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“El ambiente está contaminado por noticias falsas” | Internacional | EL PAÍS 13/12/18 8'49

IDEAS

ENTREVISTA | STEVE COLL ›

“El ambiente está contaminado por noticias falsas”


El decano de la Escuela de Periodismo de la Universidad de Columbia reflexiona sobre el papel que han
jugado los medios en la victoria de Trump y la responsabilidad ética de las redes sociales
ANDREA AGUILAR

27 NOV 2016 - 18:05 CET

Terminó el recuento de papeletas NEWSLETTERS


Recibe el boletín de Internacional
electorales en Estados Unidos el
pasado 8 de noviembre, y surgió una
incómoda pregunta: ¿qué papel han
jugado los medios en el ascenso y
victoria de Donald Trump? Desde el
anuncio de su candidatura en 2015
quedó claro que los titulares con las
salidas de tono del millonario
aumentaban los cliqs en la web, y que
sus mítines subían la audiencia en las
televisiones. No por nada Trump era
una estrella de la telerrealidad. Pero la
tensa y ambivalente relación que los
El periodista estadounidense Steve Coll. PIOTR
A. REDLISNKI (UNIVERSIDAD DE COLUMBIA ) medios han mantenido con él durante la
campaña no ha estado exenta de
vitriolo: algunos periodistas fueron vetados y humillados, otros que cubrían los
mítines eran señalados para recibir el escarnio de la multitud. Y ahora el examen
de conciencia ha llevado a muchos, retrospectivamente, a subrayar la
prevalencia de noticias falsas fabricadas por medios de la llamada “alt-right"
(derecha alternativa), que se han difundido sin freno en las redes sociales. En los
últimos tres meses de la campaña las noticias falsas que tuvieron mayor eco en
las redes superaron con creces a las de los medios tradicionales.

Periodista de la revista The New Yorker, ganador de dos premios Pulitzer y autor
de Los Bin Laden, una familia árabe en un mundo sin fronteras, Steve Coll
(Washington, 1958) es decano de la Escuela de Periodismo de la Univeridad de
Columbia. La semana pasada reflexionaba en su despacho de la séptima planta
sobre el pasado reciente y el acuciante futuro que aguarda a la prensa.

P: Trump ha roto el mantra de que quién más gasta en anuncios gana las
elecciones. ¿La cobertura de su campaña le ha hecho el trabajo gratis?

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R: Al principio de la campaña el valor de entretenimiento que algunos ejecutivos


de las cadenas televisivas vieron en Trump y los altos niveles de audiencia que él
claramente generaba, crearon un ciclo en el que Trump comprendió que podía
copar mucho tiempo de emisión gratis simplemente accediendo a dar
entrevistas. Las cadenas estaban tan dispuestas, incluso sin una agenda crítica o
seria, a rellenar espacio con Trump, que llegaron a saltarse sus propias normas y
aceptaron retransmitir entrevistas telefónicas, y no frente a la cámara. Los
directivos tardaron un tiempo en comprender que la candidatura de Trump iba
en serio y que su uso de los medios era parte de la campaña. Se produjeron
algunos cambios, pero en la televisión por cable ha habido cierta complicidad al
permitir que Trump y su organización moldeasen su comunicación en cadenas
como la CNN.

P: Esa búsqueda despiadada de audiencia, ¿es un síntoma de la fragilidad


financiera de los medios o algo que ha ocurrido siempre?

R: La debilidad económica de las medios es parte del dibujo. Hay muchos más
canales que hace 30 años, pero todos ganan dinero, son altamente rentables.
Esto no significa que no quieran más audiencia, más preponderancia, mejor
posicionamiento. Antes de la llegada de la televisión por cable había rivalidad y
también se tomaron decisiones erróneas por motivos comerciales, pero hoy el
nivel de ansiedad y competición es mucho más alto.

