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Física Conceptual
Segunda Edición
Paul G. Hewitt

Capítulo 33: Campo y Potencial Eléctricos

El espacio que rodea a un imán potente es distinto de cómo sería si el imán no estuviese allí. Coloca una horquilla en
dicho espacio y verás que se mueve. El espacio que rodea a un hoyo negro es distinto de cómo sería si el hoyo negro
no estuviese allí. Colócate en dicho espacio y no vivirás para contarlo. De manera análoga, el espacio que rodea a una
concentración de carga eléctrica es diferente de cómo sería si la carga no estuviese allí. Si te paseas junto a la esfera
cargada de una máquina electrostática – por ejemplo, de un generador de Van de Graaff – puedes sentir la carga. El
vello de tu cuerpo se eriza; sólo un poco si te encuentras a más de un metro de distancia del aparato y más si te
acercas a él. El espacio que rodea a cada uno de estos objetos – el imán, el hoyo negro y la carga eléctrica – se ve
alterado: decimos que contiene un campo de fuerza.

33.1 Campo eléctrico


El campo de fuerzas que rodea a una masa es un campo gravitacional. Si lanzas al aire una pelota, ésta describe una
trayectoria curva. El capítulos anteriores mostramos que la trayectoria de la pelota se curva debido a que existe una
interacción entre la pelota y la Tierra...o entre sus centros de gravedad, para ser exactos. Los centros de gravedad
están bastante alejados, así que se trata de una “acción a distancia”.

La idea de que dos objetos que no estaban en contacto pudiesen ejercer fuerzas uno sobre el otro incomodaba a Isaac
Newton y a muchos otros. El concepto de campo elimina el factor distancia. La pelota está continuamente en contacto
con el campo. Podemos decir que la trayectoria de la pelota se curva porque interactúa con el campo gravitacional de
la Tierra. Es usual considerar que los cohetes y las sondas espaciales lejanos interactúan con campos gravitacionales y
no con las masas de la Tierra y otros cuerpos astronómicos que dan lugar a dichos campos.

Del mismo modo en que el espacio que rodea a la Tierra o a cualquier otra masa está lleno de un campo gravitacional,
el espacio que rodea a toda carga eléctrica está lleno de un campo eléctrico: una especie de aura que se extiende por el
espacio. En la figura 33-2 una fuerza gravitacional mantiene a un satélite en órbita alrededor de un planeta y una
fuerza eléctrica mantiene a un electrón en órbita alrededor de un protón. En ambos casos no hay contacto entre los
objetos, por lo que las fuerzas “actúan a distancia”. El términos del concepto de campo podemos decir que el satélite
y el electrón interactúan con los campos de fuerza del planeta y el protón, y que siempre están en contacto con dichos
campos. En otras palabras, podemos describir la fuerza que ejerce una carga eléctrica sobre otra como la interacción
entre una carga y el campo eléctrico de la otra.

Satélite Electrón
Planeta
Protón *

Figura 33-2
Tanto el satélite como el electrón
experimentan fuerzas; ambos se encuentran en
campos de fuerzas
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El campo eléctrico tiene tanto magnitud como dirección. Su magnitud (intensidad) puede medirse a partir del efecto
que produce sobre las cargas que se encuentran en su dominio. Imagina una pequeña “carga de prueba” positiva en un
campo eléctrico. Allí donde sea mayor la fuerza que se ejerce sobre la carga de prueba, el campo eléctrico será mayor.
En los puntos en los que es débil la fuerza que se ejerce sobre la carga de prueba, el campo será débil*1

Por convención, la dirección del campo eléctrico en un punto cualquiera es la dirección de la fuerza eléctrica que se
ejerce sobre una pequeña carga de prueba positiva ubicada en el punto considerado. Así pues, si la carga que produce
el campo es positiva, el campo apunta hacia fuera de la carga. Si la carga que produce el campo es negativa, el campo
apunta hacia esa carga. (Ten cuidado de distinguir la pequeña carga de prueba hipotética de la carga que produce el
campo.)

