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Proyecto final

Química

1. Compuesto inorgánico: ácido sulfúrico, H2SO4. Participa en el proceso industrial de


la lixiviación, que concierne a la metalurgia extractiva.

2. Proceso industrial: Proceso de lixiviación consiste en extraer desde un mineral una


especie de interés empleando reactivos que la disuelvan. En este caso se puede
emplear un ácido fuerte, como el ácido sulfúrico, cuya fórmula química es H2SO4,
para disolver la especie de interés y luego recuperarla desde la fase acuosa. El
ácido sulfúrico se aplica en forma de disolución, es decir ácido más agua. El
proceso de lixiviación se emplea con minerales oxidados o sulfurados, ya que estos
son sensibles al ataque de soluciones ácidas, formándose especies solubles en
agua, tales como sulfatos del metal de interés.1 Previo a la adición de la solución
ácida, el mineral extraído de las minas debe ser fragmentado mediante chancado,
para así obtener un material mineralizado de un tamaño máximo de 1,5 pulgadas
necesario para dejar expuesto el mineral oxidado a la infiltración de la solución
ácida. Una vez chancado, el mineral es acumulado en pilas de 6 a 8 m de altura.
Estas pilas se conocen como pilas de lixiviación. Sobre estas pilas se instala un
sistema de riego por aspersores que cubre toda el área expuesta. Este riego se
mantiene por un periodo de 40 a 60 días, después del cual se ha agotado el metal
extraído. Bajo las pilas de material a lixiviar se instala previamente una membrana
impermeable sobre la cual se dispone un sistema de drenes que permiten recoger
las soluciones que se infiltran a través del material (Fig. 1). Una vez drenada la
solución, esta es llevada fuera del sector de las pilas en canaletas
impermeabilizadas. El material sobrante (ripio) en la pila es posteriormente
transportado mediante correas transportadoras hacia un botadero donde podría
repetirse el proceso de lixiviación para sacar los últimos restos del metal de interés
que puedan haber quedado.2
Figura 1 Membrana impermeable ubicada debajo de la pila de lixiviación
para recolectar la solución que contiene el metal disuelto.3

3. Reacción química: A continuación se muestra un ejemplo de la reacción química,


mediante una ecuación, que tiene lugar en el proceso de lixiviación del óxido de
zinc:

ZnO(s) + H2SO4(ac) → ZnSO4(ac) + H2O(l)

En la ecuación anterior se aprecia como el óxido de zinc reacciona con el ácido


sulfúrico en solución para dar lugar a un compuesto iónico soluble, el sulfato de
zinc.

4. Importancia de estequiometria: Es importante trabajar con ecuaciones


balanceadas, ya que así se tiene claridad de cuántos moles de producto se van a
formar a partir de una determinada cantidad de moles de reactivos. En el caso de
la ecuación planteada en el punto 3, se aprecia que se forma un mol de sulfato de
zinc a partir de un mol de óxido de zinc y que además en el proceso de forma agua.

5. Estados de oxidación: Los estados de oxidación para el ácido sulfúrico (H2SO4) son

H: +1
S: +6
O: -2

6. Situaciones de riesgo: El ácido sulfúrico, al ser un ácido fuerte, es altamente


corrosivo, y si entra en contacto con la piel puede causar severas quemaduras.
También existe riesgo de derrumbe de las pilas de minerales dispuestas para la
lixiviación.

7. Medidas de seguridad: Para prevenir las quemaduras con ácido, se debe llevar
ropa protectora y guantes, además de un mascarilla y antiparras para proteger los
ojos.
Para prevenir los accidentes por derrumbe de las pilas de materiales, se debe
restringir la proximidad con la que los trabajadores circulen alrededor de estas.
Además los trabajadores deben portar siempre un casco para evitar daños por
golpes en la cabeza debido a la caída de material.

8. Conclusión: El proceso de lixiviación es de suma importancia para la minería del


cobre chileno, ya que CODELCO utiliza en parte este procedimiento para la
extracción de cobre de menas oxidadas. Este proceso químico es menos perjudicial
para el medio ambiente debido a que no se generan vapores tóxicos. Sin embargo
existe el riesgo de generar efluentes residuales tóxicos por su alta acidez.1

Referencias

1. https://es.wikipedia.org/wiki/Lixiviaci%C3%B3n_(metalurgia) (visto el 11-09-2015)


2. https://www.codelcoeduca.cl/Movil/pr_lixiviacion.asp (visto el 11-09-2015)
3. https://commons.wikimedia.org/wiki/File:Lixiviacion.jpg (visto el 11-09-2015)