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Velocidad de la luz

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Velocidad de la luz

Tiempo aproximado del recorrido de la luz entre


el Sol y la Tierra: 8 min 20 s

Valores exactos

metros por segundo 299 792 458

Unidades de Planck 1

Valores aproximados

kilómetros por segundo 300 000

millas por segundo 186 000

kilómetros por hora 1 080 000 000

Unidad astronómica por día 173

Duración aproximada del tiempo que tarda la luz en recorrer

Distancia: Tiempo:

un metro 3,34 ns
un kilómetro 3,34 μs

desde la órbita geoestacionaria a la Tierra 119 ms

la longitud del Ecuador terrestre 134 ms

desde la Luna a la Tierra 1,28 segundos

desde el Sol a la Tierra (1 ua) 8,32 min

un parsec 3,26 años

desde Alfa Centauri a la Tierra 4,37 años

desde la galaxia más cercana a la Tierra 25 000 años

a través de la Vía Láctea 100 000 años

desde la galaxia de Andrómeda a la Tierra 2 600 000 años

desde la Tierra hasta el borde del universo 46 500 000 000


observable años

[editar datos en Wikidata]


Un haz de láser en el aire viajando a cerca del 99,97% de la rapidez de la luz en el vacío (el índice
de refraccióndel aire es alrededor de 1,0003).1

La velocidad de la luz en el vacío es una constante universal con el valor 299 792 458
m/s (186 282,397 millas/s),23aunque suele aproximarse a 3·108 m/s. Se simboliza con la
letra c, proveniente del latín celéritās (en español celeridad o rapidez).
El valor de la velocidad de la luz en el vacío fue incluido oficialmente en el Sistema
Internacional de Unidades como constante el 21 de octubre de 1983,4 pasando así
el metro a ser una unidad derivada de esta constante. También se emplea en la definición
del año luz, unidad de longitud equivalente a 9,46·1015 m, ya que la velocidad de la luz
también se puede expresar como 9,46·1015 m/año.
La rapidez a través de un medio que no sea el "vacío" depende de
su permitividadeléctrica, de su permeabilidad magnética, y otras características
electromagnéticas. En medios materiales, esta velocidad es inferior a c y queda codificada
en el índice de refracción. En modificaciones del vacío más sutiles, como espacios
curvos, efecto Casimir, poblaciones térmicas o presencia de campos externos, la velocidad
de la luz depende de la densidad de energía de ese vacío.5

Índice

 1Descripción
 2Definición del metro
 3Comunicaciones
 4Física
o 4.1Velocidad constante para todos los marcos de referencia
o 4.2Velocidad física y velocidad coordenada de la luz
o 4.3Interacción con materiales transparentes
o 4.4Más rápida que la luz
o 4.5Experimentos para retardar la luz
 5Historia
o 5.1Islam
o 5.2Hinduismo
o 5.3Europa
o 5.4Medición de la velocidad de la luz
 5.4.1Primeros intentos
 5.4.2Primeras mediciones
 5.4.3Medidas directas
o 5.5Relatividad
 6Véase también
 7Referencias
o 7.1Referencias históricas
o 7.2Referencias modernas
 8Enlaces externos