P: Según el Pew Research Center un


60% de estadounidenses dice haber “Se ha logrado explotar el
obtenido información sobre las sistema de
elecciones vía Facebook. automatización para
difundir un alto número
R: Es de lejos la red social que más se
de noticias falsas”
usa. En EE UU tiene 200 millones de
usuarios únicos al mes, y el total de
población es de 300 millones, así que
prácticamente todos los adultos interactúan con su plataforma. Esta ha sido una
campaña muy controvertida para Facebook. En verano algunos republicanos se
quejaron de que un equipo de personas de la compañía seleccionaba las noticias.
Si algo así hubiera se esgrimiera contra The New York Times, The Wall Street
Journal o incluso Breitbart, uno diría “claro eso es lo que hacen los editores”,
pero Facebook defiende que es neutral, que no funciona como una organización
editorial. Presionados por estas quejas de la derecha, en Facebook despidieron a
ese equipo y retomaron el proceso de automatización. Ahora es evidente que
ciertos grupos ideológicos y comerciales lograron explotar el sistema para
difundir un alto número de noticias falsas. Un ejemplo notable, documentado por
un profesor de la Universidad de Carolina del Norte, es el de una historia que
aseguraba que el Papa Francisco apoyaba a Trump, y que fue compartida más de
un millón de veces.

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P: Los programas de radio de la derecha radical y los medios de la llamada alt-


right han diseminado este tipo de información desde hace tiempo. ¿El problema
es que con Facebook acceden a un canal mainstream? ¿Un cambio en el
algoritmo realmente hará que desaparezcan esas informaciones?

R: Una de las medidas que Facebook y Google han anunciado es que van a
intentar identificar las noticias falsas e impedir que sean distribuidas. Esto al
menos terminará con la motivación económica que parece guiar a algunos de los
actores implicados en el tema. Hay gente fabricando historias falsas por el dinero
de los anuncios y otros que lo hacen por motivos políticos. Eliminar la
información falsa de Google y Facebook no soluciona el problema, pero es un
paso en la buena dirección.

P: Los medios estadounidenses presionan al renuente Mark Zuckerberg para que


tome medidas.

R: Facebook es una empresa privada no un ágora, pero el problema es que es tan


dominante que funciona como una plaza pública. En los años 60 el ágora pública
informativa era principalmente la televisón, y las cadenas que elegían las
historias, las reportajeaban y editaban, estaban sujetas a una licencia
gubernamental que les exigía que trabajaran en aras del interés público. Ese
sistema también planteaba problemas, pero hoy Facebook va por su cuenta a la
hora de decidir qué reglas deben aplicarse en este ágora de facto. Cuando te das
de alta en su red firmas su pliego de condiciones. Hay muchas normas, por
ejemplo, no se pueden usar términos pornográficos. Pero su código no afecta a la
distribución de artículos informativos que son falsos. Facebook debe asumir esta
responsabilidad como un asunto ético, como un tema comercial, porque no ha
lugar a una reclamación legal. Voluntariamente nos juntamos como sociedad en
Facebook pero, dada su escala, ésta y otras compañías deben conectar sus
modelos de negocio con un sentido de responsabilidad pública. Facebook está en
negación respecto del papel público que juega. Algunas de sus reacciones desde
las elecciones apuntan a que reconocen que hay un problema, pero lo acotan
como un tema muy cerrado que concierne solo a las noticas falsas, y yo creo que
el problema es más amplio.

P: La comunicación directa de los políticos con el electorado, obviando el papel


de mediación que tradicionalmente tenía la prensa, no es algo nuevo. Howard
Dean u Obama se valieron de las redes sociales. ¿Con Trump esto ha explotado?

R: La estrategia de elevar la voz por encima de los periodistas para dirigirse


directamente al público no ha crecido exponencialmente en esta campaña. Pero
realmente fue Ronald Reagan quien fraguó el modelo para los presidentes
modernos y sobre cómo hablar directamente al público. Era actor antes de
dedicarse a la política y se rodeó de expertos productores televisivos, ocupó las
ondas igual que Trump ha usado la televisión por cable, y fue capaz de dar forma

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al relato de su presidencia y de limitar la actuación crítica de la prensa. Todos los


presidentes han intentado seguir su ejemplo, pero no todos han sido tan hábiles.
Obama controlaba sus cuentas en las redes sociales. Trump ha hecho lo mismo,
no veo un cambio, sino una continuación de la misma estrategia.

P: ¿La pérdida del rol de mediador ha restado peso a la prensa?

R: Sería un error concluir de esta estrategia de los políticos y de la prevalencia de


las noticias falsas, que el público ha perdido interés en el trabajo periodístico
independiente realizado por organizaciones mediáticas fiables. Las cifras no
dicen esto, los principales medios tienen una audiencia nacional muy grande: la
cadena de periódicos del grupo Gannet tiene aproximadamente 100 millones de
visitas únicas, (la mitad que Facebook, pero es un número enorme) y la CNN
tiene una cifra parecida solo en su web, el Washington Post tiene 70 millones.
Podríamos sumar otros medios con 50 o 60 millones. Estas organizaciones
gastan mucho dinero para que reporteros independientes salgan ahí fuera y
recaben información, y hay un considerable número de estadounidenses que
recurren a estos medios en busca de algún filtro, algún orden, una explicación
fiable.

