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Le réfractomètre,

Technique
XXX
Hélène DAILLY

un outil essentiel

En quelques années, cet appareil Un moyen simple de mesurer l’humi- Q UELQ UES NOTIO N S
est devenu pratiquement indispensable dité du miel est de déterminer l’indice
de réfraction de ce dernier à l’aide d’un Dualité : brix / humidité
pour les apiculteurs. De nombreux réfractomètre. C’est un appareil optique Le degré brix du miel indique la quan-
modèles sont disponibles sur le marché. de précision. Par conséquent, on devrait tité de sucre (en g) contenue dans
Comment fonctionnent-ils et retrouver dans son emballage, lors de 100 g de miel refroidi à 20°C. Il existe
l’achat : certificat d’étalonnage, manuel donc une légère différence entre le degré
quels sont les critères d’un bon choix ? d’utilisation et d’entretien, mise en gar- brix et le pourcentage de matière sèche
de, table de correction de température... d’un miel. L’inverse du brix (100-brix) ne
La teneur en eau du miel est un nous donne donc pas strictement la te-
L’objectif de cet article est de vous aider neur en eau. Plus le miel est minéralisé,
des critères primordiaux lorsqu’on veut en apportant des éléments concrets pour plus il contient de matières autres que
mettre sur le marché un produit choisir un réfractomètre mais également des sucres et plus l’écart entre le vérita-
de qualité. Un miel trop sec montre pour vous en servir correctement. Car ble pourcentage de matière sèche et le
même les meilleurs appareils au monde pourcentage de sucres (degré brix) risque
une viscosité élevée et peut poser ne peuvent compenser une mauvaise de devenir appréciable.
des problèmes lors de la cristallisation, utilisation. Ainsi, il est important de
un miel trop humide risque vérifier périodiquement l’étalonnage Par conséquent, le choix du réfractomè-
et d’appliquer les consignes simples tre doit se faire en fonction du type de
de fermenter... La limite légale fixée d’opération. substance que nous voulons mesurer. Il
par la directive européenne CEE existe des réfractomètres spécifiques
2001/110 est de maximum 20 %. PRIN CIPE pour diverses matrices (vin, jus de fruit,
solution saline, miel...).
Toutefois, bien des apiculteurs Le miel est composé de plusieurs sub-
s’accorderont à dire qu’il ne faut pas stances en solution : des sucres (glucose, L’unité dans laquelle s’exprime la mesure
dépasser une teneur en eau de 18 %. fructose, saccharose...), des acides or- a donc également toute son importance.
ganiques, des minéraux et bien d’autres Nous avons déjà parlé du brix et de l’in-
composés. Selon sa concentration, cha- dice de réfraction, il existe également
cune de ces substances a sa propre in- d’autres unités de mesure telles que le
fluence sur le parcours lumineux. L’indice degré Baumé... Pour nous apiculteurs, la
de réfraction du miel est en quelque sorte mesure en % d’humidité semble la plus
la résultante de chacun de ses consti- intéressante.
tuants. La méthode EHC (European Honey
Commission) pour la détermination de la Echelle de mesure et précision
teneur en eau du miel établit la corréla- Compte tenu de l’utilisation particu-
tion suivante : lière à laquelle est destiné le réfracto-
Tabl. 1 % humidité = [-0,2681-log(nD20-1)]/0,002243 mètre, la lecture doit être dans la zone
TABLE DE CONVERSION où nD20 : indice de réfraction du miel à de l’échelle correspondant à notre do-
IR-BRIX-HUMIDITE (miel) 20°C. maine d’application. On considère que
les miels peuvent avoir une humidité
nD20 Degré brix(1) Teneur en eau(2) comprise entre 13 % et 25 %. Il ne sert
brix (%) 100 - brix (%) (%) donc à rien de posséder un réfractomè-
tre pouvant mesurer des teneurs en eau
1,48295 77,0 23,0 21,4 de 5 % ou encore de 75 %.
1,48552 78,0 220, 20,4
1,48811 79,0 21,0 19,3 Idéalement, l’appareil devrait posséder
1,49071 80,0 20,0 18,3 : calculé en
(1)
un ajustement oculaire pour faciliter
1,49333 81,0 19,0 17,3 g de sucrose / 100 g la lecture de l’échelle et présenter une
1,49597 82,0 18,0 16,3 graduation minimale suffisante et bien
1,49862 83,0 17,0 15,2
(2)
: calculée sur base espacée.
1,50129 84,0 16,0 14,2 de la méthode EHC