Descripción[editar]
De acuerdo con la física moderna toda radiación electromagnética (incluida la luz visible)
se propaga o mueve con una rapidez constante en el vacío, conocida común —aunque
impropiamente[cita requerida]— como "velocidad de la luz" (magnitud vectorial), en vez de
"rapidez de la luz" (magnitud escalar). Esta es una constante física denotada como c. La
rapidez c es también la rapidez de la propagación de la gravedad en la teoría general de la
relatividad.
Una consecuencia que se obtiene a partir de las leyes del electromagnetismo (tales como
las ecuaciones de Maxwell) es que la rapidez c de la radiación electromagnética no
depende de la rapidez del objeto que emite tal radiación. Así, por ejemplo, la luz emitida
por una fuente de luz que se mueve muy rápidamente, viajaría con la misma rapidez que la
luz proveniente de una fuente estacionaria (aunque el color, la frecuencia, la energía y
el momentum de la luz cambiarán; fenómeno que se conoce como efecto Doppler).
Si se combina esta observación con el principio de relatividad, se concluye que todos los
observadores medirán la rapidez de la luz en el vacío como una misma cantidad, sin
importar el marco de referencia del observador o la rapidez del objeto que emite la luz.
Debido a esto, se puede ver a c como una constante física fundamental. Este hecho,
entonces, puede ser usado como base en la teoría de la relatividad especial. La constante
es la rapidez c, en vez de la luz en sí misma, lo cual es fundamental para la relatividad
especial. De este modo, si la luz es de alguna manera retardada para viajar a una rapidez
menor de c, esto no afectará directamente a la teoría de la relatividad especial.
Observadores que viajan con gran rapidez encontrarán que las distancias y los tiempos se
distorsionan de acuerdo con la transformación de Lorentz. Sin embargo, las
transformaciones distorsionan tiempos y distancias de manera que la rapidez de la luz
permanece constante. Una persona viajando con una rapidez cercana a c también
encontrará que los colores de la luz al frente se tornan azules y atrás se tornan rojos.
Si la información pudiese viajar más rápido que c en un marco de referencia,
la causalidad sería violada: en otros marcos de referencia, la información sería recibida
antes de ser mandada; así, la causa podría ser observada después del efecto. Debido a
la dilatación del tiempo de la relatividad especial, el cociente del tiempo percibido entre un
observador externo y el tiempo percibido por un observador que se mueve cada vez más
cerca de la rapidez de la luz se aproxima a cero. Si algo pudiera moverse más
rápidamente que la luz, este cociente no sería un número real. Tal violación de la
causalidad nunca se ha observado.

Un cono de luz define la ubicación que está en contacto causal y aquellas que no lo están.
Para exponerlo de otro modo, la información se propaga de y hacia un punto de regiones
definidas por un cono de luz. El intervalo AB en el diagrama a la derecha es de "tipo
tiempo" (es decir, hay un marco de referencia en el que los acontecimientos A y B ocurren
en la misma ubicación en el espacio, separados solamente por su ocurrencia en tiempos
diferentes, y si A precede a B en ese marco entonces A precede a B en todos los marcos:
no hay marco de referencia en el cual el evento A y el evento B ocurren simultáneamente).
De este modo, es hipotéticamente posible para la materia (o la información) viajar de A
hacia B, así que puede haber una relación causal (con A la causa y B el efecto).
Por otra parte, el intervalo AC es de "tipo espacio"[cita requerida] (es decir, existe un marco de
referencia donde el evento A y el evento C ocurren simultáneamente). Sin embargo,
también existen marcos en los que A precede a C, o en los que C precede a A. Confinando
una manera de viajar más rápido que la luz, no será posible para ninguna materia (o
información) viajar de A hacia C o de C hacia A. De este modo no hay conexión causal
entre A y C.
En acuerdo con la definición actual, adoptada en 1983, la rapidez de la luz es exactamente
299 792 458 m/s (aproximadamente 3 × 108metros por segundo, 300 000 km/s o 300 m
por millonésima de s).

El valor de c define la permitividad eléctrica del vacío ( ) en unidades del SIU como:

La permeabilidad magnética del vacío ( ) no es dependiente de c y es definida en


unidades del SIU como:

.
Estas constantes aparecen en las ecuaciones de Maxwell, que describen
el electromagnetismo y están relacionadas por:

Las distancias astronómicas son normalmente medidas en años luz (que es la


distancia que recorre la luz en un año, aproximadamente 9.46 × 1012 km
(9.46 billones de km).

