantearon ejercicios
rendimiento escolar (Neisser et al., 1996). Por matemáticos en forma de histerias cortas y
tanto, evaluar la inteligencia permitiría predecir utilizando solamente dígitos. Los problemas
fueron divididos en simples y complejos, y se
qué estudiantes presentarán o no problemas
aplicaron en dos condiciones: con y sin control
de rendimiento en la escuela. ¿Qué sucede
de tiempo. Los resultados mostraron que los
con las niños con dificultades de aprendizaje?
niños sin problemas de aprendizaje rendían
Mayes, Calhoun & Crowell (1998) mejor, en ambos tipos de tareas y en ambas
estudiaron el perfil cognitivo de niños con y sin condiciones de aplicación, que los niños con
dificultad de aprendizaje en el WISC III. A problemas de aprendizaje. Los niños con
pesar de que ambos grupos no presentaban dificultad específica en matemáticas mostraron
diferencias en el CI total, si mostraban un rendimiento algo mejor que las niños con
diferencias en relación al patrón de una dificultad más general en las tareas simples
puntuaciones obtenidas en las subtests del y en ambas condiciones de aplicación. En las

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MEMORIA DE TRABAJO, RETRASO MENTAL Y DIFICULTADES... 83

tareas complejas, cuando la situación de (movimiento manual). el segundo experimento


aplicación era con control de tiempo, los niños se diferenciaba en que la secuencia de dígitos
con dificultad específica rendían igual que el se presentaba visualmente en la pantalla del
grupo con dificultad general. Los autores ordenador. La muestra estuvo formada por 24
observaron que, de manera general, los niños sujetos, con edades entre 18 y 65 años.
con dificultades de aprendizaje utilizan más Los resultados del primar experimento
estrategias de recuperación que los niños sin mostraron un peor rendimiento en la tarea de
problemas de aprendizaje, pero con una menor cálculo cuando la tarea doble era la generación
eficacia. Estrategias de recuperación tales
aleatoria de letras; el rendimiento mejoraba
como contar con los dedos, o utilizar lápiz y
algo cuando realizaban como doble tarea la
papel, fueron utilizadas para intentar evitar la
supresión articulatoria. No se observó
pérdida de información en la memoria a corto
reducción del rendimiento cuando la tarea
plazo. Los niños sin problemas de aprendizaje
doble era la observación de figuras irrelevantes
utilizaron menos asas estrategias,
o se debía presionar los botones en la pantalla
probablemente porque no sufrían una pérdida
tan rápida. Por tanto, se supuso que los niños del ordenador. Los resultados del segundo
sin dificultades de aprendizaje poseían una experimento mostraron nuevamente un mayor
mayor capacidad de almacenamiento. efecto negativo cuando la tarea doble consistía
en decir aleatoriamente las letras del alfabeto,
Passolunghi, Cornoldi y De Liberto (1999)
y menor en las otras condiciones de doble
realizaron un estudio de seguimiento de la
tarea. En general, los sujetos rindieron mejor
memoria de trabajo durante 2 anos en niños de
cuando la tarea de cálculo se presentaba
9 años de edad con problemas en matemáticas
visualmente. Según Logie et. al. (1994) los
y un nivel media en vocabulario. En el
diferentes efectos de las tareas duales no se
seguimiento se aplicaron pruebas adaptadas
deben a la dificultad de las tareas en sí, sino
de Daneman y Carpenter (1980), así como
a la naturaleza de la demanda cognitiva de las
ejercicios de matemáticas con información
tareas. Concretamente, la tarea de generación
relevante e irrelevante. Los resultados
aleatoria de letras interfiere en la precisión de
mostraron que losnines con problemas en
los cálculos al igual que la supresión articulatoria
matemáticas presentaban, además, un bajo
probablemente porque la actividad de cálculo
rendimiento en las tareas de memoria de
requiere procesos de habla interna o
trabajo, en la inhibición de la información
subvocalización. EI hecho de que el número
irrelevante y en el recuerdo de la información
de errores observados enambos experimentos
relevante.
fuese similar al de las respuestas correctas,
Logie, Gilhooly y Wynn (1994) realizaron sugiere que puede haber dos mecanismos de
dos experimentos. El primare consistía en procesamiento en las tareas de cálculo:
presentar oralmente una série de números de precisión de la respuesta y adivinación o
dos dígitos para que el sujeto hiciese cálculos aproximación. Por otro lado, el hecho de que
mentalmente y dijese el total al final de la algunas tareas duales no perjudicaran el
seria. En condición de doble tarea se pedía al rendimiento de los sujetos en la tarea de
sujeto que fuese diciendo las letras del alfabeto cálculo, seria una evidencia de que la memoria
aleatoriamente, o que hablose repetidamente de trabajo constituye un sistema
la palabra "the" (supresión articulatoria), o que multicomponencial que actuaría dependiendo
observase la dirección de una seria de figuras del tipo de demanda cognitiva. Si Logie et al.
irrelevantes o que presionase una secuencia (1994) estuvieran en lo correcto, entonces se
de cuatro botones en la pantalla del ordenador podría afirmar tentativamente que las

