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La théorie des avantages comparatifs de David Ricardo

Problématique générale : Comment la théorie des avantages comparatifs permet de comprendre les
déterminants des échanges internationaux de biens et services et de la spécialisation des différentes
économies ?
Première partie : Avantages comparatifs et spécialisation
Problématique : Comment peut-on déterminer la production dans laquelle un pays doit se spécialiser ?

Objectifs. A l’issue de cette première partie, vous devrez être capables de :


 Distinguer les notions d’avantage absolu et d’avantage comparatif.
 Expliquer le raisonnement permettant d’identifier l’avantage comparatif d’un pays.
 Expliquer qu’un pays doit se spécialiser en fonction de son avantage comparatif.

Exercice 1 : l’avantage comparatif de Zlatan


Pour expliquer la théorie de l'avantage comparatif selon David Ricardo, le plus simple est de commencer par un exemple ultra-
simplifié. Supposons que le monde se résume à deux individus, Zlatan et Laura, et qu'il n'existe que deux biens sur cette planète, le
vin et les draps. Supposons également que le prix des biens dépende de leur coût de production qui est égal à la quantité de travail
qui a été nécessaire pour les produire.
Chacun des deux individus souhaite pouvoir picoler tranquillement, mais aussi avoir chaud durant la nuit. Pour pouvoir répondre
à leurs besoins, nos deux individus peuvent donc répartir leur 12h de travail journalier soit à la production de vin, soit à la confection
de draps (oui, oui, on taffe 12h par jour maintenant). Zlatan est plus efficace que Laura dans la production des deux biens ! Pour
produire un litre de vin, il faut en effet à Zlatan seulement 1 heure de travail, tandis qu'il en faut 5 à Laura. En ce qui concerne les
draps, notre ami Zlatan a besoin de seulement 3 heures pour confectionner un beau petit drap, alors que Laura est moins
productive et a besoin de 6h pour le même résultat. Dans ce cas là, pourquoi Zlatan aurait-il intérêt à échanger avec Laura, étant
donné qu'il est meilleur dans la production des deux biens (ses coûts de production sont plus faibles) ? C'est justement le principe
de l'avantage comparatif !
Commençons d'abord par une situation sans échange, où chaque individu produit les deux biens de son côté. (…) En effet, Zlatan
se dit alors "étant donné que je suis le meilleur partout, pourquoi irai-je échanger un quelconque bien ?" ! Il se rapproche alors du
concept d'avantage absolu d'Adam Smith. Mais c'est là que Laura vient le voir, en lui présentant LA solution permettant aux deux
individus d'améliorer leur bien-être via le concept d'avantage comparatif.
Pour la production de vin, Zlatan est 5 fois plus rapide que Laura. Par contre, pour la confection de draps, il n'est "que" 2 fois plus
rapide. Là où il est le meilleur, comparativement à Laura, c'est donc dans la production de vin. Même raisonnement pour Laura ! Là
où elle est la moins mauvaise, comparativement à Zlatan, c'est dans la confection de draps, car elle met certes 2 fois plus de temps
pour tisser un drap, mais cela lui prend 5 fois plus de temps pour produire un litre de vin. Ce concept de "meilleur / moins mauvais"
relativement à l'autre individu est ce que l'on appelle l'avantage comparatif. Selon David Ricardo, chaque pays doit se spécialiser
dans la production du bien pour lequel il a un avantage comparatif, c'est à dire là où sa productivité relative est la plus forte et donc
ses coûts de production relatifs les plus faibles.
Adapté d’un billet du site « Captaineeconomics ». http://www.captaineconomics.fr/-avantage-comparatif-selon-david-ricardo-exemples

Questions :
1) On peut représenter schématiquement l’exemple du texte de la manière suivante (Z = Zlatan, L = Laura):

a) Pourquoi Zlatan parvient-il à obtenir de plus faibles coûts de production ? Interdit de répondre « parce que c’est
Zlatan ! ». J’attends un raisonnement économique.
b) Pourquoi peut-on dire que Zlatan a un avantage absolu pour la production des deux biens ?
c) Ajoutez un élément au schéma à partir du passage grisé.
d) En déduire la production pour laquelle Zlatan dispose d’un avantage comparatif.

