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Georges Perec et la Littérature Potentielle

Author(s): Judith Gollub


Source: The French Review, Vol. 45, No. 6 (May, 1972), pp. 1098-1105
Published by: American Association of Teachers of French
Stable URL: https://www.jstor.org/stable/388500
Accessed: 10-03-2019 08:58 UTC

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THE FRENCH REVIEW, Vol. XLV, No. 6, May, 1972 Printed in U.S.A.

Georges Perec et la Litterature


Potentielle

par Judith Gollub

EN 1965, GEORGES PEREC RECEVAIT le Prix Renaudot pour


Les Choses, livre qui portait le sous-titre modeste d"'Histoire des
annees 60." L'auteur y contestait la soci6t6 des biens de
consommation qui d6truit les aspirations d'un jeune couple a une vie
sans contrainte. Le quatrieme livre de Perec, La Disparition, pourrait
porter le mime sous-titre que le premier. C'est bien en effet l'histoire
de ces dernieres annees en France qui en forme le canevas
sociologique. La violence g6n6ralis6e, les r6voltes estudiantines et le
greves de mai 68, les discours du g6n6ral de Gaulle et l'Algerie
l'enlevement du leader marocain Ben Barka et les morts subites de
personnages impliqu6s dans son affaire, ces conflits et ces disparitions
se refletent dans le livre de Perec. Mais la vie politique s'y dessine a
travers un truchement extraordinaire: certes le protagoniste Anton
Voyl disparaft, mais ce qui disparaft du discours c'est la voy(e)ll(e)
absente de son nom. C'est 6videmment un tour de force que de
s'astreindre a 6ecrire en franGais sans jamais employer "je", "que",
"ne", "le", "de", "et", quatre personnes du pr6sent de l'indicatif et
du subjonctif de la majorit6 des verbes frangais, ainsi qu'un nombre
presque astronomique de mots contenant la voyelle prohib6e. Cette
regle appliqu6e litt6ralement conduirait a abolir du discours la
confession, le dialogue, la causalite, la d6termination. En fait elle
oblige l'auteur a biaiser et a vaincre le probleme grace a une invention
constante.

Dans un article intitul6 "Histoire du Lipogramme" publi6 dans


Lettres Nouvelles de juin-juillet 1969, Perec lui-meme retrace la
g6nese de ce genre d'ouvrages oui suivant Littr6 "on affecte de ne pas
faire entrer une lettre particuliere de l'alphabet." Il note que les
manierismes formels qui ont exist6 de tous temps ont g6n6ralement
e6t classes par la critique comme des aberrations, des jeux pu6rils, des
tours de force ineptes. Mais notre auteur r6torque que consid6rer
l'6criture comme pratique, comme travail, comme jeu, peut conduire
a des r6sultats plus satisfaisants que la poursuite de l'ineffable; la
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suppression
a partir duq
"chant-combat", une parabole de la situation politique frangaise et
de la creation litteraire, un discours analogue a la r6alit6 et plus r6el
qu'elle.
Depuis que la depersonnalisation de l'homme est devenue un cliche
pour certains ecrivains frangais contemporains, la litterature tend a
transcrire un anonymat, a devenir elle-meme objet, une tapisserie sur
un canevas fourni par la psychanalyse et la sociologie. Sa valeur alors
repose dans son apparence. Certes l'apparence de La Disparition est
originale. Elle revele, selon son auteur, la loi du roman d'aujourd'hui.
"Pour avoir l'intuition d'un pouvoir imaginatif sans limitation.. . il
faut, sinon il suffit, qu'il n'y ait pas un mot qui soit fortuit . . . mais
qu'a contrario, tout mot soit produit sous la sanction d'un tamis
contraignant" (p. 217). Beckett depuis longtemps se soumet a la
contrainte d'6crire en une langue etrangere, le franGais, et cela pour
eviter la mystification des mots. Mais Perec vise plus loin: renouveler
le proced6 de la creation litteraire.
Au cours de la decennie qui vient de s'6couler, il a eu nombre de
predecesseurs qui ont tente de frayer une nouvelle voie au roman soit
en s'adonnant a la description objectale, soit a l'analogie, en
abolissant la narration, la psychologie, les personnages, le dialogue, le
point de vue, en se livrant a "la litterature avangant masquee et se
designant soi-mime," ou a "la reflection du langage sur le langage."
Toutefois le lecteur ne s'est pas amuse en dechiffrant ces livres tandis
que Perec d6clare qu'il veut produire une oeuvre jubilante, pleine
d'houmour biscornu, de bons mots narquois, de paradoxes,
d'invention continue. En ceci il suit la tradition inauguree par son
maftre, le g6nial pataphysicien "Ramun Quayno" et mise en pratique
a l'OULIPO (Ouvroir de Litterature Potentielle). Raymond Queneau
soutient que les formes subsistent 6ternellement et "imposent a la
matiere proposee toutes les vertus du nombre car elles representent
une faGon de recueillir dans une oeuvre d'art les derniers reflets de la
lumiere universelle et les derniers 6chos de l'harmonie des
mondes."' Ces preoccupations numerales refletent
Queneau mais elles structurent effectivement ses livres et servent de
base aux exercices de style auxquels s'adonnent ses disciples de
l'OULIPO. Un de ces exercices consiste a remplacer chaque
substantif par le septieme substantif qui lui succide dans le
dictionnaire. En principe, l'application de la formule "substantif plus

