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CARÁCTER, MÉTODOS Y ÁREAS DE LA ANTROPOLOGÍA 15

Métodos de la antropología
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Como toda ciencia, la antropología se rige por


determinados métodos de trabajo. Estudia, describe
y clasifica los fenómenos que tienen que ver con el
hombre, establece las relaciones entre estos fenómenos
y trata de formular las leyes que los originan. A estas
leyes generales sólo puede llegar después del estudio
exhaustivo de fenómenos que se repiten, establecien-
do lo común y lo diverso entre ellos. La importancia
de la antropología radica en que sus conclusiones y el
establecimiento de regularidades se pueden aplicar
en la solución de problemas perspectivos o del futuro.
Los métodos básicos de que se vale la ciencia
antropológica son el analítico-descriptivo y el histó-
rico. Mediante la combinación de estos dos métodos,

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la antropología trata de alcanzar sus fines. El método


analítico-descriptivo se emplea en los fenómenos que
se manifiestan en el presente del antropólogo, el método
histórico se usa cuando los fenómenos estudiados perte-
necen al pasado. La combinación de ambos métodos se
justifica por la relación histórica que vinculan a los fenó-
menos entre sí, tanto desde el punto de vista natural
como, sobre todo, desde el punto de vista social. La socie-
dad, enfocada históricamente evidencia sus vínculos con
el pasado, y el presente contiene los ingredientes que
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conformarán la sociedad futura.


La antropología, como todas las ciencias en su desa-
rrollo, ha experimentado variaciones en sus métodos
de trabajo. Aunque su historia como ciencia es relati-
vamente breve, estas variaciones también se han pro-
ducido, especialmente en los últimos cincuenta años.
En sus inicios la ciencia antropológica, fuertemente
influenciada por las teorías evolucionistas, empleaba
con preferencia los métodos descriptivos y compara-
tivos, reducidos a aspectos generales de la sociedad o
grupo estudiado, y de ahí trataba de extraer sus con-
clusiones. Desde los inicios del presente siglo, los mé-
todos que se utilizan hacen cada vez más hincapié en
la labor de campo, que permite el análisis descriptivo

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más completo, como condición previa a cualquier


conclusión de carácter general. Se insiste cada vez más
en la utilización de métodos, especialmente los de las
ciencias naturales, en las investigaciones antropoló-
gicas y el alejamiento de los primitivos enfoques
filosóficos y especulativos. Otra variación en los mé-
todos lo refleja el interés hacia los aspectos etnográ-
ficos en los estudios de antropología cultural.
Actualmente, además, se tienen en cuenta los movi-
mientos a distintas áreas geográficas de pueblos o
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grupos humanos, la clasificación de series de datos


sobre diferentes culturas que facilitan la labor
comparativa y con el propósito de poder definir las
regularidades. Aquí los métodos de la estadística
desempeñan un importante papel.
Sin desdeñar la importancia del método compa-
rativo, inherente a cualquier ciencia, algunos antropó-
logos contemporáneos no están de acuerdo en la
absolutización de los resultados derivados del mismo,
en los estudios culturales. Las razones que exponen
consisten en las diferencias existentes en la aplicación
de métodos comparativos en la naturaleza y en la
sociedad, y la incongruencia de trasladar el mismo
método, indiscriminadamente, a dos realidades

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distintas, pues plantean que lo que es válido para la


primera, puede no serlo para la segunda. Estos
antropólogos parten del principio de que cada cultura
posee sus valores específicos y que el estudio de cada
una de ellas no debe ser precedido de los prejuicios
derivados de otra cultura determinada. Estos criterios
han fortalecido la tendencia a hacer una labor de cam-
po más intensa, en la que el antropólogo se ve obligado
a convivir con el grupo humano que estudia, a apren-
der a comunicarse en su lengua y a conocer los aspec-
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tos culturales de más relevancia, los que caracterizan


a una cultura en particular.
Otros antropólogos se oponen al empleo unilateral
de la labor de campo, pues consideran que obstaculiza
el objetivo principal de la antropología en lo de alcan-
zar el conocimiento de leyes generales, aplicables uni-
versalmente.
Por último, otro método que actualmente se em-
plea, se relaciona con la llamada «ecología cultural».
Se basa en la interacción que se produce, según se
supone, entre la sociedad y el medio ambiente en que
se desarrolla. El método tiene su base en la antigua
teoría de que el medio ambiente es determinante para
el tipo de cultura que define a una sociedad dada. El

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medio ambiente del que se trata, no se refiere única-


mente al entorno natural, sino que se extiende a la
tecnología de que dispone la sociedad en cuestión,
así como la interacción que se produce de sus con-
tactos con otras sociedades. Este método, aunque de
empleo reciente, tiende a ganar adeptos por la impor-
tancia de su
enfoque.
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