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Mitos y realidades del

impacto del arsénico


Es más cercano de lo que imaginamos a nuestra vida
cotidiana. El impacto de este elemento químico en el
organismo depende de su forma y dosis

El bacteriólogo alemán Paul Ehrlich estaba convencido de que


el arsénico era la clave para curar la sífilis y así lo fue hasta
antes de la llegada de la penicilina. El arsénico aún es utilizado
en la industria farmecéutica para la fabricación de
algunos medicamentos contra el cáncer, entre otros; sin
embargo, la sombra de su letalidad es innegable.

Insípido, incoloro e insaboro: la solución para el crimen


perfecto. Desde la Edad Media, su popularidad como el veneno
ideal se empezó a consolidar por sus características de difícil
detección; sin embargo, para hablar de este fascinante elemento
químico, se requiere desmenuzar una enorme gama de grises
entre el blanco y el negro que lo enmarcan.

El arsénico es un elemento natural catalogado en la tabla


periódica como metaloide; esto significa que puede
presentar características tanto de los metales como de los no
metales. Es liberado al ambiente por el vulcanismo, la erosión
de los depósitos minerales que contienen arsénico y por
diversos procesos industriales.

La doctora Margarita Eugenia Gutiérrez Ruiz, académica de


la Facultad de Química y del Instituto de Geografía de la
UNAM, señala que el arsénico es un elemento muy complejo
químicamente y está clasificado como benéfico. Explica que los
elementos están divididos en esenciales, tóxicos y benéficos.
Los esenciales son aquellos cuya falta lleva a la falla de
alguna función vital; mientras que los tóxicos son los que no
tienen ninguna función para la vida y su presencia es siempre
dañina.

Se consideran benéficos a los que en pequeñas cantidades


pueden llegara a ser favorables para el funcionamiento
del organismo humano. Gutiérrez menciona algunos estudios
con modelos animales, como los ratones, en los que se ha visto
que sin nada de arsénico se quedan sin pelo, pero todavía no se
ha demostrado que el arsénico sea esencial para una función.

Sin embargo, su presencia es más frecuente de lo que


pudiéramos pensar. Aunque muchos de sus usos industriales
están en desuso, aún es muy popular el arseniuro de
galio como un importante material semiconductor. Se usa en la
construcción de diodos láser y LED. Según datos de la OMS las
personas que fuman tabaco también pueden estar expuestas
al arsénico inorgánico que contiene el tabaco natural, ya que
las plantas de tabaco absorben el arsénico presente de forma
natural en el suelo; pero nada comparado con respirar
arsina (AsH3) un sólo segundo, lo que provocaría la muerte
inmediata.
Por otro lado, el riesgo de exposición al arsénico era mucho
mayor hace unos años, cuando había costumbre de tratar
las plantas con insecticidas a base de arseniato de plomo, sin
embargo el elemento aún sigue presente en varios productos de
la industria agrícola, como pesticidas y defoliantes.

Inclusive a los alimentos de ganado a veces se les añade


arsénico y mucha de la comida que consumimos tiene arsénico,
como camarones, cereales, sardinas y aves de corral, entre
otros, pero en general en formas orgánicas que no son
tóxicas y son desechadas con relativa facilidad por el
organismo. Finalmente todos los elementos pueden ser tóxicos,
pero es cuestión de las dosis, pues como dicen ‘hasta el agua
ahoga’”

El arsénico está presente de forma natural en las aguas


subterráneas de varios países. La OMS nombra a Bangladesh,
Argentina, Chile, China, India, EU y México, como algunos de los
más importantes en este aspecto.La también coordinadora
del Proyecto Residuos Peligrosos del Grupo de
Biogeoquímica Ambiental de la FQ y responsable de éste
laboratorio, señala hay dos tipos de agua subterránea, la que se
recarga cada año por la lluvia y la que lleva mucho tiempo y que
es más profunda. En esta última se encuentran más fácilmente
minerales que contienen arsénico de manera natural, como
la senopirita, que se disuelve por el hidrotermalismo.

Puntualiza que el arsénico tiene muchas formas y químicamente


las más importantes son As +3 y As +5. “Si consideramos a
los electrones como dinero, el arsénico 3 sería muy rico, lo que
también significa que es mucho más tóxico que el 5”, subraya y
agrega que normalmente si hay oxígeno en el agua, el arsénico
está empobrecido en electrones, pero en muchas regiones el
arsénico en agua geológica puede estar como 3.