' Raymond Queneau: "Entretien," Le Nouvel Observateur, 10 juillet 1965.

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sept" donne toujours


sentiment institue de
mots. En fait, Perec
travail similaire, remp
un synonyme de fag
totalement different
texte 6rotique puis a
heurte a des difficult
cependant que les com
exercices, impensables du temps de la litterature existentialiste-
Sartre ne s'6tant jamais pose de problemes de langue et 6crivant
d'apres Perec celle de son grand-pere-ces exercices peuvent et
doivent Stre entrepris sans mauvaise conscience. II faut multiplier les
tentatives dans lesquelles peut jouer la libert6 du lecteur. Les
possibilites qui lui sont offertes ne doivent pas etre illusoires et lui
permettre uniquement de changer de place certains chapitres d'un
livre, les combinaisons 6tant alors dirigees par la volont6 de l'auteur.
Le livre rev6 doit pouvoir etre lu dans tous les sens; la creation
romanesque s'inspire du "free jazz" oui les contraintes harmoniques
et rythmiques sont abandonnees au profit de la libert6 d'inspiration
et de l'imitation transposee. Le but est de creer une oeuvre ouverte, a
structures instables, oui les elements jouent les uns contre les autres,
ce qui permet une vision dialectique au lecteur. Perec travaille donc a
un livre analogue a un arbre g6nealogique: le tronc consistant d'un
recit de style biblique, les branches relatant les aventures de certains
groupes familiaux arranges selon une classification specifique; il rave
6galement d'un livre semblable aux index attaches aux romans
touffus du 19eme siecle: ce serait une liste de noms suivis de
r'f rences aux apparitions des personnages dans les chapitres
livre non-6crit et que le lecteur est libre d'inventer.
Dans La Disparition Perec a inclus plusieurs des procedes qu'il
examinait dans ses recherches et les techniques qu'il avait deja
utilisees dans ses oeuvres preckdentes, a la poursuite du meme but:
creer un monde oui les mots semblent plus reels que leurs signifies.
Mais a la citation, vraie ou fausse, , l'imitation voulue et
provocatrice, a l'invention exuberante, a la critique historique,
cette fois ajoute la contrainte extreme. Ce "e" qu'il a choisi
d'6liminer du discours, hante pourtant le texte; dans tout ce qui est
visible, il se dessine vaguement: un rond pas tout ' fait clos finissant
par un trait horizontal. Ce signe interpret6 de diverses faqons dans le
livre-un roi brandissant un harpon, des articulations, une main n
trois doigts-symbolise surtout le cercle obsessionnel de la litterature