Definición del metro[editar]


Artículo principal: Metro

Históricamente, el metro había sido definido como la diezmillonésima parte de


la longitud del arco de meridiano terrestre comprendido entre el polo norte y el
ecuador a través de París, con referencia a la barra estándar, y con referencia
a una longitud de onda de una frecuencia particular de la luz.
En 1967 la XIII Conferencia General de Pesos y Medidas definió el segundo
del tiempo atómico como la duración de 9 192 631 770  períodos de radiación
correspondiente a la transición entre dos niveles hiperfinos del estado
fundamental del átomo cesio-133, que en la actualidad sigue siendo la
definición del segundo.
En 1983 la Conferencia General de Pesos y Medidas resolvió modificar la
definición del metro como unidad de longitud del Sistema Internacional,
estableciendo su definición a partir de la velocidad de la luz:6
"The metre is the length of the path travelled by light in vacuum during a
time interval of 1/299 792 458 of a second."
(El metro es la longitud del trayecto recorrido por la luz en el vacío durante
un intervalo de tiempo de 1/299 792 458 de un segundo)

En consecuencia, este reajuste efectuado en la definición del metro permite


que la velocidad de la luz tenga un valor exacto de 299 792 458 m/s cuando se
expresa en metros/segundo. Esta modificación aprovecha de forma práctica
una de las bases de la teoría de la relatividad de Einstein, que establece que
la magnitud de la velocidad de la luz en el vacío es independiente del sistema
de referencia utilizado para medirla.
La motivación en el cambio de la definición del metro, así como todos los
cambios en la definición de unidades, fue proveer una definición precisa de la
unidad que pudiese ser fácilmente usada para calibrar homogéneamente
dispositivos en todo el mundo. La barra estándar no era práctica en este
sentido, ya que no podía ser sacada de su cámara o utilizada por dos
científicos al mismo tiempo. También era propensa a cambios significativos en
su longitud debido a variaciones de temperatura, desgaste de los extremos,
oxidación, etc., incompatible con la exactitud necesaria para establecer una de
las unidades básicas del Sistema Internacional de unidades.

Velocidad física y velocidad coordenada de la luz[editar]


Artículo principal: Velocidad coordenada de la luz

Debe tenerse presente, especialmente si se consideran sistemas de referencia no


inerciales, que la observación experimental de constancia de la luz se refiere a la velocidad
física de la luz. La diferencia entre ambas magnitudes ocasionó ciertos malentendidos a
los teóricos de principios de siglo XX. Así Pauli llegó a escribir:
No se puede hablar ya del carácter universal de la constancia de la velocidad de la luz en el vacío
puesto que la velocidad de la luz es constante solo en los sistemas de referencia de Galileo 7
Sin embargo, ese comentario es cierto predicado de la velocidad coordenada de la luz
(cuya definición no involucra los coeficientes métricos del tensor métrico), sin embargo,
una definición adecuada de velocidad física de la luz involucrando las componentes del
tensor métrico de sistemas de referencia no inerciales lleva a que la velocidad física sí sea
constante.

Interacción con materiales transparentes[editar]

Refracción de la luz.

El índice de refracción de un material indica cuán lenta es la velocidad de la luz en ese


medio comparada con el vacío. La disminución de la velocidad de la luz en los materiales
puede causar el fenómeno denominado refracción, como se puede observar en un prisma
atravesado por un rayo de luz blanca formando un espectro de colores y produciendo su
dispersión.
Al pasar a través de los materiales, la luz se propaga a una velocidad menor que c,
expresada por el cociente denominado «índice de refracción» del material.
La rapidez de la luz en el aire es solo levemente menor que c. Medios más densos, como
el agua y el vidrio, pueden disminuir más la rapidez de la luz, a fracciones como 3/4 y 2/3
de c. Esta disminución de velocidad también es responsable de doblar la luz (modificando
su trayectoria según un quiebro con un ángulo dado) en una interfase entre dos materiales
con índices diferentes, un fenómeno conocido como refracción. Esto se debe a que dentro
de los medios transparentes, la luz en tanto que onda electromagnética interacciona con la
materia, que a su vez produce campos de respuesta, y la luz a través del medio es el
resultado de la onda inicial y la respuesta de la materia. Esta onda electromagnética que
se propaga en el material tiene una velocidad de propagación menor que la luz en el vacío.
El índice de refracción "n" de un medio viene dado por la siguiente expresión, donde "v" es
la velocidad de la luz en ese medio (debido a que, como ya se ha señalado, la velocidad
de la luz en un medio es menor que la velocidad de la luz en el vacío):

