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The Project Gutenberg EBook of Histoire des salons de Paris (Tome 1/6), by

Laure Junot, duchesse d'Abrant�s

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Title: Histoire des salons de Paris (Tome 1/6)


Tableaux et portraits du grand monde sous Louis XVI, Le
Directoire, le Consulat et l'Empire, la Restauration et
le r�gne de Louis-Philippe Ier

Author: Laure Junot, duchesse d'Abrant�s

Release Date: April 1, 2012 [EBook #39331]

Language: French

Character set encoding: ISO-8859-1

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[Notes au lecteur de ce fichier num�rique:

Seules les erreurs clairement introduites par le typographe ont �t�


corrig�es. L'orthographe de l'auteur a �t� conserv�e.

Les ancres des notes 117 et 139 ne sont pas pr�sentes dans
l'original.]

HISTOIRE DES SALONS DE PARIS

TABLEAUX ET PORTRAITS DU GRAND MONDE,

SOUS LOUIS XVI, LE DIRECTOIRE, LE CONSULAT ET L'EMPIRE,

LA RESTAURATION, ET LE R�GNE DE LOUIS-PHILIPPE Ier.


par

LA DUCHESSE D'ABRANT�S.

TOME PREMIER.

� PARIS

CHEZ LADVOCAT, LIBRAIRE

DE S. A. R. M. LE DUC D'ORL�ANS, PLACE DU PALAIS-ROYAL.

M DCCC XXXVII.

TABLE

DES MATI�RES CONTENUES DANS CE PREMIER VOLUME.

Pages.

INTRODUCTION 3

Salon de madame Necker 83

Salon de madame de Polignac 215

Salon de monseigneur de Beaumont, archev�que de Paris 291

Salon de madame la duchesse de Mazarin 335

Les Matin�es de l'abb� Morellet 361

Paris.--Imprimerie de Casimir, rue de la vieille-monnaie, No 12.

INTRODUCTION.

C'est une mati�re grave � traiter dans les annales d'un pays comme la
France, que l'_Histoire des salons de Paris_. Depuis une certaine
�poque, cette histoire se trouve �troitement li�e � celle du pays, et
surtout aux intrigues toujours attach�es aux plans politiques qui si
longtemps boulevers�rent le royaume. L'�poque de la naissance de la
soci�t� en France, dans l'acception positive de ce mot, remonte au
r�gne du cardinal de Richelieu. En rappelant la noblesse autour du
tr�ne, en lui assignant des fonctions, cr�ant pour elle des charges et
des places, dont son orgueil devait jouir, Richelieu donna de la
s�curit� � la Couronne, sans cesse expos�e par les caprices d'un grand
seigneur, comme le duc de Bouillon, le duc de Longueville, le duc de
Montbazon, et une foule d'autres qui, plus libres dans leurs ch�teaux,
�taient conspirateurs par �tat et par go�t. La r�union de tous ces
grands noms autour du tr�ne lui donna plus que de la s�curit�, il en
doubla la majest�; mais aussi le premier coup fut port� � la noblesse:
elle n'eut plus d�s-lors de ces grandes entreprises � conduire, qui
mettaient en p�ril � la fois la t�te des conspirateurs et le sort de
l'�tat. Richelieu, avec cette justesse de coup d'oeil qui lui fit voir
le mal sous toutes ses faces, le conjura en appelant la noblesse au
Louvre; mais il ne put l'emp�cher de conserver ce qui �tait inh�rent �
sa nature, toujours port�e � l'intrigue et au mouvement. C'est ainsi
que, m�me sous le minist�re de Richelieu, on conspirait dans Paris
chez les femmes de haute importance, telles que la princesse Palatine,
madame de Chevreuse, madame de Longueville, et une foule de femmes
toutes-puissantes par leur position dans le monde, leur esprit ou leur
beaut�... Avides de pouvoir, ces m�mes femmes saisirent, aussit�t
qu'elles le comprirent, le moyen que le cardinal lui-m�me leur avait
laiss�. Elles r�gnaient avant dans une ville �loign�e, un ch�teau-fort
habit� par des hommes dont le meilleur et le plus agr�able n'�tait
souvent qu'un mal-appris; maintenant elles �taient au milieu de Paris,
de ce lieu qui, m�me � cette �poque, o� il n'�tait pas embelli par
tout le prestige de _la Soci�t� Parisienne_, de cette soci�t� qui si
longtemps donna partout, en Europe, le mod�le du go�t et des fa�ons
parfaitement nobles et �l�gantes, formait d�j� le parfait gentilhomme.
Ce fut alors dans chaque maison particuli�re qu'il fallut chercher une
reine donnant ses lois et dirigeant une opinion. C'est dans les
M�moires du cardinal de Retz, dans ce _livre-mod�le_, qu'on peut
reconna�tre cette v�rit�, dans ceux de madame de Motteville. Voyez
l'abb� de Gondy lui-m�me arrivant chez madame de Chevreuse. Suivez-le
dans les d�tours qu'on lui fait parcourir une nuit, pour parvenir
jusqu'� la duchesse, lorsqu'il est cependant l'ami de sa fille[1].
Vous le rencontrez ensuite dans les salons � peine organis�s, avec M.
de Beaufort, M. le duc de Nemours, M. de La Rochefoucauld, et vous
�tes admis aux secrets importants de l'�poque.... Le salon de madame
de Longueville, celui de Mademoiselle, de madame de Lafayette,
deviennent comme des clubs � une �poque r�volutionnaire. Gaston,
mannequin de l'abb� de Larivi�re, dirige tout du Palais-Royal, et la
Cour elle-m�me n'est plus qu'un instrument.

