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GreenAlge modulo 5

Hola, soy Steve Mayfield. Soy profesor de Biología en la UC San Diego y también
soy el director del centro de biotecnología de algas de California y hoy voy a contarte
un poco sobre porqué pensamos usar algas verdes para la producción de
biocombustibles o algún otro producto de gran valor biológico.
Con algas, tenemos un par de opciones diferentes, y ya has escuchado, creo, o
escucharás en otras partes de este MOOC sobre las cianobacterias y también sobre las
diatomeas; y hoy voy a hablarte sobre las algas verdes.
Las algas son un conjunto muy diverso de organismos que llegó muy lejos en el árbol
filogenético. Y aunque los árboles filogenéticos son un poco difíciles de
entender, déjame sólo mostrarte estos dos de aquí. Esas dos líneas son seres humanos y
gusanos. Y la distancia entre ellos nos indica la lejanía que tienen, cuántos años han
estado separados en la evolución. Los gusanos y los humanos están bastante lejos. Aquí
están las algas rojas, aquí las algas verdes, aquí las cianobacterias. Éstas abarcan
billones de años de evolución. ¿Y qué significa cuando decimos billones de años de
evolución? Significa que la diversidad genética dentro de esos organismos es realmente
grande; son realmente diferentes entre ellas. Pero todos hacen una cosa en común, que
es la fotosíntesis. ¿Bien? Cuando hablamos sobre qué algas podríamos usar, podemos
pensar en las cianobacterias, podemos pensar en las algas marrones, que son diatomeas
o podemos pensar en las algas verdes. Pero cualquiera de ellas tienen que satisfacer
estos cuatro criterios. Primero que todo, tienen que ser escalables. Y, ¿qué significa
eso? Hemos hablado sobre esto muchas veces, pero en combustible, 1.2 trillones de
galones por año de combustible son consumidos en este planeta, en Estados Unidos 300
billones. Obviamente, tienen que ser productivas, no nos hace ningún bien si vamos a
poner toda nuestra tierra disponible, ahora que quizá sembramos cultivos o que tenemos
bosques con algo más en ellos, no nos hace ningún bien si vamos a convertir todo eso
para hacer biocombustible. Así que entre mayor sea la productividad, la huella
ambiental es más pequeña. ¿Sostenibilidad? Eso significa que no podemos pensar en
usar toda nuestra agua, o todo nuestro nitrógeno y fosfato, los necesitamos para la
producción de comida. Sostenibilidad, en términos de producción de biocombustible
ahora significa que tenemos que usar tierras no labradas, sin agua potable. Y luego
vienen los combustibles fungibles, ¿qué significa combustible fungible? Eso significa
que es una disminución en combustible. Hay 13 trillones de dólares de infraestructura
existente en Estados Unidos para combustibles fósiles. Las refinerías, los coches, las
gasolineras, ustedes digan, así que realmente ayuda mucho si podemos hacer un
combustible que caiga directo en esos de forma que no tengamos que cambiar nada de
eso. Y como mostraré, los biocombustibles de algas entran en ese criterio. Primero que
todo, productividad. Hay algunas formas para medir la productividad, creo que la forma
más simple para pensar en ello es desde el punto de vista de toneladas por acre por
año. O kilogramos por hectárea por año. Las algas, ahora mismo, hoy. Tenemos algas
que darán 50 toneladas por acre por año. El cultivo terrestre más exitoso. La mejor
planta es la caña de azúcar. Se obtiene alrededor de la mitad. Se obtienen unas 25
toneladas por acre por año. Puedes leer que la caña de azúcar puede tener rendimientos
mucho mayores que eso. Pero eso es generalmente porque reportan con agua en la caña
de azúcar porque esa es la forma en que se vende. Al convertir eso en toneladas secas
por acre por año, las algas son mejores. Otra forma de ver esto es desde el punto de vista
del contenido de aceite. Hay algunos cultivos diferentes que usamos hoy bien con un
uso de aceites alimentarios o los convertimos en biodiesel, cosas como la canola, el
cártamo y la soya. Y creo que escucharán también sobre la jatrofa. Todos ellos tienen un
contenido de aceite bastante bueno y las algas están por encima del mejor de ellos, entre
20 y 60%. Pero debido a que el rendimiento de su biomasa es tan alto y tiene ese
contenido de aceite, podemos llegar a números de algo como 5000 galones por acre por
año. Entonces ¿Qué siginifica esto? Bien, aquí hay un cálculo rápido de eso. 5000
galones por acre por año, por 60 millones de acres nos darían 300 billones de
galones. Eso sería el 100% del petróleo que usamos en Estados Unidos. 60 millones de
acres parece una gran cantidad, en Estados Unidos tenemos unos 100 millones de
acres de maíz, tenemos unos 56 millones de acres de soya, tenemos unos 50 millones de
acres de trigo. Hay cantidades que ya hemos alcanzado en la producción agrícola. De
hecho, en Estados Unidos, tomamos el 40% de nuestro cultivo de maíz. Son unos 40
millones de acres. Y convertimos esos 40 millones de acres en sólo unos 13 billones de
galones de combustible. Si tomamos ese mismo equivalente de tierra que estamos
usando para maíz ahora mismo y ponemos algas, ya hemos obtenido una mejora
enorme.
