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Cavaleiro da Paixão

Margaret Mallory

(#3 Série Todos os Homens do Rei)

Paixão Margaret Mallory (#3 Série Todos os Homens do Rei) "Se eu fosse um homem, um

"Se eu fosse um homem, um duque, e ao lado de sangue, gostaria de remover esses tropeços tediosos e suavizar meu caminho sobre seus "

pescoços sem cabeça

Eleanor Cobham, Duquesa de Gloucester Henrique VI, Parte 2, Act 1, Cena 2.

Louvre, Paris Dezembro 1420

Prólogo

— E se formos apanhados? — Disse Jamie, olhando para cima e

para baixo o corredor do castelo. Serem pegos era precisamente o ponto, mas Linnet não ia dizer a

Jamie. Ela olhou para cima, para ele através de seus cílios e disse:

— Você não quer?

A forma como seus olhos ficaram escuros a fez suspirar.

— Você sabe que eu quero, — disse ele, esfregando a parte de trás de

seus dedos contra a bochecha dela. Sua pele formigava ao seu toque. Se não tomasse cuidado, Jamie poderia fazê-la esquecer seu propósito. Sentiu uma pontada de culpa por não ter contado a ele. Nenhum dos outros homens jovens na corte se importaria quais seus motivos, se ela arrastasse um deles para um dormitório vazio, mas Jamie recusaria se soubesse. Esse senso teimoso de extraviada honra embora pudesse ser uma das coisas que ela mais gostava nele.

— Todo mundo está participando das celebrações, — assegurou.

A festa que começou com a entrada triunfal do Rei Henry em Paris com sua princesa francesa continuaria sem pausa através do Advento. — Mas o hóspede desta câmara pode voltar a qualquer momento,

disse Jamie. — Ele prendeu a respiração quando ela passou um dedo pelo seu peito.

— Se você for um rato assustado, — disse ela. — Eu posso encontrar

outro.

A doçura juvenil de Jamie tinha ido embora. Ele agarrou seu braço e

abriu a porta do quarto.

Antes que ela percebesse, estava dentro do dormitório com as costas pressionadas contra a porta. Jamie beijou-a longa e duramente.

— Nunca diga que você vai com outro homem, — disse ele, tomando-

lhe o queixo na mão. — Nunca diga. — Você é o único que eu quero. — Esta era a verdade, mas se arrependeu de dizer-lhe. Ela lia mais nele do que convinha.

— É o mesmo comigo, — ele sussurrou e descansou sua testa contra a

dela. Ela fechou os olhos e respirou o seu cheiro enquanto se inclinou contra ele. Ele poderia ser um garoto. Mas ela não sabia quanto tempo tinha.

— Agora, — ela sussurrou em seu ouvido. — Eu quero fazer isso agora.

Quando ela levou a mão até seu pênis e passou por todo seu comprimento, ele fez um som entre um grunhido e um gemer e levantou-a do chão. Os homens eram tão previsíveis, tão facilmente governados, não havia quase nenhum desafio neles. Ainda, a reação de Jamie era gratificante. Enquanto a levava para a cama, Linnet entregou-se um momento para

saborear a ideia de quão zangado Alain, seu "pai", ia ficar. Que o homem iria lamentar o dia.

A partir do momento que Jamie deitou e começou a beijá-la, ela se

esqueceu de Alain e seus planos de vingança. Esta parte não podia controlar, nem sequer tentaria. Um incêndio havia se alastrado entre eles desde o dia em que ele chegou a Paris com o rei. Não importa quantas vezes eles furtivamente estivessem juntos ou longe, o fogo só queimou mais quente. Ela dava-se a ele com abandono agora, como ela fez o tempo todo. Depois disso, ela estava nos braços de Jamie, desejando que o

contentamento do momento pudesse durar. Nunca duraria.

— Eu enviei uma carta aos meus pais, — disse Jamie, esfregando o

rosto contra o topo de sua cabeça. — Espero que meu pai me conceda uma pequena propriedade pelo nosso noivado. Seu coração começou a correr.

— Betrothed? Você não me falou antes de noivado.

— Será que eu preciso? — Ela ouviu o sorriso na voz. — Depois do que nós estivemos fazendo, eu pensei ser óbvio.

— Mas você nunca me disse. Você nunca me perguntou.

— Eu vejo que cometi um erro grave, — disse ele, parecendo se

divertir. — Tudo bem, deixe-me fazer isso, então. Minha querida Linnet, amor do meu coração, você quer casar e ser minha esposa?

— Não, eu não vou.

— O quê? — Jamie se sentou e se inclinou sobre ela. — Eu sinto muito se a ofendi por não falar claramente antes. Você sabe que te amo.

— Os homens dizem isso o tempo todo.

— Mas eu quero dizer isso, — disse ele, esfregando o polegar em sua

bochecha. — E ainda a amarei quando sua beleza não for mais do que uma memória traçada no seu rosto. Eles haviam deixado as cortinas da cama abertas. A luz do sol a da janela alta, pegou nas fortes linhas de seu belo rosto, a expressão intensa

nos olhos azul-violeta. Ela engoliu em seco. Ela não quis magoá-lo. Por que ele não lhe disse essas coisas antes? Ela estendeu a mão e segurou o lado de seu rosto com a mão.

— Você sempre será especial para mim como meu primeiro amante.

Primeiro amante! seus dedos cavaram em seu braço. Um momento depois, ele a soltou e caiu para trás na cama.

— Como você gosta de me torturar com sua provocação! Às vezes

você vai longe demais.

— Por que os homens nunca acreditam no que digo? Eles insistem em

acreditar que “não" significa "talvez" e "Eu o desprezo" significa "Eu quero que me escreva poesias ruins." Eu não quero ser uma esposa, — ela disse para Jamie. — Eu não suportaria ter um homem a me dizer o que fazer por toda minha vida. Jamie riu.

— Como se eu ousasse tentar.

— Você poderia. É o que os homens fazem.

Ele virou de lado, seu cabelo escuro caindo sobre os olhos.

— Vamos fingir que você está falando sério. O que mais você poderia fazer? E não posso vê-la como uma freira. Ela o golpeou afastado sua mão quando a estendeu para seu seio.

— Eu posso fazer um breve casamento.

— Uma breve? — Disse ele, erguendo as sobrancelhas.

— Sim, com um homem muito velho que me deixará uma viúva rica,

disse ela. — Ou posso me tornar um famosa cortesã. — A cama tremeu com risada de Jamie. — Eu estou tentando ser honesta com você, disse ela, batendo em seu ombro.

— Você é bonita o suficiente para se tornar a mais famosa cortesã em

toda a França, — disse ele, puxando-a para cima dele. — E você sabe disso muito bem. Mas chega desta tolice. Temos de fazer nossos planos. Ela podia muito bem estar falando com um nabo. Ela afastou-se dele e sentou, envolvendo os braços ao redor de seus joelhos. Em verdade, não podia imaginar deixar ninguém a tocar da maneira que Jamie fazia. Mas para seus planos era necessário, independência e seu próprio dinheiro. Sempre que sua determinação enfraquecia, pensava nos homens que roubaram seu avô, cego quando próximo em direção ao fim. Eram homens

com quem ele tinha feito negócios por anos; homens que ele tinha

confiança e emprestou dinheiro em tempos difíceis. Nem uma hora depois que ele morreu, esses mesmos homens despojaram sua casa em Falaise dos objetos de valor. Por causa deles, ela e seu irmão, François, foram forçados a roubar comida para sobreviver, mesmo antes do cerco Inglês começar. Um dia, ela voltaria para Falaise e destruiria cada um desses homens que roubaram deles e deixou-os a morrer de fome.

— Você acha que seu pai vai se opor ao nosso casamento? Jamie perguntou, assustando-a de seus pensamentos.

— Sim, ele o faria, — disse ela distraidamente por cima do ombro, — porque por desova do diabo já escolheu um marido para mim. Jamie se ergueu ao lado dela.

— Ele tem a intenção de prometer-lhe para outro?

— Depois de passar a mim e meu irmão pela maioria de nossas vidas

nos ignorando, Alain acha que pode brincar de pai agora e dizer-me o que

fazer. — Alain subestimava extremamente a ela. — Ele só nos quis, porque seus filhos legítimos estão mortos. Jamie agarrou seu braço.

— Quem é o homem com quem ele quer que você se case?

— Aquela cobra do Guy Pomeroy.

Jamie ergueu as sobrancelhas.

— Seu pai a tem em alta. Sir Guy é próximo ao duque de Gloucester, o

irmão mais novo do rei.

— Isto não é para meu benefício, você pode ter certeza, — disse ela,

revirando os olhos. — Odeio a maneira como Sir Guy olha para mim. Eu juro, irei colocar uma lâmina em seu coração antes de deixá-lo perto de mim.

— Você é minha para proteger agora. — Jamie pegou a mão dela e

beijou-a. — Eu sei que detesta seu pai, mas devo comunicar a ele. Será estranho se já falou com Sir Guy, mas que isso não pode ser evitado.

— Eu falarei com ele. — Ela tinha que dizer agora para Jamie. Ele ficaria tão irritado que não falaria com ela por dias.

— Deixe-me fazer isso, — disse Jamie. — Eu sei que garantias tem de ser dadas, quais pressões devem ser exercidas. Sua educação foi

irregular

— Pense no que está dizendo, Jamie, — disse ela, levantando as mãos,

exasperada. — Eu sou uma bastarda e neta de um comerciante. Não fui criada para viver o tipo de vida que você quer.

— Você é de origem nobre, — disse Jamie com voz firme. — Tudo

mudou agora que seu pai assumiu você.

— Eu não estou mudada, — disse ela. — O que você precisa é de uma

nobre maçante Inglesa, que terá o prazer de compartilhar a vida tediosa que você está vislumbrando à frente.

Eu entendo melhor dessas coisas.

— Linnet, você não pode

Ela levantou a mão para detê-lo.

— Eu sei como vai ser. Cada verão, você vai para a França para lutar

com o seu glorioso rei. Então, a cada inverno, vai voltar para casa para dar a sua esposa outro filho, resolver as diferenças entre os seus camponeses, e passar as noites contando histórias tediosas de suas vitórias junto à lareira em sua sala.

— É uma boa vida, — disse ele, rindo. — Só parece maçante para você, porque ainda não conhece isso. Ela tomou seu rosto em suas mãos.

— Vai ficar furioso comigo, mas há algo que devo dizer a você.

— Primeiro você tem que prometer que não vai falar com seu pai sobre nosso casamento antes de eu o fazer, — disse Jamie.

Ele se inclinou para beijá-la, mas congelou ao som de vozes do lado de

fora da porta. Quando a porta foi aberta, ele jogou as cobertas sobre Linnet e virou o corpo para bloquear a visão dela da porta. Ela saiu do lado dele e gritou:

— Bom dia, Alain. Que sorte que você trouxe Sir Guy com você; ele me disse muitas vezes que queria me ver nua na cama. Ambos os homens olharam para eles de queixo caído por um longo momento. Em seguida, o pai gritou:

— Sangue de Deus, Linnet, o que você fez?

— Certamente, — disse ela, arregalando os olhos, — eu não preciso

explicar isso para você?

— Você disse que ela era virgem, — Sir Guy cuspiu, em seguida, bateu

forte no rosto de Alain. — Eu deveria ter sabido, que uma prostituta geraria outra prostituta. Sir Guy era um homem corpulento, e sua violência assustou. Quando ele se virou para Jamie com um olhar assassino, ela colocou a mão no ombro de Jamie.

— Eu não vou esquecer isso, — disse Sir Guy em uma voz tão cheia de

ameaça que o estômago de Linnet apertou. — Vocês pagarão caro por isso um dia, James Rayburn. Jamie tirou a mão dela de seu ombro. Pela primeira vez desde que os outros entraram no quarto, ela olhou para ele. Os olhos de Jamie estavam fixos nela, selvagens e acusadores. Ela ouviu, mas não viu, Sir Guy bater à porta. Sir Guy e seu pai não importavam mais.

— Você planejou isso. Queria que eles nos encontrassem, — disse

Jamie, com a voz embargada. — Só foi para cama comigo para deixar seu pai

com raiva. Eu pensei

pensei que você me amava.

O ar saiu dela, e ela não conseguia falar. Deus tenha misericórdia, o que ela havia feito?

— Você rasgou meu coração do meu peito, — disse Jamie em um sussurro áspero. — Eu sou o maior tolo do mundo.

Jamie deslizou da cama, colocou suas roupas que estavam no chão em um braço, e encaminhou-se para a porta.

— Eu vou chicoteá-la em cada polegada de sua vida, menina, — Alain gritou. Seu rosto estava roxo, os punhos cerrados.

Jamie agarrou Alain pela frente de sua túnica e levantou-o do chão.

— Eu mesmo estou querendo assassiná-la, mas eu terei de matar você

se colocar a mão nela, — disse ele, a ameaça em sua voz tão afiada como a ponta de um punhal. Céus, Jamie era magnífico, completamente nu e furioso.

— Se você não fosse tão burro como um cavalo, ela não teria feito

isso.

Jamie a estava defendendo, o que significava que ele já estava a meio caminho de perdoá-la. Ela iria explicar tudo para ele. Em seguida, eles poderiam continuar como antes. Jamie pegou suas roupas novamente e caminhou até a porta. Abriu-a e virou-se.

— Envie uma mensagem se houver uma criança, — disse para Alain. — Eu devo estar na Inglaterra.

Capítulo Um

Londres 30 de outubro de 1425

O fedor do Tâmisa fez os olhos de Sir James Rayburn encherem de

água enquanto cavalgava através da irada multidão. Os "Gansos de Winchester," as prostitutas que trabalhavam neste lado do rio sob o regulamento do bispo, não fariam muitos negócios hoje. Os homens que enchiam a rua não estavam aqui para buscar prazeres proibidos dentro da Cidade; eles estavam procurando briga. Mais cedo, Jamie tinha atravessado o rio para avaliar o clima dentro da cidade de Londres e o encontrou à beira da revolta. A multidão cresceu mais espessa à medida que se aproximava da ponte de Londres. Homens olhavam para ele, mas saíam fora do caminho de seu cavalo de batalha. Enquanto se empurrava através deles, seus pensamentos foram direcionados à noite anterior. Havia demasiados soldados do bispo no castelo. Ao longo do jantar, Jamie tentou discernir a intenção do bispo em trazer tantos homens armados para o Castelo Winchester. Sob o olhar atento do bispo, no entanto, nenhum dos outros hóspedes se atrevia a falar disto. Em vez disso, eles pressionaram Jamie por notícias dos combates na França. Obrigaram-lhe, a contar da recente batalha contra as forças do delfim em Verneuil. Enquanto ele descrevia sua história, as senhoras se inclinaram para frente, as mãos pressionadas aos seus seios cremosos. Ele gostava de contar histórias. Só quando tinha começado a desfrutar de si mesmo, as

palavras de Linnet voltaram para ele. O que você precisa, Jamie Rayburn, é uma nobre inglesa maçante, que terá o prazer de compartilhar suas noites ouvindo você recitar histórias tediosas de suas vitórias. Depois de todos esses anos, o ridículo passado com Linnet ainda irritava. Ele trouxe sua história a um fim abrupto e deixou o salão do bispo indo para a cama. Dane-se a mulher. Cinco anos desde que ele a tinha visto, e ela ainda podia arruinar a noite. Chamá-lo de tedioso era o menor dos crimes de Linnet contra ele. Não importava que ele fosse três anos mais velho e ela ainda não tivesse completado dezesseis anos na época, ao lado dela, ele tinha sido um bebê na floresta. O embaraçava lembrar como ela tinha usado seu coração. Enquanto ele professava amor eterno e adoração, Linnet o usou sem um pingo de culpa ou remorso. Após o desastre, ele deixou Paris rapidamente, na esperança de alcançar a Inglaterra antes que sua carta. Mas não conseguiu. Teve que sofrer a mortificação adicional de dizer a sua família que ele e Linnet não iriam casar afinal. Alguém deveria ter dito a ele que os homens valorizam a virgindade de uma mulher muito mais do que as mulheres. Ele tinha confundido o dom dela como um presente de seu coração e uma promessa de casamento. Nunca mais iria deixar uma mulher humilhá-lo assim. Isso não significava que ele tinha abdicado das mulheres. Em verdade, tinha ido a mais camas do que qualquer número deles na sua determinação de limpar a memória de Linnet de sua mente. Na maioria das vezes ele conseguiu. Pensar nela agora, o deixava de mau humor. Pela barba de Deus, ele não conseguia respirar com todas estas pessoas o impedindo de entrar. A

julgar pelos relinchar e as orelhas achatadas de Trovão, o cavalo sentia o mesmo.

— Nós já vimos o suficiente, — disse Jamie, afastando Trovão depois

que o cavalo se virou para um tolo que estava muito próximo. Com sua morte prematura, seu querido e glorioso Rei Henry tinha deixado um herdeiro bebê para dois reinos. O Duque de Bedford, irmão mais velho sobrevivente do rei morto, tinha as tarefas difíceis de governar os territórios franceses e comandar a guerra lá. Enquanto Bedford ocupava-se com a França, dois outros membros da família real disputavam o controle da Inglaterra. A luta pelo poder entre o irmão de Bedford, o Duque de Gloucester, e seu tio, o Bispo de Winchester, tinha ficado em fogo brando por meses. Agora que o seu referendo tinha

transbordado para as ruas, no entanto, era muito mais perigoso. Jamie devia enviar uma mensagem para Bedford imediatamente. Quando Jamie virou o cavalo para voltar ao castelo do bispo, alguém agarrou sua bota. Ele levantou seu chicote, mas baixou seu braço quando viu que era um homem velho.

— Por favor, senhor, ajude-me!

O olho do velho estava roxo com uma contusão recente.

Por sua roupa, Jamie achou que ele não fosse uma parte da plebe, mas um servo de algum nobre. Jamie se inclinou para baixo.

— O que posso fazer para você?

— A multidão me separou de minha mulher, — disse o homem, sua

voz alta e trêmula. — Agora eles levaram minha mula, e eu não posso alcançá-la. Cordeiro doce de Deus, uma senhora estava sozinha nesta turba?

— Onde? Onde ela está?

O velho apontou para a ponte. Quando Jamie se virou para olhar, se

perguntou quando ele tinha sentido falta dela.

A ponte de Londres estava a trezentas jardas de distância, com lojas e

casas salientes externamente em ambos os lados. Mas da lacuna criada pela ponte levadiça, Jamie tinha uma visão clara de uma senhora em um vestido azul brilhante e amarelo montada em um palafrém branco. Ela erguia-se a partir da horda em torno dela como um pavão em cima de um monturo. — Fora do meu caminho! Fora do meu caminho! — Jamie gritou, acenando com o chicote de lado a lado acima das cabeças da multidão. Homens atiraram-se para o lado para evitar os cascos de seu cavalo quando ele forçou seu caminho para a frente através da multidão. Enquanto subia para a ponte, ouviu o som familiar de um exército em movimento. Ele se virou e viu homens com armas marchando até o rio do castelo do bispo. Sangue de Deus, o bispo tinha mesmo enviado arqueiros. Jamie tinha ouvido um boato de que Gloucester destinava-se a andar até o Castelo Eltham para assumir a custódia do rei de três anos de idade. Evidentemente, o bispo temia a intenção de Gloucester usurpar o

trono, pois ele tinha decidido parar seu sobrinho na ponte pela força das armas. Deus ajude-os a todos. Mas, entretanto, Jamie necessitava resgatar a mulher tola presa entre as forças dos dois reis brigando no meio maldito de London Bridge.

A massa de pessoas presas na ponte começou a entrar em pânico

quando a notícia se espalhou, dos homens de armas marchando em direção a eles. Jamie abriu caminho ao longo da primeira parte da ponte, seus gritos ecoaram fora dos edifícios conectados acima. Ele ainda estava a vinte jardas da dama quando a ouviu gritar. Mãos

estavam agarrando-a, tentando puxá-la para fora do cavalo. Ela lutou como um selvagem, golpeando-os com seu chicote. Alguém lhe puxou a touca. Apesar do ruído na ponte, Jamie ouviu os suspiros dos homens ao seu redor quando uma cascata de cabelo branco- ouro caiu sobre os ombros até os quadris. O ar saiu dele. Havia apenas uma mulher na Cristandade com o cabelo assim. Linnet. E ela estava em grave perigo. — Não toque nela! — Ele gritou. Levantou a espada e puxou as rédeas, fazendo Trovão retroceder para limpar o seu caminho. Ele empurrou-se para a frente através da massa fervilhante. Quando percorreu as últimas jardas, ouviu a voz de Linnet sobre o clamor, amaldiçoando os homens em Francês e Inglês. Um homem corpulento agarrou sua coxa com uma mão suja e a palavra assassinato rolou através de Jamie. Assim quando Linnet levantou seu chicote para trazê-lo para baixo sobre o homem, olhou para cima e viu Jamie. Seus olhares se encontraram, e todos os sons ao redor desapareceu. Naquele momento, ela foi desviada, o homem corpulento a agarrou pelo braço que segurava o chicote. Outro homem puxou seu cinto. Ao longo do trovejar em seus ouvidos, Jamie ouviu seu grito desesperado enquanto eles puxaram-na para fora de seu cavalo. — Espere! — Ele gritou. Ela estava pendurada do lado, segurando em sua sela com ambas as mãos. Deus o ajudasse, ela seria pisoteada até a morte em instantes. Seu cavalo tinha se mantido notavelmente estável até agora. Pendurada na sela, no entanto, os olhos arregalados, jogando sua cabeça e evitando o meio da multidão. Jamie sentiu o coração parar na sua garganta quando Linnet virou e bateu contra o lado de seu cavalo.

Os homens, que a seguravam estavam presos ao movimento do

cavalo, se agarraram a saia de Linnet quando o cavalo a atirou de um lado para outro. Ela estava pendurada por um lado, quando Jamie finalmente partiu através dela. Com um movimento de sua espada, ele cortou os dois homens enquanto se inclinou e pegou Linnet ao redor da cintura com o outro braço e levantou-a em seu cavalo. Louvado seja Deus, ele a tinha! Agora só precisava tirá-la desta ponte maldita antes das flechas começarem a voar.

— Meu cavalo! — Disse ela, torcendo para olhar por cima do ombro.

Sem aviso, se inclinou para o lado de seu cavalo com os dois braços estendidos. A mulher era louca? Ele a agarrou com mais força quando ela

estendeu a mão para agarrar-se a rédea solta de seu cavalo com as pontas dos dedos. Ela sentou-se e deu-lhe um sorriso triunfante quando a ergueu em sua mão. Bom Deus, ela não tinha mudado nenhum pouco. Ela estava mais feliz no meio do tumulto e problemas. Ele não se surpreenderia em descobrir que foi ela, e não Gloucester, que tinha causado o motim.

— Você se vangloria muito cedo, — disse ele com os dentes cerrados. — Nós poderíamos estar mortos.

Os olhos dela foram para o lado, e ela trouxe seu chicote para baixo em um braço alcançando o freio de seu cavalo. Ele virou seu cavalo e gritou para a multidão:

— Saia da ponte! Saia da ponte!

A massa de pessoas em pânico subiu contra eles como ondas rolando contra um navio no mar. Linnet ignorou seu comando repetido para "deixar ir o cavalo maldito e se segurar." Ele teve que segurá-la apertado o suficiente para deixar hematomas em suas costelas, enquanto ela afastava as pessoas que tentaram agarrar as rédeas de seu cavalo.

Sentia-se tão leve contra ele. Parecia um milagre ter sido capaz de lutar contra aqueles homens e ficar em seu cavalo durante tanto tempo. Mas quem a tocasse agora seria um homem morto. Jamie era um aguerrido cavaleiro. Agora que ele a tinha, não tinha dúvidas de que pudesse protegê-la da ralé. Flechas voando, no entanto, eram outra questão. Por um milagre, ele conseguiu chegar ao final da ponte próximo dos homens do bispo que bloqueavam o caminho. Em seguida, cavalgou para o

leste ao longo do rio, longe da ponte e da multidão, até seu batimento cardíaco voltar ao normal. Eles estavam a um quarto de milha para baixo do rio antes que ele falasse.

— O que em nome de Deus você estava fazendo na ponte? Um idiota

podia ver o que aconteceria naquele lugar hoje. Linnet virou-se para olhar para ele. Desta vez, passado o perigo, seu

coração deu cambalhotas em seu peito. Além de tudo o mais, ela tinha que ser tão bonita? Era a maldição de sua vida.

— É bom ver você, também, Jamie Rayburn. — Ela inclinou a cabeça e

levantou uma sobrancelha. — Afinal desta vez, eu esperava um cumprimento melhor. Ele fixou seu olhar à frente e resmungou.

— Deus do céu, — como ela poderia estar tão tranquila, depois do que

tinha acontecido na ponte? Quando ela se inclinou levemente contra ele, seu peito se arrepiou com a sensação. Luxúria e desejo o percorreram como uma febre. Ele deveria colocá-la em seu próprio cavalo agora. Ele queria fingir que estava muito angustiado para andar sozinho, mas o pensamento era ridículo. Esta

pequena fraqueza ele iria permitir-se. Não significava nada.

— Ouvi dizer que estava com Bedford na França, — disse ela.

— Hmmph.

— Quando você chegou em Londres?

— Ontem.

Após uma longa pausa, ela disse:

— Você vai me dizer o que você estava fazendo na Inglaterra?

— Não.

— Ou perguntar por que estou aqui?

— Não.

Ele sentiu seu suspiro contra seu peito. Contra sua vontade, ele se

lembrou de outros suspiros, outras vezes

— Eu acredito que teu servo irá fazer o seu próprio caminho de volta. Onde devo deixar você?

— O castelo do bispo, — disse ela. — Eu posso encontrar alguém lá

para me escoltar até meus aposentos. Bom. Era melhor ele não saber onde ela estava hospedada. Não que ele fosse procurá-la, mas era sábio evitar a tentação de se onde Linnet estava.

preocupar Tomando um caminho mais longo para evitar a multidão, ele voltou para o castelo do bispo. Mesmo com o fedor da cidade e do rio, ele podia sentir o cheiro picante de citros em seu cabelo. A memória de enterrar seu rosto o atingiu como um soco no estômago. Assim que ele viu Linnet segura no interior do castelo, ele a deixou. Foi imediatamente para o bispo, que aceitou sua oferta para ajudar a mediar a disputa com Gloucester. Pelo o resto do dia, a crise o manteve ocupado demais para pensar

Ele

tinha que se livrar dela.

sobre seu encontro com Linnet. Ele e os outros emissários viajaram para frente e para trás em frente ao rio oito vezes, na tentativa de forjar uma aliança. Era tarde da noite antes de os dois rivais finalmente concordar com os termos. Jamie caiu na cama exausto. Com o país à beira da guerra civil, ele conseguiu empurrar todo o pensamento de Linnet para o lado enquanto estava acordado. Mas perto do amanhecer, foi atormentado por um sonho com ela. Não era o tipo irritante, sentimental, um sonho que muitas vezes teve nos primeiros dias depois que deixou Paris. Não, este era um sonho cru, sensual dela se contorcendo em cima dele, gritando seu nome. Ele acordou com falta de ar. Ele precisava de uma mulher, isso estava claro. Mas, primeiro, o dever. O Duque de Bedford o havia mandado para casa da França, com duas tarefas. Na última noite, ele havia cumprido a primeira, enviando a Bedford seu relatório sobre o conflito entre Gloucester e o bispo. Esta manhã, ele devia atender a sua segunda missão: manter a jovem rainha, viúva segura na crise. E ele devia essa obrigação não apenas à Bedford, mas ao seu rei morto. Mas talvez ele pudesse combinar dever com prazer. Se a experiência passada for qualquer juiz, uma das damas da corte ficaria feliz em ser sua companheira de cama por um tempo. Ele começou a viagem de seis milhas para Eltham Palace, logo que quebrou o jejum. Pouco depois de sua chegada, foi levado para sala particular da rainha. Quando entrou, a Rainha Catarina, uma mulher de aparência frágil de vinte e quatro anos, levantou-se para cumprimentá-lo. — Sua alteza — disse ele, deixando-se cair a um joelho. Quando ele

olhou para cima, ele pegou o brilho de tristeza em seus olhos e soube que

ela lembrou do dia terrível em Vincennes, nos arredores de Paris. Ele era um dos cavaleiros que viram o rei morrer dentro do castelo, onde a rainha esperava por ele.

— Eu estou muito satisfeita de ter vindo, Sir James, — disse ela,

estendendo sua mão para fora para seu beijo. Ela olhou por ele e sorriu. — Assim como eu acredito que minha amiga também, não é? Ele virou-se para seguir o olhar da rainha. Linnet passou por ele para ficar ao lado da rainha Katherine. Com o

queixo teimoso inclinado, ela parecia mais real do que a rainha. E aqui ele estava de joelhos, rastejando aos seus pés uma vez mais. Ao aceno da rainha, ele se levantou.

— Minha amiga disse que você não iria dizer a ela o que o traz de volta para a Inglaterra, — a rainha disse com um sorriso coquete.

— No entanto a você não atrevo a me recusar. Vim a mando do Duque

de Bedford, que está zelando por seu conforto e bem-estar. — Ele não podia dizer a ela do outro encargo de Bedford para ele.

— Ele é muito bom comigo — disse numa voz suave. Ela não

precisava adicionar, ao contrário Gloucester.

— Eu tenho um objetivo próprio, também, — acrescentou Jamie,

surpreendendo a si mesmo. — Eu voltei para casar. A perda rápida da respiração de Linnet foi gratificante. A rainha bateu palmas.

— Que delícia!

— Eu tenho tantas histórias tediosas de minhas vitórias para contar, — disse ele, — que realmente preciso ter uma esposa. A rainha riu, embora ela não poderia ter entendido a zombaria. Virando-se para Linnet, ela perguntou:

— Que tipo de senhora devemos encontrar para o nosso belo James?

Linnet olhou para ele com seus olhos azul-gelo diretos e disse:

— Eu acho que ele deveria agradar a si mesmo.

Alheia à borda na voz de Linnet, a rainha juntou as mãos e sorriu para

ele.

— Diga-nos, Sir James, qual tipo de senhora iria agradá-lo?

— Uma senhora inglesa maçante, — disse Jamie, voltando-se para encontrar o olhar firme de Linnet. — O tipo que seja uma esposa virtuosa.