P: ¿Cual es su análisis?

R: Una mezcla. Hay un periodismo aún bastante robusto, pero el ambiente está
contaminado por noticias falsas, y los medios atraviesan una crisis financiera que
pone en peligro los recursos necesarios para realmente poder seguir el paso a la
actualidad con reporterismo serio, y combatir las mentiras de la máquina de
propaganda del alt-right. Incluso en este periodo de transición los
nombramientos que el presidente electo está haciendo son un reto. Por ejemplo,
en el caso del fiscal general debe salir a la luz su historial en temas raciales.
Medios como The New York Times, The Washington Post, la CNN, o la radio NPR
se crecen y echan el resto. Pero hay otro nombramiento que se sale de la norma,
y otro, y otro más. Sencillamente, según mi experiencia como periodista político
que se remonta a la administración de Reagan, la escala del reto que plantea esta
administración para los reporteros, no tiene precedente.

P: Más allá de la financiera, ¿hay una crisis de fe en el periodismo?

R: Se escuchan muchas preguntas de


este tipo cada cierto tiempo. Pero lo “La crisis financiera pone
que yo he visto desde las elecciones ha en peligro los recursos
sido a los periodistas corriendo a la necesarios para poder
llamada de los tambores de la batalla. combatir las mentiras de
Esta es la hora del periodismo, y creo la máquina de
que es algo obvio para cualquier propaganda”
reportero de Washington. Incluso si

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dejamos a un lado el carácter


particular de Trump, siempre que la presidencia y las dos cámaras están en
manos de un mismo partido, el periodismo se convierte, bajo nuestro sistema, en
el principal canal de disentimiento. Esto exige que los reporteros trabajen aún
más duro, y es algo que reconoce el público: ha habido 45.000 nuevas
subscripciones a The New York Times en la última semana, y 10.000 más a la
revista The New Yorker. Clinton ganó el voto popular, el país está muy dividido.

P: Casi unánimemente los editoriales de la prensa apoyaron a Hillary, y


condenaron a Trump, sin embargo él ha ganado. ¿Pone esto en cuestión el poder
de influencia o la relevancia de la prensa?

R: La confianza en la prensa ha caído de forma sostenida en los últimos 30 o 40


años. No sé cuando fue muy alta, pero ahora es claramente muy baja. Esto no
significa que la gente no busque o priorice la información que obtiene de medios
fiables. Pero Trump construyó el relato de su campaña como una rebelión contra
el establishment. Que más de un centenar de periódicos apoyaran a Clinton era
una prueba más de la conspiración del establishment. Y evidentemente, en un
sentido estructural, Trump no estaba equivocado: los ejecutivos de más de 500
corporaciones, los editoriales, el establishment de política exterior de los dos
partidos, y muchos otros miembros de las élites pensaban que Trump era
peligroso. Él usó esto como carburante para su campaña. Les dijo a sus
seguidores, “veis, van por nosotros, pero yo hago campaña por vosotros”.

P: ¿Populismo triunfante?

R: Este es un cuento viejo en la política estadounidense, pero hasta ahora nunca


había resultado en la elección de un presidente. El populismo es parte del paisaje
de EE UU, ha habido muchos candidatos populistas desde el siglo XIX.

P: ¿Por ejemplo Andrew Jackson?

R: Jackson llegó al poder en la era pre industrial y hacer estas comparaciones es


complicado cuanto más atrás te remontas. Están William Jennings Bryan, ciertos
sectores del movimiento progresista, o los populistas de los años 30. Todos
usaron estrategias similares: el nativismo, la oposición a los inmigrantes, algunos
un racismo explícito, y también ese revolver a la gente contra el establishment de
la costa Este (ahora tenemos un establishment que abarca las dos costas). Ese
tipo de arenga del corazón del país contra los bancos, los medios, los grandes
políticos, para limpiar la ciénaga de corrupción de Washington, ha tenido un
potente atractivo durante décadas, pero nunca había desembocado en una
presidencia. Es un nuevo día, pero una vieja historia.

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