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bris6 par deux forces a sens opposes: l'humour et l'amour. Le


discours est elev6 ' la dignit6 du chant par l'identification avec le
monde et la vie. L'humour qui met le monde a distance et ecarte
l'6motion de l'expression, s'applique a la politique. Pour le plaisir du
lecteur, la premiere partie du livre en regorge.
L'avant-propos du livre, d'un style haletant, 6pique et burlesque a
la fois, nous plonge dans le malaise politique de 1968: "On avilissait,
on trahissait, on dissimulait" (p. 14). Le cadre pose, Perec presente
son heros dans une serie de sketches qui lui permettent de passer en
revue les ev6nements franqais et les preoccupations litteraires de la
generation post-robbe-grilletienne: "Tout avait l'air normal mais
tout s'affirmait faux" (p. 35). Anton Voyl semble partager les memes
difficultes d'adaptation a la vie que le precedent heros de notre
auteur: L'Homme qui dort. Il passe huit jours fascine par un dessin
de son tapis oui il croit voir un fil tramer "l'obscur point Alpha,
miroir du Grand Tout" (p. 20); ce passage qui imite la technique de
description objectale semble la pasticher. Anton Voyl ' la recherche
du sommeil 6voque plutSt l'acteur Robert Benchley dans un vieux
film comique americain que le heros alien6 du roman contemporain.
En fait, la premiere partie du roman, remplie de fausses imitations,
offre ainsi un inventaire parodique des formes de la narration et de la
poesie. Perec recrit certaines histoires deja contees par ses auteurs
favoris, Mann, Kafka, Lowry, Melville, Lawrence Sterne, Borges. On
croit parfois lire des citations de ces oeuvres, mais elles s'averent
fausses. Cette technique de l'imitation truquee permet a l'auteur de
prendre ses distances avec les mythes litteraires tout en enrichissant
la texture de sa narration: en effet, le lecteur feru de litterature
n'aura de cesse qu'il ait reconnu toutes les allusions. Il commencera
par retrouver des incidents tires de L'Invention de Morel, roman de
science et d'aventure de l'Argentin Adolfo Bioy-Casares, qui aurait
inspire " Robbe-Grillet les premisses de L'Anne'e dernidre a
Marienbad; puis il est plong6 dans une chanson de geste-saga
nordique se transformant en Bildungsroman medi6val dont le heros,
l'61u de Dieu, rassemble les traits du Tristan de Thomas Mann a ceux
de bien d'autres archetypes dont Moi'se et Oedipe. Une "rescripture"
de Moby Dick est suivie de dialogues dignes du Maigret de Simenon.
Ainsi tous les genres litteraires et toutes les disciplines esth6tiques
de l'heure: "Gombrich, Gombrowicz, Wittig, Chomsky, Jakobson,
Aragon" (p. 60) sont salues au passage, cites indirectement et donc
renies. Enfin, Perec 6tablit une sorte de catalogues de styles; il
traverse plusieurs des ecritures dont, selon Roland Barthes, consiste
le monde. Cette premiere partie, toute d'exercices de langage sur un