Capítulo Dois

Linnet cravou as unhas nas palmas das mãos para lutar com a dor em

seus olhos e manteve sua expressão passiva. Uma mulher virtuosa, de fato. Como poderia Jamie ser tão cruel para insultá-la deliberadamente? E com que propósito? Não foi o suficiente que ele a abandonou há cinco anos sem olhar para trás? Depois de jurar sua devoção eterna, ele havia a deixado sem dar-lhe uma única chance de explicar. Ela tinha suas razões para o que tinha feito. Boas razões. Quem era ele para julgá-la? Jamie cresceu no seio de uma família grande, e politicamente poderosa, com pais dedicados que olharam por ele. Ela tinha sido uma rapariga com poucas opções. Para assumir o controle de seu destino, foi necessária uma ação ousada. Ela fez o que tinha que ser feito. Jamie nem sequer tentou entender. Havia conseguido evitar o casamento com Guy “olhos lascivos” Pomeroy. E depois, antes que Alain pudesse casá-la com outra pessoa da escolha dele, ela agiu rapidamente para organizar um casamento para si mesma. Só assim, ficou sozinha fora do polegar de Alain. E o mais gratificante, Alain ficou horrorizado e ultrajado em igual medida, mas não havia nada que pudesse fazer. O homem que ela escolheu era muito poderoso. Seu irmão gêmeo, François, argumentou amargamente com ela sobre o casamento, dizendo que ela estava cortando seu nariz para ofender o rosto. Mas tinha valido a pena. Todos os seus planos foram se

encaixando. Exceto por esta terrível dor que pressionava em seu coração sempre que pensava em Jamie Rayburn, não havia nada que ela mudaria. Ela olhou-o enquanto falava com a rainha, tentando encontrar o jovem que ele uma vez fora. Este Sir James tinha o mesmo cabelo escuro longo, os mesmos olhos

azul-escuro impressionantes. Cada feição era familiar; no entanto, não era o mesmo. Ele tinha todos os ângulos duros agora. Não era apenas seu rosto que estava mais magro, seu corpo era mais musculoso. Jamie sempre teve a confiança e destemor, ele mostrou na ponte ontem. Mas, antes, tinha também uma doçura que às vezes ele mostrou a ela. Não havia nenhum sinal daquele homem de antes. Ele estava dizendo a rainha sobre os acontecimentos de ontem na cidade. Aparentemente, ele não tinha conhecimento da surpreendente falta de interesse na política da rainha Katherine.

A rainha deu-lhe um sorriso agradável e pegou suas saias.

— É tempo para se juntar aos outros para o jantar.

— Sua Graça, devemos falar agora, — disse Jamie. — Gloucester estará aqui em duas horas.

A rainha ficou imóvel, olhando para ele com os olhos arregalados.

— Gloucester está chegando? Aqui em Eltham? — Nos termos do acordo com o bispo, seu filho viajará para

Westminster com Gloucester. No entanto, eles serão escoltados por homens de confiança de Gloucester e do bispo.

— Você fala como se o rei fosse um homem adulto e não uma criança

de três anos, — disse a rainha em um belisco de voz. — Mas se é isso que eles decidiram, não há nada que eu possa fazer sobre isso. Jamie encontrou o olhar da rainha; todos sabiam que ela era

impotente nesta luta.

— Devo ser autorizada a acompanhar o meu filho? — Uma vez que o

Conselho tinha escolhido um conjunto distinto para acompanhar o rei, a rainha já não podia presumir que ela iria viajar com seu filho.

— Você está convidada a vir a Westminster, — disse Jamie. — Mas

sugere— se que quando o rei retornar a Eltham por alguns dias, portanto, deve remover-se para o Castelo de Windsor. Você estará segura lá do tumulto em Londres — Jamie acrescentou em voz mais suave. — O rei vai acompanhá-la em apenas algumas semanas, para o Conselho do Tribunal do Natal que será realizado em Windsor este ano. A rainha pegou suas saias novamente e passou por Jamie em seu caminho até a porta. Normalmente era Linnet que tentava alertar a rainha para os riscos e a realidade em torno dela. Eram amigas, no entanto, preferiu não intervir sobre os acontecimentos que se sentia impotente para influenciar. Se ela

não podia evitar notícias desagradáveis por completo, as empurrava de lado o mais rápido que podia. Linnet respirou fundo e tentou passar por Jamie como a rainha tinha feito, mas ele segurou seu braço.

— O que você está fazendo aqui, Linnet?

Ela puxou o braço de seu aperto. — Eu pensei que você não desejava

saber.

— Eu tenho o dever de proteger a rainha de todo tipo de perigo, —

disse ele. — Diga-me porque você está aqui. Ela olhou para ele. — Porque ela me pediu. Ela se virou e marchou em direção à porta. Com seus passos mais largos, ele alcançou a porta primeiro. Ele ficou na frente, os braços cruzados sobre o peito, bloqueando seu caminho.

— Por que ela ia lhe pediria? — Disse. — E por que você veio?

— Porque eu sou sua amiga, e ela não tem amigos aqui, — disse,

cerrando os punhos. — Eles tiraram seu único filho de seu cuidado, e ela não pode nem mesmo escolher suas babás. Eles tratam-na tão mal, é quase como se eles acreditassem que ela está em conluio com seu irmão, o delfim.

O coração de Linnet vibravam enquanto Jamie se inclinou mais perto.

Em voz baixa, ele perguntou: — E ela está?

— Claro que não! — Ela disse, dando um passo para trás. — Nossa

princesa francesa foi levada a nunca ter uma opinião, para evitar conflito a qualquer custo, e fazer exatamente o que lhe mandassem.

— Isso serviu-lhe bem, — disse Jamie. — Eu temo pensar o que você pode estar ensinando a ela.

— Eu não iria deixá-la cometer o erro de apoiar o delfim, — ela

sussurrou para ele. — Uma pobre desculpa para um rei que espero nunca mais ver.

— Então você é confidente da rainha? — Perguntou Jamie.

— Eu a adoro extremamente, e tento aconselhá-la

— Linnet ergueu

as mãos no ar. — Mas quando eu tento avisá-la que ela deve andar em uma linha cuidadosa entre Gloucester e o bispo Beaufort, ela responde perguntando o que eles estão usando agora em Paris. Ela respirou fundo e se obrigou a parar de falar. Com a notícia de que Gloucester estava prestes a chegar, ela estava fora de sua mente com a preocupação sobre a rainha.

E, em seguida, o comentário mordaz de Jamie sobre esposas virtuosas

tinha a perturbado ainda mais.

— O que você disse foi injusto, — disse ela, com os olhos quente nos

dele. — Eu nunca disse que era tedioso. Apenas disse que eu não quero esse tipo de vida.

Seus olhos acenderam um fogo azul, e ela teve a satisfação de quebrar sua fachada de calma e controle. Jamie poderia fazer alusões desagradáveis

o quanto ele quisesse, mas não esperava que ela falasse diretamente sobre

o que aconteceu entre eles há cinco anos. Ele cerrou os punhos e se inclinou para frente, como se fosse gritar na cara dela. Ela esperava que o fizesse. Em vez disso, ele deu um passo para trás.

Com sua mandíbula apertada, ele esticou o pescoço, inclinando a

cabeça de um lado para outro. Quando ele falou, sua voz era tão calma como a água da lagoa.

— Nós faríamos melhor ao se juntar a rainha para o jantar.

Ela se recusou a tomar o braço que ele ofereceu. A caminhada pelas escadas e pelo corredor sem fim pareceu que foi para sempre.

— Estou surpresa que você ainda está à procura de uma esposa, —

disse ela para provocá-lo. — Certamente você encontrou outra virgem inocente para seduzir para o casamento. Ele a agarrou pelo braço e virou. — Eu não a seduzi, como você sabe muito bem.

— Hmmph. — Ela virou a cabeça e inclinou o queixo para cima.

Não podia contradizê-lo; isso não significava que ela tinha que concordar. Ele soltou o braço dela e soltou a respiração. — Qual o método que você vai usar para conseguir uma esposa, então? — Ela perguntou quando eles recomeçaram a andar pelo corredor. — Uma vez que é improvável que você a conquiste com o seu

encanto excessivo, eu suponho que terá a sua família para organizar isto?

— Esse é o método habitual, — ele mordeu. — Mas eu tenho razões

para esperar Bedford ou o tio dele para sugerirem uma senhora apropriada.

Ele deve ter impressionado Bedford, na verdade, para ter a família real facilitando uma união.

— Uma senhora apropriada, ou seja, muito rica? — Ela perguntou em

sua voz mais doce possível. — E virtuosa, é claro. Os músculos da mandíbula de Jamie apertaram, e ele manteve os olhos para a frente.

— Rica e virtuosa. Qualidades para satisfazer, — ela fez uma pausa

através da palavra: — qualquer homem, eu tenho certeza. Eles finalmente chegaram ao salão, então ela deixou Jamie sem olhar para trás e foi em busca de Edmund Beaufort. Jovem, bonito, brilhante e solteiro, Edmund era a esperança mais brilhante da próxima geração de Beaufort. E Linnet tinha uma necessidade urgente de falar com ele. Quando o viu, ela queria gemer em voz alta. Quantas vezes ela advertiu a rainha para evitar mostrar favor a este jovem em particular, acima de todos os outros? Mas não, a Rainha Catarina tinha que ir direto para Edmund com um sorriso brilhante, tomar o seu braço, e convidá-lo a sentar-se no lugar de honra ao lado dela. Linnet poderia a ter esbofeteado por ser tão estúpida. Não, a rainha não era estúpida. Ela simplesmente tinha uma natureza coquete. Depois de uma infância em um convento e casamento com o glorioso Rei Henry, ela só foi desabrochar agora. Linnet seria capaz de apostar tudo o que ela possuía de que Edmund Beaufort havia sido instruído por seu tio para cortejar a rainha. Sem dúvida, Edmund achava a rainha charmosa e bonita, o que ela era. Mas ele era um Beaufort; foi um movimento calculado. Se Edmund se tornasse padrasto do jovem rei, ele poderia render influência incalculável sobre o menino para os próximos anos. A perspectiva de que aquilo ocorresse iria levar Gloucester a uma

apoplexia. Se o rumor do flerte da rainha com Edmund tivesse alcançado os ouvidos de Gloucester, isso explicaria por que ele havia agido tão precipitadamente, elevando esse fervor em Londres. Quase todo mundo estava sentado, então Linnet apressou-se a tomar o seu lugar no final da mesa alta. Ignorando as tentativas dos homens de cada lado para conversar com ela, manteve o olhar na rainha e em Edmund. Os santos a ajudassem! A rainha e Edmund estavam olhando nos olhos um do outro. Quando a rainha alimentou Edmund com uma ostra utilizando os dedos, Linnet soltou sua faca de comer. Tinha que mandar Edmund para longe de Eltham antes que Gloucester chegasse. Jamie, que estava sentado na outra extremidade da mesa, também estava assistindo a rainha com Beaufort, a expressão azeda no rosto. De repente, seu olhar mudou, e seus olhos se encontraram. Por que Jamie Rayburn tem que estar aqui agora? Ela não deixaria as emoções tumultuadas provocadas por ele distraí-la. Tampouco pretendia ouvir mais de seus insultos malditos. Ela rompeu o olhar e se levantou. Ela caminhou atrás da mesa alta e sussurrou no ouvido da rainha uma desculpa.

— Se o meu companheiro de jantar tentar colocar a mão na minha

perna mais uma vez, tenho a certeza de fazer uma cena. — Levantando a

voz o suficiente para Edmund Beaufort ouvir, ela disse, — Você me perdoa, Vossa Graça, se eu escapar para um curto passeio?

— É claro, — disse a rainha — se você prometer me dizer mais tarde

quem era. Linnet endireitou-se e encontrou o olhar de Beaufort antes de sair. Fora da entrada do salão, ela parou um escudeiro. — Você poderia entregar uma mensagem para mim?

O escudeiro olhou para ela com os olhos arregalados. — Estou feliz por estar de serviço, milady. Qualquer coisa que você pedir. Ele prendeu a respiração quando ela se inclinou mais perto. — Conte até cem— disse ela ao lado de sua orelha. — Então vá dizer a Edmund Beaufort que o espero nos estábulos. — Ela se endireitou e colocou um dedo sobre os lábios. — Não deixe ninguém te ouvir dar-lhe a mensagem.

— Não deixe ninguém te ouvir dar-lhe a mensagem. Assim que a refeição terminou, Jamie foi

Assim que a refeição terminou, Jamie foi encontrar Edmund

Beaufort. O compromisso que acertaram ontem à noite seria explodido caso

a rainha se fizesse de tola com Edmund Beaufort em frente de

Gloucester. Depois de uma rápida busca pelo castelo, ele avistou seu novo escudeiro, Martin.

— Ajude-me a encontrar Edmund Beaufort, — disse ele.

O rapaz virou com um tom claro de vermelho. Qual era o problema com ele?

— Você já tentou os estábulos? — Perguntou Martin.

— Por quê? Você o viu ir para lá?

— Ele estava indo naquela direção, — disse Martin. — Parecia com pressa.

— Talvez o homem teve o bom senso de partir por conta própria, — Jamie disse, mais para si do que para o seu escudeiro.

Martin pigarreou. — Eu não acredito que seus pensamentos fossem o

de partir.

— Por que você diz isso?

Martin parecia aflito. — Eu não posso te contar. Pela barba de Deus. — Então vou descobrir por mim mesmo, — ele cuspiu. Jamie se perguntou se ele tinha cometido um erro em assumir Martin

como seu escudeiro. Ele tinha feito tão somente porque o cavaleiro que o rapaz estava servindo morreu na França. Quando caminhou para os estábulos, sua mente voltou a Linnet e seu comentário desagradável sobre uma rica e virtuosa esposa sendo suficiente para "satisfazer" a ele. Talvez devesse ter dito a ela que ele também desejava uma mulher que poderia fazê-lo esquecer o nome dela na cama. Mas nenhuma mulher nunca tinha sido capaz de fazer aquilo. No momento que ele entrou pela porta dos estábulos, ele a viu. Linnet

estava de costas para ele, acariciando e conversando com o palafrém branco que ela tinha montado na ponte. Ele prendeu a respiração quando ela tomou a cabeça do cavalo entre as mãos e beijou sua testa. Agora ele sabia por que o cavalo iria segui-la através de um motim. Jamie deu um passo para as sombras quando Edmund Beaufort saiu do interior do estábulo aparentemente conduzindo seu cavalo. Linnet voltou-se e deu um sorriso deslumbrante para Beaufort. Então, foi Linnet que trouxera Beaufort para os estábulos. Jamie teria que perguntar a Martin como ele sabia.

— Obrigada, — disse Linnet para Beaufort. — Deixar Eltham agora é o único caminho sábio a seguir. Beaufort pegou a mão dela. — Venha comigo.

— Eu não posso deixar a rainha sozinha com Gloucester, — ela disse,

riso tilintando em sua voz. — Ele iria comê-la viva e jogar fora os ossos.

— Antes de eu ir, eu devo dizer-lhe, — Beaufort disse, levantando a

mão dela aos lábios, — você é a mulher mais apaixonante que eu já conheci.

— Eu mal posso considerar como um elogio, senhor, não quando você

está com dezenove anos e tem passado os últimos sete anos como refém. Beaufort riu. — Em uma prisão dourada. Eu não estava

completamente privado de companhia feminina.

Que vergonha. Basta esperar até que eu diga ao seu tio.

O

sangue rugia nos ouvidos de Jamie. Lembrou-se de quantas vezes

ele havia sido arrancado com ciúme nas semanas que eles estavam juntos em Paris. Quantas vezes ele tinha visto outros homens aproximar-se dela? Estar apaixonado por uma bela mulher tinha sido um inferno na

terra. Ele teria suportado isso sem matar ninguém só porque ele acreditava que Linnet nunca iria com outro homem. Tolo que foi, ele tinha acreditado que ela o amava. Edmund Beaufort falou novamente. — Eu amo a rainha. — Linnet

comum. Se eu

interrompeu-o com um bufo. — Mas ela é um pouco

pudesse casar com quem quisesse, eu escolheria você. Jamie queria vomitar.

— Foi seu tio-avô Geoffrey Chaucer que o ensinou a falar com essa

língua de prata? — A voz de Linnet estava carregada de sarcasmo.

— Se você fosse minha amante, você poderia me aconselhar, —

Beaufort disse. — Pense em tudo o que podíamos fazer juntos.

— E eu estou certa de que ouvir o meu conselho é tudo que você tem

em mente, — disse Linnet, batendo no braço de Beaufort com uma pancada dura. — Venha, Edmund, você deve partir agora. De repente, Beaufort tinha Linnet achatada contra seu peito. Com um

sorriso malicioso, ele disse: — Meu preço para a deixar a corte é um beijo.

— Beaufort, — disse Jamie, saindo das sombras.— A senhora lhe dá

conselhos sábios. Você deve ir rapidamente. O canalha deu um suspiro profundo antes de soltá-la.

— Peço-lhe que considere minha proposta, — disse Beaufort em voz

baixa quando ele trouxe a mão de Linnet para os lábios mais uma vez. — Adieu, ma belle. Adieu.

Assim que Beaufort foi se juntar a seus homens de armas que esperam

fora do estábulo, Jamie disse: — Eu a aconselho a não se enroscar com Edmund Beaufort. Linnet virou os olhos arregalados sobre ele. — Com Edmund?

— Eu suponho que você vai dizer que só estava flertando com ele para proteger a sua amiga?

— Alguém tinha que fazê-lo a partir. — Ela encolheu os ombros. — É

perigoso para a rainha flertar com Edmund, mas não há mal nenhum em eu fazê-lo.

— E se o flerte não fosse suficiente para desviá-lo da rainha, o que faria então? Ela colocou as mãos nos quadris e olhou para ele por um longo momento. Então ela se virou e chamou dois rapazes que estavam escondidos no feno no outro lado do estábulo.

— Poderia um de vocês selar meu cavalo para mim?

Ambos os rapazes vieram correndo. Num piscar de olhos, o cavalo maldito estava selado e pronto.

— Quando você encontrar a rainha, diga-lhe que a encontrarei em

Westminster amanhã, — disse ela à Jamie quando puxou as luvas de montar. — Não a deixe sozinha com Gloucester.

Jamie seguiu para fora e viu como os dois garotos se acotovelavam para ajudá-la a montar seu cavalo. Quando ela estava sobre ele, Jamie perguntou com os dentes cerrados. — Onde devo dizer à rainha que você foi?

— Eu tenho assuntos a tratar na cidade, — disse ela.

Questões envolvendo Edmund Beaufort e uma cama? O sangue pulsava forte em sua cabeça e mãos.

— Assuntos particulares, — acrescentou ela, para rodar a lâmina, —

que não são de nenhum interesse para você.

Ele

viu

como

ela

galopou

branco. Dane-se a mulher.

depois

de

Beaufort

em

seu

cavalo

Capítulo Três

Linnet atravessou a casa do comerciante de lã, com o coração

batendo em seus ouvidos. O cheiro do rio infiltrou através das paredes e permeava o ar, levando consigo uma enxurrada de lembranças. Enquanto ela se movia de uma sala para outra, dava instruções para o funcionário atrás dela.

e isso, — disse, apontando para uma cadeira

esculpida e uma mesa lateral quando ela passou. A maioria dos móveis não tinha pertencido a sua família, e por isso ela não queria. Esta tinha sido a sua casa de Londres. O quanto podia se lembrar, ela,

François tinham ficado aqui quando seu avô fazia sua viagem duas vezes por ano para negociar com os comerciantes de Londres. Ela nunca foi grande como suas casas em Falaise e Calais. Ainda assim, parecia muito menor e simples do que em sua memória. Como a maioria das casas comerciais, seu avô tinha realizado o seu comércio no piso térreo. A cozinha ficava atrás da casa, e o solar e os quartos da família estavam acima da loja. Linnet parou no limiar para o solar. Ela sorriu, lembrando-se das noite, que ela e François passaram a jogar xadrez ou gamão no chão, perto do braseiro de carvão.

— Há algo que você deseja levar nesta sala? — Perguntou a balconista. Um estalo no canto chamou sua atenção. Ela engoliu o nó na garganta quando ela recordou o som dos pés do avô no final de um longo dia.

— Vender isso

— Envie isso para minha nova casa, — disse ela.

— As cortinas, milady? — O funcionário olhou para cima a partir da

folha de pergaminho que ele carregava e ergueu a fina sobrancelhas

brancas. — Estão em muito mau estado. Em um aceno de cabeça, ele abaixou o nariz para a folha e arranhou uma outra nota. Deixou-o no solar para a etapa no dormitório ao lado. Sua garganta fechou, e ela não conseguia respirar. De repente, ela tinha onze anos de novo, escondendo-se sob essa pesada, cama de carvalho escura com seu irmão. Corações acelerados e de mãos dadas, ela e François tinham visto os pés dos homens se moverem sobre o quarto de dormir. O suor irrompeu em suas palmas enquanto ela se lembrava das vozes dos homens, discutindo sobre quem e o que levaria, e no final um som de prata de uma bengala batendo no chão. Ela virou-se tão rapidamente que ela empurrou o funcionário idoso e teve que pegá-lo pelo braço. — Por quê que você não descansa aqui no solar, Mestre Woodley, enquanto eu vou até o sótão? — É improvável que haja algo lá que vale a pena levar, e as escadas são íngremes. — Muito obrigado, minha senhora, — disse ele, balançando a cabeça. Ela saiu rapidamente, sabendo que ele não iria se sentar em sua presença. As paredes e o teto baixo fechando sobre ela enquanto subia as escadas estreitas para os dois quartos minúsculos sob o telhado. Nada disso iria se transformar completamente como ela esperava. Durante cinco longos anos, ela havia trabalhado diligentemente para atingir seus objetivos. Primeiro, ela se casou com Louis para obter os fundos e independência de que precisava para reiniciar o negócio do seu avô. Trabalhando junto de seu irmão, ela foi gradualmente construindo seu comércio de tecidos. Em seguida, ela estava pronta. Seu primeiro ataque foi em sua casa na cidade de Falaise, onde eles tinham recuado depois de perder tudo em

Londres e Calais. Em meio ano, ela destruiu o comércio do "velho e querido amigo" que lá havia se aproveitado de seu avô em sua longa doença. Como ela havia suspeitado, os homens em Falaise não eram os únicos que tinham orquestrado a morte dos negócios do avô. Eles eram apenas os abutres que escolheram as peças restantes que ficaram na Falaise. De Falaise, ela seguiu o rastro de culpa ao ex-parceiros de negócios de seu avô em Calais. Aqueles homens eram mais sofisticados e inteligentes. Levou quatro anos para crescer o seu negócio o suficiente para levá-los um por um. Cada um dos parceiros em Calais tinha tomado uma parte do comércio do avô e da propriedade. Nenhum deles, no entanto, recebeu a parte do leão. Quando ela finalmente teve um deles em dívida para com ela até as orelhas, ele confessou. Um comerciante de Londres estava por trás do esquema para arruinar o negócio do seu avô. Os homens em Calais nunca souberam o nome do comerciante de Londres; toda a comunicação tinha sido através de intermediários. A carta da rainha pedindo para visitar Linnet tinha vindo em um momento oportuno. As duas formaram uma amizade improvável durante os meses passados em Paris, antes que ela escapasse do envolvimento de seu pai. Desde o início, ela se sentia protetora em relação a princesa ingênua que veio para o tribunal decadente direto do convento. Linnet faria o possível por sua amiga. Mas enquanto ela estava aqui em Londres, ela também pretendia descobrir a identidade da figura sombria que era o seu maior inimigo. Encontrá-lo seria difícil, é claro. Comerciantes de Londres ressentiam- se de mercadores estrangeiros e iria proteger um dos seus próprios. Mas ela teve o melhor e muito tecido Flamengo para ser encontrado em Londres. Para colocar as mãos sobre ele, um comerciante de Londres iria se

esquecer que ela era ao mesmo tempo um estrangeiro e uma mulher. Mychell era um dos homens cujas vozes ouviu de debaixo da cama naquele dia terrível. Mas ele era apenas um lacaio, um jogador pequeno no esquema. Ele não foi inteligente o suficiente para planejar a morte de um negócio com os interesses da Normandia para a Flandres. Esta casa tinha

sido a recompensa de Mychell para a parte que ele jogou. Ela deve sentir-se triunfante por jogá-lo fora. Mas ela não o fez. Mychell não sabia quem o tinha levado em dívida até ontem, quando eles se encontraram para assinar a escritura. Ela engoliu a bílis em sua garganta quando ela recordou seu encontro com o homem de cabelo gorduroso e cara de roedor.

— Se você me der um pouco de tempo, — ele havia dito, suor

irrompendo em sua testa, — Eu vou ser capaz de pagar. — O tempo não vai ajudá-lo. — Ela se inclinou sobre a mesa e bateu com o punho. — Você não sabe quem eu sou? Assustado por sua explosão, Mychell recostou-se na cadeira e olhou

para ela. Ela poderia dizer que no momento ele a reconheceu, pois seus olhos se arregalaram com surpresa, mas sem um traço de vergonha.

— Devo deixá-lo tanto quanto você deixou duas crianças órfãs? —

Perguntou a ele. — Não é minha culpa que seu avô morreu na pobreza, — protestou o homem. Mas ela sabia melhor. Ela tinha o dom de ler. Levou anos para juntar todos os pedaços, mas ela sabia exatamente o quanto tinha sido roubado deles e como. Eles começaram com pequenos furtos e sem pagamentos de bens, alegando que não foram entregues e se mudou a partir daí. A sentença de morte veio quando eles interceptaram um enorme pagamento

anual de seu avô para os tecelões em Flandres, que arruinaram as relações que ele tinha construído ao longo de toda a vida. Mesmo como uma criança de dez anos, ela tinha percebido que havia algo errado com as contas. Quando ela compartilhou suas suspeitas com seu avô, ele tinha um bom coração para acreditar que seus amigos iriam roubar ele. O roubo cresceu mais e mais. Mas até lá, seu avô estava muito confuso para compreender. — Não se preocupe em negá-lo, — ela cuspiu em Mychell. — Ouvi dizer que você dividiu os despojos. Você não pode nem mesmo esperar que nós para partíssemos de Londres para fazê-lo. Linnet olhou ao redor, surpresa ao encontrar-se no pequeno patamar no alto da escada. Como havia ido parar aqui? Ela balançou a cabeça para limpá-la do homem miserável. Em ambos os lados dela, as portas levavam para os quartos do sótão que ela e François tinha dormido. Ela empurrou uma à direita e mergulhou sob a moldura para entrar em seu antigo quarto. A mesma cama estreita preenchendo a maior parte do espaço apertado sob o telhado inclinado. Quantas vezes ela tinha aberto a janela para observar as estrelas enquanto lia histórias de cavaleiros e princesas? Naquela época, ela nunca pensou em se reunir com uma princesa, e muito menos ter uma como amiga. Ela balançou a cabeça novamente. O que havia de errado com ela hoje? Não veio aqui para sonhar, mas para encontrar algo. Em sua pressa para sair de Londres naquela noite, ela tinha esquecido sua mais premiada posse. Houve pouca chance de ainda estar onde ela escondeu, mas tinha que olhar. Ela caiu de joelhos ao lado da cama e enfiou a mão entre o colchão e as cordas. Nada. O mofado cheiro da palha a fez espirrar quando ela chegou

mais perto. Grunhindo, ela empurrou o braço em todo o caminho até seu ombro. Ainda nada. Ela ficou de quatro e enfiou a cabeça debaixo da cama. Era muito

escuro para ver alguma coisa lá. Ela sentou-se tossindo e quase se engasgou quando ela ouviu o som atrás dela. Rangido.

A lâmina fina que ela mantinha na manga já estava em sua mão

quando ela ergueu a cabeça para ver. O topo do velho baú no final da cama lentamente levantou para revelar uma menina com uma cabeça cheia de cachos vermelhos encaracolados. — Por todos os Santos — disse Linnet, batendo a mão contra o peito. — Você assustou minha alma! Aparentemente, Mychell tinha esquecido um de seus pertences

quando ele saiu esta manhã. O menina, a quem Linnet adivinhou ter sete ou oito, empurrou a tampa da mala todo o caminho de volta e saiu.

Você é a pessoa que tomou a nossa casa? — Perguntou a menina.

O

que ela estava a dizer sobre isso? Linnet sentou-se no chão e

colocou os braços em volta dos joelhos.

Finalmente, ela disse: — Esta costumava ser a minha casa.

— Foi este o seu quarto de dormir também?

Linnet assentiu. Inclinando a cabeça, a menina perguntou: — O que você está procurando?

— Um espelho de aço polido. — Depois de uma pausa, acrescentou: —

Era tudo o que eu tinha de minha mãe. — Ela sentiu que precisava justificar- se a esta menina. A garota segurou seu olhar e, em seguida, deu a volta para o outro lado da cama.

— Eu guardei isso, — ela disse enquanto a parte superior de seus

cachos ruivos desapareceu de vista. Um momento depois, ela estalou de volta com o espelho há muito perdido em sua mão.

— Obrigada, — Linnet sussurrou quando a menina o levou até a sua

mão. Ela passou o dedo sobre os arranhões familiares do padrão florido na parte de trás, que era preto com manchas. Respirou fundo e reuniu-se. AA tentativa de um sorriso, ela perguntou:

— Qual é seu nome?

— Lily.

— Você é uma garota notável, Lily.

— Não é o que minha irmã diz. – O brilhante sorriso da garota

desapareceu, e seu olhar se desviou para o lado. — Meus irmãos me chamam de outros nomes.

— Quantos irmãos você tem?

— Muitos. — A garota fez uma careta que fez Linnet suspeitar que o

seu pai levou somente os meninos. A pobrezinha. Linnet alcançou através da fenda em seu vestido e puxou para fora uma moeda de sua bolsa. — Eu posso ver que você é boa em esconder as

coisas, de modo a manter a salvo de seus irmãos. — E a partir desse imundo do pai de vocês, o qual arranquei todo o dinheiro. — É de pagamento pela devolução do espelho. Quando ela pegou a mão de Lily e colocou um florim de ouro na palma da mão, a menina engasgou.

— E aqui está o meu anel. — Linnet torceu fora de seu dedo mindinho

e colocou-o no dedo de Lily. — Se você se encontrar em algum problema, mostra isso para o meu funcionário, Mestre Woodley. Ele vai encontrar o meu irmão ou a mim, e um de nós irá ajudá-la. Lily fechou os dedos sobre o anel e acenou com a cabeça.

Claramente, esta era uma menina que tinha aprendido a esperar problemas.