Según investigaciones de la FAO, las aguas superficiales son


cada vez más escasas o cargadas de patógenos y vertidos
industriales, así que se ha extendido el uso de aguas
subterráneas, sin embargo la sobrecaptación ha alterado, en
cierta forma, el curso de las corrientes subterráneas; de modo
que el agua ahora corre con mayor facilidad a través
de sedimentos ricos en arsénico. Esto sobre todo se ha hecho
evidente en lugares de Asia que no han podido controlar el
impacto natural de esta fuente, como Bangladesh.

La química explica que este país asiático siempre había tenido


problemas de arsénico, pero el sistema natural lo retenía en los
óxidos de hierro. El problema se hizo más evidente con una
temporada de fuertes lluvia que ocasionó que se acabara el
oxígeno en el acuífero, por lo que disminuyó el hierro y se
disolvió el arsénico.

¿Cuándo el arsénico se convierte en nocivo para el organismo?


La doctora señala que habría que pensar en cuánto entra al
organismo, qué forma química tiene, cuál es el periodo de
exposición y la capacidad del organismo individual para absorberlo
y desecharlo porque hay gente que ha vivido en zonas con arsénico
que incluso lo desecha más fácilmente.
Recientemente este tipo de cuestionamientos se puso sobre la
mesa con más fuerza ante la noticia de que la
empresa Peñafiel vendía su agua mineral con mayores niveles de
arsénico que los recomendados, aunque finalmente las pruebas
realizadas por Profeco revelaron que cumplía con los estándares de
México.
En un reciente comunicado, la empresa dijo que en el producto
se encontraron entre 0.004 y 0.005 miligramos por litro en el agua
mineral sin sabor, según lo que se encuentra establecido en la NOM-
201-SSA1-2015. La norma establece la presencia máxima de arsénico
en agua en 0.01 miligramos por litro.
En un reciente comunicado, la empresa dijo que en el producto
se encontraron entre 0.004 y 0.005 miligramos por litro en el agua
mineral sin sabor, según lo que se encuentra establecido en la NOM-
201-SSA1-2015. La norma establece la presencia máxima de arsénico
en agua en 0.01 miligramos por litro.
La especialista señala que se establecen los límites basados en
los datos científicos existentes y en este sentido la recomendación de
la OMS está en 10 partes por millón de microgramos por litro. “De
hecho, en EU hay una asociación de consumidores que puso tres
como nivel más seguro, pero todos estos están lejos del límite mínimo
de reporte de daños que es 170”.
Los síntomas agudos por intoxcación por arsénico enunciados
por la OMS incluyen vómitos, dolor abdominal y diarrea. A los que le
siguen entumecimiento u hormigueo en las manos y los pies
o calambres musculares y, en casos extremos, la muerte. La
especialista señala que curiosamente muchas personas empezaron a
reportar sintomatologías después de la noticia, pero más como
una ola de pánico que efectos reales de una intoxicación.