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84 C. FLORES-MENDONZA & R. COLOM

dificultades de aprendizaje dependerían de pudiese resolver ecuaciones simples. Um


déficits en un tipo de memoria de trabajo ejemplo seria:
necesaria para actividades cognitivas A= 4 / B
especificas, como el cálculo y la lectura. Por
B=2
tanto, las dificultades de aprendizaje no se
deberían a una limitación general de la memoria A = ¿?.
de trabajo. Otro ejemplo con tres letras sería:
Webster et. al. (1996) estudiaron el A= B x 2
procesamiento de información y la modalidad B= C x 1
de memoria, en niños con déficits de atención C=3
por hiperactividad con y sin dificultades de
A=¿? B=¿?
aprendizaje. Los autores presentaron un test a
La tarea consistía de 45 ensayos y una
50 niños con déficit atencional; la mitad de los
fase de entrenamiento.
niños presentaban, además, dificultades de
aprendizaje. EI test de las autores presentaba La tarea verbal consistía en presentar
información auditiva y visualmente, y ponía a una serie de palabras (cuatro o cinco) de 1
sílaba. Al sujeto se le pedía que recordase, en
prueba a la memoria inmediata, a corto y a
orden alfabético, las primeras letras de cada
largo plazo. Además, exigía recordar siguiendo
una de las palabras. La tarea consistía también
el orden de presentación o sin un orden
en una fase de entrenamiento seguida de 32
concreto. Los resultados mostraron dificultades
ensayos de test.
generales en las condiciones de memoria
inmediata, con modalidad auditiva y recuerdo Estas dos tareas se aplicaron a 40
en el orden presentado. Además, el grupo con estudiantes de 7º y 8º grado del sistema de
dificultades de aprendizaje presentó mayores enseñanza brasileño (edades entre 14 y 16
problemas que el grupo sin dificultades de años). La mitad de la muestra eran alumnos
aprendizaje. Según las autores, las alumnos con bajo rendimiento escolar en matemáticas
con dificultades de aprendizaje presentan una y portugués, mientras que la otra mitad estuvo
mayor dificultad para transferir información de formado por estudiantes con un rendimiento
la memoria inmediata a la memoria a corto y a escolar adecuado en las mismas asignaturas.
largo plazo, evidenciando una pérdida muy En la tarea numérica, el grupo sin
rápida de información, es decir, un capacidad dificultades de aprendizaje obtuvo un
de retención muy limitada. rendimiento mejor que el grupo con dificultades
Por nuestra parte, elaboramos dos tareas de aprendizaje, tanto en las ecuaciones de 2
de memoria de trabajo: una de naturaleza como en las de 3 letras (p<.000 y p<.05,
numérica y otra verbal. La primera estaba respectivamente) .
basada en la tarea ABC Numérico de Kyllonen Un resultado interesante fue el relativo a
y Christal (1990) y la otra se basaba en la tarea la correlación entre el rendimiento en la tarea
de recuerdo del alfabeto de Craik (1986). En la experimental de cálculo y las calificaciones
tarea numérica, se presentaban las letras A y escolares en matemáticas. El rendimiento en
B ó A, B y C, cada una representando un valor. la sensayos de2 letras correlacionó .60 (p<.01)
Por medio de operaciones matemáticas con el rendimiento en matemáticas y el
simples, se solicitaba al sujeto que mantuviese rendimiento en las ensayos de 3 letras
en la memoria las valores de cada letra, correlacionó .40 (p<.05) con el rendimiento en
presentados uno a uno, de modo que al final la misma disciplina. La correlación entre la