Linnet deu instruções para Lily do endereço de seu funcionário e fez repeti-los duas vezes.

— Sua família vai voltar em breve, — disse Linnet quando ela chegou a

seus pés. — Espere por mim lá embaixo, e eu irei levá-la para comer uma torta de carne, enquanto esperamos pelo seu pai. Quando Linnet entrou no solar, os olhos de seu funcionário se abriram e ele se atrapalhou com seus pés.

— Diga a Mychell para me encontrar em uma hora para ouvir a minha

oferta, — ela disse. — Se ele me pagar o que eu quero, eu vou perdoar a dívida e deixá-lo ficar com a casa. O secretário colocou a mão em seu peito, como se as palavras dela lhe doesse. — Mas o homem não tem nada de valor. Ela sorriu para ele. — Eu posso lhe conseguir do banco.

Ela sorriu para ele. — Eu posso lhe conseguir do banco. — Como eu deveria saber

— Como eu deveria saber que a larva de ladrões procriaria como

coelho? — Ela se queixou a seu irmão naquela noite. — Eu não posso jogar sua esposa e filhos para a rua. Ela e François foram relaxar tomando do seu melhor vinho da casa no estrado que ela havia comprado na semana anterior.

— A vingança está provando ser mais complicada do que você

esperava. — François levantou a taça para ela com um brilho em seus olhos. — Talvez agora você vai ter o bom senso de deixar a justiça para Deus.

Ela sorriu para ele ao longo da borda de seu copo. — Você me conhece melhor do que isso. Ele deu um suspiro longo de sofrimento. — Linnet, você é boa nos

negócios. Se não tivesse definido sobre como usar seu comércio para vingança, você poderia fazer uma fortuna.

— Tenho a intenção de fazer as duas coisas, — disse ela. — É difícil

aqui em Londres por causa do bloqueio que as alianças têm sobre o comércio. Mas eu tenho um plano agora.

— Eu imploro, não me diga nada ainda, — disse François, colocando as mãos para cima. — Deixe-me desfrutar de mais uma hora da paz. Eles sorriram um para o outro, então Linnet apertou a mão dele. — Como eu sou sortuda de ter você por irmão.

Eles se sentaram em um silêncio confortável, com os pés apoiados no tamborete do seu avô, observando as brasas no braseiro. Depois de um tempo, François disse: — Eu ouvi que Jamie Rayburn está em Londres. — Ele está. — Linnet tomou um longo gole de seu vinho. — Eu o encontrei.

— Mais de uma vez, eu ouvi dizer.

Ela revirou os olhos. — O que você faz, suborna os funcionários? Dorme com as damas da rainha? François piscou e encolheu os ombros.

— Tudo o que for preciso. — Ele pegou o frasco da pequena mesa

entre eles e serviu mais vinho em suas taças. — Como ele está?

— Vivo.

François jogou a cabeça para trás e riu. — Acho que ele não caiu a seus pés neste momento. Linnet deu um tapa no braço de seu irmão.

— Ele o fez. Se jogou como um cavaleiro arrojado, enfrentando uma

horda violenta de londrinos para me resgatar na ponte, — disse ela, lutando contra um sorriso. — Eu estava administrando muito bem sem a sua ajuda,

mas ele parecia magnífico.

François endireitou-se. — Você estava na Ponte de Londres no dia do tumulto?

— Como você pode ver, eu não sou nada para ele, — disse Linnet com

uma onda impaciente com os dedos. — Mas você devia ter visto Jamie,

Sir James, sim. Ele correndo através da ponte como São Jorge para o dragão.

— Isso não soa demasiado vil para mim, — disse François.

— Ele foi horrível depois. E pior ainda quando ele veio para Eltham.

— Pobre homem, — disse François, balançando a cabeça. — Depois de

todo o seu esforço para evitá-la na França, ele chega em casa para encontrá- la aqui. Quando ela não riu, François virou-se e deu-lhe um olhar penetrante. Pode ser bom e ruim ter um irmão gêmeo que podia ler você como um livro. Ela virou o rosto para torná-lo mais difícil para ele.

— Eu sinto muito se ele foi indelicado com você, — disse François com uma voz suave. — Vocês dois machucaram um ao outro. Por todos os santos, eu nunca consegui ver a causa para isso.

— Bem, é claro que ele coloca toda a culpa em mim, — disse ela.

— Cinco anos passaram, e ele ainda está com raiva.

— Sim, ele vai me odiar para sempre.

— Não, ele quer te odiar, — disse François, levantando o dedo indicador sorrindo. — Isso, minha cara irmã, não é a mesma coisa.

Capítulo Quatro

Por Deus, a rainha tinha concordado em deixar Windsor em dois

dias. Jamie preferiria lutar uma dúzia de batalhas do que permanecer no Castelo de Westminster. De manhã à noite, ele atravessou as perigosas terras de ninguém entre Gloucester e Londres cheias de mercadores, por um lado, e o Bispo Beaufort e ao Conselho do outro. O dois acampamentos foram trancados em uma luta pelo controle ainda não tinha quatro anos, o antigo reino e uma rei- menino. Jamie se sentiu fora de seu elemento nesta luta no castelo. Dê-lhe uma espada na mão, em qualquer dia. Ainda assim, ele estava fazendo o seu melhor para impedir a rainha de ser pisada no corpo a corpo. Se isso não era mais do que problemas suficientes para qualquer homem, Linnet estava aqui. Ela movia-se entre os campos com facilidade, cortejada por homens de ambos os lados do conflito. E Jamie tinha que vê- lo.

Ele se virou para encontrar duas das damas da corte francesa da rainha pairando nas proximidades. Embora ambas fossem vagamente atraente, ele nunca conseguia se lembrar qual era qual. — Bom dia, senhoras,— ele disse e fez uma reverência. — Posso acompanhá-las até a mesa? As mulheres provavelmente morreriam de fome antes que um dos outros homens pudessem levá-las. Como poderia alguém suspeitar que essas mulheres tolas seriam espiões? — Merci, Sir James,— cada uma das senhoras tomou um braço. Ele tomou o seu lugar entre elas para outra insuportavelmente longa refeição. Quando ele olhou para cima, viu que sua má sorte estava

presente. Neste encontro de notáveis, tanto ele como Linnet estavam sentados, em uma mesa perpendicular à mesa alta. Ela se sentou em frente a ele.

E Edmund Beaufort, cujo estatuto certamente proporcionou-lhe um lugar na mesa principal, estava sentado ao lado dela.

— Você vê aquele vestido em Lady Eleanor Cobham? — Uma de suas

companheiras de jantar disse, inclinando para sussurrar próximo dele com a amiga. — Se ela espirrar, seus seios vão cair.

— E isso,— a outra respondeu em voz baixa.

— Um vento forte, e ela deve ser levada para o mar.

Jamie puxou a gola da túnica e perguntou se ele poderia sair agora sem insultá-las. Para evitar olhar para Linnet, ele voltou sua atenção para a mesa alta e viu que as senhoras não exageraram sobre o vestido de Eleanor. Mas, em seguida, Eleanor nunca tinha sido sutil. Seu amante, Humphrey, Duque de Gloucester, sentou-se no lugar de honra ao lado do rei-menino. Embora ainda não era meio-dia, Gloucester estava ao seu lado. Ele tinha ganho este round contra seu tio e foi comemorar. Porque Gloucester era protetor e defensor da Inglaterra, a ameaça do bispo de usar força para impedir sua travessia do rio poderia ser interpretada como traição. Consequentemente, o bispo foi forçado a pedir desculpas pelo confronto na ponte. Mas Gloucester comemorou muito cedo. Gloucester estava cheio de estilo bombástico e arrogância, mas faltava-lhe a perseverança de seu tio. Enquanto ele estava aqui fazendo um tolo bêbado de si mesmo, o bispo estava do outro lado do rio tramando seu próximo movimento. Jamie apostaria seu dinheiro no bispo desta vez.

Uma sorte, de fato, que os interesses do Bispo Beaufort coincidiam

com os do reino. Jamie sentiu pena da rainha, que estava sentada do outro lado de seu filho, pálida e intimidada. Isto irritava ver como o olhar de Gloucester se mantinha sobre Linnet. Lembrou-se, mais uma vez, que ela não era de sua conta. Se uma mulher poderia cuidar de si mesma, era Linnet. Além disso,

seu irmão estava aqui. François foi usado para a pesada tarefa de olhar para sua irmã. — Por que é que Lady Eleanor está olhando Linnet como se ela quisesse colocar veneno em sua sopa? — Uma das suas companheiras sussurrou. Atrás de sua mão, a senhora do outro lado dele disse: — Ela tem um olhar que transformaria ameixas em ameixas secas. Aparentemente, a amante de Gloucester tinha notado seu olhar errante também. Sabendo o que ele fez sobre Eleanor, Jamie descobriu que era ainda mais preocupante. Ele teria que avisar François. Gloucester se levantou da cadeira, chamando a atenção de todos no salão. — Sir Guy! Bem-vindo! — Sua voz soou quando ele levantou a taça em saudação. — Venha se juntar à nossa festa! Deus o ajudasse, ele tinha que lidar com burro e com o cavalo Pomeroy também? Embora ele e Pomeroy fizessem o seu melhor para evitar um ao outro,

o círculo de nobres ao redor do Royal Lancaster era pequeno. Consequentemente, Jamie tinha visto Pomeroy várias vezes, tanto aqui como na França. Mas ele não tinha estado no mesmo espaço com os

desde aquele dia em Paris, quando Pomeroy

dois: Pomeroy e Linnet desde

encontrou os dois na cama. Jamie olhou para Linnet. Ela estava muito pálida.

Sir Guy caminhou até o centro do salão e varreu uma reverência diante da mesa alta. Depois de cumprimentar a realeza, ele se virou e mergulhou a cabeça para Linnet. A boca de Linnet apertada; ela não devolveu a cortesia. Enquanto todo mundo estava assistindo Pomeroy tomar o seu lugar na mesa alta, Linnet calmamente ficou em pé e deixou o salão. Edmund Beaufort saiu depois dela. Depois que Linnet se foi, Jamie pensou que podia relaxar e se concentrar em sua comida. Mas uma dama da rainha a sua direita Joan? Joanna? Tocando seu braço e rindo em seu ouvido. Em seguida, a outra começou a esfregar o pé por toda sua perna. Ele começou a suar. Pouco tempo depois, François apareceu ao seu lado. François não disse uma palavra, mas sacudiu a cabeça em direção à

porta.

— Desculpe-me, senhoras,— Jamie disse e se levantou imediatamente e seguiu François fora. Ao passar pela mesa onde Martin sentou-se com vários outros escudeiros, ele chamou a atenção de Martin e assentiu. Assim que Jamie e François ficaram longe dos ouvidos indiscretos da

sala, François falou. — Pomeroy simplesmente deixou o salão. Receio que ele seguiu a minha irmã.

— Então temos de encontrá-la rapidamente. — Jamie se virou e

acenou para Martin para segui-los.

— Eu disse a ela para não fazer isso, mas não me ouviu, — disse

François quando eles começaram a descer um dos longos corredores escuros. — É como pisar em uma cobra venenosa e depois cutucar com uma vara curta. Aparentemente Linnet tinha feito algo para Pomeroy além de

conseguir para ele descobri-la na cama com Jamie. — Como ela o cutucou com uma vara curta?

— Você não sabia? — François virou os olhos azul violeta naquele que era o mesmo tom exato que os de Linnet. Porra, era irritante o quanto os dois eram iguais.

— Linnet casou com o tio de Pomeroy. Seu tio-avô.

O estômago de Jamie azedou imaginando as mãos de um velho sobre

ela.

— Ela deixou Pomeroy suando a cada segundo por medo de que seu

tio iria dar-lhe uma criança. — Com um olhar de soslaio, François acrescentou: — Você entende, Pomeroy era seu herdeiro.

— Eu juro, sua irmã caminha para os problemas a cada chance que ela recebe, — disse Jamie, pegando o ritmo de um trote. — A pior parte é que ela acredita que pode lidar com o problema sozinha, — disse François.

— Vá em frente, — disse Jamie quando eles chegaram a um corredor

de intersecção. — Vou levar Martin e olhar descendo neste. Quando Jamie desceu o corredor escuro, abrindo portas, disse a si mesmo que ele teve sorte quando Linnet recusou-se a se casar com ele há cinco anos. Se ela fosse sua esposa, ele seria um homem velho agora.

Se ela fosse sua esposa, ele seria um homem velho agora. Com o coração batendo forte

Com o coração batendo forte no peito, Linnet caminhou o mais rápido que podia sem correr. Ela virou-se para um corredor, embora não tinha ideia de onde ele a levaria. Não tinha certeza em que parte do castelo ela estava agora. Seu único plano era colocar a maior distância possível entre ela e Pomeroy. Quando chegou a um canto ela olhou por cima do ombro. Ninguém

estava atrás dela, louvado seja Deus! Ela soltou o fôlego enquanto dobrava a esquina. E então ela deu de cara com Pomeroy. Em um instante, o braço dele estava trancado em torno de sua cintura e sua mão estava sobre a boca. Ela chutou e tentou mordê-lo quando ele recuou pela porta mais próxima. Quando sua mão escorregou de sua boca, ela respirou fundo para gritar. Antes que ela pudesse soltá-lo, uma faca estava em sua garganta. Pânico bateu em suas veias.

— Posso ter uma conversa em particular com você sem todo esse barulho? — Disse Pomeroy ao lado de sua orelha.

Ele cheirava a cebolas e suor úmido coberto por um cheiro forte e doce que a fez engasgar.

— Posso? — Ele disse, e ela sentiu a picada da lâmina contra a

garganta. Ela assentiu com a cabeça. Ele a arrastou através da sala para a parede mais distante, ao lado de três janelas altas. Chuva e vento batiam contra as janelas, como a tempestade furiosa dentro dela. Agarrando-lhe o queixo, Pomeroy estudou- a na luz fraca, como se estudando cada curva e sombra. — Muito requintada como sempre, — disse ele em um longo

suspiro. — Deus é um bobo da corte por dar tanta beleza para tal criatura sem valor. Ela fez um esforço para recuperar a calma. De alguma forma, ela deveria vencê-lo e fugir. — Eu tenho algo a resolver com você, minha querida, — disse ele.

— Pode ser — ela concordou com a voz tensa. Então ela deixou sua

raiva tirar o melhor dela e acrescentou: — Mas eu não me arrependo de

nada.

Ele segurou seu queixo apertado, e ela se encolheu.

— Acredito que você está arrependida, deve sentir por você não

conseguir roubar a minha herança, — ele disse, sua saliva espirrando em sua cara.

— Se eu quisesse, eu poderia ter conseguido.

Os olhos dele se contraíram. — O que você está dizendo?

Quando ela não respondeu, ele girou em torno dela, torcendo-lhe o braço atrás das costas.

— Conte-me.

Quando ela balançou a cabeça, torceu-lhe o braço até o suor estourar na testa.

— Tomei ervas para que eu não ficasse grávida, — ela engasgou.

Ele a virou para encará-lo. Seu braço formigava e doía quando o sangue fluiu de volta nele.

— E todo esse tempo, eu pensei que meu tio estava muito fraco para

levantar a bandeira — disse ele em um zombeteiro tom. — Ainda assim, você deve ter tido que trabalhar duro para obtê-lo.

— Não seja nojento.

— Você não tem ideia do que eu sou capaz, — disse ele, os olhos

escuros pela raiva. – Solte seu cabelo. Agora.

— Eu não vou. Ouch! — Ela se agarrou a ele quando o puxou com uma

mão, arrancando alguns fios pelas raízes e fazendo seu couro cabeludo queimar. — Ouch! Ouch! Quando ele lhe puxou o cabelo, grampos voaram pela sala e saltaram no chão. Ele deu-lhe um forte empurrão no meio das costas, fazendo-a tropeçar e cair para a frente em suas mãos e joelhos. Então ele agarrou-a pelos cabelos e enrolou ao redor de sua mão. Lágrimas queimaram atrás de

seus olhos enquanto ele a puxou até os joelhos.

O cheiro de mofo de suas partes íntimas na frente de seu rosto a fez sentir náuseas. Ela arranhou suas mãos e parou quando a borda de sua lâmina tocou seu rosto.

— Eu sei como domar uma prostituta endemoniada.

A lâmina a picou, e ela sentiu uma gota de sangue deslizar pelo seu rosto. Ela começou a tremer incontrolavelmente.

— Agora você vai fazer por mim o que você fez para o meu tio. – Ele a cutucou com o joelho. — Desate os laços de minhas calças.

Capítulo Cinco

Jamie abriu a porta, e seu coração caiu a seus pés.

Pomeroy tinha Linnet de joelhos diante dele, seu cabelo torcido como uma corda em volta de seu punho. A borda de sua lâmina estava contra a

pele de alabastro perfeita de seu rosto. Não era difícil de discernir o que a cria do diabo estava tentando fazê-la fazer. Jamie desembainhou a espada, mas colocou o braço para fora na frente de Martin.

— Quieto — disse ele em voz baixa. — Se assustá-lo, ele pode cortá-la

Pomeroy não o tinha ouvido falar devido ao barulho da chuva batendo fora da janela. Jamie deu alguns passos à frente e pigarreou alto. Sem mover a lâmina da bochecha de Linnet, Pomeroy virou. Seus olhos se arregalaram quando viu Jamie. Depois de uma pausa, ele disse, — Você está sempre onde não deve, Rayburn. Jamie levantou uma sobrancelha. — Eu suponho que a resposta da senhora foi não.

— Ela não é uma senhora, como bem sabe, — ele cuspiu. — Você vai

ter que esperar sua vez. Jamie queria cortar fora a língua de Pomeroy e observar os cães se

alimentar com ela. Em vez disso, ele disse com naturalidade deliberada, — Você é um homem mais corajoso do que eu. Enquanto Pomeroy observava, Jamie tirou uma moeda da bolsa em seu cinto e atirou-a para o ar.

— Eu aposto um florim de ouro de que ela vai morder essa pequena

torneira que tem aí. Por um momento, pareceu que sua provocação tinha funcionado e Pomeroy viria atrás dele. Linnet deu grito que foi como um vidro quebrando

contra seus nervos quando Pomeroy a empurrou para seus pés por seu

cabelo. Raiva latejava nas têmporas de Jamie. Se Pomeroy não tivesse uma lâmina contra sua garganta, ele seria um homem morto agora. Jamie continuou jogando.

— Se machucá-la novamente, Pomeroy, eu juro que você não vai deixar esta sala vivo.

Sir Guy deve ter percebido o que ele quis dizer com isso, pois começou a andar para a porta. Um movimento em falso, e Jamie teria ele.

— Eu não gosto de ser ameaçado, Rayburn — disse ele. — Não

importa os truques que ela faça para você, ela não vale a pena. Os olhos de Linnet eram selvagens e suas mandíbulas, uma

combinação perigosa. Jamie pediu a Deus que não fizesse algo estúpido.

— Vocês dois, fiquem ali. — Pomeroy apontou com o queixo para a

parede mais distante da porta. Vão para trás e movam-se lentamente. Enquanto eles se moviam em direção à parede oposta, Pomeroy e

Linnet contornaram o quarto na direção oposta até que chegaram à porta.

— Ela é uma feiticeira, — disse Pomeroy, os olhos cheios de fogo. —

Tem o poder de invocar demônios e fazer os homens fazerem o que ela quiser. Jamie colocou as mãos para fora, palmas para cima, num gesto calmante. — Apenas deixe-a ir, Sir Guy.

— Eu vou adverti-lo, Rayburn, — disse Pomeroy. — Você não irá viver

se interferir com os meus planos novamente. Com um movimento repentino, Pomeroy empurrou Linnet ao chão e fugiu porta a fora. Jamie correu para Linnet, que estava deitada em uma pilha no chão diante da porta. Caindo de joelhos, ele recolheu-a em seus braços. Ela caiu

contra seu peito, tremendo e chorando.

— Meu escudeiro vai ficar aqui com você, — disse ele em seu cabelo. — Voltarei assim que eu puder.

— Não, não me deixe, — disse ela, agarrando-se a ele.

— Eu não posso deixar esse suíno fugir. — O sangue estava batendo em suas veias. — Tenho que ir atrás dele agora.

— Não me deixe, — ela choramingou. — Por favor, Jamie, não vá. —

Cada músculo gritou para correr atrás Pomeroy e rasgá-lo membro a

membro com as próprias mãos. Mas com Linnet chorando e agarrando sua túnica, ele não poderia deixá-la. Ele suspirou e passou os braços mais firmemente em torno dela.

— Eu farei isso, — disse Martin com uma mão na porta.

— Alto! — Jamie não estava disposto a deixar seu novo escudeiro ser

morto indo sozinho atrás de Pomeroy. — Eu lidarei com ele mais tarde. Vá

procurar o irmão dela, François. Diga-lhe que tenho a sua irmã e que ela está segura. Assim que a porta se fechou atrás de Martin, Jamie estendeu a mão e deslizou o trinco. Ele não queria mais surpresas. O corpo de Linnet tremeu com soluços quando ele a envolveu em seus braços novamente. — Está tudo bem agora. Eu estou aqui. Quando ele esfregou suas costas, os fios de seda de seu cabelo caíram sobre suas mãos. Ele cheirava a citros e menta, tal como se lembrava.

— Promete que não vai sair, — disse ela, seu hálito quente contra seu

pescoço. Linnet nunca admitiu precisar de ninguém. Nunca lhe pediu para ficar, mesmo quando ele deixou Paris. Ela sempre foi tão forte. Ele nunca a tinha visto assim. Isso o desfez.

Quando ela agia estridente e independente, fazia com que pudesse

resistir a ela. Quando ela estava com raiva, como tinha estado em Eltham, ele poderia manter distância. Mas vendo-a vulnerável como agora quebrou todas as barreiras que tinha. Antes que ele soubesse o que estava fazendo, ele segurou seu lindo rosto com as mãos e beijou sua testa, as bochechas, pálpebras E então, finalmente, sua boca estava sobre a dela. Fora da janela, o vento soprou mais forte e a chuva batia contra o chão, ecoando o barulho do seu coração, ele deu-lhe um longo e profundo beijo. Beijar Linnet o fez se sentir como sempre: uma familiar volta para casa, o que era descontroladamente erótico. Foi como se nada tivesse mudado. Ele se afastou para enterrar o rosto em seu pescoço e respirá-la. O

cheiro de sua pele o encheu

Cinco anos tentando esquecê-la foi embora em um só fôlego. Toda mulher que ele havia tocado para expurgar sua memória foi esquecida. Não havia ninguém para ele apenas ela. Nunca tinha havido. Nunca haveria. Ele a beijou novamente. Embora seu rosto ainda estivesse molhado de lágrimas, ela o beijou de volta com uma ferocidade que fez seu sangue trovejar em seus ouvidos e pulsarem em cada parte dele. Os dedos dela roçaram a pele nua de sua barriga sob a túnica solta. Ele engasgou quando a onda de luxúria quase o cegou. Eles caíram no chão, afastando as roupas um do outro, buscando a pele por abaixo. Sua garganta, seus seios, coxas, sua mandíbula. Cada parte dela era ao mesmo tempo familiar e uma redescoberta. Ele se deleitava com o cheiro do seu cabelo, a linha requintada de sua garganta, os seios perfeitos que enchiam suas mãos. Ele tinha que tê-la, possuí-la, fazê-la sua

e ele era um homem perdido.

novamente.

— Tem sido um tempo tão longo. — Sua voz era áspera com desejo em seu ouvido.

— Por favor. Agora. Eu não posso esperar.

Ah, sim. Agora. Passaram de memória, seus corpos unindo com uma violenta e reprimida necessidade um do outro. Tudo o que ele sabia na vida era dessa paixão entre eles, uma paixão tão quente que queimou suas pálpebras e sua arrasada alma. Estar dentro dela como agora era tudo que queria, tudo o que ele era. Batendo, empurrando. Ela se agarrou a ele, com as pernas um torno de seus quadris, as mãos apertando o cabelo. Quando ela gritou, ele explodiu em um clímax que estava perto da morte. Ele mal conseguia impedir-se de desmoronar em cima dela e esmagá- la com o seu peso. De alguma forma, ele conseguiu cair ao seu lado e rolar sobre suas costas. Seus ouvidos zumbiam. Ele estava tonto, tonto, com falta de ar.

Bom Deus. Sexo como aquele poderia matar um homem. Ele cruzou um braço sobre a testa e olhou para o teto. Cristo, o que ele tinha feito?

Ele não conseguia olhar para Linnet. Se fizesse, ele iria querer puxá-la

para

passar as mãos sobre as costas

em seus braços

para sentir sua cabeça descansando em seu ombro

os dedos pelos cabelos

Não, ele não conseguia olhar para ela agora e dizer o que ele deveria.

— Isso não vai acontecer uma segunda vez, — disse ele, por fim. — Eu

não vou dar uma de bobo novamente, Linnet. Eu não vou fazer isso. Ele puxou suas calças para acima dos joelhos e sentou-se. Droga, ele não tinha nem mesmo tirado as botas. Ele puxou a camisa e túnica sobre a

cabeça, em seguida, se levantou. De costas para ela, ele amarrou os cadarços de suas calças. Por cima do ombro, ele disse: — Vou te levar para o seu quarto e levar seu irmão até você. Rezando para que ela não precisava de sua ajuda com a própria roupa, ele finalmente se virou para encará-la. Deus o ajudasse. Com as bochechas rosadas, cabelos desgrenhados e saias em desordem ao redor dela, ela parecia bem usada. E o sonho de todo homem no profundo da noite. Ela estava tentando segurar seu vestido sobre seus seios enquanto lutava para conseguir colocar seu braço em uma manga. Quando seu olhar deslizou sobre os ombros nus, ele se amaldiçoou por sua fraqueza. Tocá-la era perigoso, mas o que ele poderia fazer? Ele não podia acompanhá-la através do castelo de Westminster seminua. Ele engoliu em seco e ofereceu-lhe a mão. — Deixa-me ajudar. Em um momento, Linnet se sentiu deliciosamente gloriosa, estendida como um gato no chão com os braços acima de sua cabeça. No seguinte, ela foi atingida, enjoada com a mágoa, e segurando seu vestido até o peito para esconder sua nudez. Depois da tempestade de paixão que explodiu entre eles, Jamie simplesmente levantou-se e vestiu-se. Não teve um último beijo ou toque. Nenhuma palavra suave. Nada além da declaração dura que ele não iria ser feito de bobo mais uma vez. Fora das janelas, a chuva tinha crescido em uma tempestade, lançando uma sobra escura sobre a sala. Ela era grata pelo tamborilar alto de chuva que cobria sua respiração difícil. Quando Jamie ofereceu sua mão, ela o ignorou e continuou lutando

com seu vestido. Danação! Era impossível conseguir sozinha. Lutando contra as lágrimas, ela tropeçou em seus pés e virou as costas a ele. Ele a ajudou a entrar nas mangas e, em seguida, afastou seu cabelo de lado para fechar seu vestido. Cada vez que o seus dedos roçaram sua pele ainda sensível, sensações desagradáveis ondulavam através dela. Ela queria gritar com ele, mas não podia confiar em si mesma para falar ainda. Até o momento que ele terminou, tinha o controle de si mesma. Ela bateu fora suas mãos quando ele tentou ajudá-la com os sapatos. Finalmente, estava vestida para que ela pudesse sair daquela sala miserável. Entre Pomeroy e Jamie, isso estaria gravado para sempre em sua mente. Se ela nunca mais voltasse para Westminster Palace, seria muito cedo.

— Você se lembra de Owain Tudor? — Jamie disse enquanto

caminhava ao lado dela descendo no estreito corredor. — Ele foi um dos escudeiros do rei Henrique. Ele falou como se estivesse em uma conversa educada no jantar em um salão cheio de pessoas. Como se ele não tivesse estado dentro dela a

menos de dez minutos atrás. Como se nada tivesse acontecido entre eles. Bem, ela poderia jogar este jogo tão bem quanto ele. Concentrando-se para manter-se respirando normal e a voz firme, ela disse: — Você quer dizer o galês com o diabo em seus olhos? — Acho que sim, — disse ele com uma borda. — Ele chama a si mesmo Owen Tudor atualmente. Ele vai encontrar-nos em Windsor com uma carta recomendando-o a serviço da rainha.

— Estou ansiosos para ver Owen, — disse ela, deliberadamente

usando seu nome de batismo. — A companhia de um homem bem- humorado de charme e inteligência será imensamente refrescante.

Quando eles se voltaram para o corredor principal, viu sua fuga:

François e o jovem escudeiro de Jamie estavam vindo na direção deles. Mas ela não ia deixá-lo assim. Não, ela não era assim. Não iria deixá-lo ir embora sem uma palavra, como se nada tivesse acontecido. Ela agarrou o braço de Jamie, empurrando-o a um impasse. Quando ele se virou, ela deu um tapa forte no rosto dele. — Não se atreva a me tocar novamente e depois se arrepender, Jamie Rayburn. — Ela estava tão zangada que sua visão estava turva. — Não se atreva a fazer isso. Ela pegou suas saias e deixou-o onde ele estava. Ela não olhou para trás.

Capítulo Seis

— Estou aqui — disse a mulher para Linnet.

Não tinha sido fácil encontrar a curandeira. Ela e Mestre Woodley tinham passado a maior parte de uma hora perdidos nas ruelas de Londres. Não havia nenhuma razão para esconder que ela estava buscando ajuda da velha. Muitas pessoas procuravam por ela, como o avô de Linnet tinha feito, para adquirir pós contra dor de cabeça ou uma pomada para dores nas articulações. Tudo a mesma coisa, Linnet olhou para cima e para baixo na rua antes de atravessar a porta da pequena loja. A penumbra do interior não fez nada para aliviar seu

desconforto. Quando seus olhos se ajustaram, ela olhou nas filas e filas de pequenas garrafas e frascos nas prateleiras que enchiam a parede de um lado da sala. Ela aproximou-se para vê-los melhor. As garrafas estavam cheias com líquidos coloridos. Curiosa, ela pegou uma que parecia espessos com pó. Claramente, um remédio impopular, mas para quê? Ela torceu a tampa fora para cheirar.

— Tenha cuidado com isso, menina tola!

Linnet aproveitou a voz atrás dela e virou-se para encontrar a mulher mais velha, que ela já tinha visto, se arrastando em sua direção. — A curiosidade pode matar tanto quanto uma lâmina — a mulher assobiou quando ela colocou os dedos nodosos em torno de mão de Linnet. — Está poção é para verrugas e vai queimar sua mão como óleo fervente se você derramar isto. Linnet colocar a rolha de volta na garrafa com cuidado.

