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02/09/2018 "Pourquoi j’utilise le tricot pour enseigner les mathématiques"

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"Pourquoi j’utilise le tricot pour enseigner


les mathématiques"

En tricotant eux-mêmes écharpes et bonnets, les élèves découvrent la


géométrie sous un autre angle. En partenariat avec The Conversation.

Par Sara Jensen


Publié le 02 septembre 2018 à 14h59

Un jour enneigé de janvier, j'ai demandé à des étudiants de me dire quel était le pre-
mier mot qui leur venait à l'esprit lorsqu'ils pensent aux mathématiques. Les deux
mots les plus cités ont été "calcul" et "équation". Lorsque j'ai posé la même question à
une salle remplie de mathématiciens professionnels, aucun de ces deux mots n'a été
prononcé ; ils m'ont parlé "pensée critique" et "résolution de problèmes".

L'expérience n'est pas très étonnante. Ce que les mathématiciens professionnels consi-
dèrent comme des mathématiques n'a rien à voir avec l'image que s'en fait la popula-
tion générale. Alors que tant de gens évoquent les mathématiques comme une disci-
pline cantonnée au calcul, il n'est pas étonnant que nous entendions si souvent dire :
"Je déteste les mathématiques".
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J'ai donc décidé de m'emparer de cette question d'une manière peu conventionnelle,
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en proposant un cours intitulé "les mathématiques du tricot " dans mon établissement,
le Carthage College. Durant les séances, j'ai choisi de supprimer tout recours aux
crayons, papiers, calculatrices (gloups !) et manuels scolaires. À la place, nous avons
discuté, fait des travaux manuels, dessiné et joué avec toutes sortes d'objets – ballons
de plage ou mètres de couturière, par exemple. En guise de devoirs personnels, nous
avons nourri notre réflexion en tenant un blog commun. Et bien sûr, nous avons
tricoté.

Équations en question

L'équation est au cœur des mathématiques ; et dans une équation, le signe égal joue un
rôle crucial. Une équation comme x = 5 nous dit que le x tant redouté, qui représente
une certaine quantité, a la même valeur que 5. Le nombre 5 et la valeur de x doivent
donc être exactement les mêmes.

Le sens du signe égal est très strict. Qu'il y ait la moindre petite entorse au terme
"exactement", et cela signifie que les deux choses mises en équation ne sont pas égales.
Cependant, il arrive souvent, dans la vie de tous les jours, que deux quantités, sans être
exactement les mêmes, soient équivalentes au regard d'autres critères.

Imaginez, par exemple, que vous disposiez de deux coussins carrés. Le premier est
rouge sur le haut, jaune sur le côté droit, vert en bas et bleu à gauche. Le second est
jaune en haut, vert sur son côté droit, bleu en bas et rouge à gauche. Ces coussins ne
sont pas exactement les mêmes. L'un a un sommet rouge, l'autre en a un jaune. Mais
ils sont similaires, sans l'ombre d'un doute. En fait, ils seraient exactement les mêmes
si vous appliquiez au coussin avec le sommet rouge une simple rotation dans le sens
contraire des aiguilles d'une montre.

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Rotation de deux coussins carrés. Sara Jensen, Author provided


De combien de façons différentes pourrais-je disposer le même coussin coloré sur un
lit de façon à ce qu'il semble chaque fois différent ? Un petit exercice permet de dé-
montrer qu'il existe 24 configurations de motifs possibles avec un même jeu de cou-
leurs, dont huit sont observables en déplaçant le coussin.

Les élèves en ont fait l'expérience en tricotant des coussins, composés de deux cou-
leurs, à partir de diagrammes de tricot.

Diagrammes pour tricoter un coussin. Sara Jensen, Author provided


Les élèves ont créé des tableaux à tricoter carrés dans lesquels les huit mouvements du
tableau ont donné à chaque fois une image différente. Ces images ont ensuite été trico-
tées dans un coussin où leur équivalence pouvait être démontrée en déplaçant réelle-
ment le coussin.
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Géométrie et caoutchouc EN SAVOIR PLUS   OK

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Un autre sujet que nous avons abordé est ce que l'on appelle la "géométrie du caou-
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tchouc". Il s'agit d'imaginer que le monde entier est fait de caoutchouc, puis de trans-
poser cette idée sous la forme de figures géométriques.

Essayons de comprendre le concept avec le tricot. Pour tricoter des objets ronds –
comme des chapeaux ou des gants – on peut utiliser des aiguilles à tricoter spéciales,
appelées aiguilles à double pointe. En cours de fabrication, le chapeau est mis en forme
par trois aiguilles, ce qui lui donne une forme triangulaire. Puis, une fois les aiguilles
retirées, le fil extensible se détend pour former un cercle, et l'on reconnaît la forme ca-
ractéristique du chapeau.

C'est le concept que la "géométrie du caoutchouc" tente de saisir. D'une certaine ma-
nière, un triangle et un cercle peuvent être identiques s'ils sont faits d'un matériau
flexible. En fait, dans ce domaine d'étude, tous les polygones deviennent des cercles.

Mais si tous les polygones sont des cercles, quelles sont les formes qui permettent de
les différencier ? Il y a quelques traits qui se distinguent, même lorsque les objets sont
flexibles – par exemple, si une forme a des bords ou non, des trous ou pas, comprend
des torsions ou pas.

L'écharpe infinie, par exemple, n'est pas équivalente à un cercle. Pour créer une
"écharpe infinie" en papier à la maison, prenez une longue bande de papier et collez
ses bords les plus courts en associant le coin supérieur gauche au coin inférieur droit et
le coin inférieur gauche au coin supérieur droit. Puis dessinez des flèches pointant tout
le long de l'objet. Vous devriez observer un phénomène étonnant et sympathique.

Les élèves de mon cours ont passé du temps à tricoter des objets, comme des écharpes
et des bandeaux infinis, qui présentaient des différences, même lorsqu'ils étaient faits
d'un matériau souple. L'ajout de marqueurs – comme des flèches – a permis de visua-
liser précisément comment les objets se différenciaient.

Saveurs multiples

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Une écharpe infinie.


Carthage College,
CC BY
Si ce dont je vous parle ici vous semble sans rapport avec les mathématiques, j'insiste :
c'est pourtant le cas. Les points abordés dans cet article – l'algèbre abstraite et la topo-
logie – sont des sujets que l'on aborde à l'université, quand on étudie les mathéma-
tiques. Or leurs enjeux sont accessibles à tous, si tant est que l'on dispose des bons ou-
tils de médiation.

D'après moi, ces différentes saveurs des mathématiques ne doivent pas être cachées au
grand public ou moins mises en avant que les mathématiques conventionnelles. En
outre, des études ont montré que l'utilisation de matériel pouvant être physiquement
manipulé peut améliorer l'apprentissage mathématique, quel que soit le niveau
d'études.

Si davantage de mathématiciens étaient capables de faire un pas de côté par apport


aux techniques classiques d'enseignement, il serait possible de battre en brèche cette
idée fausse mais très répandue selon laquelle les mathématiques se réduisent au calcul.
Et peut-être que plus de gens seraient séduits par le raisonnement mathématique.

Traduction : Monique Tedeschi, auteure de La Pédagogie Steiner Waldorf à la mai­
son et du blog Chant des fées.

Sara Jensen, Assistant Professor of Mathematics, Carthage College


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La version originale de cet article a été publiée sur The Conversation.
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