2) Examinons maintenant le cas de Laura en reprenant les chiffres du texte. Dans quelle production se situe l’avantage
comparatif de Laura ? Justifiez.
Après cette première approche du concept d’avantage comparatif, vous allez découvrir le modèle de Ricardo qui
concerne l’échange international.

Exercice 2
David RICARDO Le contexte de ses travaux sur le commerce international
(économiste britannique, 1772-1823) Les Corn-Laws (1815) étaient des lois qui interdisaient toute importation de
S’inscrit dans la filiation d’Adam Smith céréales en Angleterre quand leur prix passait en-dessous d’un certain seuil.
(économistes classiques). Ces lois protectionnistes visaient à protéger l’agriculture britannique de la
concurrence internationale pour éviter les baisses de prix.
Ricardo se positionne pour leur abolition. Selon lui, le libre-échange
permettrait de réduire le prix des denrées alimentaires et donc le salaire des
ouvriers facilitant le développement de l’industrie. Il souhaite donc faciliter la
spécialisation de l’Angleterre dans l’industrie. Les corn-laws seront finalement
abolies en 1848.

LA NOTION D’AVANTAGE COMPARATIF chez RICARDO


Un pays dispose d’un avantage comparatif dans la production du bien pour lequel il est le plus efficace
comparativement aux autres pays.
Explication du passage de la définition : « le plus efficace comparativement aux autres pays ».
→ Si le pays est le meilleur au niveau international dans plusieurs productions, il choisira celle où il creuse le plus
l’écart avec les autres pays.
→ Si le pays n’est le meilleur dans aucune production, il choisira celle où le retard est le plus réduit avec les autres
pays.
La détermination des avantages comparatifs dépend des coûts de production comparés et donc indirectement des
productivités comparées.

Modèle de Ricardo :
 L’économie mondiale est composée de deux pays (Angleterre et Portugal) et deux biens : le vin qui symbolise
l’agriculture et le drap qui symbolise l’industrie.
 Les deux pays ont des niveaux de productivité différents et donc des coûts de production différents (le coût
dépend de la quantité de travail nécessaire pour produire le bien).
 Dans ce modèle, se spécialiser signifie qu’un pays réalise l’intégralité de la production mondiale d’un bien. Pour
se procurer l’autre bien, il devra échanger une partie du bien qu’il produit auprès de l’autre pays.

PORTUGAL ANGLETERRE
Lecture : pour produire 1 tonneau de vin, le Portugal doit
VIN : 1 tonneau 80 120 utiliser 80 travailleurs.
DRAP : 1 mesure 90 100

1) Montrez que le Portugal dispose d’un avantage absolu pour les deux productions.
2) Calculez le rapport entre les coûts de production de l’Angleterre et ceux du Portugal pour la production du vin. Puis
intégrez votre résultat dans une phrase qui en donne la signification.
3) Même question pour le drap.
4) Calculer le rapport entre les coûts de production du Portugal et ceux de l’Angleterre pour la production du vin. Puis
intégrer votre résultat dans une phrase qui en donne la signification.
5) Même question pour le drap.
6) Synthétiser les résultats des questions 2 à 5 en remplissant le tableau ci-dessous.
Ecarts relatifs de coûts de PORTUGAL ANGLETERRE
production
Coûts de production ………………….. Coûts de production …………………..
VIN
de …..% par rapport à l’Angleterre de …..% par rapport au Portugal
Coûts de production ………………….. Coûts de production …………………..
DRAP
de …..% par rapport à l’Angleterre de …..% par rapport au Portugal

7) Selon la théorie des avantages comparatifs de Ricardo, dans quelle production devra se spécialiser l’Angleterre ? et le
Portugal ? Justifiez en intégrant des données chiffrées.
Seconde partie : Les avantages de la spécialisation et de l’échange international
Problématique : Quels avantages procurent aux deux pays la spécialisation et l’échange international ?
Objectifs pédagogiques. A l’issue de cette seconde partie, vous devrez être capables de :
 Montrer le lien entre spécialisation et nécessité de l’échange international.
 Expliquer pourquoi la spécialisation selon les avantages comparatifs permet de générer un gain à l’échange pour
les deux pays (y compris celui qui dispose des avantages absolus dans toutes les productions).
Exercice 3
Commençons par analyser la situation en autarcie : les deux pays sont polyvalents et auto-suffisants, produisent à la fois le
drap et le vin et n’échangent pas entre eux.