• 1-2008 • n°122 • abeilles & cie - CARI


Humidité du miel Réfractomètre : données théoriques

Technique
20°C
NOT IO N D E RÉFRACTIO N ET PRIN CIPE D U RÉFRACTO MÈTRE
10%
11% Vous avez déjà pu observer qu’un bâton plongé partiellement dans l’eau apparaît
12%
---
plié au niveau de la surface. Lorsque la lumière traverse un milieu donné, elle est
Gamme de mesure : 10-23 %

Gamme de mesure : 14-21 %


13%
15% -
déviée. Le type de milieu ainsi que la concentration de ce milieu vont influencer
-
Unité : % d’humidité

Unité : % d’humidité
16% -
14%

Graduation : 0,1%
--
l’angle de déviation.
Graduation : 1%

15%
17% - -
18% -
16% Lois de Snell - Descartes :
--
Lumière incidente Lumière réfléchie
17%
19% -
Le rayon incident, le rayon réfléchi et le
18%
20% -
-- rayon réfracté sont situés dans un même

---
19% Milieu 1 plan.

-
20% n1 Le rayon réfléchi est symétrique au
21% < rayon incident (a).
22% Milieu 2 L’angle d’incidence et l’angle

23% n2 de réfraction vérifient la relation sui-
Lumière réfractée
vante : n1 * sin (a) = n2 * sin (b).
I NF L U E N C E D E L A T EMPÉR AT UR E

La plupart des réfractomètres sont éta- Le rayon de réfraction éclaire une partie
lonnés à 20°C. En pratique, nous tra- du prisme. Au-delà de l’angle limite
Milieu S
vaillons avec la température extérieure alim , le prisme reste dans l’obscurité
nS
et celle-ci peut varier fortement. Il va (réflexion).
Lumière incidente
falloir en tenir compte lors de notre Milieu P
mesure. Certains appareils possèdent nP
une fonction permettant une correction
automatique de la température ; pour
d’autres, il faudra effectuer la correction
manuellement.
Afin de ramener la valeur de l’indice de
réfraction mesuré pour un fluide à une On appelle réfraction le changement de Pour déterminer l’indice de réfraction
température T en degrés Celsius à la va- direction que subit un rayon lumineux d’une substance S, on place cette sub-
leur référencée à 20°C, on peut utiliser en passant d’un milieu optique donné stance sur un prisme P possédant un
une formule mathématique (fonction à un autre. Ce changement est dû à une indice de réfraction connu et élevé (nP >
affine) valable pour de faibles écarts de modification de la vitesse de propaga- nS). D’après les lois de Snell - Descartes,
température (relation donnée par EHC, tion lorsqu’un rayon lumineux incident l’indice de réfraction de la substance est
valable uniquement pour le miel) : frappe une interface. En réalité, la to- défini ainsi : nS = nP x sin(a) / sin(b).
nT = n20 - 0,00023 x (T-20) talité de la lumière ne pénètre pas dans Cependant, le problème d’obtenir exac-
où n = indice de réfraction et le second milieu, une fraction subit le tement a s’avère considérablement sim-
T = température exprimée en phénomène de réflexion. plifié en prenant un angle d’incidence
degrés Celsius. égal à 90° (sin(a) = 1). Sous une in-
Ainsi, on constate qu’une augmentation Ce phénomène de réfraction / réflexion cidence rasante, il y a donc un rayon
de 1°C de la température fait décroître est à la base du fonctionnement du ré- réfracté alim qui s’avère particulièrement
l’indice de réfraction de -2,3 x 10-4. Il fractomètre. Le réfractomètre mesure facile à observer, car plus aucun rayon
faut donc enlever 0,091 % d’humidité par l’angle de réfraction d’un rayon lumi- n’est réfracté dans le prisme P pour des
degré au-dessus de 20°C et ajouter cette neux qui est relié à l’angle d’incidence angles plus grands que alim.
valeur par degré en-dessous de 20°C. selon les lois de Snell - Descartes.

NOT ION D’ IN D ICE D E RÉFRACTIO N


Comme nous venons de le voir, l’indice n d’un milieu caractérise la vitesse de propagation de la lumière dans ce milieu.
Plus précisément, l’indice n d’un milieu est défini par le rapport entre la vitesse de la lumière dans le vide, notée c, et
celle mesurée dans ce milieu, notée v : n = c / v.
L’indice de réfraction dépend de la longueur d’onde considérée et de la température. Afin de préciser ces deux paramètres,
on fait suivre l’indice de réfraction n
• d’un exposant représentant la température
• d’un indice indiquant la nature du rayon lumineux.
Dans la littérature, l’indice de réfraction est souvent donné à 20°C, à la longueur d’onde de référence de la raie D du
sodium (589 nm), il s’écrit donc n20D.