33.2 Líneas de campo eléctrico

Dado que el campo eléctrico tiene tanto magnitud como dirección, se trata
de una cantidad vectorial que puede representarse por medio de un vector.
La partícula de carga negativa que aparece en la figura 33-3 arriba está
rodeada de vectores dirigidos hacia adentro. (Si la carga tuviese carga
positiva, los vectores estarían dirigidos hacia fuera. Los vectores apuntan
siempre en la dirección de la fuerza que se ejercería sobre una carga de
prueba positiva.) La longitud de los vectores indica la magnitud o
intensidad del campo del campo. El campo eléctrico es mas intenso en los
puntos en que los vectores son mas largos que en aquellos en los que los
vectores son cortos. Si quisieras representar la totalidad de un campo
eléctrico por medio de vectores tendrías que trazar un vector en cada uno de
los puntos del espacio que rodea la carga. ¡El diagrama sería
completamente ilegible!

Una forma más útil de representar el campo eléctrico es usando líneas de


campo eléctrico, también llamadas líneas de fuerza (figura 33-3 abajo). El
campo es débil en los puntos en que las líneas están más separadas. Las líneas
correspondientes a una sola carga se prolongan hasta el infinito, mientras que
para dos o más cargas opuestas las líneas emanan de una carga positiva y
terminan en una carga negativa. En la figura 33-4 se muestran algunas
configuraciones del campo eléctrico.

En la figura 33.5 se muestran fotografías de algunos patrones de campo.


Estas imágenes muestran trozos de hilo suspendidos en un baño de aceite
alrededor de conductores cargados. Los extremos de los trozos de hilo se
cargan por inducción y tienden a alinearse con las líneas de campo, como las
limaduras de hierro en un campo magnético. En las fotografías (a) y (b)
vemos las líneas de campo características de un solo par de cargas puntuales.
Figura 33-3: Representaciones del campo
eléctrico alrededor de una carga eléctrica
negativa. A) Representación vectorial; b)
representación en términos de líneas de fuerzas

1
*La intensidad del campo eléctrico es una medida de la fuerza que se ejerce sobre una pequeña carga de prueba. (La carga de prueba debe ser lo
bastante pequeña para no ejercer una fuerza capaz de mover la carga original alterando el campo que queremos medir). Si en un punto del espacio
se ejerce una fuerza F sobre una carga de prueba q, el campo eléctrico E en dicho punto es
G
G F
E=
q
La intensidad del campo eléctrico puede medirse en unidades de newtons por coulomb (N/C) o, de manera equivalente, volts por metros (V/M).
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a b

c d
Figura 33-5: Trozos de hilo delgado suspendidos en un baño de aceite alrededor de diversos conductores cargados que
se alinean en la dirección del campo. (a) Cargas iguales del mismo signo. (b) Cargas iguales de signos contrarios. (c)
Cilindro y placas de cargas opuestas. (d) Placas de cargas opuestas.

Las placas paralelas de cargas opuestas mostradas en (d) se comportan como dos hilos de cargas opuestas. La suma de
sus campos produce las líneas de campo resultantes que aparecen entre las placas. Salvo en la región cercana a los
extremos, el campo que se produce entre las placas es de intensidad constante. Observemos que los hilos que se
encuentran dentro del cilindro en c) no están alineados. El campo eléctrico es nulo en el interior de un conductor. El
conductor protege su interior del campo externo como un escudo.

Si nuestro interés por las fuerzas eléctricas se restringiese a la fuerza que produce una carga puntual aislada, el
concepto de campo eléctrico sería de utilidad limitada. La fuerza entre dos cargas puntuales está descrita por la Ley
de Coulomb. Pero en la mayoría de los casos las cargas se extienden sobre una gran variedad de superficies. Además
las cargas se mueven. Este movimiento se transmite a las cargas vecinas por medio de cambios en el campo eléctrico.