Remarque : Pour ne pas compliquer les calculs, on considèrera que chaque pays ne produit qu’un tonneau de vin et une
mesure de drap ce qui suffit à satisfaire ses besoins. Mais on pourrait aussi bien raisonner sur une production d’un million de
tonneaux de vin et d’un million de mesures de drap par exemple. Il suffirait alors de multiplier le nombre de travailleurs
nécessaires par 1 million.

1) De combien de travailleurs au total le Portugal a-t-il besoin pour produire 1 tonneau de vin ET 1 mesure de drap ?
Répondre directement dans le tableau.
2) Même question pour l’Angleterre.
3) De combien d’hommes l’économie mondiale a-t-elle besoin pour produire 2 tonneaux de vin ? Répondre directement dans
le tableau.
4) Même question pour produire 2 mesures de drap.
5) Combien l’économie mondiale mobilise-t-elle d’hommes pour produire 2 tonneaux de vin ET 2 mesures de drap ?
Répondre directement dans le tableau.

Nombre de travailleurs nécessaire pour satisfaire les besoins en situation d’autarcie


PORTUGAL ANGLETERRE ECONOMIE MONDIALE
VIN : 1 tonneau 80 120
DRAP : 1 mesure 90 100
Total
Lecture : pour produire 1 tonneau de vin, le Portugal doit utiliser 80 travailleurs.
Exercice 4
LE PASSAGE DE L’AUTARCIE A L’ECHANGE INTERNATIONAL ET A LA SPECIALISATION
 On suppose maintenant que chaque pays se spécialise selon ses avantages comparatifs. Cela signifie qu’il abandonne
totalement la production de l’autre bien qu’il se procurera en échangeant avec l’autre pays.
 Donc un pays (le Portugal) va produire 2 tonneaux de vin, à savoir l’intégralité de la production mondiale et l’autre
(l’Angleterre) va produire 2 mesures de drap.
 Les deux pays vont s’échanger 1 mesure de drap contre 1 tonneau de vin. Hypothèse : un litre de vin a le même prix
qu’une mesure de drap.
1) Remplir le tableau suivant qui résume la situation en cas de spécialisation :

Nombre de travailleurs nécessaire pour satisfaire les besoins en situation de spécialisation


et d’échange international
PORTUGAL ANGLETERRE ECONOMIE MONDIALE
VIN : 2 tonneaux
DRAP : 2 mesures
Total
2) Par rapport à la situation en autarcie, comment a évolué le nombre de travailleurs nécessaire au Portugal pour obtenir sa
consommation totale composée d’un tonneau de vin et d’une mesure de drap ?
3) Par rapport à la situation en autarcie, comment a évolué le nombre de travailleurs nécessaire à l’Angleterre pour obtenir sa
consommation totale composée d’un tonneau de vin et d’une mesure de drap ?
4) Qu’ont apporté la spécialisation et l’échange international à ces deux pays ? Indice : que peuvent faire le Portugal et
l’Angleterre des travailleurs « économisés » ?
Exercice de synthèse

Exercice 6
1) Complétez le schéma d’implication ci-dessous en mettant les expressions suivantes dans le bon ordre :
• Spécialisation et échange international
• Production avec les plus faibles coûts de production comparativement aux autres pays
• Gain à l'échange
• Avantage comparatif

1 2 3

2) Explicitez chaque lien du schéma. N’oubliez pas de définir les termes et d’expliciter les mécanismes en jeu.

1.

2.

3.

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