Esto es sólo algo del contenido de aceite de algunas algas diferentes y algunas de ellas
pueden ser muy altas. Tienes cosas como la botriomicosis, que puede dar el 75% de
su peso seco como aceite, pero todos son muy buenos. Todas esas cosas están en el
rango del 20 al 50%, ciertamente lo suficiente alto de un rango que podría ser
económicamente viable.
¿Cómo es este proceso? Éstas son imágenes reales de nuestro invernadero en San
Diego. A nivel comercial será un poco diferente y se los mostraré en otra parte de la
película. Pero aquí hay algas creciendo en bolsas colgantes en uno de nuestros
invernaderos. Concentran las algas abajo, simplemente centrifugan las algas y las
concentran. Luego las separan en el componente aceitoso y en los carbohidratos y el
componente de azúcar. Y luego los componentes de aceite se concentran y eso puede ir
directamente a las refinerías tradicionales de combustible. Y por supuesto, la razón que
poder hacerlo es porque el combustible que sale del suelo, de hecho, es una antigua alga
fósil. Ésta es la forma en que se produce. ¿Verdad? Todos los aspectos de esto han sido
trabajados y los combustibles fungibles ya han sido fabricados con algas. Sapphire
Energy, una compañía que fundé, y creo que escuchaste a Rod McBride hablar
aquí. Ellos tienen un pequeño coche llamado el Algaeus que funciona con combustible
hecho 100% de algas. También mezclaron algo de combustible de algas en una
aeronave y volaron. Y luego otra compañía de algas llamada Solazyme produce su
combustible de una forma un poco diferente. Lo hacen por crecimiento heterotrófico, así
realmente alimentan de azúcar a las algas y las convierten en aceite. Producían biodiesel
y el producto solía ser usado para conducir su vehículo anfibio. Y luego también en
verano del 2012, algo de ese combustible era usado en barcos de la Marina de EEUU
que navegaban por las costas. ¿Bien? Si todo funciona y el proceso funciona, ¿por
qué no somos capaces de comprar esto en las tiendas ahora mismo? Por el costo. Es
todavía demasiado caro para el combustible que producimos de algas para ser
competitivos con combustibles fósiles. Esto es un análisis que hicimos hace algunos
años en 2009. En ese momento, pensamos que el costo podría estar en unos 21 dólares
por galón. Y dijimos, sólo por bio-protección. Sólo por salir y tener cepas que crezcan a
mayor biomasa por acre, por año, y tener mayor contenido de aceite, debemos ser
capaces de bajar ese costo a unos 8 dólares por galón para 2012. Y bastante seguro,
cumpliremos eso. La era en la que estamos está aquí, donde vamos a observar la
ingeniería. ¿Cómo hacemos que los estanques sean más baratos? ¿Cómo cosechamos
más barato? ¿Cómo hacemos la entrega de CO2 más barata? Todo esto va bien ahora y
esto hará bajar el precio, pensamos, sobre los siguientes cuatro o cinco años, para llevar
a algo en torno a 4 o 5 dólares por barril. 4 o 5 dólares por galón. Y luego lo último que
tengo que hacer es, tenemos que conseguir co-producción. Tenemos que hacer algo con
el componente sin aceite de las algas. En la agricultura, hay una expresión en las
granjas de cerdos, tienes que vender todo salvo el oink para ser aprovechable, y tenemos
que hacer lo mismo con las algas. Quiero hablar sólo un poco sobre algo de los co-
productos que podríamos hacer y cómo podremos hacer esos co-productos. Una de las
formas que pensamos y específicamente en mi laboratorio, es que pensamos
sobre hacer transformación, introducir un gen extraño en las algas que producirá una
proteína de alto valor. Podemos entonces extraer esa proteína de alto valor, venderla, y
luego el resto de las algas pueden ser usadas para hacer aceite o hacer otros
componentes que queramos. Cuando pensamos en poner proteínas en eso, tenemos dos
lugares donde podemos ponerlas. Podemos ponerlas en el genoma de los cloroplastos o
podemos ponerlos en el genoma del núcleo. Ambos de esos genomas contienen
genes. Si pones un gen ahí, la proteína que se hace desde ahí, se crea. Obviamente si
está en el genoma del cloroplasto, la proteína está hecha aquí. Si se hace en el genoma
del núcleo, la proteína es trasladada al citoplasma y luego esa proteína puede ser o
expulsada de la célula o dirigida al cloroplasto.
