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ENGENHARIA QUÍMICA y

Combate à
terra seca
Polímeros naturais superabsorventes
misturados ao solo podem viabilizar
culturas agrícolas em regiões áridas

Yuri Vasconcelos

U
Hidrogel feito
de goma gelana, m dos desafios da agricultura moderna é
produzida por
uma bactéria,
gastar menos água no campo sem perder
e quitosana, a produtividade, objetivo esse que pode
substância contar com a contribuição tecnológica de
extraída da casca polímeros com alta capacidade de absorção e reten-
de crustáceos
ção de líquidos. O químico Rodrigo César Sabadini
desenvolveu durante o seu doutorado no Instituto
de Química de São Carlos da Universidade de São
Paulo (IQSC-USP), com orientação de Agnieszka
Joanna Pawlica Maule, um hidrogel superabsorven-
te para uso em lavouras cultivadas em solos áridos
que sofrem com a seca ou em plantações irrigadas,
reduzindo o consumo de água. Misturado ao so-
lo, o produto tem capacidade de absorver grande
quantidade de água – da chuva ou da irrigação –,
servindo como uma reserva hídrica em períodos
de estiagem (ver infográfico). O hidrogel ou polí-
mero hidrorretentor é feito a partir de polímeros
naturais. A pesquisa rendeu um pedido de patente,
relacionada à síntese do produto.
Os hidrogéis foram criados nos anos 1950 nos
Estados Unidos e desde então têm sido usados na
agricultura. “A maior parte da pesquisa e desenvol-
vimento desses materiais se baseia na utilização de

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No Instituto de
Química de São Carlos
da USP: análises
microscópica e
termogravimétrica
do hidrogel
para verificar a
perda de massa pela
temperatura

aquática, chamada elodea. Produzida


em meio de cultura de laboratório, a
goma está disponível comercialmente
e foi escolhida pelo alto poder de ab-
sorção de água.

ESPONJA MOLHADA
Tanto os hidrogéis sintéticos quanto os
naturais são semelhantes aos usados na
fabricação de fraldas infantis e absorven-
tes íntimos femininos. Na versão agríco-
la, os géis podem ter diferentes forma-
tos. Quando seco, o polímero superab-
sorvente criado na USP parece caco de
plástico pouco maleável. Ao ser molhado,
assemelha-se a uma esponja encharcada.
Já o polímero hidrorretentor comercial
Hydroplan-EB, do grupo francês SNF,
líder mundial na fabricação de polia-
crilatos, é um produto granulado, com
diferentes tamanhos de partículas, que
assume a forma de um gel transparente
depois de hidratado. A empresa francesa
exporta o produto para o Brasil de uma
de suas fábricas nos Estados Unidos. No
mundo, as empresas Evonik, Sanyo e Basf
também fabricam hidrogéis.
“O gel distribuído pela Hydroplan-EB
é um copolímero de acrilato de potássio
e acrilamida e funciona como um reser-
vatório junto às raízes, armazenando
água e o que nela estiver dissolvido, co-
mo defensivos e fertilizantes”, explica
polímeros sintéticos. A vantagem dos água por um período de três meses a o engenheiro químico Loremberg Fer-
nossos é que eles são biodegradáveis, um ano. Segundo Sabadini, ainda não nandes de Moraes, gerente comercial da
não deixam resíduos”, explica a quími- foram feitos testes de durabilidade do Hydroplan-EB. O produto pode absorver
ca Agnieszka. “Os sintéticos, além de se hidrogel biodegradável. de 200 a 400 vezes o seu peso e aumen-
acumularem no ambiente, por não se Para tornar realidade o projeto de um tar 100 vezes o tamanho. “As raízes da
degradarem naturalmente, podem ser novo hidrogel, Sabadini desenvolveu planta captam a água do gel por osmose,
lixiviados para rios e cursos d’água. E e testou durante seu doutorado várias da mesma forma que a capturam do so-
seus resíduos de monômeros de acrilatos fórmulas, entre elas uma composta por lo.” Moraes destaca que a grande vanta-
podem ser tóxicos para o solo e os rios.” quitosana e goma gelana. “O proces- gem da tecnologia é reduzir a frequência
Lixiviação é o processo de extração de so de obtenção e purificação da quito- e o volume de água usado na irrigação.
uma substância (no caso, os acrilatos) sana, extraída da casca de crustáceos, “Se em condições normais o agricultor
fotos  léo ramos

de um meio sólido (o solo das lavouras) é simples”, diz o pesquisador. A goma precisa molhar a lavoura a cada dois dias,
por sua contínua dissolução. Os hidro- gelana, por sua vez, é gerada por bac- com o nosso gel ele repete a operação a
géis comerciais sintéticos podem reter térias que vivem na raiz de uma planta cada três ou quatro dias”, afirma Moraes.

