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Blas Avilés Christopher

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La vejez en la Prehistoria

Las primeras estructuras sociales tenían la forma de tribus, gracias a los cuales las personas
podían garantizar su supervivencia. La esperanza de vida era muy breve a causa de las
luchas, la caza y las enfermedades, por lo que no había muchas personas ancianas.

Como consecuencia, las personas que alcanzaban una edad poco habitual eran
consideradas casi sobrenaturales. Concebidas como la esencia de la sabiduría, se les
atribuía capacidad para curar enfermedades, adivinar el futuro y hablar con los espíritus.
Los cuidados de las personas mayores se realizaban en el seno de la familia.

La vejez en la antigua Grecia

En Esparta, sociedad guerrera, los hombres mayores de 60 años eran relevados del ejército
y pasaban a ocuparse de mantener el orden. El poder estaba en manos de los ancianos,
que eran más ricos y que inculcaban a los jóvenes el respeto por los mayores.

Cuando Atenas se convirtió en el centro de la cultura clásica, los nuevos cánones de


belleza provocaron que la vejez se equiparase a una enfermedad hasta la llegada de
Hipócrates, que desterró esa idea.

Las reflexiones de Platón y Aristóteles sobre la vejez eran opuestas. El primero pensaba
que la virtud se adquiere con el conocimiento, al que se llegaba con una educación que
daba sus frutos a partir de los 50 años. El segundo pensaba que la juventud es apasionada
y generosa, todo lo contrario que la vejez.

La vejez en el Imperio Romano

En el Imperio Romano todo el poder se concentraba en el Senado, formado por ancianos.


Eran los encargados de la administración, de la justicia y de las relaciones diplomáticas. Los
privilegios de los ancianos eran enormes y las clases más bajas de la sociedad los
consideraban sabios y virtuosos.

Esta autoridad ilimitada provocó, con el paso de los años, odio hacia los mayores. A partir
del siglo V d.C., su poder se fue debilitando y la vejez pasó a ser vista como una etapa
negativa.

La vejez en la Edad Media y el Renacimiento

En la Edad Media, la vejez era vista como una etapa oscura en la vida de las personas, el
tiempo anterior a la muerte. No obstante, la Iglesia se ocupó del cuidado de las personas
mayores mediante la creación de hospitales para atender a los más desamparados.

En el Renacimiento, al igual que en la Grecia clásica, se produjo una revalorización de la


juventud y la belleza como idea de perfección. Por tanto, se produjo un nuevo rechazo a
todo lo que se pudiera considerar viejo, sinónimo de feo.
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A partir del siglo XVI, con el aumento de la esperanza de vida, la población anciana
comenzó a verse con mejores ojos.

La vejez en la Edad Moderna y Contemporánea

La industrialización y el retroceso de las grandes pandemias, gracias al descubrimiento de


las vacunas y los antibióticos, produjo un significativo cambio demográfico debido a una
importante prolongación de la esperanza de vida.

A finales del siglo XIX, comenzaron a aparecer las primeras corrientes filosóficas que
rechazaban la idea de asociar vejez con enfermedad. Fue el origen de la Geriatría y la
Gerontología.

El cuidado de las personas mayores en el seno de la familia fue convirtiéndose en algo


habitual, costumbre que se prolongó en el siglo XX. El envejecimiento de la población trajo
consigo la preocupación por el bienestar de los ancianos.

En la actualidad, los ancianos son equiparados a niños cuando ven mermadas sus
capacidades físicas y mentales, a pesar de que el cuidado de las personas mayores se
siente como una obligación.

La vejez en otras culturas

Los ancianos de los países orientales tienen una consideración muy diferente a la de las
sociedades occidentales. China y Japón son dos de las culturas donde más se respeta y se
venera a las personas mayores.

En Japón, se celebra el Keirō No Hi (Día del Respeto a los Ancianos), una festividad muy
importante en la que participa activamente la familia. Los ancianos japoneses son
respetados como pilar de la sociedad. Los jóvenes aprenden desde pequeños a valorar la
experiencia y la sabiduría de sus mayores.

En China, también existe un profundo respeto y veneración por los ancianos. Aunque esta
visión se halla en lo más profundo del pensamiento chino, el gobierno promulga leyes que
obligan al cuidado de las personas mayores.

En India, el respeto a los mayores es uno de los pilares de la cultura, algo que se enseña en
las escuelas. Los más jóvenes piden su opinión y su aprobación. En la religión hindú es
costumbre arrodillarse ante los ancianos para tocar sus pies como símbolo de respeto. No
obstante, la desprotección por parte del estado hace que muchas personas mayores vivan
esta edad como un proceso traumático, al ser dependientes de familiares o amigos.

En los países musulmanes el cuidado de las personas mayores en la familia es considerado


como un honor y una oportunidad para crecer espiritualmente. La religión islámica hace
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hincapié en que los hijos deben ser compasivos con sus padres, y en especial con sus
madres, porque éstos dedicaron su vida a cuidar a sus hijos.