El cloroplasto tiene un genoma relativamente simple. Es un pequeño genoma
circular. De unos 200 kilobases dentro de las chlamydomonas y las algas verdes con las
que trabajamos. Sólo se codifican unas 40 proteínas diferentes, promotores bastante
simples. La transformación va por recombinación homóloga. Así, esto es un sistema
bastante simple y en este sistema ya hemos tenido expresiones muy grandes de muchas
diferentes proteínas recombinadas. Esto es simplemente un gel colorante de una
proteína de células de tipo salvaje. Aquí están dos líneas trasgénicas y esas pasan a
estar expresando una proteína recombinante de bovino, de vacas, llamado SAA3 o
memoria asociada amiloide. Y lo que esta proteína hace es cuando comes cualquier
mamífero cuando comen esto, la proteína pasa a través de tu estómago entrando en tus
intestinos y estimulan la producción de mucosa en tu intestino, y eso genera una barrera
física que te protege de infecciones bacterianas y virales. Así, una proteína muy valiosa
y una que podemos ciertamente pensar para fabricar, y hay muchas otras que pueden ser
hechas. Por transformación nuclear, es un poco más complejo. Integración aleatoria,
tenemos muchos más promotores complejos, pero podemos enfocar las proteínas a
diferentes partes de la célula y así son mucho más poderosas. Pero un gran problema en
todas las algas ha sido que las expresiones del gen nuclear son a menudo pobremente
expresadas o silenciadas. Y así hemos pasado algunos años trabajando en eso y
recientemente hemos tenido éxito en obtener niveles más altos de expresión, y es sólo
algo que te muestro aquí. Escogí seis diferentes proteínas fluorescentes. Aquí hay una
llamada proteínas fluorescentes azul, Cerulean, las verdes, Venus, Tomato y Cherry. Y
hay algas que están expresando esa proteína recombinada. Y la forma en que esta
proteína recombinada trabaja es cuando la alumbras con luz, absorbe esa luz y luego
devuelve la luz en un color diferente. Como pueden ver, podemos hacer esas preciosas
algas fluorescentes. Ahora, esos no son un co-producto valioso en sí mismo, pero lo
que muestran, que si pueden hacer un arcoiris de algas con colores, pueden hacer
cualquier cosa. Bien, más importante que eso, podemos dirigir esas proteínas a partes
diferentes de la célula. En este caso nosotros dirigimos la proteína mCherry a la
retícula endoplasmática, esa es la parte de la célula que segrega proteínas. Aquí
ponemos una proteína azul en el núcleo. Luego cruzamos esas dos cepas juntas así que
tenemos una retícula endoplasmática roja en un núcleo azul. Y luego cruzamos esa
célula con otra línea celular, esa está expresada en una proteína verde fluorescente en la
mitocondria y eso nos da esta cosa realmente bella. ¿Verdad? El núcleo azul, el RE roja,
la mitocondria verde y finalmente cruzamos esto con otra cepa en la que
habíamos puesto una proteína azul florescente en el flagelo y terminamos con esta alga
realmente bella del color del arcoiris. Ahora, esto no tiene ningún valor en
particular pero creo que esto realmente demuestra que todas las herramientas
genéticas que tradicionalmente han sido usadas en plantas más altas. Eso es
transformación, eso es reproducción, eso es selección, eso es todas esas cosas. Ahora
podemos usar eso para afectar a las algas, para realmente dirigir los productos que
queremos hacer. Pero al mismo tiempo podemos también dirigirlo más alto, un
combustible mejor, mejor acumulación de lípidos, mejor acumulación de
combustible. Podemos obtener más productividad, podemos poner protección a los
cultivos. Creo que la era de cierto tipo de biología sintética realmente ha
llegado. Entonces ¿Qué siginifica esto? Lo que significa es que estamos ahora
equilibrados para hacer la domesticación de las algas. Y este es sólo un ejemplo de lo
que siempre me gusta mostrar a los estudiantes. Ésta es la domesticación del maíz.
Hace 7,000 años, el maíz parecía como este pequeño tipo escuálido, llamado teosinto, y
por reproducción y selección, hace 7,000 años transformamos a este pequeño en esta
gran belleza de aquí. Esta gran belleza mantiene alimentadas a 7 billones de personas en
el planeta. Es decir, hicimos la misma cosa con el trigo, hicimos lo mismo con el arroz,
en todos ellos teníamos esta domesticación que mejoró en gran medida la habilidad de
esos organismos para ser productivos. Necesitamos hacer lo mismo con lasalgas y
estamos listos para hacerlo ahora. Creo que lo que verán en los próximos años es la
mejora en genética, la mejora en nuestra selección, una mejora en nuestra
reproducción. Ya estaremos en un nivel basal que es bastante bueno, podemos producir
unas 30 toneladas por acre por año de algas, y pueden tener en torno a un 30% de
lípidos. Creo que en los siguientes tres o cuatro años tendremos ese número hacia las 50
toneladas por acre y el 50% de lípido. Durante ese tiempo, vamos a hacer mejoras en el
proceso, ¿verdad? Refiriéndome a los sistemas de ingeniería, a las charcas y a la
cosecha y la extracción y la conversión de todo eso. Y cuando dos de esas cosas van
juntas, que creo que será en los próximos tres a cuatro años, entonces creo que
tendremos la oportunidad de tener biocombustibles de algas siendo competitivos con los
combustibles fósiles. Y por supuesto, como muchos saben, porque el combustible está
hecho por fotosíntesis, estamos capturando CO2 del aire por lo que estamos reciclando
CO2. Así, las emisiones netas de gas de efecto invernadero son mucho, mucho
menores. Muchas gracias a todos por su atención.