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Por dentro dos hidrogéis
Saiba o que são e como funcionam os polímeros superabsorventes que ajudam a reter no solo,
por mais tempo, a água da chuva ou da irrigação

Seco

Hidratado

1 Os hidrogéis são materiais 2 Os modelos comerciais são 3 Na hora do plantio, o hidrogel, 4 Quando a lavoura é
poliméricos em forma de pó, feitos de poliacrilatos, um ainda seco, é misturado ao hidratada, seja pela chuva ou
grão ou fragmentos semelhantes derivado da acrilamida, solo onde será colocada a muda irrigação, o polímero absorve
a pedaços de plástico maleável. composto sintetizado em ou semente. A tecnologia é o líquido e passa a liberá-lo
Quando hidratados, eles laboratório. Um hidrogel usada no país principalmente gradualmente. As raízes da
absorvem a água e adquirem criado na USP usa matérias- em florestas de eucalipto, mas planta retiram a água do gel
uma consistência esponjosa -primas naturais, como a estudos comprovaram sua por osmose, da mesma forma
ou gelatinosa quitosana e a goma gelana viabilidade na cafeicultura que captam o líquido do solo

obtida do
sintetizada da processo
quitina, substância fermentativo
extraída da casca da bactéria matérias-primas naturais tenham uma
de crustáceos Sphingomonas redução de preço à medida que a deman-
elodea
da por elas aumentar”, avalia. Antes do
início da fabricação comercial, o produto
ainda precisa passar por testes em pe-
quena escala. “Normalmente, os testes
“As poliacrilamidas não são degrada- O Brasil, de acordo com Moraes, é o são desenvolvidos em parceria com em-
das biologicamente, por isso, uma vez segundo maior consumidor de hidro- presas interessadas na produção ou com
aplicadas ao solo sofrem uma paulatina géis para agricultura do mundo, atrás laboratórios de instituto de tecnologia.”
degradação ou dissociação por ação do apenas dos Estados Unidos, onde o pro-
cultivo, dos raios ultravioletas do sol e duto é usado também em jardins. “Aqui, Alface e CAFÉ
de um contínuo fracionamento, que gi- a principal aplicação dos géis superab- Durante o desenvolvimento do produto,
ra em torno de 10% em solos cultivados sorventes é em plantações de eucalipto, Sabadini testou o hidrogel no plantio de
continuamente por meio dos implemen- que exigem muita água. Estimamos que alface a fim de avaliar sua eficácia. Se-
tos agrícolas”, explica Moraes. “A dete- a demanda do produto pela agricultu- mentes foram colocadas em pequenos
rioração do polímero ocorreu de forma ra gire em torno de 500 toneladas por potes para germinar em substrato de
acelerada. Em experimentos científicos, ano. Em uma plantação de eucalipto, casca de coco. Em alguns recipientes
durante três meses, o polímero foi colo- por exemplo, com cerca de 1.200 pés, foram misturadas amostras de hidrogel
cado em soluções que continham sais de são utilizados 1,5 quilo por hectare. O seco e em outros, com fertilizante. Um
cálcio, magnésio e ferro. Esse tipo de de- preço do Hydroplan-EB varia segundo terceiro lote foi montado com amostras-
terioração também pode acontecer em o volume encomendado pelo produtor, -controle, somente com as sementes. To-
solos adubados anualmente com ferti- mas fica entre R$ 25 e R$ 30 o quilo”, das os potes receberam a mesma quanti-
lizantes completos.” Ele se baseia em esclarece Moraes. dade de água de uma só vez. “Depois de
estudos publicados na década de 1980, O alto custo do hidrogel natural à base alguns dias foi observada a germinação
em artigos científicos de Reda Azzam, de quitosana e goma gelana é, de acordo das sementes que receberam hidrogel
da Autoridade de Energia Atômica, do com Agnieszka Maule, do IQSC-USP, a apenas e hidrogel com fertilizante. Nas
Egito, e de pesquisadores do Instituto maior desvantagem da inovação. “Nossa amostras-controle, não houve germina-
de Pesquisa em Horticultura, da Aus- matéria-prima tem um custo elevado em ção”, conta Sabadini.
trália, e da Universidade da Califórnia relação à dos polímeros sintéticos, cerca As primeiras pesquisas no Brasil so-
em Los Angeles. de 100 vezes maior. Esperamos que as bre a tecnologia começaram a ser feitas