— Desculpe, eu não queria

— Bisbilhotar? Bah. Claro que você quis. — A velha pegou a garrafa de

Linnet e a colocou de volta em seu lugar na prateleira. — Mata um homem se derramado no ouvido — a velha murmurou, então balançou a cabeça, como se tivesse conversando com ela mesma. Linnet reconsiderou sua busca. Quem sabe a velha talvez lhe desse as

ervas erradas, e ela se tornaria apaixonada por uma cabra ou crescesse um dedo extra? Vai saber o que poderia acontecer. Embora seu avô tivesse falado muito das habilidades desta mulher, no entanto tinha sido há muitos anos.

— Foi algum problema com um homem que a trouxe aqui, — disse a

velha.

Linnet respirou rápido. — Você tem a visão?

Isso era frequente com as mulheres que lidavam com ervas e magia.

— Que outra razão traz uma jovem com boa saúde até mim? — Disse

a mulher. É sempre um homem causando problema de um jeito ou outro. Mas eu não estou reclamando. Se os homens se comportassem como deveria, eu não teria nenhuma comida na minha mesa. Linnet sorriu quando ela pensou em comprar a poção para verrugas e

colocá-la no ouvido de Pomeroy. Infelizmente, a vida nunca foi tão simples.

— Se você veio buscar a magia para fazer o mal, pode virar-se e ir

embora.

A mulher fez um movimento circular com o dedo esguio e, em seguida, apontou para a porta.

— Eu vendo apenas ervas para cura e poções do amor.

— Eu vim procurar dois remédios, todos para um bom propósito. —

Linnet esgueirou-se para a mulher e disse em voz baixa: — Eu quero as ervas que mantêm uma mulher longe de pegar uma criança. Jamie podia fingir que isso não aconteceria novamente, mas uma

mulher tinha de ser pragmática. Sua paixão explodira como o óleo derramado sobre um fogo para cozinhar. Não importa quais as suas

intenções, ou como irritada ela estava com ele no momento, o risco de as suas emoções turbulentas ficarem fora do controle novamente era grande demais para ela ter a chance de engravidar novamente. Ela tinha começado a ter uma hemorragia, esta manhã, como se o humor dela não fosse o suficiente depois de Pomeroy e Jamie. Mas ela não confiaria na sorte uma segunda vez.

— Advirto a cada mulher, as ervas conseguem evitar a gravidez, mas

nunca a interrompem. — A velha disse, balançando a cabeça. Ela apontou para um grande saco de pano no chão. — Este você põe para ferver, em seguida, mergulhe a peça de lã nele e use para bloquear o útero. Linnet ergueu as sobrancelhas. Se ela e Jamie acabasse na cama de novo, era difícil imaginá-los parando para fazer tudo isso.

— Funciona melhor se seu homem é previsível, se você sabe o que

quero dizer. — A mulher franziu os lábios em uma massa de rugas, em seguida, disse: — O tipo que quer um copo extra de cerveja e um

acolhimento depois da missa em Domingo, regular como chuva. Mas se você tem um jovem, como eu estou achando que tem. — Linnet saltou quando a velha espetou seu lado com uma unha pontuda. — Então você vai querer o óleo de poejo ou sementes de cenoura selvagens. Linnet tinha ouvido falar que uma mulher poderia sangrar por todos os orifícios e morrer ao tomar algumas gotas do óleo.

— A cenoura selvagem, por favor.

A velha acenou com a cabeça, aparentemente concordando com a sua escolha. — Agora me diga o que mais trouxe você aqui , — ela disse, levantando uma sobrancelha desgrenhada. — Eu apostaria um penny que é algo estranho.

Linnet se inclinou para frente e falou em voz baixa.

— Você tem algo que funciona o oposto de uma poção do amor? Uma

poção que fará com que uma mulher ao encontrar um homem especial o

ache um homem-desagradável? — Ela pensou nos olhos azul meia-noite de

Jamie

sob a ponta dos dedos. Desagradável pode não ser forte o suficiente. — A poção deve fazê-lo repulsivo. Repugnante. Muito repugnante.

A velha deu uma gargalhada estridente. — Se um medicamento faz o

seu trabalho, querida, você não vai necessitar do outro. Então, o que é que você quer , — disse ela, rindo e balançando a cabeça de um lado para o outro, — para evitar o homem em sua cama ou apenas a gestação?

— Este é para uma amiga — Linnet estalou. Isto não era inteiramente

uma mentira; a rainha poderia usar uma dose para mantê-la longe de Edmund Beaufort.

e, em seguida, de como os músculos duros de seu estômago estava

A velha enxugou os olhos no avental sujo.

— Diga a sua "amiga" para se confessar ao padre e parar de fornicar

com um homem casado.

— Ele não é casado — disse Linnet, ficando mais irritada.

— Dá no mesmo, é a obra do demônio, e eu não vou fazer isso. Eu sou uma mulher temente a Deus, eu sou. — Sua cabeça balançava, e

acrescentou em voz baixa: — Ao contrário de alguns que eu conheço.

A mulher gemeu quando ela se inclinou para levantar um grande saco

de pano em cima da mesa que mantinha pesos e medidas.

— Eu vou pegar as sementes de cenoura selvagens para você.

— Deixe-me ajudá-la com isso, — disse Linnet, correndo para levantar o saco para ela.

— Ah, você é uma boa menina, — disse a mulher. — Não é como aquela outra senhora bem-nascida que vem aqui.

— Quem?

— Se eu soubesse que ela pretendia usar essa poção do amor em um

Lancaster, e casar-se, — a mulher disse, ignorando a pergunta de Linnet, — Eu juro pelos ossos de São Pedro, eu nunca teria dado para ela.

— Um Lancaster? Qual deles? — Perguntou Linnet.

A mulher balançou a cabeça. — Eu ter que avisar sobre a curiosidade uma segunda vez será um

desperdício da minha respiração. Isso está em sua natureza, assim como o mal está em outros. Linnet ignorou o arrepio que passou por sua espinha e se inclinou sobre a mesa sobre os cotovelos.

— Vamos, diga-me. A quem ela deu a poção?

— Nunca diga onde você ouviu isso. — A velha olhou para a porta, em

seguida, disse em um rouco sussurro. — Ela usou-a em si mesma e em

Gloucester, para tirá-lo da sua mulher estrangeira. Que Deus me perdoe. Linnet prendeu a respiração.

— Você quer dizer Eleanor Cobham?

— Sim. Ela é uma bruxa, eu lhe digo. Ela e aquele padre que a segue

como a morte. — Ela fez sinal para Linnet inclinar-se mais perto. — Em seguida, ela volta, pedindo o outro tipo, o mesmo que você. É uma arte

escura, eu disse a ela, mas ela não se importa. Ela é alguém que consegue o que deseja.

— O que ela fez quando você se recusou a dar?

A mulher começou a escavar sementes de cenoura selvagens do saco grande para um pequeno.

— Ouvi dizer que ela foi procurar Margery Jourdemayne.

— Portanto, está Margery pode fazer uma poção que torna um homem repulsivo?

A velha olhou fixamente Linnet com os olhos esbugalhados.

— Coloque esse pensamento fora de sua cabeça. Quem fornicar com homem casado dança com o diabo.

— Eu disse a você, ele não é casado.

— Mas você não é casado com ele. Você o quer, querida?

Linnet não tinha nada a dizer sobre isso.

— Você pode ter certeza que eu nunca ensinei esse tipo de magia para

Margery quando ela era minha aprendiz. — Quando ela colocou outra bola de sementes de cenoura selvagem na pequena bolsa, ela murmurou, — Sacrilégio! Consorciar com o diabo! — Linnet se inclinou para trás. — Certamente não. Basta pensar que você não atravessará no caminho de qualquer uma daquelas duas mulheres — a velha disse quando ela amarrou o saco fechando-o com os dedos nodosos. — Você é um passarinho e elas são corvos de bico afiado que pegaria os olhos dos mortos. A mulher parou o que estava fazendo para olhar para nada que Linnet pudesse ver. Depois de um longo momento, ela disse:

— Eu me pergunto o por que os outros se juntaram a seu clã

Corvos? Consorciar com o diabo? Linnet retirou o pequeno saco dos dedos da mulher. — Obrigado pelas ervas. Quanto custa o saco?

— Três moedas de prata.

Linnet lhe deu duas moedas extras para o seu problema.

— Aceite o meu conselho, querida, e atire as ervas no rio em seu

caminho para casa. — A mulher deu um tapinha na mão de Linnet. — Uma beleza como você, é certo que seu homem se casa com você uma vez que ficar grávida. Linnet escapuliu rapidamente.

— Eu sinto muito mantê-lo esperando tanto tempo, Mestre Woodley,

— ela disse quando o encontrou na pequena calçada fora da loja. Ela olhou por cima do ombro enquanto caminhavam. — Você viu alguém vigiando a loja enquanto eu estava dentro? Ou alguém nas redondezas que parecia não pertencer aqui? Talvez fosse apenas a velha estranha e sua fofoca, mas Linnet sentiu uma pontada de desconforto na parte de trás do seu pescoço, como se alguém estivesse olhando para ela.

— Eu não vi ninguém fora do comum neste bairro, exceto por um

padre que passou. — Ele clareou sua garganta. — E você, é claro, minha senhora. Mestre Woodley era sempre preciso e, era um excelente atributo. — Estou certa de que você é o melhor funcionário de toda a Inglaterra.

— Isso pode ser — disse ele, parecendo irritado. — Mas eu estou

muito velho para servir como seu protetor também. E se insiste em ir para cada parte desagradável da cidade, você precisa de um homem forte e jovem para acompanhá-la. Que impensado dela! Mestre Woodley parecia cansado.

— Você pode contratar um jovem tão grande como um touro para

mim quando eu voltar para Londres, — disse ela, tomando seu braço mais para seu benefício do que o dela. — Se você prometer fazer François prestar atenção às contas enquanto eu me for. Mestre Woodley respirou fundo e balançou a cabeça. — A segunda tarefa é, de longe, o mais difícil. Ela lhe deu um tapinha no braço. — Eu sei que você vai fazer o seu melhor.

Capítulo Sete

Jamie sentou-se em seu cavalo esperando a rainha e sua comitiva

subir a bordo da barcaça que iria leva eles através do Tâmisa até Windsor. Enquanto observava Linnet, ele congratulou-se por sua decisão de fazer a viagem a cavalo. Passar um dia sem fim em um barcaça fechada com ela teria sido desconfortável para ambos. Ela parecia estar dando instruções a um homem idoso, o mesmo que tinha procurado sua ajuda no dia que Linnet foi apanhada na ponte. Após oferecer suas despedidas ao velho, ela se juntou a outras senhoras no cais. Ela era a mais bela de todas, em uma profunda capa de capuz azul- cinza-prata com guarnição de pele cinza que emoldurava seu rosto. Ele tocou o rosto, lembrando do tapa, e sentiu uma pontada de culpa. Se ela viajaria com a rainha, por que estava tomando as mãos da rainha e beijando seu rosto? Um cavalo relinchou, e Linnet se virou para olhar para o cais. Seguindo o olhar dela, Jamie viu nenhum outro que o seu próprio escudeiro levando uma palfrey branco puro até o caminho. Não. Ela não faria isso. Ela não iria andar com eles todo o caminho para Windsor. Martin fez-lhe uma reverência e desceu em um joelho para ajudar sua montaria. Por sua excessiva galhardia, Linnet deu ao rapaz um sorriso que deve tê-lo aquecido até os dedos dos pés. Ela virou-se para o cavalo com a graça de uma amazona nata. Todas as outras senhoras tiveram o bom senso de viajar na barca coberta. Foi um dia completo de passeio por Windsor. E novembro, pelo amor de Deus. Jamie tinha dito a François que ele traria seu cavalo para ela. Mas ele podia ver que Linnet estava de volta a sua teimosia, auto

independente. Que visão que ela fez no palfrey tenso. Enquanto cavalgava até o

morro em direção a ele, ela parecia a rainha das fadas que vêm para seduzir os homens mortais humildes. Ele olhou para os homens quando se reuniram para fazer a viagem para Windsor. A julgar por suas faces extasiadas, sua magia estava tendo seu efeito habitual.

— Sejamos rápidos, — ele gritou para eles. — Temos um longo dia

pela frente. — Isso era a verdade de Deus. Uma vez que eles poderiam tanto estar em Windsor por semanas, ele

teria que se acostumar a estar em torno dela. Ele caiu ao lado dela, tomando a decisão de definir o tom agora. Eles seriam corteses um para o outro. Sem conversas íntimas, apenas formalmente educada.

— Você tem um belo cavalo, — disse ele, fazendo sua tentativa de

conversa banal. Ele deveria ter parado por ai, mas de alguma forma ele não pode evitar, acrescentando: — Não é tão bom quanto o que você teve que deixar na Ponte no motim. Mas um belo cavalo, no entanto.

— Ela é especial, — disse ela, sorrindo enquanto se inclinou para acariciar o pescoço de seu cavalo. Ele se forçou a não pensar naqueles dedos longos e finos com um

aperto em seu estômago. Mas só fazia pensar neles acariciando sua coxa ou apertando seu cabelo enquanto ela gritava — Seu tio Stephen encontrou-a para mim, — disse ela. Encontrado quem? Ele quase fez a pergunta em voz alta antes de se lembrar que eles estavam falando sobre seu cavalo.

— Stephen fez? — O traidor. Todos os membros de sua família que se

encontraram com Linnet em França lembrava-se dela com carinho. Mas, em seguida, eles não a conheceram como ele fez. Ele afrouxou a mandíbula para perguntar: — Então, você já encontrou Stephen e Isobel?

— Sim. Eles estavam em Londres, quando eu cheguei, há algumas

semanas. É claro que Stephen e sua esposa iriam ver Linnet.

— Falando de parentes, — ele mordeu fora. — Eu soube que você e

Pomeroy estão relacionados.

— Quase diria isso.

— Pelo sangue de Cristo, Linnet, por que você teve que se casar com o

tio dele? Não havia algum outro velho rico que você poderia ter seduzido?

Havia outros — ela disse em uma voz agradável , — mas Louis era o

melhor.

Louis. Com os dentes cerrados, ele perguntou: — Em que ele era melhor?

Ele tinha senso de humor.

— Hmmph.

— Foi um bom acordo, — disse ela com aquele sorrisinho irritante em seu rosto. — Nós dois tivemos o que queríamos.

— Eu posso adivinhar o que ele queria, — Jamie murmurou, não muito

baixinho. Ela encolheu os ombros delicados.

— Ele queria uma jovem esposa para ostentar diante de seus amigos.

— Pelo que me lembro, você queria um breve casamento, — disse ele. — Achou esse marido ideal? Ela era uma amazonas nata, sentava-se ereta, mas à vontade na

sela. Ao vê-la, ninguém diria que ela raramente havia montado quando criança, a menos que esse alguém achasse que andar em uma carroça, pudesse contar.

— O que eu queria, — disse ela, com o olhar fixo na estrada a frente —

era fundos para iniciar meu negócio, uma casa em Calais, e uma posição no

mercado de tecidos Flamengo.

François tinha mencionado algo sobre Linnet ocupando o comércio do seu avô.

— François me disse que desafiou Pomeroy para um duelo. — Ela

virou-se para observá-lo com olhar determinado que dizia que ela iria

conseguir o que queria. — Você deve saber como completamente ridículo isto é. Eu insisto que você retire o desafio.

— Um homem não pode deixar esse tipo de comportamento brutal

impune, — disse ele, embora se sentiu um pouco enjoado sobre o seu próprio comportamento em direção a ela. Evidentemente seus pensamentos viajaram na mesma direção, ao

observar o olhar que ela deu a ele que poderia queimar suas roupas. Ele se absteve de lembrá-la de que ela tinha sido tão apaixonada quanto ele.

— Pomeroy não vai me prejudicar, — disse Linnet.

— Ele já o fez. — Vendo a linha fina em sua bochecha onde a desova do diabo a tinha cortado, seu sangue ferveu novamente.

— Isso não foi nada, — disse ela. — Você não pode matá-lo, e nem

todos de Gloucester sobre ele, se matá-lo poderia desencadear uma guerra civil.

Como ele tinha queimado para enfiar sua espada em Pomeroy ali mesmo no grande salão em Westminster. Mas ela estava certa, qualquer faísca poderia inflamar o conflito entre as realezas rivais com violência. E assim, Jamie tinha emitido um desafio para Pomeroy para encontrá-lo em um único combate em um lugar fora da cidade. Ontem à tarde, ele montou para o lugar designado a uma milha e meia fora da cidade e esperou por Pomeroy. Três horas ele esperou. Quando Jamie voltou para o castelo, pronto para executar a barata no

local não importasse as consequências, Pomeroy tinha ido embora. Ele havia deixado Londres para sua propriedade em Kent. Se Jamie não tivesse o dever de ficar perto da rainha, ele teria seguido Pomeroy. Por enquanto, ele teve de se contentar com o envio de uma mensagem para Kent renovando seu desafio. Ele deixou para Pomeroy definir a data e o lugar. Eventualmente, iria ensinar a Pomeroy uma lição que ele precisava.

— Não é o sua obrigação me defender, — disse Linnet, trazendo Jamie

de volta para a conversa. — Eu posso cuidar de mim mesma. Jamie bufou. — Eu vi como você fez isso. O que você pode estar pensando, viajando através de Londres com ninguém mais a não ser um

homem velho como acompanhante? — Ele ficou meio louco quando pensou sobre isso, era tão tolo.

— Mestre Woodley é um homem muito útil. — Ela falou com exatidão

e sentou-se ainda mais reta em seu cavalo. — Eu nunca tive um funcionário melhor.

— Você usa um funcionário para proteção? Pelo amor de Deus, Linnet, não brinque com isso. Pomeroy é um homem perigoso. Ela olhou para longe com os olhos apertados por um longo

momento. Então, em voz baixa, ele mal ouviu, ela disse: — Por que não pode deixá-lo ir?

— Deixá-lo ir? — Perguntou Jamie. — Há algo a mais neste negócio com Guy Pomeroy, não é?

Ela deu a ele um olhar de soslaio. Depois de uma pausa, ela disse.

— Sir Guy me acusou de matar o tio com feitiçaria.

— Aquele suíno repugnante! — Não havia nada mais custoso e

perigoso para uma mulher. — Mas eu ouvi dizer que seu marido era velho

como

uh, muito idoso.

— Louis tinha a saúde debilitada, de modo que ninguém levou a sério

a acusação. — Com um rolar de seus olhos, ela acrescentou, — Sir Guy ainda me acusou de usar uma poção do amor para persuadir Louis a casar comigo em primeiro lugar. Pomeroy era um tolo. Linnet não tinha necessidade de poções do amor. Podia soprar sua respiração em garrafas e vendê-lo. — É melhor você me dizer o que mais você fez para ele, — disse Jamie. — Certamente, eu mereço saber a história inteira antes de matá-lo.

— Você não me perdoou por aquele dia em Paris, então por que eu

deveria? — Com isso, ela impulsionou seu cavalo e galopou em frente, respingando lama sobre ele em seu rastro. Porra, ela deve sempre trazer à tona o passado deles? Jamie afundou em um humor azedo vendo como os homens brigavam

por uma posição à frente, cada um tentando montar ao lado dela. Se um boi jazia morto na estrada, eles cavalgariam diretamente sobre ele. Martin, que deve ter se arrastado atrás dele todo esse tempo, emparelhou ao lado dele. Jamie o ignorou; ele queria ser deixado em paz. Mas a paz não era para ser sua este dia. Martin pigarreou.

— Sir James?

— Eu já lhe disse que você pode me chamar de Jamie, — disse ele,

sem tirar os olhos do grupo de cavaleiros a frente deles. Seja o que for que Linnet tinha acabado de dizer, todos os homens

estavam rindo. Há esta viagem ia ser muito agradável. Ele estaria assistindo nas extremidades traseiras os homens em seus cavalos fazerem papel de bobos ao redor de Linnet todo o caminho para o maldito castelo de Windsor.

— Senhor, posso falar abertamente? — Disse Martin.

Jamie se virou para encontrar o seu escudeiro olhando para ele com uma expressão dolorosamente sincera.

— Basta falar, Martin.

— Estou grato, senhor, que me aceitou como seu escudeiro após meu

suserano ter sido morto na França — Martin disse, sua voz alta com a tensão. — Mas fui criado para acreditar que um cavaleiro deve sempre mostrar respeito às senhoras.

Jamie soltou a respiração. Seu jovem escudeiro deve ter visto Linnet esbofeteá-lo ontem.

— É seu costume, senhor, ofender senhoras? — Perguntou Martin. —

Porque se for, terei de procurar meu treinamento de cavaleiro em outro lugar.

Como se a presença de Linnet não fosse uma tortura suficiente, agora ele estava sobrecarregado com o jovem Galahad aqui. Certamente Deus o estava castigando. — Até onde eu sei, Lady Linnet é a única mulher que me inspira

violência. — Apesar de Jamie não ter ainda vinte e quatro, este jovem escudeiro o fez sentir-se com cem anos.

— Eu espero que você não lhe dê um bom motivo para golpeá-lo, — Martin disse, sua voz dura com censura. Os santos me guardem, Martin parecia pronto para puxar sua

espada. Curiosamente, um tanto divertido Jamie o aplaudiu por ver o cavalheirismo em seu jovem escudeiro.

entre esta senhora especial e

eu, — disse Jamie, seus olhos em Linnet novamente.

Seguiram em um silêncio abençoado por um tempo antes de Martin falar novamente.

— As coisas não são assim tão simples

— Senhor?

Desta vez, Jamie virou-se para encontrar Martin o escancarado, os olhos arregalados e piscando, como se tivesse entrado em uma sala bem iluminada saindo do escuro. — Você está dizendo, senhor, que está apaixonado por ela?

Capítulo Oito

Jamie estava jogando dados com os guardas na portaria para aliviar o

tédio e para evitar sair correndo para Linnet. Pela janela, ele podia ouvir o esguicho de gotas que batiam nas poças

na terra abaixo. A chuva foi finalmente aliviando-se depois de uma semana de chuva torrencial. Ele teve que manter seu pênis em suas calças. Cada vez que ele viu Linnet, se lembrou do cheiro de sua pele, a sensação de seu cabelo deslizando por entre os dedos

O homem ao lado dele lhe deu uma cotovelada nas costelas.

— Jogue, é a sua vez.

Jamie jogou os dados e perdeu novamente.

O Castelo de Windsor era enorme. Tudo a mesma coisa, ele cruzou

caminhos com Linnet a cada momento, no jantar, no corredor, atravessando a divisão superior, passando nas escadas. Ele ficava sempre nervoso ao vê-la, ou antecipando que poderia encontrá-la. Este estado quase constante de excitação não poderia ser bom para a saúde de um homem. Os guardas gritaram por causa de alguém com sorte. Sem olhar para ver quem era, Jamie jogou mais um centavo sobre a mesa. Ele gostava do jeito que ela montava seu cavalo, sem medo, a todo

galope. Ele gostava das coisas inteligentes que ela dizia no jantar, e no brilho em seus olhos quando ela brincou com ele.

— Você está jogando, Rayburn?

Ele pegou os dados e os sacudiu. Quando ele esfregou os desgastados dados entre o polegar e o dedos, ele pensou na suavidade da pele de Linnet. Como ele iria sobreviver semanas no mesmo castelo sem cair na cama

com ela novamente, ele não sabia. Ele só podia rezar que Bedford o levaria em um navio rápido para a França e o aliviaria de seus deveres aqui. Seu escudeiro apareceu atrás dele e bateu-lhe no ombro. Falando em voz baixa para não interromper o jogo, Martin disse:

— Sir James, um homem chegou ao castelo perguntando por você.

— Guarde o meu dinheiro, — Jamie disse aos guardas quando ele se levantou.

— Você ia ganhar de qualquer jeito.

Martin se arrastou atrás dele descendo as escadas de pedra circulares.

Ele diz que é um amigo de vocês, — disse Martin.

O

rapaz parecia cético. Assim que Jamie saiu para o chão lamacento

fora do portão, ele entendeu o porquê. Ele caiu na gargalhada.

— Owen Tudor, é você debaixo de toda essa lama?

— Você sabe muito bem que é, — disse Owen, seus dentes brancos

fazendo uma linha brilhante na sujeira que manchava seu rosto.

A mão de Jamie fez um som de estalos molhados quando ele bateu

nas costas de seu amigo. Quando ele sacudiu a lama fora, ele disse:

— Você teve uma boa noite de sono com os porcos?

— Meu cavalo pisou em um buraco no aguaceiro. A próxima coisa que eu sabia, era que eu estava sentado na minha bunda em uma poça

profunda. — Owen enxugou o rosto com a manga, o que aliviou a manga de mais lama do que a cara dele. — Sorte eu não quebrar o meu pescoço.

— Você veio para ver a rainha?

— Sim, — disse Owen. — Seu pai deu uma carta me recomendando a

seu serviço.

— Bem, você não pode vê-la assim, — disse Jamie, sorrindo.

— Temo que as empregadas vão me matar se eu o levar para dentro.

Ele virou-se para seu escudeiro. — Martin, vá buscar sabão e toalhas. Estou levando-o para o rio para chegar limpo.

— Mas, senhor, a água está congelando.

— Este homem sobreviveu ao cerco do inverno no Mieux, — disse

Jamie, batendo em seu amigo de novo, apesar da lama. — Ele pode sobreviver a um mergulho no Tâmisa, em novembro.

— Eu não estive tão imundo desde o cerco, — disse Owen com uma

risada.

— Louvado seja Deus que você não cheira tão ruim quanto daquela

vez.

— Foi porque eu me banhei na banheira de sua família na semana

passada, — Owen disse. — Com suas irmãs bonitas lavando minhas costas.

— Como os diabos que elas o fizeram, — disse Jamie. — Espero que

meu pai tenha trancado as meninas mais velhas em seus aposentos até que levantou a ponte levadiça atrás de você.

— Eu nunca cheguei mais perto delas do que a trinta pés, — disse

Owen com um sorriso. — A propósito, sua família inteira corre o risco de vir aqui se você não lhes fazer uma visita em breve.

— Eu estou ansioso para vê-los, também, mas eu não posso deixar

Windsor ainda.

— Seu pai deu a entender que tinha algo importante a discutir com

você. — Owen lhe deu uma cotovelada. — Não pensa que finalmente encontraram uma pobre garota para casar você, não é? Eles caminharam ao longo do caminho pelo rio em um silêncio, à procura de um bom lugar. A chuva tinha parado, mas o caminho estava escorregadio com a lama. Jamie olhou por cima do ombro para ter certeza de que Martin tinha ido, antes de dizer em voz baixa.

— Linnet está aqui.

Owen virou-se para olhar para ele, o branco de seus olhos se destacando contra a lama.

— Linnet? A mesma Linnet cujo nome ninguém ousou mencionar a você por cinco anos?

— A própria.

Após uma longa pausa, Owen disse:

— Ela tem um marido agora?

Jamie balançou a cabeça.

— Você deitou com ela?

Jamie não respondeu. Owen riu.

— Eu posso ver que você o fez, seu diabo.

Jamie deu de ombros.

— Ah, eu sabia! — Disse Owen. — Vocês dois nunca conseguiam

manter suas mãos longe um do outro. Isso era verdade, mas tinha sido mais do que isso para ele em

Paris. Jamie parou olhou para fora através do rio. Ele respirou fundo e disse a si mesmo que ele não iria deixar que isso acontecesse novamente, e não quis dizer apenas a parte da cama.

— Eu tenho más notícias para você, Jamie rapaz, — disse Owen. — Ela

parece ser aquela que vai lutar por vocês. Em vez de lutar contra ela, por que você não luta por ela dessa vez? Jamie estalou a cabeça e olhou para Owen.

— Sim, eu disse lutar por ela. Mas, pelo amor de Deus, Jamie, lute sujo neste momento. — Owen levantou o enlameado punho no ar. — À luta dura. Lutar para ganhar.

— Como um galês, você pode roubar uma mulher para o seu lar, mas

nós ingleses somos mais civilizados.

— Eu posso ver que terei de falar claramente, uma vez que você é um

inglês de raciocínio lento — disse Owen, sacudindo a cabeça. — Da última vez, você deixou o campo.

— Depois do que ela fez, entretanto

— Ach! — Disse Owen, descartando sua objeção com um aceno. — O

outro homem o encontrou na cama com ela, e não o contrário. Qual é a sua reclamação?

— Ela me enganou, zombou de minhas boas intenções, e fez de mim

um tolo. — Para não mencionar, rasgando o coração dele de seu peito.

— Você não sabe nada sobre as mulheres! Seu problema é que você

acha que deve ser verdadeiro, — disse Owen. — Acredite em mim, se eu amasse uma mulher como você o faz nem sequer tentariam me dizer que não iria encontrar uma maneira de mantê-la. Jamie colocou seu peso para trás e deu um empurrão que enviou Owen correndo pela margem do rio escorregadio. Owen agitava os braços

freneticamente, tentando recuperar o equilíbrio de seus pés debaixo dele e desapareceu sob o rio.

— Aproveite a água! — Jamie gritou quando ele bateu a sujeira de

suas mãos. — Apanha-me um peixe enquanto você está ai. Ele ouviu uma sequência abafada de maldições que vieram de baixo.

Isso foi ótimo. Ele se sentiria ainda melhor se pudesse encontrar uma desculpa para dar alguns socos.

— Sir James!

Jamie se virou para ver Martin descendo o caminho com uma braçada de toalhas e foi ao seu encontro.

AAUGH! — O ar saiu dele quando Owen o agarrou

em torno dos joelhos e jogou-o ao chão.

— Obrigado, Mar

Jamie levantou a cabeça, piscando a lama de seus olhos. Lama escorria entre os dedos.

— James, diga a este rapaz que foi tudo uma boa diversão antes de eu

ter que machucá-lo. Jamie se virou para ver Owen deitado de barriga para cima com o pé de Martin em seu peito. Melhor ainda, a ponta da espada de Martin foi para a garganta de Owen. A visão bateu Jamie muito hilariante, ele rolou para trás, rindo. Cometendo o mesmo erro que Owen tinha feito antes, ele enxugou o rosto com a manga enlameada. — Senhor, há lama entre meus dentes! Martin viu que ele calculou mal a ameaça e embainhou a espada. Este foi um erro, no entanto, porque o pé estava ainda no peito de Owen. Owen levantou, enviando o rapaz voando para trás. Foi quando a luta de lama começou a sério.

para trás. Foi quando a luta de lama começou a sério. Linnet espiou pela porta. A

Linnet espiou pela porta. A rainha estava de costas para ela, e estava olhando atenta algo fora da janela.