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clair canevas politique


Baudelaire et Rimbau
non a l'absurde mais a
cette voyelle.
Jusqu'a ce point, le l
tous les mythes polit
lettres s'efforce de combler les nombreux vides que la disparition
d'Anton Voyl laisse dans toutes les listes comprenant necessairement
vingt-six objets; il recr6e les filiations et parenteles entre personnages
representant soit les lettres de l'alphabet soit des c6l6brites; il repere
les noms inventes et les noms reels, ceux-ci comprenant entre autres
tous les auteurs supposes de lipogrammes. Les lecteurs que l'activit6
politique contemporaine et les rebus litteraires n'attirent pas
neanmoins ressentent la jubilation du langage, ils jouissent de
l'invention constante de termes alternatifs qui conduit a des listes
dignes de Rabelais, a une incontestable po6sie des sons, a des
images surrealistes d'une verve celinienne. Ils peuvent savourer les
joies formalistes du pantagramme, "Portons dix bons whiskys a
l'avocat goujat qui fumait au zoo," phrase qui contiendrait toutes les
lettres de l'alphabet, si l'orthographe ordinaire de whisky au pluriel
avait et6 conservee. On admire l'erudition et le travail de recherche
effectu6 par Perec pour trouver le mot juste et pittoresque
(smaragdin pour vert 6meraude, staff pour un plastique de platre), le
verbe 6tymologiquement correct (il suicidait), l'invention amusant
(jouissif hasard). La quantit6 de termes techniques ou scientifiques
presente tout d'abord un interet de curiosit6. Il est vrai que la
repetition de tournures argotiques et de constructions recherchees
surtout quand le texte rapporte des 6venements v6cus fait brievement
penser a L'Histoire de France vue par le commissaire San Antonio,
mais Perec vite la gauloiserie et la scatologie. Quand le canevas
politique ressort, le rythme percutant du style--effet du nombre
limit6 de propositions subordonn6es-6-voque plutft le ton satirique
du Canard Enchafne', dont la prose, on le sait, a fait l'objet d'6tudes
linguistiques portant en particulier sur l'emploi de la contrepeterie.
C'est apres cette premiere partie que l'auteur, ayant peut-etre
epuise son registre d'exercices de style, choisit de lancer son livre sur
une autre voie du roman analogique: l'affabulation de la creation
litteraire en roman d'aventure. "Au plus fort du logos, il y a un
champ proscrit,.. . un Trou, un Blanc . . . " (p. 128). A la recherche
de ce Blanc, Perec nous entraine dans une serie d'accidents dignes de
Jules Verne. Il adopte la forme du roman-a-tiroirs tel que les 6crivait
le Comte Jan Potocki, amassant aventures rocambolesques sur

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incidents
incarn6es t
Loi inconnue: "Nous avons connu, nous connaitrons la Mort, sans
jamais pouvoir la fuir, sans jamais savoir pourquoi nous mourrons,
car, issus d'un Tabou dont nous nommons l'Autour sans jamais
l'approfondir jusqu'au bout (souhait vain, puisqu'aussitbt dit,
aussitbt transcrit, il abolirait l'ambigu pouvoir du discours oui nous
survivons), nous tairons toujours la Loi qui nous agit, nous laissant
croupir, nous laissant mourir dans l'Indivulgation qui nourrit sa
propagation" (p. 216). Franz Kafka a dit avant nous qu'il y avait un
but, mais pas de chemin et que ce que nous nommions chemin
etaient nos hesitations. Il n'y a en effet nul horizon, nul infini oui
tous les 6lements puissent s'unir pour offrir une solution a nos
questions. Il n'y a que le discours, la traduction verbale du reel, la
conquete de la page blanche qu'il faut couvrir pour "etre".
Cette theorie de la creation litteraire qui, de Mallarm6 en passant
par Blanchot a abouti dans les oeuvres du groupe Tel Quel par
devenir une epopee: la conquete de l'individu par le langage, Perec
l'utilise pour etayer la deuxieme partie de son roman. Elle structure
une cascade de naissances et de morts situee dans le cadre classique
du roman d'aventure du 19eme siecle franqais: la Mediterran6e et les
Balkans. La sevit un facsimile du Roi des Montagnes. Les prouesses
de cet aventurier levantin permettent a notre auteur d'executer de
nouvelles variations sur les techniques litteraires qui l'interessent.
Ainsi il evoque la c6lebre tentative de Raymond Roussel: commencer
une histoire par une phrase et la terminer par la mime phrase a une
lettre pres; il paraphrase egalement un des contes de Jorge Luis
Borges sur un personnage imaginaire, le zahir; il relate un opera de
Mozart, invente un poeme japonais, imite Fenimore Cooper.
Quelles que soient leurs sources litteraires, toutes ces aventures
consistent essentiellement en variations sur les manieres de creer et
de d6truire ces personnages qui incarnent les lettres. Ayant com
qu'il s'agit d'une symbolique de la cr6ation litteraire et aya
reconnu sous les traits du M6chant Barbu, Papa de cette tribu
poursuit de sa haine au point de la d6truire, l'auteur lui-mime,
Georges Perec, le lecteur n'attend plus que le moment ou ayant
dispose de toutes les lettres de l'alphabet sauf une il suffit de
l'intrusion d'une machine Smith-Corona pour abolir tous les
elements de l'histoire et trouver la fin du roman. La deuxieme partie
se lit avec entrain tant qu'elle personnifie les avatars de la creation
litteraire; puis lorsque l'invention de l'auteur se borne a relater les
morts vari6es de personnages 6pisodiques difficilement identifiables,