Gutiérrez señala que se tendrían que haber estado tomando


entre seis y siete botellas de 600 mililitros de agua mineral
diariamente durante un largo periodo para sufrir algún
síntoma (por ejemplo, similar a un dolor de gangrena), además de
que se reportarían los problemas ligados a la ingesta exagerada de
todas las otras sales que se estarían consumiendo.
“El arsénico ciertamente es el rey de los venenos, pero en casa
tenemos muchos otros venenos no reconocidos, por ejemplo poca
gente entiende que el azúcar es un veneno terrible. En ocasiones todo
es una cuestión de percepción y riesgo”, señala la especialista, sin
embargo agrega que "esto no le quita a la emprea la responsabilidad
de tener asesoria científica e información transparente con datos”,
señala y especifica que generalmente los procesos que quitan
arsénico también eliminan otros elementos que sí son favorables
para la salud y están integrados en este tipo de agua.
La contaminación por metales pesados en México es un
problema debido a la actividad antrópica, específicamente
la minería. Los metales contaminantes más importantes en México,
dada su toxicidad y abundancia son: mercurio, arsénico, plomo y
cromo. Entre los sitios más afectados por las altas concentraciones de
metales pesados en suelos se encuentran los estados de Querétaro,
Hidalgo y San Luis Potosí.
A pesar de este problema, el panorama de la contaminación
industrial no parece tener relación con el arsénico naturalmente
existente en las aguas profundas y especificamente de las zonas
donde están ubicadas las plantas de Peñafiel. La investigadora apunta
que le ha tocado ver contaminación de arsénico por residuos de otras
empresas, pero esto generalmente sucede en suelos y la mayoría de
las veces que se ha encontrado arsénico en aguas profundas tiene
que ver con fuentes naturales donde aparece ligado al fluor.
En nuestro país son identificadas este último tipo de zonas en
Michoacán, Jalisco, Zacatecas, Durango y Coahuila. En estos sitios
son claros los problemas de arsiniosis por el agua que utilizan
comunmente.
Los procesos para bajar los contenidos de arsénico son
múltiples. La OMS enumera algunos, como oxidación, coagulación-
precipitación, absorción, intercambio de iones y diversas
técnicas de membranas. Hay un número creciente de opciones
eficaces y baratas para eliminar el arsénico con suministros
accesibles.
“Finalmente algo que es necesario recalcar a la industria que
estuvo implicada en esta noticia es que le sale más barato generar
datos científicos. La ciencia puede ayudar a saber realmente qué
están haciendo, cómo la hacen y cómo lo pueden mejorar, porque
ahora probablemente quitar la idea de un producto dañino sea más
complejo, pues se genera la idea de temor hacia algo y el pánico es
siempre más difícil de controlar”
Informe del Banco Mundial alerta
presencia de arsénico en el agua de
83 localidades de Chile
El último informe del Banco Mundial, llamado “Calidad desconocida: La crisis
invisible del agua”, detalla el nivel de contaminación del agua potable en 72 países
alrededor del mundo, y los diferentes componente tóxicos que contienen, advirtiendo
del peligro que representa el nivel de nitrato, salinidad, arsénico, oxígeno y restos de
medicamentos y plásticos, entre otros.

El documento muestra que en prácticamente todos los rincones del mundo el agua
experimenta algún grado de contaminación, presente en ríos, lagos y napas subterráneas.
Por ejemplo, en Europa, este riesgo es alto, principalmente para la agricultura y
ganadería. En España, una de cada siete napas está contaminada. En África y Asia,
debido al nitrato, niños recién nacidos, se han visto afectados en torno a crecimiento y
desarrollo cerebral.

“El agua limpia es un factor clave para el crecimiento económico. El deterioro de la


calidad del agua frena ese crecimiento, empeora las condiciones de salud, reduce la
producción de alimentos y exacerba la pobreza en muchos países”, señaló David Malpass,
presidente del Grupo Banco Mundial, en un comunicado del organismo. “Los gobiernos
deben tomar medidas urgentes para contribuir a resolver el problema de la contaminación del
agua, de modo que los países puedan crecer más rápidamente en forma equitativa y
ambientalmente sostenible”, añadió.
¿CUÁNTO ARSÉNICO SE PRODUCE EN EL
MUNDO Y EN CHILE?

A nivel mundial, la extracción de arsénico ligada al cobre durante el 2013 fue de 82.000 toneladas y
para el 2020 se proyecta en 162.000 toneladas (Grupo Internacional de Estudios del Cobre, ICSG,
por su sigla en inglés).

En Chile se proyecta una extracción anual de entre 30 y 40 mil toneladas de arsénico en la zona
norte, asociadas fundamentalmente al cobre.

¿POR QUÉ HOY HAY MÁS ARSÉNICO QUE


ANTES?
Hoy se extrae más arsénico que antes debido al agotamiento de los minerales de más alta ley de
cobre y sin impurezas, lo que obliga a explotar yacimientos de mayor profundidad con más arsénico.
Esto conlleva procesos adicionales que generan efluentes y residuos con impurezas, los que deben
ser tratados para minimizar su impacto en el medio ambiente

¿CUÁL ES LA RELACIÓN DEL ARSÉNICO CON


LA MINERÍA DEL COBRE?
En la corteza terrestre, los minerales están mezclados en forma natural. El cobre se extrae junto a
otros elementos, algunos de alto valor, como el oro o la plata, y otros que son tóxicos y dañinos a las
personas y/o al medio ambiente, como el arsénico.
La mayoría de los nuevos yacimientos de cobre – en Chile, Perú, Argentina, México, Canadá,
Europa y Asia- tienen altos niveles de arsénico. En Chile, es el caso del proyecto Chuquicamata
subterráneo y Ministro Hales.