— O que você está fazendo aí, Sua Graça? — Perguntou Linnet.

A rainha saltou para trás, parecendo um cão apanhado arrastando o assado da família da mesa.

— Uma de suas damas me disse que eu iria encontrá-la aqui. — Linnet

tinha pensado que a mulher estava brincando. — Eu vim para perguntar se você estava pronta para ir ao salão para o jantar.

— Você tem que ver isso, — disse a rainha, entortando o dedo.

Linnet se juntou a ela na janela. Ela proporcionava uma visão desobstruída do Tâmisa, que corria ao longo deste lado do castelo. Na beira do rio, três homens estavam gritando e jogando entre si em volta da lama. — Eles atacavam uns aos outros com tal violência que no começo eu

temia que pretendiam matar uns aos outros — o rainha disse sem se virar

para longe da cena. — Mas, em meio aos grunhidos e gritos, eu os ouvi rir. Linnet quis saber apenas há quanto tempo a rainha estava assistindo.

De todas as coisas

— ela murmurou, então estreitou os olhos. —

Esse é…

,

Sim, seu Sir James é um deles, — disse a rainha.

Ele não é meu Sir James.

 

— O mais rápido pode ser o escudeiro dele — disse a rainha. — Mas quem é o terceiro?

— Eu não posso dizer com toda a lama sobre ele.

A boca de Linnet caiu quando os homens de repente começaram a

tirar suas roupas. Em contraste com o resto de seus corpos, os traseiros pareciam incrivelmente limpos e brancos enquanto corriam em direção ao rio. A julgar pela forma como eles empurravam e jogavam lama uns nos

outros, esta foi uma corrida. Linnet ouviu os salpicos quando os três bateras na água.

— Mas é inverno! — Disse a rainha, agarrando o parapeito da janela. — Eles podem congelar até a morte.

A rainha não estava preocupada o suficiente, porém, para erguer-se da janela para buscar ajuda.

— Eles estão bem, tenho certeza. — Linnet riu enquanto os homens espirravam e molhavam-se mutuamente na água. — Como os homens tem sorte — disse a rainha em uma voz melancólica. — Por serem tão livres — De fato, — Linnet murmurou quando os dois primeiros homens

caminharam para fora da água sem aparente preocupação com a sua nudez.

A rainha fingiu cobrir seus olhos, mas ela estava olhando através de

seus dedos. A risada morreu na garganta de Linnet quando Jamie surgiu, a

água fluía fora de seu elegante ombros musculosos. Ela suspirou quando ele parou de agitar a água do seu cabelo comprido.

— Deus misericordioso, não é lindo? — Sussurrou a rainha.

Palavras mais verdadeiras nunca foram faladas. Quando Linnet

desviou os olhos de Jamie voltando-se para a rainha, ela percebeu que sua amiga não estava falando de Jamie. A mão da rainha estava pressionado contra o peito, e ela não tinha olhos para ninguém, exceto para o estranho. Linnet tomou um outro olhar para o homem, desta vez dando-lhe

uma leitura completa, da cabeça

excelente construção e um ar desenvolto, mas ele não era Jamie Rayburn. Ela encolheu os ombros. — Espere, eu acredito que eu sei quem ele é, — disse Linnet. — É Owen Tudor. Ele foi um dos escudeiros do rei. Você se lembra dele?

— Tenho certeza de que nunca pus os olhos sobre ele antes, — disse a

rainha em uma voz suave. Isso não era bom. Após Edmund Beaufort, a rainha não podia pagar mais embaraços. Linnet se sentia triste por sua amiga. Após três anos de viuvez, a rainha era uma mulher muito solitária. E o que era pior, ela estava cheia de noções românticas. Todos pareciam esperar que ela se contentasse por lamentar o

glorioso Rei Henry para o resto de sua vida. Mas ela era jovem, e ela já tinha sido uma viúva há mais tempo do que ela havia sido casada. Infelizmente, qualquer relacionamento poderia ameaçar os homens que disputavam o controle de seu filho. O episódio com Edmund Beaufort era prova disso. Quando ela observou expressão sonhadora da rainha, Linnet sentiu um arrepio de apreensão.

— Sua alteza, — disse ela, tocando a manga de sua amiga, — Vamos

ao dedo do pé. Ele tinha uma

hhhm

para o jantar agora.

Capítulo Nove

A colher de sopa de Linnet estava a meio caminho de sua boca

quando os três homens atravessaram a entrada, enchendo o salão com uma explosão de energia masculina vibrante. Com seus cabelos alisado para trás a partir de sua testa e sua brilhante boa saúde, eles chamaram todos os

olhares na sala. Lentamente, Linnet definiu a colher de volta em sua tigela sem provar sua sopa.

O cabelo molhado de Jamie estava negro, que fez seus olhos violeta

ainda mais surpreendente. Quando eles encontraram os dela, o ar estalou ao longo do comprimento do espaço entre eles. Um som estridente veio da parte de trás de sua garganta enquanto a visão dele nu em pé na margem do rio, a água escorrendo por seus músculos e brilhando em sua pele, encheu sua cabeça. Desejo obscureceu seus olhos, como acontecia a cada vez que ele olhava para ela. Seria tão fácil de ser desenhada a paixão ardente de novo, mas ela se fez lembrar do pesar de Jamie após sua paixão ser saciada. Nenhuma quantidade de prazer valeu a pena a dor que isso lhe dava.

Ela quebrou o olhar. Ela não seria envergonhada por ele. Se luxúria era tudo o que ele sentia por ela agora, ela não teria ele. Linnet se dedicou a cortar sua carne de veado quando Jamie caminhou

até a mesa alta com Owen. Então, recordando o seu dever, ela se virou para olhar para a rainha. Santo Deus! A rainha estava encarando Owen com aquela expressão sonhadora novamente, na frente de todos.

— Sua Graça, peço perdão por interromper o seu jantar, — disse Jamie com uma reverência. — Eu estava inevitavelmente retido. Linnet engasgou com o pedaço de carne de veado em sua boca.

Ela lançou outro olhar para a rainha, mas a amiga parecia alheia ao absurdo da observação de Jamie.

— Com sua permissão, eu gostaria de apresentar meu amigo, Owen

Tudor, — disse Jamie, estendendo o braço para Owen. — Ele serviu o seu marido, o nosso mais querido e glorioso Rei Henry. A rainha corou fracamente enquanto Owen deu-lhe uma reverência

elegante sem dúvida, ela também estava recordando do recente estado nu masculino. Owen subiu de seu arco com um largo sorriso que realizou apreciação franca, mas nenhum pingo de temor. A rainha piscou para ele, sua boca formando um perfeito O.

— Sua Graça, — disse Owen com uma voz profunda, ressonante. — Se

te agrada, peço sua permissão para dar ao seu administrador uma carta me recomendando para estar a seu serviço. Enquanto esperava que a Rainha Catarina murmurasse educadamente e adiasse o pedido para seu administrador, Linnet definiu sua mente à questão do emprego de Owen Tudor. Qual posição daria ao galês de olhos verdes um mínimo contato com a rainha? Poderia se falcoaria. A rainha odiava falcões. Melhor ainda, Guardião da Ovelha Real, Linnet sorriu para si mesma quando ela imaginou Owen em uma colina muito distante. Se a rainha não possuía ovelhas, Linnet sugeriria para o administrador que ele comprasse

algumas

A Rainha Katherine falou, afastando Linnet de seus pensamentos.

— Seria a posição de Guardião do guarda-roupa real? — a rainha

perguntou em voz sussurrada. — Eu preciso de um bom homem para essa posição. Paraíso! Não poderia haver pior escolha. Para qualquer alto escalão nobre, a compra e manutenção das roupas de sua casa e joias consumia

na Ilha de Man.

uma grande quantidade de tempo e dinheiro. Mas para uma rainha, estas eram tarefas formidáveis, de fato. Se a rainha quisesse, ela poderia passar incontáveis horas com Owen. Este era um desastre em formação. Linnet chamou a atenção de Jamie e moveu a boca, Faça alguma

coisa! Quando ele juntou suas sobrancelhas em uma expressão confusa, ela bateu o pé debaixo da mesa em frustração.

— Você me dá uma grande honra, — disse Owen, mantendo os olhos

nos da rainha, em vez de deixar baixar seu olhar como deveria ter feito. — Não há nada que me daria mais prazer, Sua Graça. O diabo era ousado, e ele tinha muito charme.

— Eu vou fazer o meu melhor, — disse ele, — para cumprir todos os

seus desejos como guardião de seu guarda-roupa. Seu inegável desejo. Linnet revirou os olhos, mas percebeu que o peito da rainha se levantou e caiu em um profundo suspiro. A cabeça de Linnet estava latejando com tempo que o jantar estava durando. Quando ela foi para o quarto da rainha para falar com ela depois, foi impedida de entrar. A rainha, foi informada pelo guarda, não era para ser perturbada. Isso nunca tinha acontecido antes. Quando ela desceu no dia seguinte para o salão, ela entendeu a razão. — Passei a tarde com o meu novo funcionário do guarda-roupa, —

Rainha Katherine sussurrou para ela antes que elas tomassem seus lugares à mesa. — Há muito a ser feito! Eu deveria ter tido alguém na posição há muito tempo.

— Toda a tarde? — Disse Linnet, esperando que ela tivesse ouvido

mal.

— É um alívio ter a ajuda de Owen, — disse a rainha, sorrindo enquanto ela olhava para a distância.

Owen? É você não se dirige a ele como Mestre Tudor?

A rainha deu uma leve risada. — Quando foi que você se preocupou

com essas coisas? Tanto quanto eu posso dizer, você faz precisamente como lhe agrada a maior parte do tempo.

— Mas eu não sou a rainha da Inglaterra, — sussurrou Linnet.

— Também não sou irmã do pretendente à coroa francesa!

Sua amiga lhe deu aquele sorriso benigno de princesa que ela usou quando ela acenou para os camponeses de seu carruagem. Então alguém chamou sua atenção, e ela levantou a mão.

— Mestre Tudor, — a rainha disse assim que Owen se juntou a eles. —

Eu estava esperando que pudéssemos continuar nosso discussão durante o jantar.

A rainha tomou o braço de Owen. Quando ele a levou para longe, ela

piscou para Linnet por cima do ombro.

A ceia foi igual, com Owen espalhando charme como um agricultor

espalha esterco e a rainha Katherine ao lado dele como um porco feliz. Mais tarde, naquela noite, Linnet visitou a rainha nos aposentos

reais. A rainha, que se manteve acordada até altas horas, ainda estava vestida.

— O que você está fazendo andando pelo castelo na sua camisola? —

Perguntou a rainha, suas delicadas sobrancelhas arqueadas em meio caminho até a testa. — Meu quarto de dormir é apenas a alguns metros de distância, — disse Linnet. — Eu não conseguia dormir e esperava que pudéssemos conversar.

— Claro.

Um olhar de Linnet, e as damas de companhia francesas ficaram para trás enquanto seguia a Rainha Katherine até sua sala particular. Vestidos e comprimentos de tecidos coloridos estavam pendurados

sobre cada banco e cadeira. A rainha e seu novo responsável pelo guarda- roupa tinha estado ocupados. Linnet estava tentando pensar em como melhor trazer Owen como assunto, quando a rainha fez por ela.

— O que você sabe de Owen Tudor? — A rainha perguntou quando ela

tocou um pedaço de seda cor de morangos maduros.

— Eu entendo que ele é de uma antiga família nobre galesa, — Linnet

disse. — Seu pai era um rebelde galês que ficou escondido por muitos anos.

— Então ele não é alguém de importância, — disse a rainha, sua expressão pensativa.

Linnet quis saber o que a rainha queria dizer com isso. Um momento depois, a resposta veio a ela como um raio.

— Sua Graça, posso falar abertamente? , — Ela perguntou. — Eu sinto que devo, me preocupar com a sua segurança. A rainha suspirou e acenou com a cabeça. — Enquanto Owen Tudor não apresentar o mesmo perigo que

Edmund Beaufort fez, isso não significa que ele é seguro para você.

— Que mal pode encontrar em Owen? , — Perguntou a rainha. — Ele

não é ninguém.

— Devo adverti-la, a falta de conexões poderosas de Owen não vai

impedi-lo de ter inimigos poderosos que você deve tomar caso se envolva com ele.

— Eu só conheci o homem hoje – a rainha Katherine deu a ela um

sorriso indulgente. — Ele é meu funcionário responsável pelo guarda-roupa, isso é tudo. Você se preocupa em demasia. Linnet se sentiu um pouco melhor, até que sua amiga acrescentou: —

Estou certa de que ambos, Gloucester e o bispo, considerariam a quem eu escolher para fazer amizade estar abaixo de sua preocupação.

— Melhor não os provocar, Sua Graça, — disse Linnet. — Aqueles dois têm muito em jogo. Quem sabe o que podem fazer?

— Mas eles podem não ter nada a opor-se, — a rainha insistiu.

Linnet tocou no braço de sua amiga.

— Eu sei que é injusto. Eventualmente, eles são obrigados a permitir-

lhe um relacionamento, talvez até mesmo um segundo casamento discreto. Mas agora não. Não agora, quando a luta pelo controle é tão intensa.

— Quanto tempo até que seja seguro para mim, você pode me dizer?

— A rainha exigiu, mostrando mais desafio do que Linnet já tinha visto dela antes. — Quanto tempo mais devo esperar? Mais três anos? Cinco? Dez? A rainha se afastou dela.

— Você não é uma mãe, você não pode saber o que é ter o seu filho

tirado de você , — a rainha disse, com os olhos cheios de lágrimas. — Me será permitido ter alguém? Sem marido, sem filhos, nem até mesmo um amante? Devo ser uma mulher velha antes que eu possa ter as coisas simples que qualquer outra mulher no reino pode ter?

— Você deve ser paciente, — disse Linnet, quando as palavras da

rainha jogou o ar fora dela.

— O que você faria? — A rainha exigiu. — Será que você renunciaria a tudo o que você tem procurado? Linnet não respondeu, porque ambas sabiam que ela iria lutar com unhas e dentes por tudo que ela queria. Ainda assim, não era o curso que ela desejava para sua amiga.

assim, não era o curso que ela desejava para sua amiga. Jamie estava sozinho em seu

Jamie estava sozinho em seu quarto quando ouviu a batida na porta. Como não havia ninguém que ele gostaria de ver, ele ignorou e

continuou a escrever sua carta aos seus pais. Sua mãe tinha sido sensata ao insistir que todos os seus filhos aprendessem a escrever: Um dia você pode precisar querer enviar uma mensagem que nem mesmo o seu secretário deve ver. Quando a batida persistiu, ele xingou baixinho e deixou a carta de lado. Quem estava batendo era um condenado impaciente. Ele parou para tomar o seu caminho até a porta. Quando ele a abriu, sua boca ficou seca com a visão inesperada de Linnet em sua porta. Seu cabelo pendurado em uma trança solta por cima do ombro como uma grossa corrente de ouro branco. E ela estava vestida com uma camisola. Ah, sim. Se ela tivesse vindo para o que ele pensou, ele estava mais do que pronto. Todos os seus planos para a resistência desapareceram como a névoa sob um sol de verão. Ela tinha aquele olhar determinado em seu rosto que ele amava sem razão. Se ela estava determinada a tê-lo, ele estava igualmente determinado a dar o que ela estava procurado. — Feche a porta, — ela disse quando passou por ele. Ela parou no centro do quarto e virou-se para enfrentá-lo. Sem tirar os olhos dela, ele passou por trás dela para fechar a porta. Ele varreu seu olhar sobre ela, olhando cada polegada da cabeça aos pés, e tudo mais. Por que ele havia tentado lutar contra isso? Com ela aqui e vestida para a cama, ele não conseguia se lembrar de uma única razão. Ela cruzou os braços sob os seios e ergueu o queixo. — Espero que possamos colocar de lado nossas diferenças para salvar a sua rainha. — Salvá-la? — Sua mente ainda não tinha pego a conversa. — De quem? — A salvar desse seu amigo, Owen Tudor, é claro.

Ele olhou ansiosamente para a pele branca de sua garganta mostrada

no V de sua camisola, em seguida, seguiu a curva de tentação de seus seios por baixo do pano.

— Você veio para discutir a rainha? — Ele perguntou finalmente, esperando que isso não fosse verdade.

Ela se inclinou para frente, cerrando os punhos nas dobras de sua camisola. — Você não prestou o juramento de protegê-la? A rainha. Linnet estava falando sobre a rainha.

— Owen é um bom homem , — disse ele, lutando para se concentrar.

— Ele vai dar a sua lealdade para a rainha.

— Se isso é tudo o que ele lhe dará, ficarei feliz. — Ela apertou os

lábios e inclinou a cabeça para trás para olhar para o teto. Depois de tomar uma respiração profunda, ela trouxe seu olhar feroz de volta para ele. — Jamie. Você não vê como a rainha olha para ele? Ele balançou a cabeça.

— Homens! Você não vê nada. — Ela respirou fundo outra vez. —

Como você é cego, vou te dizer. Sua Alteza olha para Owen como se ela gostaria de lamber o mel fora de sua pele. Jamie abriu a boca, fechou-a, e depois engoliu. Depois de um longo momento, ele disse. — Ela gosta dele que bom, não é? — Ninguém está considerando lamber mel fora de você, Jamie Rayburn, por isso, deixe de olhar para mim desse jeito. Isso foi uma decepção condenada.

— Este é um assunto sério, — disse Linnet. — Eu digo a você, a rainha está muito perto de fazer algo tolo.

— Owen não é bobo, — Jamie conseguiu dizer, embora ele estava

imaginando Linnet nua sobre ele, passando a língua pelo seu peito, lambendo mel. — Ele é um flerte, mas ele não iria levá-la ainda mais.

— Eu espero que você esteja certo, — disse ela, e seus ombros

relaxaram um pouco. — Mas se ele é visto até mesmo flertando com ela, muito pode recair sobre ele. Há também muitas pessoas em Windsor, e rumores poderão viajar até Gloucester ou o bispo. Ele assentiu. — Ambos os homens têm espiões aqui.

— Eu suspeitava disso, — disse ela. — Farei o meu melhor para

convencer a Rainha Catarina a ser sensata. — Você irá avisar Owen para se manter a distância?

— Eu advertirei Owen e manterei o meu olho nele.

— Então, fica acordado que devemos trabalhar juntos? — Ela perguntou.

— Sim, eu estou aqui para unir forças, — disse ele, ainda esperando

que isso iria incluir mais do que hoje à noite intrigas em nome da rainha. Amanhã ele iria se preocupar com as consequências. Os olhos dela se arregalaram quando ele fechou a distância entre eles e ficou próximo dela. Quando ele levantou a mão para tocar seu rosto, ela recuou.

— Eu te disse uma vez, — ela disse, sua voz afiada com raiva. — Não

vou deixar você me tocar e se arrepender depois. — Quando ele abriu a boca para negá-lo, ela ergueu a mão. — Eu sei que você o fará, Jamie Rayburn, então, não tente mentir para mim.

Será que ele iria se arrepender? Certamente seria melhor tê-la em sua cama, em vez de pensar sobre deitar com ela o tempo todo. Mil vezes melhor.

— Eu vou escolher um amante que não seja tão duro em seu julgamento de mim, — disse ela.

Ele apertou a mandíbula com o pensamento dela com outro homem.

— Então, é um amante o que você está procurando novamente, e não

um marido , — ele mordeu fora. — Diga-me, o que está procurando no

homem que você escolherá? Ela ergueu as sobrancelhas e piscou aqueles largos, inocentes olhos azuis para ele. Em uma falsamente doce voz, ela disse: — Quem pode dizer tudo o que eu espero encontrar em um homem?

Capítulo Dez

Linnet olhou para a rainha e suas damas, costurando e falando

calmamente perto do braseiro do outro lado da sala de estar. Quando percebeu Linnet olhando para ela, o mulher fez uma careta. Linnet aceitou sem ressentimento a estreita relação das senhoras com sua rainha e não tinha nada contra elas. Elas não tinha vida além de sua posição no agregado familiar da rainha. Além disso, elas desaprovavam sua maneira familiar com a rainha. Linnet voltou-se para a janela e viu a chuva que caía no rio abaixo. O que poderia ter Jamie e Owen para querer caçar em um dia como este? Em verdade, ela entendeu sua inquietação. Ela, também, não queria estar presa dentro de casa por dias sem fim. Se ela estivesse em Londres ou em Calais, estaria muito ocupada para notar o clima sombrio. Mas aqui em Windsor, ela tinha pouco a ocupar-se. Nunca foi de se sentar por horas fazendo bordado. Sendo órfã de mãe haviam pelo menos poupado isso a ela. Linnet pensou quando sentiu uma mão em seu ombro. Ela olhou para cima para encontrar a Rainha Catarina de pé ao lado

dela.

— É maçante, sem eles, não é?

— Sem quem? — Perguntou Linnet, embora soubesse perfeitamente

bem o que a amiga queria dizer. A rainha deu uma leve risada melodiosa. — Vamos, Linnet, vejo você de conversa com esse bonito Sir James Rayburn cada vez que olho. Linnet mordeu o lábio. Ela estava usando sua preocupação com a rainha como uma desculpa para passar mais tempo com Jamie? Era um negócio perigoso, e ela suspeitava que ele estava fazendo o

mesmo.

— Não tente me dizer que eu estou imaginando o que eu vejo entre vocês — disse a rainha. Linnet apertou os lábios.

— Melhor negá-lo. O ar é tão quente entre vocês, eu temo que

possam chamuscar as tapeçarias. Elas são muito valiosas.

— Eu admito que há uma atração entre nós, — Linnet disse em uma

voz firme, — mas nada mais. Rainha Katherine apertou o ombro de Linnet. — Seria uma delícia planejar um casamento. Um casamento? — Sua Alteza, temo que devo decepcioná-la. — Você nunca decepciona, Linnet. Linnet colocou uma mão sobre as da rainha. — Você é muito gentil

comigo. Mas eu lhe asseguro, não há nada entre Jamie e eu agora, nem haverá.

— Gostaria de fazer uma aposta sobre isso? — Perguntou a rainha, com os olhos brilhando.

Linnet não disse nada; ela era muito boa com o dinheiro para colocar uma aposta que ela poderia perder.

— Eu sabia disso, — disse a rainha com uma piscadela.

Algo poderia acontecer novamente entre ela e Jamie Rayburn, mas não seria um casamento.

— Agora, eu tenho algo para distrai-la até que nossos homens

favoritos retornem. — A rainha estendeu a dois pergaminhos selado. — As suas cartas. Um servo apenas trouxe-as.

— Obrigada, — disse Linnet, quebrando em um largo sorriso.

Se ela não contasse o tempo que passava com Jamie, que ela certamente não fazia, a parte preferida de seu dia era ler a missiva que

Mestre de Woodley enviava diariamente a partir de Londres. — Lee as cartas de seu funcionário parece trabalho maçante para mim, — disse a rainha, dando um tapinha no braço. — Eu vou sentar com minhas senhoras para algum bordado e fofocas. Linnet correu para seu quarto para ler suas cartas em privado. Assim que ela viu a de seu irmão um roteiro familiarizado em uma delas, ela sentia falta dele. Estava muito ansiosa para tomar tempo para acender a lamparina. Em vez disso, ela estava perto da janela estreita, onde ela teve que se esforçar para ler na tarde de tempestade. Ela leu a carta de seu funcionário em primeiro lugar. O Mestre Woodley era um homem bom. Ele tinha vendido mais do tecido Flamengo que ela tinha trazido para Londres, e por um preço muito bom. Como esperava, ele fez pouco progresso em sua outra atribuição. Depois de tantos anos, traçar para quem a propriedade do avô tinha ido e em cujas mãos estavam era uma tarefa difícil. Ela colocou a carta dele de lado e pegou a de François.

Minha querida Linnet, Seu idoso mestre Woodley me persegue sem piedade. Peço-lhe, querida irmã, para retornar imediatamente para resgatar-me dele e dessas contas malditas. Localizar as pessoas que você me pediu para encontrar não foi desafio para um homem do meu talento. Devo adverti-la, no entanto, que falar com eles se provará consideravelmente mais difícil. Vou explicar quando eu ver você. Quando será suficientemente tentador para trazê-la de volta para Londres? Eu não posso me responsabilizar se você não me aliviar logo do incansável Mestre Woodley. Com grande afeto,

Seu irmão mais dedicado, François

Pobre mestre Woodley. Ela esperava que François não estivesse esgotando-o com suas travessuras. Ela encarou as folhas na chuva fora da janela enquanto ela tentava adivinhar o que quis dizer François intencionalmente na misteriosa mensagem. Claramente, François tinha encontrado Leggett e Higham, dois homens que esperava poderia ajudar a desvendar o mistério do que aconteceu ao rentável negócio do seu avô há dez anos. Leggett era o único comerciante em Londres que sabia que podia confiar. Quando os credores de seu avô estavam se aproximando, ele chegou à sua casa na calada da noite e os ajudou a sair de Londres. Ele tinha inclusive pago suas passagens no navio para Calais. Se esse suíno do Mychell não era crível, Higham foi um dos homens que tinha estado em sua Casa de Londres naquele dia, ela e François se esconderam debaixo da cama. Mychell disse que era Higham que levou a bengala com ponta de prata incomum que ela se lembrava. Ela não esperava reconhecer as vozes dos homens depois de todo esse tempo, mas ela se lembraria até seu dia de vida da bengala de prata batendo nas tábuas do assoalho. Mychell lhe disse que ele e este Higham tinham recebido suas instruções a partir do terceiro homem, cujo nome nunca soube. Mas Mychell estava mentindo. Quem tinha a bengala era o homem que dava instruções aquele dia. Agora que François tinha encontrado Higham, ela pretendia descobrir se ele era outro intermediário ou o homem por trás de tudo.

Chegou momento de ela fazer uma viagem a Londres.

Jamie enxugou a chuva de seu rosto com a manga. Droga, ele estava descendo duro.

Jamie enxugou a chuva de seu rosto com a manga. Droga, ele estava descendo duro.

— Não há caça, — disse Owen quando ele puxou seu cavalo para andar ao lado de Jamie no meio do mato.

— Os animais têm o bom senso de ficar sob a cobertura.

Jamie tinha insistido para ir caçar, apesar da chuva gelada. Ele precisava ficar longe do castelo ou iria enlouquecer. Toda vez que ele via Linnet no corredor encontrava-se especulando sobre o homem que ela tinha tomado como um amante. Ou homens. O sangue martelava em seus ouvidos cada vez que se lembrava dela dizendo

que podia exigir mais do amante. Felizmente, havia poucos nobres ou ricos comerciantes em Windsor nesta semana antes do Natal. Mas desde que Linnet deixou claro que ela não estava procurando um marido, ela poderia muito bem estar com qualquer um dos inumeráveis caixeiros, noivos, vendedores ambulantes e guardas. Havia uma abundância de tais homens em Windsor.

— Por que o olhar azedo, meu amigo? — Disse Owen.

— A chuva maldita está escorrendo pelo meu pescoço.

— É mais do que este mau tempo, — disse Owen, limpando a chuva

dos olhos com sua enluvada mão.

— Quieto. Muita conversa vai assustar a caça.

— Então Linnet o expulsou da cama dela? — Owen disse com um largo

sorriso.

— Isso não é da sua conta, — Jamie estalou. — Mas, enquanto

estamos a falar de mulheres, eu tenho um aviso para te dar. Owen fez uma careta. — Vamos, Jamie, eu já jurei pra você que eu não toquei em nenhuma de suas belas irmãs.

— Não com o meu pai em casa, ou as aves estariam bicando seu corpo

inchado nos pântanos abaixo de nossa parede de castelo. — Jamie riu, seu humor finalmente aparecendo.

— Meu corpo bicado por aves é uma visão bem-humorada, não é?

Owen inclinou-se entre os seus cavalos para tocar o braço de Jamie. — Eu não sou tão tolo a ponto de arriscar em William a ira de Fitzalan.

— Você deve temer a minha mãe nada menos. Eu o adverti, ela

mantém sua adaga afiada e não tem medo de usá-la

— Sorte sua, então, que eu não tenho interesse em virgens, não sou

desvirginador de garotas. – Dando uma ampla piscada para Jamie, Owen

disse: — Eu gosto de uma mulher que sabe o que está prestes a fazer, se você sabe o que quero dizer. Com efeito, Jamie sabia. A observação de Owen sobre suas irmãs havia desviado Jamie do que ele queria dizer.

— A mulher sobre a qual eu devo avisá-lo é Sua Alteza, a rainha Katherine.

— Ela sugeriu que não está contente com o meu trabalho de alguma forma? — Perguntou Owen, jogando de inocente.

— É mais que isso, ela parece um tanto satisfeita.

A mão de Owen foi para o punho da espada. — Do que você está me acusando, Rayburn?

— Eu não estou a acusá-lo de nada, — disse Jamie, ignorando o

gesto. — Mas onde a rainha está em causa, qualquer percepção por si só poderia fazê-lo enforcado.

— É ruim o suficiente que eu deixei você me convencer a sair em um

vendaval para caçar, — disse Owen, agitando o água fora de seu chapéu. — Mas eu tenho que ouvir outra palestra? — Eu estou dizendo a você, Owen, eles podem punir a rainha,

mandando-a para longe em uma abadia, mas com você — Jamie virou-se para apontar o dedo para ele — Gloucester e Beaufort estariam discutindo

sobre quem teria o direito de enfiar a sua cabeça em uma corda na Ponte de Londres.

— Vamos voltar, — disse Owen, virando seu cavalo. — Um homem não pode ter tantos abusos e manter o seu senso de humor.

— Tudo bem. — Jamie guiou seu cavalo em torno de um toco de

árvore para chegar a um lugar mais alto para o retorno. — Vamos, Jamie, quem iria acreditar que a rainha me quer de

qualquer maneira? — Owen reclamou. — Eu sou seu funcionário humilde do guarda-roupa real e um galês.

— Linnet diz que qualquer um que vê a forma como a rainha olha para

você suspeitará que compartilhou sua cama.

— Linnet diz isso; Linnet diz aquilo, — Owen disse, parecendo alegre

novamente. — Diga-me, por que você não encontrou outra mulher para tirar sua mente dela?