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Vantagens do hidrogel
O hidrogel permite o cultivo em
regiões áridas, com pouca chuva. Na USP, experimento
Em lavouras irrigadas, reduz a com plantio de alface tações irrigadas, os hidrogéis permitem
mostrou que nos potes
frequência da irrigação. Além disso,
com hidrogel as
um tempo maior entre as irrigações”,
diminui a chance de mudas morrerem sementes germinaram. esclarece Guimarães. “O produto pode
em função da estiagem e favorece Em potes sem hidrogel, ser um aliado dos cafeicultores em perío-
o crescimento das plantas elas não prosperaram dos de estiagem prolongada, reduzindo
as perdas.”
Os estudos da Ufla mostraram que os
pés de café que tiveram adição do polí-
mero hidrorretentor apresentaram uma
A Universidade Federal de Lavras evolução 10% maior do que os demais.
As raízes podem (Ufla), em Minas Gerais, desenvolve Outro resultado surpreendente foi o de-
pesquisas sobre essa tecnologia desde tectado nas raízes, que cresceram 40%
crescer por 2009. O engenheiro-agrônomo Rubens mais que as das plantas que não rece-
José Guimarães investiga os benefícios beram o produto. O hidrogel, segundo
dentro do dos hidrogéis sintéticos em plantações Guimarães, deve ser utilizado para que
hidrogel e ganhar de café. O estudo tem o apoio do Con- o agricultor não perca as mudas e se-
sórcio Pesquisa Café, coordenado pela mentes plantadas em caso de estiagem.
maior superfície Embrapa Café, com sede em Brasília, Dessa forma o produto é uma garantia
e deu origem a quatro dissertações de que a plantação vai prosperar mesmo na
foto  Rodrigo César Sabadini infográfico ana paula campos  ilustraçãO alexandre affonso

de contato mestrado e uma tese de doutorado, que, falta de chuvas. “O uso dos géis é uma
segundo o pesquisador, confirmaram a opção viável porque as plantas têm fa-
entre a água eficácia do produto. Embora os hidrogéis cilidade em extrair do polímero a água
e os nutrientes sejam uma tecnologia consagrada, é im- necessária para sua sobrevivência. Isso
portante estabelecer parâmetros de seu foi evidenciado nos trabalhos que des-
uso, que varia conforme a cultura, o solo, tacaram a evolução das raízes por den-
o clima e as características meteorológi- tro dos grânulos do polímero hidratado,
cas da região. O estudo também buscou promovendo maior superfície de contato
identificar a granulometria ideal do gel, entre elas, a água e os nutrientes essen-
por volta de 2000. Em princípio, os hi- que é o Hydroplan-EB, a ser usado em ciais ao crescimento da planta”, explica
drogéis podem ser usados em qualquer cafezais, além da quantidade do produto Guimarães.
tipo de cultura agrícola ou florestal e usada em cada pé, entre outras variáveis. Segundo o pesquisador, a tecnologia
em diferentes tipos de solo. “Não existe “A otimização da água com esse pro- reduziu a mortalidade dos pés de café e,
limitação para a aplicação do produto, duto pode ocorrer tanto em regiões de consequentemente, o percentual de re-
já que a ideia é prolongar a presença de cafeicultura de sequeiro [não irrigadas e plantio, uma prática que onera os custos
água no solo ou promover sua fertiliza- com baixo índice pluviométrico] quanto da produção. “Mas outras tecnologias de-
ção. Mas eles seriam mais bem aprovei- em áreas irrigadas. No caso das lavou- vem ser igualmente incentivadas, como o
tados em terrenos áridos e arenosos, que ras de sequeiro, o emprego do polímero manejo adequado das plantas invasoras,
não têm a capacidade de reter a água”, pode garantir o ‘pegamento’ das mudas a adubação verde, a irrigação localizada,
afirma Agnieszka. enquanto a chuva não vem. Já nas plan- entre outras práticas.” n

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