Ya que la velocidad de la luz en los materiales depende del índice de refracción, y el


índice de refracción depende de la frecuencia de la luz, la luz a diferentes frecuencias
viaja a diferentes velocidades a través del mismo material. Esto puede causar
distorsión en ondas electromagnéticas compuestas por múltiples frecuencias; un
fenómeno llamado dispersión.
Los ángulos de incidencia (i) y de refracción (r) entre dos medios, y los índices de
refracción, están relacionados por la Ley de Snell. Los ángulos se miden con respecto
al vector normal a la superficie entre los medios:

A escala microscópica, considerando la radiación electromagnética como una


partícula, la refracción es causada por una absorción continua y re-emisión de
los fotones que componen la luz a través de los átomos o moléculas por los que está
atravesando. En cierto sentido, la luz por sí misma viaja solo a través del vacío
existente entre estos átomos, y es obstaculizada por los átomos. Alternativamente,
considerando la radiación electromagnética como una onda, las cargas de cada átomo
(primariamente electrones) interfieren con los campos eléctricos y electromagnéticos
de la radiación, retardando su progreso.

Más rápida que la luz[editar]


Véase también: Superlumínico

Una evidencia experimental reciente demuestra que es posible para la velocidad de


grupo de la luz exceder c. Un experimento hizo que la velocidad de grupo de
rayos láser viajara distancias extremadamente cortas a través de átomos de cesio a
300 veces c. Sin embargo, no es posible usar esta técnica para
transferir información más rápido que c: la rapidez de la transferencia de información
depende de la velocidad frontal (la rapidez en la cual el primer incremento de un pulso
sobre cero la mueve adelante) y el producto de la velocidad agrupada y la velocidad
frontal es igual al cuadrado de la velocidad normal de la luz en el material.
El exceder la velocidad de grupo de la luz de esta manera, es comparable a exceder la
velocidad del sonido emplazando personas en una línea espaciada equidistantemente,
y pidiéndoles a todos que griten una palabra uno tras otro con intervalos cortos, cada
uno midiendo el tiempo al mirar su propio reloj para que no tengan que esperar a
escuchar el grito de la persona previa.
La rapidez de la luz también puede parecer superada en cierto fenómeno que
incluye ondas evanescentes, tales como túneles cuánticos. Los experimentos indican
que la velocidad de fase de ondas evanescentes pueden exceder a c; sin embargo,
parecería que ni la velocidad agrupada ni la velocidad frontal exceden c, así, de nuevo,
no es posible que la información sea transmitida más rápido que c.
En algunas interpretaciones de la mecánica cuántica, los efectos cuánticos pueden ser
retransmitidos a velocidades mayores que c (de hecho, la acción a distancia se ha
percibido largamente como un problema con la mecánica cuántica: ver paradoja EPR).
Por ejemplo, los estados cuánticos de dos partículas pueden estar enlazados, de
manera que el estado de una partícula condicione el estado de otra partícula
(expresándolo de otra manera, uno debe tener un espín de +½ y el otro de -½). Hasta
que las partículas son observadas, estas existen en una superposición de dos estados
cuánticos (+½, –½) y (–½, +½). Si las partículas son separadas y una de ellas es
observada para determinar su estado cuántico, entonces el estado cuántico de la
segunda partícula se determina automáticamente. Si, en algunas interpretaciones de
mecánica cuántica, se presume que la información acerca del estado cuántico es local
para una partícula, entonces se debe concluir que la segunda partícula toma su estado
cuántico instantáneamente, tan pronto como la primera observación se lleva a cabo.
Sin embargo, es imposible controlar qué estado cuántico tomará la primera partícula
cuando sea observada, así que ninguna información puede ser transmitida de esta
manera. Las leyes de la Física también parecen prevenir que la información sea