— Nem mais uma palavra sobre Linnet.

— Eu estava falando sobre outras mulheres, — disse Owen. — Há

outras, você sabe. Dezenas delas, aqui mesmo, em Windsor. Por que ele não encontrou outra mulher? Claro, ele tinha pensado em fazê-lo. Seu pênis estava sempre duro, ele não podia deixar de pensar em encontrar uma melhor maneira de aliviá-lo do que com a mão. Em verdade, seria um assunto fácil de resolver uma companheira de cama ocasional. Mais de uma bonita mulher havia sinalizado interesse. Mas com Linnet aqui, ele simplesmente não podia vê-las. Todas as outras mulheres foram perdidas em seu brilho. Estava indo difícil com o cavalo pelo mato molhado, mas a chuva diminuiu em seu retorno. Assim que eles se aproximaram do portão do castelo, o sol rompeu as nuvens.

— Eu acredito que vejo uma senhora que você não gostaria de falar

sobre. Jamie mal ouviu Owen. Sua atenção estava fixada em Linnet, que

estava fora do portão, o vento batendo em seu manto, observando sua abordagem.

— O que aconteceu? — Jamie perguntou-lhe logo que ele desmontou.

— Há algo errado?

— Tudo está bem no castelo, — respondeu Linnet. — Eu estava

ansiosa para vê-lo. O coração de Jamie deu um tombo em seu peito. Linnet estava ansiosa

para vê-lo. Mais, ela estava admitindo isso. Antes que ele pudesse pensar no que dizer-lhe, ela virou-se para Owen, que também tinha desmontado.

— Owen, eu vim para perguntar se pode me levar a Londres com você,

— disse ela, esmagando a explosão de prazer de Jamie como uma formiga

sob seu calcanhar. — Espero que você tenha que fazer compras para o guarda-roupa da rainha. Owen franziu as sobrancelhas.

— Eu não estava planejando isso, mas acho que você está certa.

— Devemos ir logo. — Linnet colocou o braço no de Owen e começou

a caminhar através do portão aberto. — A rainha vai querer novos vestidos para todo o feriado de Natal durante o Tribunal. Você não tem nenhuma noção de quantos são necessários, e Jamie os seguiu, levando ambos os cavalos como um menino de estábulo condenado. O que era isso de Owen, andando tão perto de Linnet e inclinando-se para ela assim? Ela não era uma dessas mulheres que falam apenas em sussurros. Owen podia ouvi-la muito bem sem encostar assim. — Quando isso acontecerá? — Jamie chamou-lhes: — Eu tenho negócios a resolver em Londres também. — E o maldito Owen riu.

Capítulo Onze

— Então você acha que tudo bem que deixemos a rainha e Owen

juntos em seu próprio país? — Perguntou Linnet, não pela primeira vez.

— Eu acho, — Jamie disse, porque não havia nenhum ponto em sua cabeça sobre isso agora que estavam em Londres.

Linnet plantou uma mão no quadril e esquadrinhou o salão lotado no Castelo de Westminster com um olhar assassino no rosto.

— Eu deveria ter procurado Owen e o estrangulado quando não

conseguiu nos encontrar na doca. Jamie trocou um olhar com seu irmão, François.

— Sorte para Owen que ele está há um dia inteiro de viagem de

carroça, — disse François em voz baixa.

— Para ser justo com Owen, — Jamie se aventurou a dizer, — foi a

rainha quem enviou um servo para nos dizer que ela não poderia poupar Owen. — Junto com a lista de compras de Owen, — Linnet bufou. — Como se eu tivesse tempo para levar compras de Owen para ela.

— Mas você gosta de comprar e vender tecidos finos, — disse

François. — Isso é o que você faz. Linnet deu de ombros, não mostrando nenhum sinal de que estava sendo apaziguada. Ela tinha um bom gosto infalível. Ela parecia especialmente adorável esta tarde, em um vestido cor de rosa feito de um material rico que brilhava à luz quando ela passava por uma janela ou uma lamparina. Enquanto sua atenção estava fixa na multidão de pessoas que sempre pareciam se reunir em Westminster, Jamie aproveitou sua distração para olhar para cada curva atraente e elegante.

Linnet virou-se abruptamente e o pegou em seu exame minucioso.

— É um vestido lindo, — disse ele, levantando as mãos. Deus do céu,

não havia mal nenhum em olhar, não é?

— Eu vou falar com a senhora Leggett, — disse Linnet para François, — desde que eu não posso falar com seu marido morto. Quando Linnet falou, ela deu a Jamie um olhar de soslaio que enviou um outro tiro de luxúria através dele. — Eu encontrei Leggett para você, — disse François, não se

preocupando em esconder sua diversão. — Ele estava no mesmo adro como Higham.

— É uma pena Higham não ter nenhuma viúva. — Com isso, ela se

virou e desapareceu nas sedas coloridas e veludos de prósperos comerciantes e nobres.

Jamie sempre gostou de François e estava feliz pela oportunidade de falar a sós com ele.

— Então sua irmã tornou-se uma comerciante? Ter um título e ser

uma viúva rica não foi o suficiente para ela?

— Ela lamenta o título, porque se trata de algo vindo de nosso pai — François disse. Jamie estava bem ciente do quanto Linnet fazia o homem

sofrer. Embora seu pai merecesse o desprezo, Jamie não podia deixar de sentir um pouco de simpatia pelo homem quando Linnet estava determinada a puni-lo até o dia de sua morte.

— Curiosamente, será Linnet que salvará as propriedades de nosso

pai, — disse François. — Ela recebeu apenas uma parte modesta no casamento, mas ela o multiplicou-o várias vezes.

— Se ela ganhou tão pouco do tio de Pomeroy, — Jamie disse, — porque diabo ela se casou com um homem daquela idade?

— Eu acredito, — François disse em um tom cuidadoso, — que ela

gostava dele. Então, ele tinha sido jogado ao largo por um homem velho e um pequeno dote de casamento. Era um insulto.

— Seu marido também tinha ligações úteis em Flandres, — François

adicionou. O que poderia a oferta de devoção eterna de Jamie ser próximo a

isso? Deus no céu, quanto mais tempo ele precisava permanecer nesta sala sufocante?

— Onde está Gloucester? — Ele perguntou a François. — Eu deveria prestar minhas saudações antes de sair para visitar a bispo.

Não que ele se sentia bem em ver o bispo. Sairia da frigideira direto para o fogo.

— Gloucester? Acredito que ele tenha alguma senhora com suas saias

levantadas atrás de uma porta. — François virou a cabeça de lado a lado como se esperasse detectar Gloucester de traseiro nu no meio de um encontro no corredor.

— Mas, não é sua amante logo ali? — Jamie disse, inclinando a cabeça na direção de Eleanor Cobham.

— Eleanor é esperta demais para censurar Gloucester. — François se

inclinou mais perto. — Mas Deus ajude essa senhora se Eleanor descobrir quem ela é. Dizem que envenenou a último mulher que flertou com ele. Jamie não tinha dificuldade em acreditar disso sobre Eleanor.

— Eu não ouvi nada sobre um assassinato.

— Não é por falta de esforço, — disse François, em voz baixa — A

mulher estava na cama há um mês tempo suficiente para arrefecer o interesse de Gloucester. Eles dizem que ela não pode comer nada, apenas mingau.

— Bom Deus.

— É claro, — disse François, — não há nenhuma prova que Eleanor fez

isso.

Eles estavam lado a lado, examinando a multidão em silêncio por um tempo. Jamie estava à procura de Pomeroy aquele suíno ainda não tinha respondido ao seu desafio de se baterem em um único combate.

Apesar de Jamie estar ansioso para a luta, ele estava aliviado por não ver Pomeroy aqui hoje. Ele não queria Pomeroy em qualquer lugar perto Linnet. Jamie notou que Eleanor havia se mudado para um canto escuro, onde ela estava conversando com quatro homens em togas de clérigo.

— Eleanor está conspirando com clérigos agora? — Perguntou.

— Eles parecem não estar fazendo nada de bom, não é? — François

disse com uma risada. — Gloucester e sua amante tem alguns conhecidos interessantes.

— Quem são eles?

— Aquele com a testa alta e o nariz excessivamente longo é um

famoso alquimista de Oxford, — François disse. — Gloucester é um grande defensor dos filósofos, bem como artistas.

— Não é uma arte a alquimia? , — Perguntou Jamie. — A arte de

enganar?

— Sim, eles dizem transformar sua prata em seu ouro, — disse

François, e ambos riram.

— O homem com a barba pontiaguda que está ao lado de Eleanor é

Roger Bolingbroke, um professor de Astrologia em Oxford — disse François. — Ao lado dele está Thomas Southwell, um médico e cânone da Capela de Santo Estêvão aqui no Castelo de Westminster. E o último o que parece uma doninha é John Hume, um funcionário da casa de Gloucester.

Não surpreendeu Jamie que François conhecia todo mundo. Se François fosse enviado para uma estranha terra, ele saberia quem era a

metade dos criminosos ao ser convidado para jantar na mesa do rei dentro de uma semana.

— Gloucester e sua amante tem um fascínio para todas as antigas

artes místicas. — François inclinou-se para perto acrescentando: — Ouvi dizer que eles ainda andam em parceria com feiticeiro s de mortos.

— Feiticeiros de mortos? Você não pode dizer isso.

Em um gesto muito familiar, François levantou uma sobrancelha e deu de ombros.

— Você compartilha muitos maneirismos com sua gêmea — disse Jamie. — É cansativo.

— Contanto que irrite você, ao invés de dá vontade de me beijar, — disse François e franziu os lábios.

— Bom Deus, François. — Jamie deu um soco no ombro, duro.

Do canto do olho, Jamie viu Eleanor caminhar rapidamente para fora do salão com um olhar furtivo por cima do ombro, como se ela esperasse que ninguém notasse sua licença. Um dos clérigos com quem ela tinha falado apareceu para observar se havia alguém do outro lado do corredor. Em seguida, em rápida sucessão, os quatro clérigos saíram do salão.

François fez um juramento em voz baixa. Jamie esqueceu os clérigos

quando ele seguiu o olhar de François a Linnet. Ela estava cercada por um círculo de homens, ricos comerciantes pela aparência deles. Enquanto ele observava, ela pegou o braço de um homem baixo, vestido em uma túnica de brocado laranja, violeta e verde que fez os olhos de Jamie doerem.

— Não é o vereador, — François murmurou. — Eu juro, ela vai ser a minha morte

Jamie sabia que não devia perguntar, mas ele não podia evitar. — O que tem preocupado você desta vez?

— Ela está decidida em encontrar o homem que arruinou o nosso avô.

— O que ela vai fazer quando encontrá-lo?

— Confie em mim, você não quer saber, — disse François, antes que ele partisse através da multidão de pessoas até sua irmã.

partisse através da multidão de pessoas até sua irmã. Linnet geralmente tinha pouco dificuldade em obter

Linnet geralmente tinha pouco dificuldade em obter informações da parte dos homens. Cada comerciante que se aproximava hoje, no entanto, evitou as perguntas dela. Seu desconforto era palpável e a fez acreditar que ela estava chegando perto. Quem estava por trás da ruína de seu avô era alguém que os outros não desejam cruzar. Mesmo que um dragão, a Senhora Leggett, parecesse assustada. Ela agarrou o braço de Linnet e puxou-a até uma alcova escura atrás de um pilar.

— Atenção, utilize o pouco bom senso que Deus lhe deu, menina, —

disse a mulher em um sussurro áspero. — Enquanto dorme os cães passeiam.

— Meu avô foi roubado, — disse Linnet, afastando-se para longe das

enormes mãos da mulher. — Eu prometo a você, eu farei justiça para ele. — Será que seu avô quer ver seu corpo boiando no Tâmisa? — A Senhora Leggett disse, suas bochechas tremendo. — Eu estou advertindo-a por causa dele, porque ele era um homem bom e honesto: — Esqueça isto.

— Se o seu marido estivesse vivo, ele iria me ajudar.

— Você não sabe nada, garota, — disse a mulher. — Meu marido era

parte disso. Mas quando eles estavam planejando levar você e seu irmão, o perturbou, entende?

Ela poderia ter estado errada sobre Leggett? Lembrou-se de uma

bengala batendo nas tábuas do assoalho ao lado da cama quando um dos homens gritou: “Onde estão as crianças”?

O cano tinha um fim de prata incomum em forma de pata de um leão.

— Então ele veio para mim, — A Senhora Leggett continuou, — e eu

digo-lhe que se ele quer uma cama quente novamente ele deve esgueirar-se para fora de Londres e colocá-la em um navio. Linnet piscou para a enorme mulher. — Obrigado por salvar-nos, mas o que eles queriam conosco?

A Senhora Leggett olhou para o salão antes de responder. — Eles

tinham uma noção que alguém pagaria o resgate por vocês.

Alain não teria pago resgate por eles, pois seus filhos legítimos ainda estavam vivos. Mas como tinha os homens descoberto sobre seu pai nobre? Seu avô deve ter deixado deslizar o segredo para um de seus "amigos" depois que ele cresceu um pouco o ânimo.

— Você sabe os nomes dos outros? — Perguntou Linnet.

— Tudo o que sei é que alguns comerciantes poderosos estavam

envolvidos. — A Senhora descansou uma pesada e pegajosa mão no ombro de Linnet. — E isso é tudo que você precisa saber também. Quando a Senhora Leggett saiu, Linnet respirou fundo. Havia outra pessoa no salão que poderia saber algo útil. Seu funcionário, Mestre Woodley, acreditava que, se uma grande quantidade de tecido Flamengo mudou de mãos, sem pagamento adequado, há dez anos, Alderman Arnold saberia disso. Quando Linnet encontrou o vereador rotundo e o encurralou, ele estourou em tal suor que ela temia expirar a seus pés. Ela mordeu o lábio enquanto o observava dançar de pé para pé. Quem poderia ser poderoso o suficiente para colocar medo em um vereador? O que ela precisava era de

alguém que fosse mais poderoso do que seu inimigo. — Desculpe-me, — disse o vereador e se afastou dela como se ela segurasse a ponta de uma lâmina em sua barriga macia. Quando ele estava a alguma distância dela, ele sinalizou para alguém do outro lado do corredor. Ela levantou-se em seus dedos do pé, esforçando-se para ver quem ele estava olhando, mas havia muitas pessoas para adivinhar qual delas era. Do canto do olho, ela seguiu-o quando ele trabalhou seu caminho em torno da borda da sala até chegar à porta em arco que levou para o vestíbulo do castelo. Então, com um rápido olhar por cima do ombro, o vereador deixou o

salão.

Linnet abriu caminho através da multidão, não se importando se ela pisou em alguns pés. Até o momento que ela conseguiu fazer seu caminho para o vestíbulo fora do salão, o vereador gordo se foi. O ar frio se fez sentir bem em sua pele enquanto ela entrava pelas portas exteriores para espreitar para fora na escuridão em direção a porta do castelo. Ela ouviu passos nas lajes, mas os sons desapareceram enquanto seguia-os para baixo na passarela coberta passando a Capela de Santo Estêvão. Ela entrou no prédio ao lado da porta mais próxima e encontrou-se em um corredor mal iluminado por lamparinas de aftas. O edifício parecia vazio o que só intensificava suas suspeitas. Por que o vereador viria aqui, exceto para atender alguém em segredo? Ela seguiu o corredor em torno de um canto e viu duas figuras encapuzadas em vestes pretas longas em frente dela. Quando eles pararam em uma porta à esquerda, ela recuou rapidamente. Ela esperou até que ouviu o rangido de uma porta, então espiou ao

virar a esquina. Ela avistou a ponta de um robe desaparecer através de uma abertura a direita. Estranho, ela não havia notado uma porta lá antes. Ela esperou mais alguns momentos, mas quando eles não voltaram, ela foi na ponta dos pés pelo corredor para ouvir na porta. Mas não havia nenhuma porta à direita. Ela olhou para cima e para baixo o corredor para ter certeza de que ninguém estava por vir, em seguida, passou os dedos nos painéis. Ela sorriu quando encontrou o que estava procurando o contorno de uma porta secreta. Se ela não soubesse para onde olhar, nunca teria visto. Ela pressionou a orelha do painel, mas não ouviu nada. Agora, como abrir a porta? Por vários minutos frenéticos, ela sentiu ao longo do painel, pressionando cada polegada, tentando encontrar a abertura. Frustrada, ela ficou para trás e olhou para o painel com as mãos nos quadris. Ela deu no painel um bom chute que machucou seu dedo do pé.

Maldição, ela deveria ter trazido François. Ele tinha um talento especial para esse tipo de coisa. Quando ela se virou para ir, viu um lado do painel movido para fora da parede um quarto de polegada. Seu chute deve ter estalado o dispositivo. Caindo de joelhos, ela arrancou o painel abrindo um par de polegadas com a ponta dos dedos. Quando ela parou para ouvir, ela escutou vozes muito fracas a distância. Quem quer que tivesse passado pela porta secreta não pareceu estar à espera do outro lado, então ela abriu-a e entrou. A porta se fechou, e pânico a sufocou até que encontrou uma alça atrás dela. Assim que ela se ergueu sobre ela, ela sentiu a porta começar a abrir. Ela podia sair, louvado seja Deus!

Ficou parada até que seu coração trovejante desacelerou o suficiente

para ela ouvir. As vozes eram mais altas a partir daqui, mas ainda abafadas e distantes. Aos poucos, formas emergiram quando seus olhos se adaptaram à escuridão. Deus misericordioso! Ela achatou-se contra a porta quando percebeu que estava no topo de um longo lance de escadas. A escada se abria abruptamente através de um túnel construído de blocos de pedra em uma escuridão mais profunda abaixo. Esta deve ser uma rota de fuga que conduz ao rio. As relações entre a realeza da Inglaterra e os mercadores poderosos de Londres eram muitas vezes desconfortáveis; algum dos reis anteriores poderia ter previsto a necessidade de ser capaz de escapar Westminster invisível. Ela pensou novamente do comportamento estranho do vereador e mal-estar dos outros comerciantes com ela hoje à noite. Se o vereador foi uma das figuras de capa que estava seguindo, tinha que descobrir com quem ele estava se encontrando em segredo e por quê. Talvez ela deveria

Não, isto levaria muito tempo, ela poderia perder sua

voltar para François

chance. Abriu uma fresta da porta e viu uma linha fina de luz brilhante ao

longo de suas bordas. Tomando um profundo respiração, ela aliviou um pé para baixo para a próxima etapa. Um arrepio passou por ela quando ouviu a voz da velha herbalista na

cabeça dela, dizendo-lhe que a curiosidade estava em sua natureza

como

o mal estava em outros. Ela iria, mas um pouco, apenas o suficiente para ouvir o som um pouco mais claramente ou ver onde o túnel daria. Se mantivesse uma distância segura, ela poderia não sofrer danos. Erguendo os braços para escovar as paredes em ambos os lados para

manter o equilíbrio, ela tomou os passos um de cada vez. A escuridão cresceu mais profunda e o cheiro de terra úmida ficou mais forte quanto mais profundo ela ia. Finalmente, seus pés tocaram no chão de terra. Ela olhou para a passagem escura à sua frente. Sua boca estava seca pelo medo, embora, do que, ela não poderia dizer. As vozes eram mais altas aqui, mas ainda abafadas. Era difícil dizer o quão longe eles foram. Ela olhou para trás por cima do ombro. A luz fraca no topo das escadas pareceu um longo, longo caminho para fora. Ela lambeu os lábios. Será que deveria voltar? Cada músculo tenso, gritando para correr, mas ela nunca poderia ter outra chance de descobrir do que se tratava. Depois de um comportamento estranho do vereador, parecia bem possível seu negócio aqui ter algo a ver com ela. Até agora, todos os seus esforços para descobrir quem havia arruinado seu avô tinha dado em nada. Se o que estava aqui embaixo poderia lançar luz sobre isso, tinha que saber.

Ela iria apenas o suficiente para ver a quem as vozes pertenciam e

ouvir as palavras que eles estavam cantando, pois era um canto, ela podia

dizer isso agora. Soou como monges

Ela estava fora do alcance da luz a partir do topo da escada e agora tinha que sentir o seu caminho ao longo da passagem. As paredes aqui estavam úmidas, pedra tosca, como se a passagem tivesse sido cortado em pura rocha. Ela fez uma curva e de repente o canto era mais alto e insistente e repetitivo, e não havia luzes acessas à frente. Ela podia distinguir as palavras agora:

ou não.

— Venha a nós. Venha até nós. Venha até nós.

Quando ela se aproximou, viu que a passagem abriu em uma sala que se estendeu para a esquerda. Ela podia ver apenas uma pequena parte dela de onde estava, então ela deu um passo mais perto. Através de abertura, viu velas no chão e sombras dançando. O medo disparou através dela, fazendo os joelhos ficarem fracos e sua cabeça leve. Toda criança cresceu ouvindo as histórias: feiticeiros e bruxas consorciando com o diabo; roubando crianças que nunca eram vistas novamente; demônios com chifres convocados do inferno; rituais de sacrifício de sangue escuro. As palmas das mãos ficaram úmida como todos os contos que ela tinha zombado quando criança correu através de sua cabeça. Com o coração batendo forte em seus ouvidos, ela caiu de joelhos e se arrastou para a frente. Ela tinha vindo tão longe. Estava indo para ver o que estavam fazendo na sala antes que ela fugisse de volta pelo corredor e até os degraus. Apenas uma olhada. Ela prendeu a respiração quando algo se arrastou em sua mão. Durante o fedor de terra úmida, ela cheirava incenso, e um picante, odor almiscarado. Ela avançou para a frente, esticando o pescoço para o lado para ver mais longe dentro do quarto. Vislumbrou figuras dançando em capas que se deslocavam dentro e fora do quarto em sua visão. Eles pareciam estar dançando dentro de um anel de velas no chão. Ela se arrastou um pouco mais perto. Enxergando todos de uma vez, ela viu que eles não usavam capas com capuz como ela pensava. Eles usavam máscaras e as peles de animais. Maria, Mãe de Deus, proteja-me. Maria, Mãe de Deus, proteja-me. Não poderia haver nenhuma dúvida do que era agora. Estava testemunhando um sabbat, uma reunião ritual de bruxas. Seus cânticos

pulsavam em seu sangue e latejava em seus ouvidos. Maria, Mãe de Deus, proteja-me. Maria, Mãe de Deus, proteja-me. Linnet podia ver a borda de uma mesa coberta de pano negro no

centro do círculo. Pressionando contra a parede do corredor, ela engatinhou para a frente, em seguida, levantou-se de joelhos para ver o que estava na mesa. Sua boca se abriu, e prendeu a respiração. Ela estava enraizada no solo, também chocada sem se mover. Uma mulher estava sobre a mesa. Uma mulher completamente nua. Linnet tinha visto outras mulheres parcialmente despidas, mesmo nuas brevemente, quando elas trocavam suas roupas em uma câmara compartilhada. Mas isso não era nada parecido com o que estava ante dela agora.

A pele da mulher brilhava com óleo, e os mamilos estavam

eretos. Tentáculos escuros de seus cabelos soltos caiam sobre a

extremidade da mesa mais próxima de Linnet. Ela estava deitada de costas, com as solas de seus pés juntas e os joelhos espalhados. E tudo que ela usava era uma máscara. Linnet sabia intuitivamente que a mulher não estava aqui contra a sua vontade. O que quer que estivesse acontecendo aqui, ela era uma participante. Uma figura alta na máscara e uma pele de lobo apareceu do outro lado da sala, segurando uma taça. Quando ele se aproximou a mesa, os outros começaram a cantar.

— Deusa, Deusa, Deusa.

O lobo-homem ficou no final da mesa, onde os pés da mulher foram colocados. Lentamente, ele baixou os braços estendidos sobre ela até que a tigela descansou em sua barriga. Depois ele mergulhou os dedos na taça de líquido

vermelho escuro. Linnet sabia que ela deveria deixar aquele local de uma vez. Este era um trabalho para o diabo, com certeza, e ela não deveria ver isto. Mesmo assim, ela não conseguia tirar os olhos de como o lobo-homem pingou gotas de que parecia ser vinho em cada um dos mamilos da mulher. Linnet engoliu, sentindo seus próprios mamilos apertar inexplicavelmente. A mulher na mesa moveu os lábios para o canto, balançando a cabeça de um lado para o outro. Uma linha do líquido vermelho escuro escorria para baixo na pele brilhando do lado do peito da mulher. O canto ficou mais alto e mais insistente quando o lobo-homem mergulhou os dedos na taça mais uma vez. Desta vez, ele pingava o líquido vermelho sobre o ponto sensível entre as pernas da mulher. Três vezes ele repetiu o ritual, pingando o líquido sobre os mamilos da mulher e entre as pernas. A cada rodada, o canto na sala pulsava cada vez mais alto, um som antigo e pagão. Linnet deixou escapar o fôlego quando uma das figuras vestidas de peles veio para a frente para pegar a tigela dele. Mas não havia terminado. O homem-lobo inclinou-se sobre a mulher e baixou o rosto mascarado para o seio dela, onde ele havia pingado vinho. A mulher gemeu quando ele deu um beijo para sugar o mamilo. Quando ele abaixou a boca para o outro mamilo e beijou-o, o canto ficou mais alto até que pulsava no corpo de Linnet. Os movimentos dos bailarinos foram ficando mais frenéticos, girando e batendo, lançando sombras sobrenaturais contra as paredes. Linnet prendeu a respiração quando o homem-lobo pegou os tornozelos da mulher. Então, como Linnet sabia que ele faria, deslizou os pés da mulher distante e se inclinou para colocar o último beijo entre suas pernas. Quando ele assim o fez, a mulher jogou a cabeça e cantou.

Maria, Mãe de Deus, proteja-me. Maria, Mãe de Deus, proteja- me. Linnet orou mesmo estando ela enraizada no chão, incapaz de tirar os olhos da cena à sua frente. Ela ficou horrorizada, e ainda assim houve uma dor surda entre as pernas. Era como se uma força primitiva a mantivesse ali

e não a deixasse ir. Três vezes, o lobo-homem fez os beijos rituais. Então, em um movimento súbito, o homem se endireitou e balançou os braços, jogando para trás a pele de lobo. Ele estava nu debaixo dela, seu membro inchado. Linnet engasgou e finalmente ficou de pé. Mas então, os olhos por trás da máscara de lobo encontraram os dela

e prendeu-os, como se ele soubesse que ela estava lá no escuro assistindo o tempo todo. Seu coração pulsava em seus ouvidos no ritmo do canto. O homem-lobo manteve os olhos fixos nos dela quando ele agarrou as coxas da mulher e empurrou para a frente. Linnet gritou e correu cegamente na escuridão. Com uma mão batendo contra a parede para guiá-la, ela tropeçou através da passagem. O canto seguiu, vibrando nas paredes e pressionando sobre ela por todos os lados.

Maria, Mãe de Deus, proteja-me. Maria, Mãe de Deus, proteja-me. Lá atrás, ela viu uma luz alta bem em cima dela. Ela imaginou as figuras mascaradas de demônios hediondos atrás dela, agarrando a seus

pés, mas ela não olhou para trás. O medo a engasgou enquanto ela balançou

a passos em direção à luz.

Capítulo Doze

Depois de uma reunião clandestina com o bispo ao lado na Abadia

de Westminster, Jamie voltou para o castelo. Estava cansado da

política. Com a intenção de fugir, ele evitou o grande salão, que ainda estava lotado, e se dirigiu para o castelo. A maioria dos convidados de Gloucester eram londrinos e estariam retornando para suas casas hoje à noite. Consequentemente, a ala de hóspedes ficou quase vazia e felizmente tranquila. Ao aproximar-se dos aposentos dos hóspedes, o barulho de passos correndo quebrou o silêncio. Com a mão no punho da sua espada, ele seguiu o som até a esquina em frente e viu Linnet. Ela estava olhando por cima do ombro e correndo bem para ele.

— Ahhh! — Linnet deu um grito agudo quando ele a pegou.

Seus olhos estavam tão grandes quanto pratos, e seu peito subia em

respirações rápidas, como se ela tivesse sentindo muito medo. E ela estava totalmente imunda.

— Linnet o que aconteceu com você?

Ela abriu a boca como se fosse falar, mas então, apenas balançou a cabeça. Mãe de Deus. Mantendo a voz calma com um esforço, ele perguntou:

— Você está ferida?

Quando ela balançou a cabeça novamente, alívio derramou através

dele.

— Vem, meu quarto está bem aqui, — disse ele, guiando-a com um

braço em volta dos ombros. — Nós vamos limpar você, e então encontrar François. Seu manto estava torto, e uma dúzia de pequenos cachos tinha

desenrolado e caído solto da rede em ambos os lados de seu rosto. Como podia uma mulher ser uma bagunça e estar mais bonita do que nunca?

— Eu tive um pequeno susto, — disse ela, com a voz anormalmente

elevada. — Mas estou bem agora.

— Estou certo que você está, — disse ele quando abriu a porta do

quarto e trouxe-a para dentro. Ele tinha esquecido que tanto o seu criado quanto Martin estariam em seu quarto. Eles pularam para seus pés e olharam de boca aberta para

Linnet, mas tiveram a graça de desviar o olhar quando ela ergueu o queixo e olharam para baixo.

— Vão agora, — disse Jamie, em voz baixa e inclinou a cabeça em

direção à porta. Os dois murmuraram um esperamos que a senhora esteja ilesa e saíram. Seu criado enfiou a cabeça através da porta para dizer: — O jarro de água está no braseiro e deve estar quente agora. Jamie acenou em agradecimento. Com a mão livre, ele pegou a jarra em seu caminho para a mesa de lavagem. Vapor subiu quando ele derramou a água na bacia. — Oh, meu Deus! — Disse Linnet, olhando para si mesma pela primeira vez. E então ela riu, de todas as coisas. Senhor acima, não havia nenhuma mulher como ela. A água ficou marrom e pegajosa quando ela lavou as mãos. Enquanto ela enxugava-as na pequena toalha que lhe entregou, ele levou a bacia até a janela e jogou a água suja fora. Ele derramou mais água nela, então ficou para trás e viu quando ela lavou o rosto. Foi uma atividade íntima testemunhar algo que ela faz todos os dias, sozinha em seu quarto de dormir. A água pingava de seu longos dedos finos quando eles acariciavam suas bochechas e a testa. Com os olhos

fechados, ela levou seu braço para fora. Ele entregou-lhe a toalha novamente, como se sempre compartilhasse esta rotina com ela. Quando ela olhou por cima da toalha, sua pele estava úmida e brilhante. E ela estava sorrindo para ele. Ele pegou a toalha dela para limpar uma gota de seu queixo.