CARI - abeilles & c ie • n°122 • 1-2008 •


Technique
V É R I F ICAT ION vérification). Il vous faudra alors vous tion idéalement proche de 18 % d’humi-
D E L’ÉTAL ONNAG E en procurer une. dité (seuil limite).

Une vérification périodique (annuelle) Dans le cas d’un réfractomètre dont Attention à la correction de température
du réfractomètre doit être réalisée. Pour l’échelle débute au-dessus de zéro, ce sur les solutions de référence : si votre
ce faire, certains appareils sont vendus qui est souvent le cas des réfractomètres appareil possède une correction automa-
avec une trousse d’étalonnage consti- spécifiques au miel (gamme de mesure tique de la température, celle-ci ne pourra
tuée de solutions de référence ou enco- allant de 10 à 20 % d’humidité), le plus pas être utilisée car l’indice de réfraction
re de prismes de verre. Il arrive souvent simple est de recourir à une solution de de ce liquide évolue différemment du miel
que des réfractomètres soient vendus référence vendue par le fournisseur de en fonction de la température (le coeffi-
sans fiche individuelle d’étalonnage l’équipement ou un autre distributeur. cient de correction de température vous
et sans trousse d’étalonnage complète Cette solution de référence est à base est donné par le fabricant).
(solutions de référence et procédure de d’huile et possède un indice de réfrac-

Tabl. 2 Correction à apporter à l’humidité de son miel en fonction de la température.


T E M P É R AT UR E ( °C) 17 18 19 20 21 22 23 24

HU M I D I T É ( % ) +0,273 +0,182 +0,091 0 -0,091 -0,182 -0,273 -0,36 4

E N P R AT IQ U E ...
Nous avons testé trois réfractomètres de poche et nous avons comparé leurs résultats avec un réfractomètre digital de laboratoire
(ATAGO RX 5000). Pour ce faire, nous avons mesuré quatre échantillons couvrant une large gamme d’humidité (14 à 21 %).

Réfractomètre ATAGO Réfractomètre portable Réfractomètre Réfractomètre portable ATAGO


Modèle RX 5000 Modèle RHB-90 portable digital Modèle PAL2
(provenance : Internet) Modèle DRH-300
Données constructeur : Données constructeur : Données constructeur : Données constructeur :
Unité : % humidité Unité : % humidité Unité : % humidité Unité : % brix
Graduation : 0,002 % Graduation : 1 % Graduation : 0,1 % Graduation : 0,2 %
Précision constructeur : 0,01 % Précision constructeur : 1 % Précision constructeur : 0,2 % Précision constructeur : 0,2 %

Données mesurées : Données mesurées : Données mesurées : Données mesurées :


Précision mesurée : référence Précision mesurée : 0,26 % Précision mesurée : 0,16% Précision mesurée : 0,05 %
Justesse mesurée : référence Justesse mesurée : 0,3 % Justesse mesurée : 0,3 % Justesse mesurée : 0,2 %

Prix : > 1.000 € Prix : 50 - 150 € Prix : 399 € Prix : 339 €

Commentaire : Commentaire : Commentaire : Commentaire :


Appareil de mesure de haute Fiabilité correspondant à Fiabilité correspondant à Fiabilité correspondant à l’annonce
précision, utilisé dans les labo- l’annonce du constructeur. l’annonce du constructeur. du constructeur.
ratoires. Facile à manipuler, L’échelle de mesure est Possibilité de calibrer Possibilité de calibrer l’appareil.
offre de très nombreuses un peu large mais suffisante. l’appareil. Pas de correction automatique
options (choix de l’unité, Lecture optique. Correction automatique de température. Lecture digitale.
enregistrement de facteur Possibilité de calibrer l’appareil. de la température. La mesure en brix n’est pas idéale
correcteur...). Correction automatique Lecture digitale. (introduit des risques d’erreurs lors
Très coûteux. de la température. de la transformation des résultats).
Très bon rapport qualité/prix. Il existe cependant un modèle spéci-
fique au miel (Réf. PAL 22S). Un coup
Rem. : il existe toujours de cœur pour la facilité de manipu-
un risque en cas de problème lation (facile à nettoyer sous un jet
lorsqu’on se procure un tel
•Qualité/prix d’eau) et robuste (pas de pièce en
instrument sur Internet.
•Coup de cœur verre risquant de casser).

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