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MEMORIA DE TRABAJO, RETRASO MENTAL Y DIFICULTADES... 85

tarea de cálculo y el rendimiento en portugués submitted). Igual que sucede en las estudios
fue solan ente significativa para la condición sobre las diferencias individuales en
de 2 letras (.46, p<.01). inteligencia, el reto está en conocer la
En la tarea verbal, se observó una naturaleza de la memoria de trabajo. En tal
diferencia entre el grupo con y sin dificultades sentido, una de las preguntas relevantes que
de aprendizaje en todas las variables todavía sigue sin respuesta es el de la
naturaleza general o multicomponencial de la
estudiadas: porcentaje de respuestas
memoria de trabajo.
correctas para 4 y 5 letras, tiempo de reacción
para 4 y 5 letras, tiempo de reacción para En el caso de las sujetos con retraso
respuestas correctas e incorrectas. Las mental, las evidencias parecen indicar una
correlaciones de asas variables con las notas limitación general de la memoria: velocidad de
en matemáticas (x = .70) Yen portugués (x = reconocimiento, velocidad de discriminación o
percepción, capacidad de almacenamiento y
.64) fueron todas estadísticamente
de retención. Esta limitación general dificulta
significativas (p<.0001 ).
el uso de estrategias de repaso. Inclusive,
Estos resultados pueden estar reflejando durante el estudio del perfil cognitivo de niños
una dificultad general en la capacidad de la con retraso mental, Scott et al. (1997) llegan
memoria de trabajo de los sujetos con a afirmar que "las tareas de memoria parecen
problemas de aprendizaje, independientemente ser las primaras candidatas a identificar niños
de la naturaleza de la tarea (verbal o numérica). de tierna edad con retraso mental leve" (pp.
En cualquier caso, las tareas pueden no ser 185).
tan específicas. Tal y como sostienen Logie En el caso de sujetos normales, pero
et. al. (1994) la información numérica parece con dificultades específicas de rendimiento
exigir mecanismos de codificación y escolar, la literatura señala también problemas
mantenimiento vinculados al habla interna. en la memoria de trabajo, pero se ignora si se
Por tanto, un déficit en el procesamiento verbal trata de un problema general. En nuestro
conllevará deficiencias en las actividades de estudio se observó un problema general de la
procesamiento numérico. Dado que el memoria de trabajo, pero las resultados no
procesamiento verbal y numérico parecen son concluyentes, dada la naturaleza de las
compartir algunos recursos cognitivos, tareas experimentales empleadas.
entonces dilucidar si la memoria de trabajo En resumen, la memoria de trabajo
constituye un mecanismo general o multimodal subyace a diversas actividades cognitivas.
exigiría presentar informaciones de diversos Sus limitaciones se revelan en las dificultades
tipos (numéricas, verbales, figurativas, y de almacenamiento, mantenimiento y
espaciales). En tanto esta no se lleve a cabo, procesamiento de la información. Cuanto más
la cuestión sobre la naturaleza de la memoria limitado, cognitivamente hablando, se muestra
de trabajo queda sin respuesta. el sujeto, menor parece ser la capacidad de su
memoria de trabajo; tal es el caso de los
CONCLUSIÓN sujetos con retraso mental. A medida que
mejora la habilitación cognitiva general del
La memoria de trabajo parece ser uno de sujeto, mayor es la capacidad de su memoria
las pilares de la cognición humana. Existe una de trabajo.
correlación importante entre el rendimiento en Una interesante hipótesis tiene que ver
las tareas que ponen a prueba a la memoria de con el conocido fenómeno de la diferenciación
trabajo y el factor (Colom & Flores-Mendoza, de la inteligencia en distintas zonas de la

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86 C. FLORES-MENDONZA & R. COLOM

curva de distribución (Detterman & Daniel, BAUMEISTER, A.A. & KELLAS, G. (1968).
1989; Deary et al., 1996): cuanto mayor es el Reaction time and mental retardation. In:
nível intelectual, menor es la relevancia de la Norman ellis (Ed.), International Review of
inteligencia general (g), es decir, mayor es la Research in Mental Retardation, v. 3.
especialización cognitiva. Este mismo principio Academic Press, NY. pp. 163-193.
podría aplicarse al constructo memoria de BAUMEISTER, A.A. & KELLAS, G. (1968).
trabajo: cuanto menor sea la limitación general Distribution of Reaction Times of Retardates
del sujeto, mayor será el número de and Normais. American Journal of Mental
subsistemas actuando en la memoria de trabajo Deficiency, 72 (5): 715-718.
de ese sujeto. Si esta hipótesis es correcta,
entonces carecería de sentido intentar encontrar BAUMEISTER, A.A. (1967). Problems in
Comparativa Studies of Mental Retardates
"la explicación" cognitiva de las dificultades de
and norma is. American Journal of Mental
aprendizaje o del retraso mental.
Deficiency, 71 (5) : 869-875.
BAUMEISTER, A.A.; HAWKINS, W.F. &
REFERENCIAS HOLLAND, J.M. (1967). Retroactive
Inhibition in Short-Term Recall in Normals
ATKINSON, R.C. & SHIFFRIN, R.M. (1968). and Retardates. American Journal of Mental
Human Memory: A Proposed System and Deficiency, 72, 253-256.
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