— Você tem manchas em seu pescoço também. — Ele mergulhou a

ponta da toalha na bacia e tomou o seu tempo enxugando uma longa faixa de lama que corria por baixo da orelha e, Deus o ajudasse, para baixo através de sua clavícula. Ele engoliu em seco. Este era um lugar perigoso. Mas ele já sabia que não voltaria atrás. Ele mergulhou a toalha na água novamente. Sua respiração ficou rasa

enquanto limpava a outra gota estragando a pele branca perfeita logo acima de seu corpete. Sua própria respiração acelerou quando ele viu seus mamilos pressionado contra o tecido.

— Seu vestido está pesado com lama e não tem como limpá-lo, de

qualquer maneira, — disse ele. — É melhor tirá-lo e usar minha capa. Ela assentiu com a cabeça e virou-se para ele desfazer os botões. Ele desfê-los lentamente, rezando pelo que estava fazendo, onde ele pensou que era. Ele deveria perguntar a ela o que tinha acontecido, como ficou tão imunda. Mas se ela não se importava em discutir isso agora, nem ele. Sua boca estava seca quando ele aliviou o vestido de seus ombros. Isso estava errado, sabia disso. Ele poderia se arrepender mais tarde, mas nenhum homem foi feito para resistir a esse tipo de tentação. Pelo menos para ele, Linnet era a maçã no jardim. A única grande paixão que não podia resistir. Ele ficou parado, com dores para tocá-la. Cada parte dele pulsava com necessidade quando ela puxou o vestido para baixo sobre seus seios e

quadris. Ele caiu no chão com um barulho molhado. Quando ela se virou, seus lábios se separaram. Ele prendeu a respiração diante da visão das pontas cor-de-rosa de seus mamilos mostrando através do pano branco fino de sua camisa. Quando voltou seu

olhar para seu rosto, ela estava olhando para ele com grandes olhos azuis, dessa forma direta que tinha, como se ele fosse o único homem no mundo para ela.

— Jamie

— ela sussurrou, inclinando-se em direção a ele.

A puxou contra ele e esmagou sua boca na dela. Deus, como ele a

queria. Suas mãos agarraram seu cabelo, e sua boca estava aberta, em busca de sua língua. Seu desejo se transformou em um inferno feroz.

E ela estava tão inflamada quanto ele. Quando ela enroscou seus

braços ao redor de seu pescoço, ele não se importava se isso era céu ou

inferno. Ele apertou as mãos em suas nádegas e apertou-a contra seu eixo latejante. Agora. Ele queria ela agora. Não, ele a queria nua primeiramente. Ele se afastou, respirando com dificuldade. Seus lábios estavam inchados de seu beijos.

— Sua camisa, — foi tudo o que conseguiu dizer.

Ela assentiu com a cabeça e estendeu a mão para o seu lado da bainha.

— Devagar, — disse ele e caiu de joelhos ao lado dela. Ele correu as

mãos para cima de sua coxa nua enquanto ela aliviou o tecido para fora de seu caminho. Fechando os olhos, ele descansou a cabeça em seu quadril enquanto rolava suas meias para baixo, polegada por polegada. Ela puxou a camisa para tirá-la, e seu rosto tocou a pele nua.

— Toque-me — disse Linnet acima dele, e era tudo que ele queria

fazer.

Era sempre assim entre eles. A luxúria compartilhada com todos os direitos sem constrangimento. Nenhuma negação. Ela tremeu quando ele correu uma mão até o interior de sua coxa. Quando tocou em seu centro, ela estava quente e molhada, e ele pensou que poderia explodir. Ela se inclinou contra a mesa de lavagem, agarrando-a com as duas mãos enquanto ele movia os dedos sobre seu

mamilo sensível. Quando ela deixou cair sua cabeça para descansar a testa sobre a mesa, ele beliscou a carne arredondada suave de suas nádegas com seus dentes. Ele enfiou um dedo dentro dela, e ela engasgou. Sua garganta apertada. Oh, Senhor, ela estava indo rapidamente. Ele estava querendo saboreá-la desde que caiu de joelhos, e não estaria satisfeito até que o fizesse.

— Vire-se e incline as costas contra a mesa, — disse ele.

Sem uma palavra, ela fez o que ele pediu. Sua camisa tinha caído então ele empurrou-a até os quadris para revelar o triângulo dourado. Ele olhou para ela. — Vai sentir muito frio, se você tirar a sua camisa

fora?

Em um movimento, ela cruzou os braços, puxou-o sobre sua cabeça, e a camisa caiu no chão. Seus seios eram tão bonitos quanto lembrava. Ele os cobriu com as mãos. Ela gemeu quando ele finalmente colocou a boca nela. Nenhuma

outra mulher tinha o gosto dela. O que os sacerdotes sabem sobre as mulheres, ao pregar que este era um pecado?

— Sim, sim, — disse ela em respirações duras enquanto enredava os

dedos em seus cabelos. Seu eixo pulsava enquanto ele lambia e chupava. Cada suspiro e gemido lhe disse que estava mais perto. Ele queria ouvi-la gritar de prazer,

saber que nenhum outro homem poderia fazer isso por ela. Ele enfiou um dedo nela enquanto trabalhava o ponto sensível com a

língua. Ele adorava quando sua respiração mudava assim. Ele a conhecia, podia ler seu corpo como se fosse uma extensão do seu próprio. Seus gritos quando ela chegou ao clímax eram o som mais doce que um homem podia ouvir. — Meus joelhos estão fracos, — disse ela, com a voz entrecortada, fraca. — Eu vou cair

— Eu seguro você.

Ele colocou um braço por trás de seus joelhos e girou-a em seu peito

quando ele se levantou. Quando ela colocou os braços flácidos ao redor de seu pescoço, deu-lhe um beijo profundo para lembrá-la que faltava um longo caminho antes de ter terminado. Ela lhe deu um sorriso lânguido e levantou uma sobrancelha.

— Você não vai se arrepender desta vez, não é?

Ele balançou a cabeça e levou-a para a cama. Depois das semanas de negação, a fome era tão grande que o fez tremer. Ele fez amor com ela como se fora pela primeira vez ou a última. A paixão um pelo outro era sem fim e explicação. Depois, ele se deitou com ela esparramada em cima dele, com apenas um pensamento em sua cabeça: Isso é o que eu quero. Ela é o que eu quero. Por que ele vinha lutando contra ela? Era assim que devia ser. Owen estava certo. Se ela era a mulher que ele queria, e era, ele deveria ficar e conquistar, não deixar o gramado. Ele passou a mão pelas costas dela e segurou-lhe as nádegas. Quando ela suspirou e se moveu contra ele, sorriu para si mesmo. O esforço para conquistá-la seria muito mais agradável do que tentar resistir a ela tinha sido. Sim, isso não seria uma penitência absolutamente.

Linnet iria ver que ele poderia ser tão determinado quanto ela, uma vez que sua mente estava definida. E isso iria se criando em cima dela. O orgulho é uma coisa terrível. Ele queria deixá-la saciada. Ele queria ter certeza de que a próxima vez que ela quisesse um homem, ela iria pensar em ninguém a não ser nele. Queria que ela se sentasse junto à janela esperasse por ele, doesse por ele. Sonhasse com ele, apesar de si mesma. Para saber que nenhum outro jamais iria satisfazê-la completamente. Queria que ela sofresse como ele fez. Jamie estava deitado apoiado em um cotovelo, observando-a. Sem abrir os olhos, Linnet tomou uma respiração profunda satisfeita e murmurou, — Eu não posso levantar meus braços. Ela parecia como se seu corpo derretesse no colchão como cera quente sobre a vela. Quando ela entreabriu os olhos, não pode evitar lhe dar um sorriso largo. Então ele soprou a pele úmida entre os seios, para baixo do centro do peito.

— Isso é

Ele soprou de novo, fazendo-a suspirar.

celestial, — disse ela, fechando os olhos novamente.

— Se quisermos ter um novo caso, como parece que estamos, — ele

disse, — desta vez, será em meus termos. Seus olhos se abriram. — Termos? Você fala como se fôssemos inimigos declarando uma guerra entre nós. — Você é sempre perspicaz. Agora, quer saber os termos? — Ela puxou uma respiração afiada quando ele fez uma pausa para passar a língua sobre o mamilo ainda sensível. — Ou devemos acabar com isso aqui? Ele não podia ter certeza se isso era um lampejo de dor nos olhos ou apenas surpresa. Independentemente disso, ele não estava cometendo o

erro de fazer declarações românticas de amor neste momento. Não, era homem sábio. E ele estava nisso para ganhar.

— Eu não posso dizer, — disse ela, levantando uma sobrancelha, —

até que eu saiba os termos que você propõe.

— Primeira regra: não haverá outros homens durante o curso de nosso

caso.

Ela deve ter se sentido em desvantagem deitada, pois sentou-se e

colocou os braços ao redor dos joelhos. — Então, não haverá outras mulheres também.

— Concordo. Regra dois: Quando um de nós quiser acabar com isso, vamos simplesmente avisar ao outro. Ela revirou os olhos.

— Será que vai ser suficiente apenas falar um ao outro, ou deve ser feito por escrito? Ele sorriu. — Qualquer método.

— Quais são os outros termos? — Ela perguntou, sentando-se reta e soando ansiosa.

— Só mais um. — Ele segurou seus olhos quando ele passou o dedo

lentamente para baixo no comprimento do seu braço. — Eu sei que há ervas que você pode tomar para evitar conceber uma criança.

— Não é nenhuma garantia, — ela retrucou, em seguida, virou a

cabeça para olhar para a tapeçaria na parede, sentindo dores virem a cabeça como flechas que era improvável para deixá-la com humor. Em voz baixa, ela murmurou, — Assim como é errado um homem, pensar que uma beberagem de ervas poderia ser infalível.

— Penso o mesmo, — disse ele, mantendo seu tom fácil. — Você vai fazer isso? Não queria que ela se sentisse presa a se casar com ele.

Nem ele sequer se perguntaria sempre se uma criança foi a única

razão pela qual ela o fez. Haveria tempo para crianças mais tarde.

— Eu não quero que você pense que eu fiz isso de propósito, se algo

acontecer. — Ela ergueu o queixo. — Ainda assim, você não precisa se

preocupar. Se eu conceber, existem outras ervas que pode ter um certo efeito. As palavras dela enviou um lampejo de raiva por meio dele que quase o fez esquecer o jogo que ele estava fazendo. De alguma forma, ele conseguiu manter suas feições suaves e não gritar com ela.

— Ou, — ela disse, — Eu poderia simplesmente voltar para a França,

sem nunca lhe dizer. Você poderia tentar, mas eu iria pegá-la antes que você subisse no maldito navio. Ele deu a ela um amplo sorriso que ele suspeitava que parecia mais de lobo do que complacente. — Talvez eu devesse nos salvar de um monte de problemas, Sir James, e acabar com isso. — Ela desceu da cama, pegou as roupas dele do chão, e jogou-as para ele. —Eu vou deixar você saber o que eu decidir. Ele correu seu olhar sobre ela lentamente, desejando que ela estivesse no clima para uma outra rodada. Com um suspiro interior, ele assistiu sua marcha através da sala completamente nua para pegar o manto da parte de trás da porta. Os olhos dela estavam estalando quando ela se virou e envolveu-o firmemente em torno de si mesma. Linnet não estava mais definitivamente no clima para outro tombo. Ainda assim, ele tinha motivos para estar bem satisfeito. Sua fúria era um sinal muito bom. Ele escondeu seu sorriso enquanto se vestia. Em seguida, pegou a

toalha que ela tinha usado antes e começou a limpar a lama de seus

chinelos. Meu Deus, onde ela tinha estado hoje? Eles cheiravam a pântanos de rio. Ele fez o melhor que podia com eles, em seguida, caiu de joelhos ao lado dela. — Aqui, me dê seu pé. Ela pegou os chinelos de sua mão e se dirigiu para a porta.

— Linnet, — disse ele, pegando o braço dela, — o que aconteceu com

você mais cedo, antes

— Nada aconteceu esta noite. — Ela se virou e olhou-o nos olhos para

ter certeza de que ele pegou significando. — Nada disso importou. — Quando ela saiu pela porta à sua frente, ele a ouviu dizer: — Seu bastardo, — sob sua respiração. Jamie caminhou pelo corredor com ela, satisfeito de si mesmo. Ele tinha Linnet direito onde ele a queria. Ou logo teria. Ha! Ele não ia aguentar um dia antes que ela se arrastasse para sua cama novamente. Ele levaria seu tempo, fingiria que não tinha expectativas para o futuro. Seu erro antes tinha sido pressioná-la e dizer-lhe exatamente o que ela queria. Desta vez, ele o faria à sua maneira tocaria seu coração até que ela não pudesse imaginar a vida sem ele. Era como um cerco. Demandaria paciência. E bombardeio constante ajudaria, ele pensou com um sorriso. Mas, eventualmente, as paredes seriam violados, e a porta se abriria. Pelas barbas de São Wilgefort, ela ia ser sua. Linnet nunca sequer saberia como isso aconteceu. Mas quando terminasse tudo, Jamie pretendia ser seu amante e seu marido.

Capítulo Treze

Linnet sentou-se no assento da janela em seu solar, joelhos puxados

para cima e queixo apoiado em seus braços, pensando sonhadora nos

últimos três dias e noites. Ela soltou um suspiro profundo, sentindo-se mais feliz do que ela poderia lembrar-se. Quando Jamie chegou à sua porta na manhã após a discussão, ela

queria bater à porta na sua cara. Mas de alguma forma

A visão dele iria transformar o coração de uma freira em um mingau. Com os olhos da cor de azul-escuro de veludo, em flagrante contraste com seu cabelo escuro, e as linhas fortes e planos de seu rosto, Sir James de Rayburn era o tipo de homem bonito que levava até mesmo matronas sóbrias a virar a cabeça quando elas passavam por ele na rua. Ela tinha uma fraqueza por Jamie Rayburn desde que era uma menina de quinze anos, e não era susceptível de alterar. Havia algo sólido e tranquilizador sobre Jamie que a atraiu ainda mais do que a sua aparência. Ele nunca se vangloriou, mas andava com uma confiança que dizia que ele não tinha medo de qualquer luta e que iria escolher o lado certo, não importa as chances. Então, quando ela o viu enchendo sua porta, a raiva queimando em seu peito foi drenada para fora de seu coração em uma poça a seus pés. Ela deveria ter tomado como ofensa à presunção da bolsa pendurada no ombro. Em vez disso, ela apreciava a mensagem inequívoca: Jamie tinha chegado a sua casa com a intenção ficar. Sua pele tinha se arrepiado com o olhar de Jamie queimando em cima dela, da cabeça aos pés e fazendo uma avaliação novamente. Então, sem uma palavra, ele tinha chutado a porta que se fechou atrás dele, agarrou seu pulso, e se dirigiu para as escadas.

ela não conseguiu.

Ela não disse uma palavra de protesto. Com um infalível senso de direção, Jamie passou os outros quartos e levou-a direto para o seu quarto de dormir. Seu coração batia forte em seu peito quando ele esmagou-a em seus braços e lhe deu um beijo profundo contra a parte de dentro de sua porta no quarto. Logo, eles caíram no chão. Aquela primeira vez, eles não fizeram isso na cama. Três dias depois, ela ainda tinha marcas nos joelhos. Mas ela não estava reclamando. François tinha desaparecido, e seus dois servos tiveram o bom senso de ficar bem fora do caminho, para que eles tivessem a casa para si. Fizeram amor até que eles estavam fracos demais para se mover, em seguida, deitaram na cama conversando e rindo. Toda tarde, eles conseguiram sair por duas ou três horas para cuidar de sua correspondências separadas para Londres. No primeiro dia, ela bateu na porta do vereador Arnold até que um funcionário a informou de que a família havia deixado a cidade para sua propriedade em Kent. Foi-lhe dito o mesmo no Guild Hall, para que ela deixasse o assunto descansar. Por todo o seu esforço, ela não parecia mais perto de descobrir quem estava por trás do esquema que destruiu o negócio de seu avô. Com o tempo, ela iria encontrar o vereador e forçá-lo a responder suas perguntas. Com o tempo, ela iria descobrir o homem por trás de tudo. Mas só dessa vez, ela devia deixar de lado todo o fardo que carregava. Deixou-se ter este tempo, ao mesmo tempo que foi oferecido. Hoje foi o último dia em Londres, então ela desejou que Jamie tivesse pressa para voltar de sua visita ao bispo. Ela tinha voltado há uma hora de reunião com o Mestre Woodley.

Ao som da porta, ela se virou, um poço de felicidade surgindo dentro de seu peito. Mas era François, não Jamie, que entrou no solar.

— Onde você estava? — Ela perguntou.

— Aqui e ali, — disse François com um encolher de ombros. Ele parou

e estreitou os olhos para ela. — Mas o que que aconteceu aqui? Você

parece

diferente.

Pode ser difícil, por vezes, ter um irmão gêmeo.

— Diferente? — Perguntou ela, para evitar responder sua pergunta. — O que você quer dizer?

— Feliz. Completa. Você nunca parece estar verdadeiramente assim,

então algo extraordinário deve ter ocorrido. Você assassinar um dos homens

que procura ou

de volta para ela. — É um homem. Você tem um homem aqui. Linnet cruzou os braços sobre o peito.

— Quem é? — Sua expressão severa derreteu em um sorriso largo. — É Jamie Rayburn, não é? Ela desviou o olhar para o teto.

— Qualquer outro homem, e eu me sentiria obrigado a vencê-lo em

um duelo ou qualquer coisa assim. Mas Jamie é um bom homem. — François pegou uma maçã da bacia em cima da mesa, sentou-se ao lado

dela, e colocou os pés para cima — Você deveria ter se casado com ele da primeira vez.

— Eu lhe asseguro, — ela disse em uma voz firme, — o casamento não está na mente de Jamie desta vez.

— E isso incomoda você. — François inclinou a cabeça, um sorriso

brincando nos cantos de sua boca. — Muito interessante. Ele tomou uma grande mordida na maçã com seus dentes brancos retos. Seus olhos brilharam com diversão enquanto ele triturou-a.

—Ele olhou ao redor da sala acentuadamente, em seguida,

— Eu não estou irritada com isso, — disse ela. — Eu não tenho tempo

para ter um tolo apaixonado seguindo todos os meus passos.

— Mmm-hmm, — disse François entre mordidas.

— Eu vou dar um tapa nesse irritante sorriso para fora de sua cara se

você não parar com isso, — ela retrucou. Assim que ela disse isso, sabia que soava exatamente como tinha feito com dez anos. Quando olhou François nos olhos, os dois caíram na gargalhada. Ela nunca poderia ficar brava com ele por muito tempo. Após o riso ter morrido, François disse em voz baixa: — Eu suspeito que se você quer algo mais de Jamie Rayburn, tudo que precisa fazer é dizer a ele.

— Não é tudo que você sabe sobre isso, — disse ela, balançando a

mão no ar. — Jamie está bastante satisfeito com as coisas como elas estão. E você sabe que há coisas que devo fazer.

Como seu marido, particularmente Jamie Rayburn, não lhe permitiria a liberdade que ela precisava para prosseguir com seus planos. — Pelo amor de Deus, Linnet, deixe-o escolher , — disse François, perdendo sua maneira descontraída.

— Eu só preciso de um pouco mais de tempo.

— Cinco anos de sua vida deveria ser o suficiente.

Tinha conseguido um grande negócio em cinco anos, mas ela não quis dizer isso. François tomou seu queixo em sua mão e inclinou-se.

— Você está me escondendo alguma coisa, não é?

Ela encontrou seu olhar sem piscar. Era difícil esconder qualquer coisa de seu irmão gêmeo, mas ela estava determinada a não contar a ele sobre a descida a passagem escondida e o encontro com as bruxas. Jamie vinha incitando-a para dizer-lhe a maior parte a ele, o que tinha

causado dor suficiente. Ela não precisa de uma segunda palestra mordaz. O fato de que ela tinha chegado longe na aventura e ilesa não iria apaziguar François mais do que tinha a Jamie. Ela precisava da ajuda de

François com seus planos. Se ele soubesse sobre isso, seria ainda menos inclinado a dar-lhe.

Você não pode manter um segredo de mim, então por que tentar

fazê-lo?

— François disse. — Além disso, eu sei o pior sobre você, e eu ainda te amo. O seu melhor supera o pior em mil vezes.

— Não tenho nada a dizer.

— Vamos — disse ele, dando-lhe seu sorriso mais encantador, — Confessa a seu irmão.

— Talvez eu o faça, se você me dizer sobre a mulher que lhe afastou de casa nos últimos três dias. François deu seu sorriso de gato.

— Um homem deve manter alguns segredos de sua irmã.

Ela deu-lhe um sorriso de harmonização. E vice-versa, querido irmão.

um sorriso de harmonização. E vice-versa, querido irmão. Jamie estava assobiando para si mesmo quando ele

Jamie estava assobiando para si mesmo quando ele andava pelo

caminho da casa de Linnet quando alguém agarrou o braço dele por trás.

— François. — Jamie deixou cair a ponta de sua adaga da base da

garganta de François e embainhou a lâmina. — Surpreenda um homem e ele poderia te matar. François, para seu crédito, não piscou um olho.

— Tudo isso sobre você não ter intenções sérias para com a minha

irmã é uma mentira, não é? — François perguntou, seus olhos furando através de Jamie. Jamie era um irmão, também, por isso ele respeitava o direito do

François de fazer a pergunta. Mais, ele sentiu uma onda de simpatia por

François de ter uma irmã como Linnet para vigiar. Três de suas irmãs juntas nunca daria tanto problema.

— Eu quero fazê-la minha esposa, — disse Jamie. — Você não vai dizer a ela, vai?

— Nem uma palavra, meu amigo, — disse François, batendo-lhe no ombro. — Nenhuma palavra.

— Nós precisamos conversar, — disse Jamie. — Vamos encontrar uma casa pública onde podemos ter uma caneca de cerveja.

— Você quer que eu lhe dê conselhos sobre como convencer minha

irmã ao casamento? — Disse François com um sorriso. — Sim, e eu preciso dizer-lhe o que aconteceu com Linnet em Westminster três dias atrás. Eles tomaram uma rua estreita e entraram na primeira taberna que encontraram. Estava escura e era pequena, com juncos sujos no chão de

terra e dois clientes despenteados adormecidos no canto de trás. Depois de receberem suas canecas de cerveja, Jamie e François se sentaram em uma mesa ao lado da porta onde o ar não estava tão azedo.

— Isso não acontece com mais ninguém, — disse François depois do

que Jamie disse a ele sobre o cabal das bruxas. Em seguida ele amaldiçoou em três línguas, Jamie poderia identificar uma ou duas. François inclinou a cabeça para trás e esvaziou o copo, então sinalizou

para o taberneiro. Após o homem reabastecer suas canecas, ele levantou a sua para Jamie.

— Eu amo minha irmã com todo o meu coração, mas eu peço a Deus

que ela possa tornar-se sua responsabilidade em breve.

— Espero que sim, — disse Jamie e bateu sua caneca contra a de

François.

— Você é seu irmão gêmeo. Você a entende melhor. Estou certo em

enganá-la com as minhas intenções?

— Por certo, — disse François com um aceno enfático. — Linnet é tão

teimosa quanto o dia é longo. Ela não será empurrada. Você tem uma chance muito melhor se ela acredita que é sua ideia.

— Então, vamos fazer um pacto, por trás de suas costas, — Jamie disse, erguendo a caneca novamente. François riu quando ele tocou sua caneca na de Jamie.

— Como ela iria odiá-lo, mas é para seu próprio bem.

— Eu a amo, — disse Jamie , — mas como Deus é minha testemunha,

eu não posso entender por que ela deve fazer as coisas que faz.

François deixou cair seu habitual sorriso e olhou para sua caneca. — Quer justiça em um mundo que não tem, — disse ele depois de um tempo. — Ela quer definir as coisas corretamente.

— Onde estava a justiça em me usar para punir o seu pai? — Jamie

não podia deixar de perguntar. — Por que ela não me dizer sobre a oferta de Pomeroy e confiou em mim para encontrar uma maneira? François inclinou para trás e soltou um longo suspiro. — A única pessoa que ela confia é em mim além de ela mesma. Ela tomou tudo o que aconteceu para nós quando éramos crianças mais duros do que eu o fiz. Estar órfã de mãe, negligenciada pelo nosso pai, perder tudo quando nosso avô adoeceu. Mesmo se ela acredita que você se importa com ela, não vai deixar-se confiar em você.

— Mas o que diz de meu tio Stephen e Isobel? — Disse Jamie. — Ela compartilha um vínculo estreito com eles.

— Ela aprendeu a confiar neles, então há esperança para você. —

François balançou uma sobrancelha. — Mas se bem me lembro, ela fez ele

se envolver em uma luta de vida ou morte.

— Sim, ela fez, — disse Jamie e balançou a cabeça. Eles ficaram em silêncio por um tempo antes de falar novamente. — Stephen diz que os dois lutaram como animais enlouquecidos quando ele e meu pai o encontrou em Falaise.

— Em South, eu não sei o que teria acontecido a nós se Stephen não

tivesse tomado para si atuar como nosso protetor, — disse François. — Eu acredito que nós teríamos sido forçados a um bordel. Isso foi precisamente o que o pai de Jamie disse. Jamie odiava pensar

sobre Linnet como teria sido, em seguida, a incrivelmente bela menina, sem casa, sem dinheiro, e apenas um irmão de sua idade para defendê-la. Era difícil imaginá-lo agora, mas François parecia quase tão bonito quanto sua irmã nessa idade. François suspirou. — Eu temo, meu amigo, que você terá que se provar para Linnet mais e mais, e novamente, — disse François, então piscou. — Mas ela vale a pena.

— Ela vale, de fato, — disse Jamie, levantando-se.

Ele estava cansado de falar, e ainda mais cansado de pensar sobre como gerenciá-la e moldá-la a sua vontade. Tudo o que queria era estar com ela, tê-la segura em seus braços. Lembrou-se de levantar a mão em despedida para François quando ele saiu pela porta. Seu tempo tinha passado devia ir. Ele tinha estado longe dela muito tempo.

Capítulo Quatorze

Linnet jogou os braços em volta do pescoço de Jamie, logo que ele

entrou pela porta.

— O bispo o manteve por muito tempo.

Ele a beijou na ponta de seu nariz. — Você estava com saudades de

mim?

— Estava, — admitiu ela, já que era muito tarde para fingir o contrário.

— Eu senti sua falta mais, — disse Jamie. Em seguida, ele deu-lhe um

beijo que enrolou os dedos dos pés e quase a fez acreditar. Ela descansou sua bochecha contra seu peito e suspirou quando ele correu os dedos pelos seus cabelos. O constante tum-tum do seu coração trouxe-lhe uma sensação estranha de paz. Na felicidade do momento, ela

quase podia esquecer as difíceis tarefas que havia estabelecido para si mesma.

— François estava aqui, — disse ela.

— Hmm.

Ela sentiu um pouco culpada por sua felicidade ter afastado um do outro, mas este era seu último dia em Londres, e ela não queria dividir o pouco tempo que tinham, mesmo com seu irmão. — Uma vez que voltarmos para Windsor, não seremos capazes de estar juntos como agora, — disse Jamie, ecoando seus pensamentos. Estar em Windsor seria como foi em Paris, se beijando em pátios escuros e fazendo amor entre panelas velhas e sacos de grãos em armazéns empoeirados. Ela suspeitava que o que parecia emocionante para Jamie aos dezoito anos já não se sentia bem com ele. Jamie era um homem agora, o tipo que foi usado a viver a sua vida ao ar livre, sem nada a esconder.

Jamie pegou o rosto dela entre as mãos e sorriu para ela com uma expressão suave em seus olhos. — Nós vamos nos esgueirar para fora o mais rápido que pudermos. O segredo lhe convinha; ela estava reticente em ter alguém sabendo do seu negócio. Mas Jamie não era tão confortável sobre "escapando", quanto ele fingiu. A coisa era diferente de quando eles estavam em Paris. Enquanto ele era carinhoso com ela, nenhuma declaração de amor

passou por seus lábios. Ela disse a si mesma que isso era bom, que tornaria mais fácil quando ele a deixasse. Mas ela não acreditou.

— Não vamos perder o tempo que nos resta aqui, — disse Jamie,

levantando o queixo. — Vamos lá em cima comigo. Ela assentiu com a cabeça. No entanto o tempo durou, tinha ele agora. Muito mais tarde, quando eles jaziam entrelaçados em sua cama a luz da tarde desaparecendo, Jamie disse: — Eu não encontrei a porta escondida no corredor em Westminster. Ela desembaraçou as pernas das dele e se levantou sobre um cotovelo. — Eu pensei que você tinha um compromisso com o bispo. — Eu queria ver a passagem secreta antes que eu me encontrasse com

ele.

Ela sentou-se. — Você não acredita em mim? Eu não sou uma mulher tola que vê coisas que não existem.

— Tola? O que é isso , — disse ele, revirando os olhos. — Não, eu

nunca duvidei de você. Na verdade, eu disse ao bispo tudo sobre o ritual das bruxas que testemunhou. Suas bochechas ficaram quente. — Como você pode dizer a ele o que eu vi? Ele é um homem da Igreja!

Jamie riu e passou a mão pelo seu braço. — Em South, eu não acredito que é possível chocar o bispo. Embora ele não descarte os prazeres da carne, o celibato não é uma de suas virtudes. Ele tem um amante, você sabe.

— Mas por que você disse a ele?

— Se as bruxas são descaradas o suficiente para atender nas

entranhas do Castelo de Westminster, quem sabe o mal que elas estão

fazendo? Não se esqueça, o nosso jovem rei estava no castelo quando isso aconteceu.

— Eu suponho que é bom ser cauteloso, mas seu interesse não

pareceu ser

político, — disse ela, pensando na mulher nua sobre a mesa.

Jamie sentou-se e agarrou seus dois braços.

— Descer aquela passagem sozinha foi muito perigoso, eu ainda não

posso acreditar que você fez isso — disse ele, seus olhos como fogo azul. — Em nome de Deus por que você fez isso? Ela não estava disposta a confessar que tinha pensado que estava seguindo Alderman Arnold.