La explotación de estos yacimientos implica abordar la presencia de arsénico a lo largo de toda la


cadena productiva:

 En la producción de concentrados de cobre.


 En productos de la fundición y refinación del cobre, respectivamente, procesos que buscan
eliminar las impurezas. Esta etapa constituye la fuente más importante de emisiones de
arsénico en Chile principalmente a través de:
– Los gases que se abaten en las Plantas de Ácido
– Los polvos (residuo de la fundición).

TRATAMIENTO Y DISPOSICIÓN DEL ARSÉNICO EN


MINERÍA

¿ES POSIBLE ABATIR EL ARSÉNICO EN FORMA


SEGURA?
En el mundo existen tres tecnologías conocidas a nivel industrial para el abatimiento de arsénico,
las que varían según la peligrosidad del residuo generado, su volumen, costos del proceso y
posibilidades de recuperación de subproductos. Estas son:

 Escorodita: utilizada para soluciones con alto contenido de cobre como PLS de polvos de
fundición y efluentes de refinería. Este proceso es el único que genera un residuo sólido
estable, que cumple con todos los requerimientos exigidos en el Decreto Supremo 148/03.
En Chile su patente (N° 50.423) le pertenece a la filial de Codelco, EcoMetales.
 Arsenito/arseniato de calcio: es el más ampliamente utilizado en la actualidad, en el
tratamiento de efluentes de plantas de ácido. El proceso consiste en la adición de lechada de
cal, generando un residuo sólido peligroso que debe ser dispuesto en depósitos de seguridad,
según Decreto Supremo 148/03.
 Trisulfuro de Arsénico: utilizado para obtener soluciones con menos de 1 ppm de arsénico.
Utiliza gas H2S o NaHS. El residuo obtenido es peligroso, según Decreto Supremo 148/03 y
se debe disponer en depósitos de seguridad. Si el contenido de As no es alto, el residuo es
recirculado a la fundición, permitiendo fijar el As en la escoria.
¿QUÉ ES LA ESCORODITA?
Es el único residuo arsenical estable conocido hoy a nivel industrial. Es un compuesto químico, en
que el arsénico se cristaliza en una matriz de hierro oxidante. La escorodita cumple con todos los
requerimientos exigidos en el Decreto Supremo 148/03 y, en 2018, La Secretaría Regional
Ministerial de Salud de Antofagasta la declaró un residuo No peligroso. La escorodita se produce en
Chile desde 2013 y se obtiene del Abatimiento de Arsénico y Antimonio (AAA), en el proceso de
recuperación de cobre desde polvos de fundición. Este es un proceso cuya patente en Chile (Nº
50.423) le pertenece a EcoMetales.

¿CUÁL ES LA LEGISLACIÓN APLICABLE A LA


PRESENCIA DE ARSÉNICO EN LA MINERÍA?
La preocupación por los impactos del arsénico, entre otros metales pesados, ha derivado en
crecientes y cada vez más estrictas restricciones al manejo, transporte y procesamiento de
concentrados de cobre y residuos. Los países con capacidad de procesamiento de concentrados han
implementado restricciones a la importación de materiales con niveles superiores a 0,5% de
arsénico. En el caso del arsénico, sustancia considerada residuo peligroso, se aplica el Convenio de
Basilea.

Convención de Basilea
La Convención de Basilea sobre el Control del Movimiento Transfronterizo de Residuos Peligrosos
y su Disposición es el marco normativo más importante relativo a residuos a nivel internacional
(1989).
Regula el movimiento de residuos entre países y ha sido firmado por la gran mayoría de los Estados
miembros de la ONU, entre ellos Chile. Uno de sus principales objetivos es impedir el movimiento
de residuos peligrosos hacia países que no tienen la capacidad para su apropiado tratamiento.
También establece un complejo sistema de autorizaciones para todo movimiento transfronterizo de
un residuo peligroso y prohíbe el movimiento de algunos residuos entre determinados países. En
Chile esta Convención está incorporada a la legislación nacional.