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Gravité répulsive

La petite histoire
Comprendre simplement
Domaines de présence
Son interprétation dans l'avenir
Les références
Mais encore …
by Pepe ©

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La petite histoire Up Page


Supernovae
Bien que la théorie de la relativité générale formulée par Albert Einstein autorise la
gravitation à repousser comme à attirer, la plupart des physiciens ne prenaient cette
possibilité que pour un artefact théorique sans objet dans notre Univers actuel. Jusqu'à
cette sombre nuit de 1997.
Une paire d'images, enregistrées par le télescope de quatre mètres de diamètre de
l'Observatoire de Cerro Tololo, au Chili, révèle la première supernova lointaine découverte
en 1997. Dans le cliché de droite, obtenu trois semaines après celui de gauche, la
supernova modifie l'apparence de l'une des galaxies. Il se trouve que la lumière émise par
cette supernova révèle une distance parcourue supérieure à celle prédite par la théorie. La
conséquence immédiate qui s'en suit, est que l'expansion de l'Univers s'accélère !

Comprendre simplement Up Page


Fuite des galaxies
La fuite des galaxies nous informe sur les variations de vitesse de l'expansion de l'Univers.
Imaginez qu'une supernova ait explosé dans une galaxie lointaine lorsque l'Univers n'avait
que la moitié de sa taille actuelle (a). Au moment où le rayonnement atteint notre galaxie
(b), sa longueur d'onde a doublé, décalant la lumière vers la partie rouge du spectre (les
galaxies ne sont pas dessinées à l'échelle; la distance qui les sépare serait en réalité
beaucoup plus grande que celle qui est représentée). Si l'expansion n'avait cessé de
décélérer depuis le Big Bang, la supernova apparaîtrait plus près et plus brillante (c) que la
même supernova dans le cas d'une expansion accélérée, la supernova semblerait plus
lointaine et moins brillante.

Les astronomes établissent la vitesse de fuite d'une supernova en mesurant le décalage vers
le rouge du spectre de la galaxie qui l'abrite.

Les galaxies s'éloignent les unes des autres à des vitesses sans cesse croissante.

Le point d'inflexion
Les observations les plus récentes de supernovae lointaines indiquent que l'expansion
cosmique de l'Univers a commencé par décélérer avant de prendre de la vitesse. A l'aide du
télescope spatial Hubble, les astronomes ont découvert que les supernovae de type Ia (à
gauche, les points blancs) dont les décalages vers le rouge sont supérieurs à 0,6 sont plus
brillantes qu'on ne l'attendait si l'expansion n'avait cessé d'accélérer (courbe rouge) ou si
d'éventuelles poussières intergalactiques avaient absorbé leur lumière. Les résultats
s'accordent avec une transition entre une phase ancienne de décélération (courbe verte).
Les résultats montrent (à droite) que la transition entre la décélération et l'accélération date
d'environ cinq milliards d'années. Si les astronomes pouvaient déterminer cette date plus
précisément encore, ils en déduiraient la densité d'énergie sombre à cette époque et, peut-
être, sa nature.

Domaines de présence Up Page


Comment la gravitation peut-elle être répulsive ?
Dans la théorie classique de Newton, la gravitation est toujours attractive et son intensité
dépend de la seule masse des objets en présence. Ce n'est plus le cas dans la théorie
d'Einstein où l'intensité de l'attraction gravitationnelle exercée par un objet dépend aussi
de la pression interne qui y règne à l'intérieur. Ainsi, la gravité d'un objet est
proportionnelle à sa densité d'énergie plus trois fois cette pression interne (une pression est
homogène à une densité d'énergie mécanique emmagasinée dans l'objet).
Par exemple, notre Soleil est une sphère de gaz chaud dotée d'une pression positive, c'est-
à-dire dirigée vers l'extérieur; comme la pression gazeuse augmente avec la température,
l'attraction gravitationnelle exercée par le Soleil est légèrement plus élevée que ne le serait
celle d'une boule de matière froide de masse équivalente. A l'inverse, un gaz de photons a
une pression qui est égale à deux fois celle d'une masse équivalente de matière froide.
L'énergie sombre est caractérisée par une pression négative (les objets élastiques, telle une
feuille de caoutchouc, ont eux aussi, quand ils sont tendus, une pression négative dirigée
vers l'intérieur). Quand la pression est inférieure à un tiers de la densité d'énergie, la
somme de la densité d'énergie et du triple de la pression devient négative et la force
gravitationnelle change de signe: elle devient répulsive. Le vide quantique est caractérisé
par une pression égale à l'opposé de sa densité d'énergie, aussi l'action gravitationnelle
d'un espace vide (en admettant qu'il en ait une, ce qui est loin d'être admis) est-elle
fortement répulsive. D'autres formes hypothétiques d'énergie sombre ont des pressions
comprises entre -1/3 et -1 fois leur densité d'énergie. Certaines de ces substances ont été
invoquées pour expliquer la période d'inflation, une brève ère d'expansion exponentielle
qui aurait eu lieu au tout début de l'histoire cosmique. D'autres sont des candidates pour
expliquer l'énergie sombre qui alimente l'accélération de l'expansion observée aujourd'hui.

Son interprétation dans l'avenir Up Page


Monde futur
La principale candidate pour expliquer l'énergie sombre est l'énergie du vide qui
est mathématiquement équivalente à la constante cosmologique postulée par Einstein en
1917, puis écartée par le même.

Les références Up Page


Réseau Pepe
Pour la Science octobre / décembre 2004 L'histoire de l'Univers n°45

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Je crois que, si les êtres humains que nous sommes ne parviennent pas toujours à évoluer
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