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l'interet faiblit. Cont


dans les bandes dess
Robbe-Grillet, il ne suffit pas d'une succession de moments
dramatiques pour retenir l'attention du lecteur. Alfred Hitchcock, le
maitre du suspense, est le premier a l'admettre. Il n'est pas oiseux
d'utiliser une opinion de metteur en scene de film en matiere de
technique romanesque. Le film est un des genres de la fiction et
certains de ses ressorts sont analogues a ceux du roman. Perec comme
nombre de ses collkgues frangais est un cinephile qui veut tourner son
propre film, considerant cette activit6, pour un ecrivain
contemporain, semblable a celle d'ecrire une piece de theiatre pour un
poete romantique: un exercice de creation sous une forme differente.
Il accepterait cette affirmation de Hitchcock: la construction la plus
habile n'amene la tension d6siree que si les personnages touchent la
sensibilit6 du public; le stratageme sur lequel ses films se basent n'est
efficace que dans ce cas.
Le roman actuel ayant rejet6 le personnage, le public ne peut plus
s'identifier a un heros; l'homme est mort, affirme certain philosophe.
Mais les hommes peuvent encore partager les malaises et les joies que
suscite l'experience de la lecture quelle que soit la technique de la
creation. La litterature potentielle est une litterature concertee qui
d6pend du lecteur pour se realiser pleinement. L'auteur
consciemment 6crit une oeuvre qui doit &tre dechiffr~e de faGon
produire un second roman. Dans son article sur "L'Histoire du
Lipogramme" Perec esquisse le probleme non seulement de l'art,
mais du savoir. Il rappelle que la Cabbale est l'exegese de l'oeuvre de
Dieu qui s'appelle l'Ecriture, ou chaque mot, chaque lettre appartient
a la necessite, oi~ le Secret, le Savoir, la Sagesse, est une lettre cachie
du mot tu. Perec ne pretend certes pas 6muler le Seigneur, mais en
ecrivant La Disparition il a tenu une gageure qui demandait un effort
considerable, dans le but de renouveler la creation litteraire et r6veler
l'homme dans le monde actuel. Le lecteur participe allegrement a la
recreation de problemes politiques et litteraires qui l'interessent;
lorsque la verve creatrice de l'auteur faiblit, le "tamis contraignant"
qui conduit a des tournures bizarres, des constructions forcees, ' un
style haletant, finit par etre ressenti en effet comme un tour de force
inutile. Si nous pensons, a l'inverse de Kafka, qu'il n'y a pas de but
mais seulement un chemin, une partie du trajet que nous avons
accompli avec Perec a 6t6 assez amusante pour que nous
complimentions l'auteur de ses efforts. La disparition du "e" lui a
vraiment fourni "un filon productif stimulant au plus haut point

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PEREC 1105

l'innovation
l'OULIPO ouvrent-ils une voie au roman futur? Apres avoir lu La
Disparition, nous constatons que la technique la plus ardue tant
qu'elle se fait sentir n'a en elle-meme qu'un interit de curiosite vite
epuis6. Comme tous les proc6d6s de creation litteraire, ils sont
efficaces tant que la verve creatrice est alliee "a l'humour et a
l'amour," tant que l'invention 6meut le lecteur, le revele a lui-meme
et le pousse a recreer le monde autour de lui.

SAN FERNANDO VALLEY STATE COLLEGE

UNIVERSITY OF PUGET SOUND

THE M.A. PROGRAM IN COMPARATIVE LITERATURE

The M.A. degree in Comparative Literature can be obtained either exclusively


through summer attendance or by full-time residence at the University. Diversified
and flexible, the program permits major research concentration in English, or in
French, Spanish, Italian, German, Russian, Modern Greek, Classical Greek, Latin, or
Japanese.

For information, contact:


Dr. Jacqueline Martin
Comparative Literature and Foreign Languages
University of Puget Sound
Tacoma, Washington 98416

(206) Skyline 9-3521, Ext. 235

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