transmitida a través de maneras más astutas, y esto ha llevado a la formulación de
reglas tales como el teorema de no clonación.
El llamado movimiento superluminar también es visto en ciertos objetos astronómicos,
tales como los jet de Galaxia activa, galaxias activas y cuásares. Sin embargo, estos
jets no se mueven realmente a velocidades excedentes a la de la luz: el movimiento
aparente superluminar es una proyección del efecto causado por objetos moviéndose
cerca de la velocidad de la luz en un ángulo pequeño del horizonte de visión.
Aunque puede sonar paradójico, es posible que las ondas expansivas se hayan
formado con la radiación electromagnética, ya que una partícula cargada que viaja a
través de un medio insolado, interrumpe el campo electromagnético local en el medio.
Los electrones en los átomos del medio son desplazados y polarizados por el campo
de la partícula cargada, y los fotones que son emitidos como electrones se restauran a
sí mismos para mantener el equilibrio después de que la interrupción ha pasado (en
un conductor, la interrupción puede ser restaurada sin emitir un fotón).
En circunstancias normales, estos fotones interfieren destructivamente unos con otros
y no se detecta radiación. Sin embargo, si la interrupción viaja más rápida que los
mismos fotones, los fotones interferirán constructivamente e intensificarán la radiación
observada. El resultado (análogo a una explosión sónica) es conocido como radiación
Cherenkov.
La habilidad de comunicarse o viajar más rápido que la luz es un tema popular en la
ciencia ficción. Se han propuesto partículas que viajan más rápido que la
luz, taquiones, doblados[cita requerida] por la física de partículas, aunque nunca se han
observado.
Algunos físicos (entre ellos João Magueijo y John Moffat) han propuesto que en el
pasado la luz viajaba mucho más rápido que a la velocidad actual. Esta teoría se
conoce como velocidad de la luz variable, y sus proponentes afirman que este
fenómeno tiene la habilidad de explicar mejor muchos enigmas cosmológicos que su
teoría rival, el modelo inflacionario del universo. Sin embargo, esta teoría no ha
ganado suficiente aceptación.
En septiembre de 2011, en las instalaciones del CERN en Ginebra, del laboratorio
subterráneo de Gran Sasso (Italia), se observaron unos neutrinos que aparentemente
superaban la velocidad de la luz, llegando (60.7 ± 6.9 (stat.) ± 7.4 (sys.))
nanosegundos antes (que corresponde a unos 18 metros en una distancia total de 732
kilómetros).8 Desde el primer momento, la comunidad científica se mostró escéptica
ante la noticia, ya que varios años antes, el proyecto Milos de la Fermilab de Chicago
había obtenido resultados parecidos que fueron descartados porque el margen de
error era demasiado alto.9 Y, efectivamente, en este caso también resultó ser un error
de medición.1011 En febrero de 2012, los científicos del CERN anunciaron que las
mediciones habían sido erróneas debido a una conexión defectuosa.12

Experimentos para retardar la luz[editar]


Fenómenos refractivos tales como el arco iris tienden a retardar la velocidad de la luz
en un medio (como el agua, por ejemplo). En cierto sentido, cualquier luz que viaja a
través de un medio diferente del vacío viaja a una velocidad menor que c como
resultado de la refracción. Sin embargo, ciertos materiales tienen un índice de
refracción excepcionalmente alto: en particular, la densidad óptica del condensado de
Bose-Einstein puede ser muy alta.
En 1999, un equipo de científicos encabezados por Lene Hau pudo disminuir la
velocidad de un rayo de luz a cerca de 17 m/s, y en 2001pudieron detener
momentáneamente un rayo de luz.13
En 2003, Mijaíl Lukin, junto con científicos de la Universidad Harvard y el Instituto de
Física Lébedev (de Moscú), tuvieron éxito en detener completamente la luz al dirigirla
a una masa de gas rubidio caliente, cuyos átomos, en palabras de Lukin, se
comportaron como «pequeños espejos» debido a los patrones de interferencia en dos
rayos de contro