— Nós já discutimos isso, ou melhor, você gritou, — disse ela,

arqueando as sobrancelhas. — Isto é passado e já está feito. Louve a Deus que ela tinha tido o bom senso de não dizer a Jamie tudo. Se Jamie soubesse que ela suspeita que o homem-lobo a vira, Deus

nos livre, o que ele estaria fazendo no momento, Jamie teria vindo em uma raiva ainda pior do que ele tinha.

— Você está me machucando, — disse ela, embora ele não estava, verdadeiramente.

Quando ela olhou diretamente para onde os dedos de Jamie estavam cavando em seus braços, ele a largou ao mesmo tempo.

— Desculpe, mas cada vez que eu penso em você lá sozinha com eles,

eu quero matar alguém. — Ele olhou para longe dela e estreitou os olhos. — Eu quero sentir minha lâmina enterrada até o punho no intestino do

ou espremer a vida fora dele com as minhas mãos em torno

de sua garganta. Linnet reprimiu um arrepio ao lembrar-se dos olhos do homem-lobo

perfurando os dela. Sentia-se tão feliz e tão segura com Jamie na casa dela que tinha sido capaz de afastar os pensamentos das bruxas a maior parte do tempo. Quando ela acordou com pesadelos, os braços de Jamie estavam sobre ela. Sua presença sólida a acalmou.

— Outra razão que eu disse Beaufort sobre as bruxas, — Jamie disse,

pegando o fio da sua conversa de novo, — é que eu pensei que ele poderia estar a par dos segredos do castelo.

— Será que ele sabia da passagem escondida? , — Ela perguntou.

homem-lobo

— O bispo diz que houve uma vez uma passagem secreta, mas ele nega saber onde ela estava.

— O que ele vai fazer sobre as bruxas? — Perguntou Linnet.

— Ele vai manter seus olhos e ouvidos abertos para feitiçaria e

qualquer tipo de traição contra o rei, — Jamie disse. — E o bispo tem um grande número de olhos e ouvidos.

— Você quer dizer que os monges e sacerdotes estão sob sua alçada?

—Perguntou Linnet. — O que eles podem saber sobre os adoradores de demônios? Jamie deitou na cama e colocou os braços atrás da cabeça. — Nas ruas de Winchester estão a melhor fonte de informação as prostitutas do bispo ouvem tudo. Linnet torceu uma mecha de cabelo de Jamie em torno de seu dedo enquanto debatia-se a contar-lhe.

Finalmente, ela disse: — Eu descobri outra coisa que o bispo pode gostar de saber.

Como Jamie esperou em silêncio ela lhe dizer, ela correu os dedos em um círculo lento no seu peito nu.

— Você conhece bem Lady Eleanor Cobham? — Perguntou ela e

sentiu os músculos de Jamie tensos sob seus dedos.

— Por que você pergunta? , — Ele disse em uma voz que era muito

casual.

Ela parou sua mão e olhou-o nos olhos.

— Eu ouvi algo sobre ela quando eu estava no Londres antes.

— Há sempre alguma fofoca sobre Eleanor. Ele falou sem encontrar seus olhos, e ela não gostou.

— Eu fiz uma compra de uma mulher idosa que faz produtos de

ervanária. — Mesmo sob tortura, ela não iria admitir que ela tinha ido buscar uma poção para fazer Jamie repulsivo para ela. Ela esperou por ele para perguntar o que sua visita a uma herbalista tinha a ver com Eleanor, mas os lábios de Jamie ficaram fechados.

— A velha me contou, — disse ela, puxando as palavras, — que

Eleanor usa poções de amor em Humphrey, Duque de Gloucester.

— As mulheres perdem o seu dinheiro em tal "magia" o tempo todo,

— disse Jamie. — A cidade e as autoridades da igreja fecham os olhos para isso, desde que não há nenhuma alegação de feitiçaria.

— Essa é a coisa. — Linnet virou de modo que as pernas pairavam

sobre o lado da cama e começou a balança-las. — A velha herbalista diz que Eleanor obtém suas poções de Margery Jourdemayne, uma mulher que trabalha com as artes das trevas. Esta Margery é conhecida como a Bruxa de olho.

Linnet iria perguntou onde morava a velha herbalista. Quando ela foi

para sua loja hoje, a porta estava trancada. Os vizinhos disseram que não tinham visto a velha nas últimas semanas.

— Diga-me a sua curiosidade não a moveu para procurar esta Bruxa de olho , — disse Jamie, sentando-se. — Isto seria próprio de você.

Linnet olhou de soslaio para Jamie. Apesar de seu tom depreciativo, sua expressão era desconfortável.

— Você sabe alguma coisa sobre isso, — disse ela, virando-se para tocar o dedo no peito dele. — E sobre Eleanor Cobham. Ele passou a mão pelos cabelos e olhou para a porta, como se estivesse pensando em fugir

— O que é? — Ela disse.

— Você vai rir e pensar que sou um tolo.

Jamie parecia um menino travado comendo bolos antes do jantar.

— Talvez eu vá, — ela disse, — mas conte-me toda a coisa.

Ele mexeu-se um pouco mais, soltou um suspiro, e olhou para a porta mais uma vez antes de ele finalmente falar. — Quando eu estava em Londres, dois ou três anos atrás, eu fui para a cama com Eleanor. Suas palavras caíram como vinagre em um novo corte. Jamie, no

entanto, não mostrou nenhum sinal que ele percebeu como suas palavras a fez estremecer.

— Eu não tinha intenção de ir com ela, em primeiro lugar. — Jamie

deu de ombros. — Quando ela deixou claro que estava convidando-me para sua cama, a mulher não foi sutil, eu tentei encontrar uma maneira de recusar-lhe educadamente.

— Mas você mudou de ideia, — disse Linnet, fazendo seu melhor para manter a raiva fora de sua voz.

— É estranho, — Jamie disse, olhando para as mãos. — Depois de ter

nenhum outro pensamento exceto como fazer a minha fuga, de repente, eu

queria ela. Na verdade, eu queria tanto que

bem

— Bem o que?

Ele deu de ombros novamente, parecendo um pouco envergonhado.

— Bem, eu acredito que a levei ali mesmo no corredor fora de seu

quarto pela primeira vez. Ele não podia esperar para chegar com Eleanor em seu quarto? A primeira vez?

— E você pensou que eu iria rir disso? — Disse Linnet, levantando a

voz.

Jamie olhou para ela com os olhos arregalados.

— Não foi culpa minha. A mulher havia me drogado!

Linnet virou a cabeça. — Eu não sou sua esposa, — disse ela com os dentes cerrados. — Você não precisa mentir para mim.

— Eu juro para você, ela deve ter me dado uma poção. Nenhuma

mulher estaria a salvo de mim. Eu era como um touro na primavera, sem sentido para qualquer coisa, mas no cio.

— Como você sobreviveu a esta violência?

De alguma forma, Jamie não conseguiu perceber que a sua pergunta foi retórica. Em vez disso, o tolo disse, — Na verdade, meu pênis ficou infernalmente dolorido por dias. Será que ele acha que ela queria ouvir isso? Ela queria jogar alguma coisa nele, mas não havia nada e fechou a mão sobre a cama.

— Quanto tempo você ficou no quarto com ela, Jamie Rayburn?

— Dois, três dias? Isto é difícil de dizer. Fiquei até a loucura passar. —

Quando ele pegou sua expressão, ele levantou as mãos, as palmas para fora. — Eu não podia sair e ficar solto no resto do womankind no estado em que estava.

— Que cavalheiresco de sua parte. — Ela desceu da cama, pegou o seu

manto, e puxou-o firmemente em torno de si mesma. — Você deve ir agora.

— Você está com raiva? , — Ele perguntou, com os olhos arregalados e

piscando. — Vamos, não me diga que você está com ciúmes de uma mulher que tinha que me drogar para conseguir o que quer de mim.

— Ciumenta? Por que eu iria ficar com ciúmes? — Ela retrucou. — Eu

tinha amantes, também. Era quase verdade. Ela tinha quase feito. Ela queria. Ela pretendia. Ela faria numa muita próxima oportunidade! Jamie caiu do alto da cama e agarrou-a pelos ombros. A raiva em seus

olhos foi muito gratificante. Mas tudo o que ele estava prestes a gritar com ela, ele mordeu-o de volta.

— Você vai seguir o nosso acordo? , — Ele disse com uma pontada em sua voz. — Não há outros amantes durante o nosso negócio.

Como ele ousa acusá-la depois do que tinha acabado de confessar? Ela se torceu longe de seu aperto e olhou para ele.

— Se eu tomar outro amante, — ela disse, — Eu vou ter a certeza de

afirmar que ele escorregou numa poção do meu copo. Linnet estava com tanta raiva que Jamie quase podia ver o vapor saindo dela enquanto estava de pé, braços cruzados e os olhos brilhando. Ele teve que trabalhar para esconder o sorriso. Ha! Ela estava com ciúmes de uma mulher com quem ele foi para a cama há mais de dois anos atrás, e contra a sua vontade. Se isso não era um bom sinal, ele não sabia o que era. Claro, ele tinha vontade de sacudi-la até que seus dentes batessem pela observação sobre seus outros amantes. Isso o tinha queimado; ele ainda sentia a queimadura de suas palavras em sua barriga. Ele puxou em uma respiração profunda. Ele não poderia mudar seu passado. O que

importava era que ele seria o último amante que ela já teve. Porque, por Deus, ela nunca teria outro. Jamie puxou-a em seus braços. Ela estava rígida como um pedaço de ferro, mas ele reprimiu os protestos dela com um beijo. Um momento depois, os braços dela foram ao redor de seu pescoço, e ela derreteu nele como manteiga no pão quente. Sim, era sua para sempre. Ela só não sabia disso ainda.

Capítulo Quinze

Joanna Courcy, a mais ousada das damas da rainha, agarrou Linnet

pelo pulso e puxou-a para dentro da câmara para trás da tela no grande salão.

— Você tem que falar com ela! — Disse Joanna, sua voz alta e estridente. — Estamos todas no final dos nossos juízos. Joanna poderia estar falando apenas da rainha Katherine.

— Eu vou ajudar se eu puder, — disse Linnet. — O que é que

incomoda você?

— A rainha e aquele galês, — Joanna sussurrou em seu ouvido.

Com um sentimento de afundamento em seu estômago, Linnet perguntou:

— Ela está sendo indiscreta?

— É tudo sobre ele, — disse Joanna, as mãos vibrando no ar. — Ele, é

um humilde plebeu. O que está totalmente fora de questão. Temos feito insinuações, mas ela as ignora, — Joanna disse. — Nenhuma de nós pode falar com ela como você faz. Linnet escondeu suas dúvidas e deu um tapinha no braço da mulher.

— Não se preocupe. Vou falar com Sua Alteza agora. — E ela daria em

Owen Tudor um boa bronca. A viagem desde Londres tinha sido longa e cansativa. Tudo o que ela queria fazer era mudar as roupas, resolver suas coisas em seu aposento, e, em seguida, ir para algum lugar com Jamie. Após a liberdade que eles tiveram em Londres, tinha sido difícil se sentar ao lado dele durante horas na barcaça e não ser capaz de tocá-lo como ela queria. O máximo que poderia fazer era ocasionalmente tocar os dedos em seu braço. Mas a rainha precisava dela, então teria que esperar para ter tempo a

sós com Jamie. Sem parar em sua próprio aposento para mudar de roupa, ela foi a câmara da rainha.

A rainha Katherine cumprimentou-a com um sorriso que iluminou os

olhos. — Minha querida Linnet, — disse ela, levantando as mãos, — É bom ter você de volta com a gente.

— Sua Alteza, o que é isto que ouço de você e Owen? Eu implorei para que fosse cautelosa.

— Às vezes me desespero com vocês, — a Rainha Katherine disse,

revirando os olhos para o céu. — Nenhum desperdício de tempo com

“Como você está, Sua Alteza?” Ou, “Lindo vestido que você está vestindo hoje, Vossa Graça”.

— Eu sinto muito, — disse Linnet, sabendo que o castigo era justo. Ela

muitas vezes se esqueceu de observar o sutilezas esperadas na sociedade

nobre. — Você parece requintada hoje, mas estou ansiosa para que me diga que eu não tenho nenhum motivo para me preocupar.

— Não há necessidade de se preocupar — a Rainha Katherine disse com um brilho nos olhos. — Para isso é tarde demais.

— Tarde demais? , — Perguntou Linnet, o pânico crescente em sua garganta. — O que você quer dizer?

A rainha se aproximou e sussurrou junto ao ouvido de Linnet. — Eu já

fui para a cama com ele. — Quando Linnet tentou inclinar-se para trás para

olhar para ela, a rainha a puxou para perto novamente. — E foi maravilhoso. Linnet sentiu seus olhos em queimando. Meu Deus, o que é que ela aconselhava agora para a rainha? — Sua Alteza, eu entendo como

avassalador

que pode ser. Ele pode obscurecer o pensamento.

Essa era a pura verdade.

— Eu não sofri de nenhuma confusão, — disse a rainha, sorrindo para

ela.

— Você está apaixonada, — disse Linnet. — É uma fantasia que passa. Nada que merece ser um grande risco.

— Estou muito feliz, minha querida, — disse a rainha, levantando as

mãos de Linnet novamente e espremendo-as. — Por favor tente se sentir feliz por mim. Que o céu a ajude, isso não poderia ficar pior. Claramente, a amiga não conseguia ver sentido agora.

— Aproveite-o por um momento, se lhe agrada, — disse Linnet. —

Mas eu imploro, mantenha-se quieta. Ninguém deve ouvir falar disso.

— Vamos, o que você acha que eu teria feito? — A rainha perguntou

com uma risada. — Mensageiros enviados para os quatro cantos do reino para proclamar a notícia?

— Linnet queria

dizer "loucura", mas o pensou melhor no caso, — tudo deve ser feito em segredo. Suas damas e eu podemos arranjar reuniões clandestinas, se desejar. Mas você absolutamente não deve passar horas a portas fechadas

com Owen quando o castelo inteiro sabe que ele está sozinho lá com você.

— Por que tenho que esconder meus sentimentos? , — Disse a amiga,

seus olhos ficando triste. — Eu só quero o que toda mulher quer. Poderia a rainha estar a pensar em uma aliança séria aqui? Um caso

com um de seus subordinados iria trazer problemas indesejados, mas o casamento era totalmente impossível.

— Talvez algum dia você terá tudo o que você quiser, — disse Linnet,

porque essa era a única esperança que ela poderia honestamente dar a amiga. — Mas não pode ser agora.

— Quanto tempo devo esperar? — A rainha exigiu. — Quando os

homens que mantêm meu filho julgá-lo com idade suficiente para que o homem que ficar comigo não seja uma ameaça à sua influência? Você pode

— Se você insistir em prosseguir com esta

esta

me dizer, Linnet? será que vai ser dez anos? Quinze?

O que aconteceu com a princesa mansa que sempre fez o que se

esperava dela? Essa mulher que se inclinou para frente com as mãos nos quadris e faíscas de raiva em seus olhos não era a mesma. — Eu não posso desistir dele, — disse a Rainha Katherine, a voz firme. — Eu não vou.

— Eu entendo, — disse Linnet, embora ela não estava certa que ela o

fazia. — Se você está pensando em continuar este assunto perigoso, então, pelo menos deixe-me dar-lhe ervas para ajudar a prevenir uma gravidez.

— Mas, minha querida, — disse a rainha com um sorriso suave. — Eu

quero um filho. — Linnet recuou um passo e chegou por trás dela até uma

cadeira. — Em South, espero que Owen e eu possamos ter muitos filhos, — a rainha disse com uma expressão distante em seus olhos.

— Então vou orar por você, Alteza. — O temor crescente no peito de

Linnet fez sua voz sair baixa e sufocada. — Vou rezar dia e noite, para o caminho que está escolhendo não seja perigoso para você.

— É um caminho que eu não andarei sozinha.

Linnet engoliu em seco.

— Conte-me. Owen vale o risco que você está tomando?

A rainha encontrou os olhos dela.

— Eu o amo, — disse ela, como se isso respondesse a tudo.

— Mas você estava casada com o rei Henrique. Você o amava, não é?

— Sim, mas de uma maneira diferente, — a Rainha Katherine disse

com um suspiro. — Como todo mundo, eu tinha temor dele. Henry era um grande homem, um rei. Linnet tinha adorado o Rei Henry, que era como um rei dos contos de

fadas. Owen não era uma má pessoa, mas ao lado de Rei Henry, ele parecia

tão

normal.

— Com Henry, tudo veio antes de mim, — disse a rainha. — Ele estava

sempre fora lutando ou ocupado com assuntos de Estado. Mas Owen só quer ficar comigo e me fazer feliz.

— Quanto tempo ele pode fazer você feliz? — Perguntou Linnet. — Se

Gloucester ou o conselho descobrir, não posso dizer o que eles vão fazer.

— Eles não podem fazer pior para mim do que minha própria mãe fez

nos anos de loucura do meu pai, — a rainha disse. — Ela se preocupava mais com seus cães, estragando-os, do que para nós, suas crianças. Era fácil esquecer que esta delicada princesa francesa tinha vivido uma infância difícil.

— Enquanto ela entretinha seus amantes com festas pródigas do

outro lado de Paris, — a rainha disse, com voz amarga, — Nós quase

passávamos fome, porque ela não podia ser incomodada para pagar nossa manutenção.

— Eu imploro seu perdão, Sua Graça. — Linnet pegou o braço de sua amiga e levou-a a sentar-se no banco perto das janelas.

— Eu não vou desistir dele, — disse a rainha novamente.

Sua amiga parecia ter encontrado a sua força interior.

— Tudo que eu peço é que você seja cautelosa, — disse Linnet,

tomando a mão da rainha nas dela. — Você entende que deve manter seus afetos em segredo? — Depois de um momento, sua amiga assentiu. — Como você está decidida sobre este curso, eu vou fazer o que puder para ajudá-la.

— Obrigado, — disse a rainha. — Espero que um dia você entenda que o amor verdadeiro vale qualquer risco.

— Vale a pena perder tudo o que lhe é querido? — Perguntou Linnet, com a voz tensa. — Sua própria vida?

— Você é mais corajosa do que eu sou, de muitas maneiras, minha

amiga. — A rainha tocou os dedos na bochecha de Linnet e deu-lhe um sorriso paciente. — Mas você é uma covarde quando se trata de amor.

Capítulo Dezesseis

— Você falou com Owen novamente? — Perguntou Linnet.

— Sim. — Jamie chutou uma pedra fora do caminho. — E ele está tão

irracional quanto a rainha. Uma rajada de vento soprou frio e úmido do outro lado do rio. Linnet tremeu e apertou seu controle sobre o braço de Jamie. Toda tarde, eles faziam este caminho ao longo do Tâmisa, onde eles

podiam falar sem risco de serem ouvidos. Ninguém mais saia passeando neste frio e tempo.

— Eu implorei a rainha para ser discreta, — Linnet disse, — mas ela é pobre em esconder seus sentimentos.

— Estou certo de que ninguém percebe, apenas você, — disse Jamie.

— O status inferior de Owen é uma bênção, pois quem iria acreditar que a rainha teria um caso com ele, um funcionário do guarda roupas? Linnet esfregou a testa contra uma dor de cabeça ameaçadora. — Até que os encontros da rainha com ele venha a seus sentidos, devemos ajudá- los a manter o seu caso em segredo. Eu deixei a rainha usar o meu casaco para fingir ser eu quando ela vai ao encontro dele Jamie puxou para uma parada e girou em torno dela para encará-lo. — Linnet, você não pode fazer isso. Eu proíbo. — Você proíbe? — Ela disse, arqueando uma sobrancelha. — Certamente, você não disse isso.

— Ouça-me, — disse ele, fixando os olhos tão duro como safiras sobre

ela. — Você deve a rainha o seu bom conselho, e deu isso a ela, mas não pode fazer mais. Você não pode ajudá-la com esse engano.

— Por que não?

— É muito perigoso. — Ele pressionou os dedos em seus braços. —

Não pode ver? Se o caso dela torna-se conhecido, eles vão olhar para você como se o tivesse promovido. O conselho vai querer evitar culpar a mãe do

rei por desrespeitar a vontade deles, mas eles ficarão felizes por culpá-la, uma estrangeira a incentivar seus crimes.

— Deixe-me — disse ela, mas não discutiu.

Tinha aprendido através da experiência dolorosa que ela e Jamie tinham diferentes pontos de vista sobre o que é fidelidade necessária.

Discutir isto não mudaria a mente de ninguém. A rainha precisava de sua ajuda, e ela lhe daria. — Não se zangue comigo. — Ele pegou sua mão e levou-a aos lábios. — Você sabe que eu estou certo.

— Ha! — Ainda assim, era difícil ficar irritada com Jamie quando ele

estava apenas tentando protegê-la e, mais difícil ainda quando estava olhando para ela com aquele olhar faminto em seus olhos. — Venha, — disse ele, puxando a mão dela. — Vamos encontrar

algum lugar onde possamos ficar sozinhos e esquecer aqueles dois por um tempo. Ela não conseguia mais resistir a ele, era como nadar contra uma corrente forte. — Você tem um lugar em mente?

— Tenho, — disse ele com um brilho nos olhos que enviou um arrepio

por todo o caminho até os dedos dos pés. Na quinzena desde o seu regresso de Londres, tinham feito amor na padaria, na adega, despensas vazias, e até mesmo no mato, um feito no final de novembro. Ela iria encontrá-lo em seu dormitório, mas Jamie não queria

que ela fosse visto indo e vindo de seu quarto. Ele se preocupava muito mais do que ela o fez sobre sua reputação.

— Eu consegui um quarto vazio para nosso uso. — Ele levantou uma

chave de ferro longa. — Eu roubei esta do anel de chaves do administrador.

Ela riu. — Como você conseguiu isso?

— Nunca direi, mas espero que eu não tenha cometido um crime

contra a Coroa. — Ele a puxou contra ele. — Para esse risco, eu espero ser recompensado. — Você deve, eu prometo, — disse ela, sorrindo para ele. Ele deixou cair os braços e se afastou dela, como se de repente recordasse que estavam à vista do castelo.

— Eu não me importo de quem nos veja, — disse ela. — Eu não me incomodo em ser “manchada”.

— Não fale assim. — Jamie olhou por cima dela, sua mandíbula

definida e sua expressão sombria. Ela colocou a mão em seu braço e esperou até que seu olhar retornou

ao rosto dela. — Estou contente por ter encontrado um lugar para nós. Diga- me onde é, e eu vou te encontrar lá agora. — Quando ele não disse nada, ela disse: — Por favor, Jamie. Seu estômago vibrou quando seus olhos ficaram escuros.

— Sim, — ele disse, — É tempo de eu ter você em uma cama

adequada de novo. Eles voltaram para o castelo juntos, deram um ao outro adeus na frente de várias pessoas no vestíbulo, e, em seguida, fizeram o seu caminho para o quarto nomeado por diferentes vias. Na sequência da direção de Jamie, Linnet contornou a Torre Redonda e entrou na asa através dos aposentos reais. Seus passos ecoavam enquanto ela se apressava a subir as escadas até

o segundo andar. No Natal, esta parte do castelo seria preenchido com os hóspedes, mas ele estava vazio agora. Ela esperava que o humor sombrio que se instalara sobre Jamie desde

o rio não voltasse antes que ela tivesse atingido a câmara. Assim que ela

bateu na porta, porém, ele puxou-a para o quarto e a beijou com uma ferocidade que não deixou nenhuma dúvida de sua paixão por ela. Como ela queria ele! Cada momento que estava longe dele, sofria por ele. Ela inclinou a cabeça contra a parte de trás da porta e fechou os olhos enquanto ele pressionou quentes, beijos molhados em sua garganta. Mãos fortes vagavam sobre seu corpo, apertando, acariciando, enquanto sua boca se moveu ao longo da borda do corpete. Então sua boca estava sobre a dela, com fome e vontade. Ele apertou seu eixo duro contra ela, fazendo-a pulsar com necessidade entre as pernas. Quando ele segurou suas nádegas e levantou-a, ela teve que afastar sua boca longe da dele porque ela não conseguia respirar. Ele mordeu seu ombro enquanto agarrou seus quadris e segurou-a contra ele. Poderia ser assim sempre? Este, dolorosa necessidade irracional que assumia cada parte dela, cada pensamento, cada esperança, era um mistério

que não podia explicar. Por cinco anos, ela não sentiu nada, não precisou de ninguém. Agora, tudo que Jamie tinha que fazer era entrar em uma sala e o desejo reprimido de anos poderia derrubá-la de joelhos.

— Você me quer? , — Ele perguntou, sua respiração quente em seu

ouvido.

— Oh, sim. — Ela tentou falar as palavras, mas não tinha certeza se disse em voz alta. Ele colocou-a no chão e segurou o rosto dela entre as mãos.

Olhando para ela com os olhos queimando como fogo azul, ele disse:

— Não me quer como eu quero você.

— Eu quero, — ela confessou. — Mais.

Ela ouviu o som de botões caindo e batendo no chão quando ele arrancou seu vestido e puxou o corpete abaixo dos seios. Quando ele a levantou, ela enrolou as pernas em torno de seus quadris. Agarrou o cabelo

dele com as mãos e deixou cair a cabeça para trás enquanto ele segurou seus seios e apertou o rosto entre eles. Sim, sim, me toque, me toque. Sensações rasgando por ela quando ele revirou os mamilos entre o seu polegares e dedos e plantou beijos molhados e quentes ao longo de seu esterno. Ela puxou as saias. Havia camadas e camadas de tecido entre eles. Ela queria ele agora. Agora, em seu interior. Ela tentou falar. — Jamie, eu quero — Espere, — disse ele, em voz baixa e feroz contra sua orelha — Vouter você em uma cama desta vez. Ela manteve suas pernas em volta dele quando ele a levou para a

cama.

Em uma voz tensa, ele disse:

— Eu não vi você completamente nua desde que voltamos de Londres. Eu quero. Preciso. — Ela assentiu com a cabeça e lançou suas pernas. — Trata-se de um vestido favorito? Mal ela sacudiu a cabeça ele rasgou seu vestido em dois, de cima para baixo, com sua adaga. A rajada de ar frio a fez sentir bem em sua pele quente. Ele puxou os pedaços do vestido dela, e ela estava nua. Ele ficou parado um momento, seus olhos observando cada polegada dela. Então ele fechou a distância entre eles; sua boca estava sobre a dela, e sua mão entre as pernas dela. Sim, sim. Como ela precisava dele. Sua túnica estava áspera contra seus seios. Ela puxou sua boca longe para dizer: — Suas roupas também. Ele jogou as cobertas para trás com uma mão enquanto a levantava sobre a cama. Antes de deitar ao lado ela, ele retirou suas próprias roupas. Como os homens se despem tão rapidamente? O pensamento

passou pela sua mente e foi embora antes que ele subisse os degraus da

cama alta. E qualquer outro pensamento a deixou quando se deitou ao lado dela e puxou-a em seus braços.

— Deus do céu, como eu quero você, Jamie Rayburn, — disse ela.

Em um instante, sua boca estava sobre a dela, e ela sentiu o calor de sua pele contra ela, da cabeça aos pés. Suas línguas movendo-se contra o outro com profundidade, beijos famintos. Sua mão estava sobre seu peito, e ela gemeu em sua boca,

enquanto ele pegou o mamilo entre o polegar e o dedo. Quando ela afastou a boca dele, ele se abaixou para brincar com o outro mamilo com a língua. Ela bateu na cama com o punho, porque não era o suficiente.

— Sim, — ela disse em uma respiração quando ele finalmente tomou o

seio na boca e enviou sensações quentes através da cada nervo. Ela arqueou as costas, querendo mais ainda, mas sua mão se movendo para cima, no interior de sua perna a distraiu. Quando ele a segurou, ela engasgou. Jamie tinha magia em seus dedos. Ele trouxe a boca novamente enquanto eles fizeram o seu trabalho, submetendo-a com seu corpo em um

ataque de prazer e tensão. Ainda não, ela ia dizer, porque não o fez queria

isso só para ela

e então ela não se importava.

— Você é minha, — disse ele em seu ouvido, e ela sabia.

Ela explodiu em ondas de prazer. Antes que ela pudesse recuperar o fôlego, ele a rolou para que deitasse em cima dele. Seu eixo pressionado contra ela, lembrando-a de sua necessidade e reacendendo a dela. Uma de suas mãos agarraram sua parte inferior e a outra cobria seu peito enquanto se beijavam cercados pela cortina de seu cabelo. Ela aliviou-se lentamente pelo corpo dele enquanto pressionava beijos no seu pescoço e no peito. Escarranchando nele, ela virou o rosto para

sentir os pelos de seu peito contra sua bochecha. Ele parecia segurar a respiração enquanto ela passava a língua para baixo do centro do peito, provando o sal de sua pele. Quando ela circulou seu mamilo com a língua, ele gemeu e agarrou seus quadris. Ela mudou-se para um lado dele e pegou o seu eixo, querendo sentir a dureza de sua necessidade por ela. Quando colocou a mão em torno dele, seu gemido ecoou seu próprio desejo. Ela pressionou beijos molhados em seu peito e estômago, deixando seu cabelo deslizar sobre ele enquanto ela segurava seu pênis na mão. Ela queria agradá-lo, lhe dar prazer, para fazê-lo dela.

Sua bochecha roçou seu pênis quando ela passou a beijar mais abaixo. — É mais do que eu posso suportar, — disse ele, mas não a parou quando ela o levou em sua boca. As mãos dele estavam em seu cabelo, e seus quadris subiram para encontrá-la enquanto ela movia a boca para cima e para baixo. Seus gemidos provocaram uma dor entre suas pernas. De repente, ele sentou-se, puxando-a com ele. Braços fortes a ergueram sobre seu colo. — Enrole suas pernas em torno de mim — ele disse, sua voz cheia de desejo. — Eu quero estar dentro de você quando eu tiver a minha libertação. — O útero dela se apertou com suas palavras. — Eu quero que sejamos um, — disse ele. Suas mãos espalmadas sobre suas costas, segurou-a com força contra ele, quando ele tomou sua boca em quentes e profundos beijos. Ela levantou-se para posicionar a ponta do seu pênis em sua entrada. A sensação dele contra ela enviou um espasmo de antecipação através dela. Ela colocou as mãos em cada lado do rosto de Jamie e olhou em seus olhos. Suas emoções eram tão fortes que a sufocou, a subjugou. Ela temia

que fosse chorar, embora se de alegria ou de tristeza ela não sabia. Queria levá-lo dentro dela e torná-lo uma parte dela para sempre. Ela q