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Qu'est-ce qu'une boîte de vitesses ?

La boîte de vitesses est un système mécanique ou hydraulique qui permet de faire


avancer ou reculer un véhicule en transmettant la puissance et le couple moteur aux
roues par le biais d’un arbre et/ou de demi-arbre de transmission. Les rapports de la
boîte ont tous une démultiplication différente afin que la transmission puisse tourner plus
vite, moins vite, ou à vitesse égale que celle du moteur.

Quel est le rôle de la boîte de vitesses ?


La boîte de vitesses transmet aux roues motrices le couple et la puissance du moteur.
Chaque rapport est adapté aux conditions de roulage. Selon les types de boîtes, les
deux, trois ou quatre premiers rapports de la boîte, voire les cinq sur des modèles très
récents, permettent aux roues de tourner plus vite que le moteur afin de faire démarrer et
prendre de la vitesse à la voiture.

Un rapport dit « en prise directe » permet au moteur et aux roues de tourner à la même
vitesse. Si l’utilisation de la prise directe est courante, elle n’est pas obligatoire, surtout
sur des voitures équipées de moteurs peu puissants, dont le ou les derniers rapports
sont surmultipliés.

Quelque soit le type de boîtes, les derniers rapports sont en règle générale surmultipliés,
c’est-à-dire qu’ils permettent aux roues motrices de tourner plus vite que le moteur. Cela
a pour effet de demander un moindre effort au moteur pour une vitesse de roulement
égale du véhicule, en diminuant le régime du moteur. Cette réduction diminue l’usure du
moteur et sa consommation en carburant.

Caractéristiques des différents types de boîtes de


vitesses
Depuis les débuts de l’automobile, différents systèmes de boîtes de vitesses ont été
conçus et utilisés. Nous n’évoquerons ici que ceux utilisés actuellement sur les voitures,
à savoir :

 les boîtes de vitesses mécaniques ;


 les boîtes de vitesses automatiques ;
 les boîtes de vitesses robotisées.

La boîte de vitesses mécanique

La boîte de vitesse mécanique est constituée d’un arbre primaire, d’un arbre secondaire
et d’un troisième arbre. Des pignons, crabots et synchroniseurs composent les éléments
des différents rapports. Les fourchettes sont reliées au levier de commande. Les pignons
des rapports de marche avant sont hélicoïdaux, plus silencieux que les pignons à
denture droite de la marche arrière. (image boite vitesse)
La boîte de vitesses automatique

Les boîtes de vitesses automatiques sont constituées de trains épicycloïdaux en


cascade solidarisés par des embrayages et des freins afin de disposer de rapports
différents. L’embrayage classique des boîtes mécaniques est remplacé par un
convertisseur de couple hydraulique. Le convertisseur dispose d’une pompe hydraulique
haute pression sous la forme d’une première turbine ; une seconde turbine est reliée à
l’arbre de la boîte ; un stator gère les flux de l’huile. Certaines boîtes automatiques
actuelles utilisent un double embrayage qui remplace le convertisseur de couple.

La boîte de vitesses robotisée

Ce type de boîte de vitesses est un compromis entre les boîtes mécanique et


automatique. Il permet de bénéficier des avantages de l’automatisme intégral et du mode
manuel par l’intermédiaire d’un levier de changement de vitesses et de palettes installé
sur le volant.

La boîte robotisée s’avère efficace pour les petites voitures équipées de moteurs peu
puissants. Si les premiers systèmes commercialisés à la fin des années 1990 avaient un
fonctionnement assez lent, elles ont été perfectionnées durant les années 2000,
notamment avec l’apparition du double embrayage et d’une gestion électronique, plus
rapide, des changements de rapports. Les boîtes de vitesses robotisées équipent
désormais des voitures puissantes.

Comment fonctionnent les boîtes de vitesses ?


Les boîtes de vitesses mécaniques

L’arbre primaire transmet le mouvement du vilebrequin du moteur par le biais de


l’embrayage. Sur l’arbre secondaire se trouvent les pignons, crabots et synchros des
différents rapports. Il transmet le mouvement vers les roues. Le mouvement peut
également être transmis par un troisième arbre de boîte destiné au rapport en prise
directe. Il relie alors les deux arbres précédents afin que moteur et roues tournent à la
même vitesse. Ces pièces sont activées par des fourchettes reliées au levier de
commande de changement de vitesses.

Avantages :

 la consommation de carburant est légèrement inférieure à celle des véhicules


équipés d’une boîte automatique dans certaines conditions de conduite ;
 la sportivité du véhicule.

Inconvénients :

 les réparations nécessitent un savoir-faire spécifique et s’avèrent onéreuses ;


 le système d’embrayage, très sollicité, s’use et réclame d’être remplacé
régulièrement ;
 la conduite est fatigante en ville, provoquant du stress et une accélération du
rythme cardiaque ;
 les changements de rapports sont moins rapides qu’avec une boîte automatique
moderne ou une boîte robotisée à double embrayage.
Le rôle des synchroniseurs dans les boîtes mécaniques

Le système de synchronisation a été développé et utilisé par Cadillac à partir de 1929. Il


se généralise à partir des années 1930 sur la plupart des automobiles. Les pignons qui
composent chaque rapport de la boîte deviennent solidaires lorsqu’ils s’entraînent afin
de transmettre le couple moteur et de créer le mouvement de transmission. L’ensemble
de ces pièces ne tourne pas à la même vitesse et leur synchronisation devient
nécessaire pour faciliter leur engagement. Le synchroniseur, communément appelé
"synchro", est un cône de friction qui permet justement de synchroniser la vitesse des
pignons. Il évite ainsi les craquements lors des changements de rapports, ainsi que
d’avoir recours au double débrayage pour les éviter à chaque fois. (image synchro)

Les boîtes de vitesses automatiques

Le convertisseur de couple gère le glissement, équivalent du patinage, lors des


changements de rapports, il est souvent complété de nos jours par un embrayage de
pontage du convertisseur qui limite le glissement afin d’accélérer le passage des
vitesses et d’abaisser la consommation de carburant liée au glissement. Le
convertisseur est entraîné par le moteur qui permet la mise en pression et la circulation
d’une huile spéciale appelée génériquement ATF (Automatic Transmission Fluid),
fournissant l’énergie pour les systèmes hydrauliques indispensables pour activer les
embrayages et les freins. Les changements de rapports d’une boîte automatiques sont
activés par l’ouverture et la fermeture des embrayages couplant les trains épicycloïdaux
ou en arrêtant leur rotation contrôlés par la pression hydraulique. Le pilotage
électronique des boîtes automatiques modernes s’adapte à la conduite du conducteur
pour gérer les changements de rapports. Il s’adapte aussi à la configuration de la
chaussée.

Avantages :

 suppression des manœuvres de changements de vitesses et d'embrayage ;


 rapidité des changements de rapports par rapport aux boîtes manuelles ;
 moins de stress au volant et meilleure concentration sur la conduite ;
 changements de rapports sans à-coups, donc un meilleur confort de conduite ;
 le système de gestion électronique permet de toujours enclencher le bon rapport
en fonction du profil des chaussées ;
 un mode de changement de rapports manuel sans débrayage est disponible pour
la conduite sportive ;
 elles disposent de plus de rapports que les boîtes manuelles, ce qui améliore leur
rendement et diminue la consommation en carburant.

Inconvénients :

 consommation de carburant légèrement accrue dans certaines circonstances,


notamment avec les boîtes automatiques de conception ancienne ;
 le glissement du convertisseur de couple sur les boîtes automatiques de
conception ancienne ;
 leur réparation ou leur remplacement est onéreux.

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