[Note 1: �Je la trouvai dans la chambre d'une de ses femmes;


mademoiselle de Chevreuse et moi, nous nous ass�mes sur une malle, et
l� nous parl�mes des affaires du moment, qui �taient bien
alarmantes.�]

Richelieu ne v�cut pas assez pour voir l'effet de ce qu'il avait


amen�; mais Mazarin en comprit � la fois l'utilit� et le danger, et
devint plus surveillant que s�v�re: c'�tait ce qu'il fallait..... Plus
tard l'intrigue changea de forme et se r�fugia dans des coteries
litt�raires et de soci�t�, lorsqu'apr�s la Fronde, la France respira
sous le r�gne de Louis XIV. Les bouquets de paille et les noeuds de
ruban bleu[2] ne se firent plus dans les salons les plus � la mode de
Paris.... Louis XIV devenait lui-m�me �l�gant et homme du monde... en
m�me temps qu'il �tait le Roi le plus somptueux de l'Europe; la
politique r�gnante fut l'amour et les intrigues de cour. Le roi,
uniquement occup� de ses favorites, donnait ainsi le premier l'exemple
de ce qu'il fallait faire, et les salons de Paris devinrent alors le
th��tre de ce qui occupait le plus la g�n�ration de cette �poque. Mais
comme l'intrigue �tait essentiellement attach�e � la haute soci�t� de
Paris, on vit les salons ne s'occuper que des horreurs de la
Brinvilliers et de la Voisin. La sorcellerie elle-m�me s'introduisit
dans les soci�t�s intimes, et lorsque la Chambre des poisons fut
institu�e, on vit compara�tre � la barre d'une chambre ardente les
premiers noms de France[3].

[Note 2: Signes de ralliement de la Fronde.]

[Note 3: La duchesse de Bouillon, la comtesse de Soissons, _le


mar�chal de Luxembourg!_ et tant d'autres noms fameux parmi les plus
respect�s.]

Plus tard, cette soci�t� toujours plus puissante prit une force que le
temps lui avait pr�par�e et qui parfois se trouva �tre � l'unisson du
pouvoir royal... Louis XIV vit souvent, malgr� son absolutisme,
dominer sa volont� par celle d'une femme, comme madame des Ursins, la
princesse Palatine[4], ou par toute autre unie par le coeur ou par
l'intrigue � la force contre l'autorit� royale... Et plus pr�s de lui,
madame de Lafayette, madame de la Suze, madame Scarron, madame de
S�vign�, exer�aient un pouvoir souverain qui balan�ait le sien... �
mesure que le temps s'�coulait, cette soci�t� �largissait sa base, et
prenait une attitude plus imposante et plus formidable. L'h�tel de
Rambouillet rendait des arr�ts... et le salon de madame de S�vign�
�tait redout� de ceux qu'on y jugeait.

[Note 4: Anne de Gonzague, fille de Charles de Gonzague, duc de


Nevers, puis de Mantoue, femme d'�douard, comte palatin du Rhin. Elle
�tait la plus intrigante personne du monde, tr�s-d�vou�e � Mazarin et
� Anne d'Autriche. Bossuet, qui �tait homme de cour en m�me temps
qu'orateur, parle d'elle avec beaucoup de finesse dans son oraison
fun�bre: �Toujours fid�le � la reine Anne, dit-il, elle eut le secret
de cette princesse _et celui de tous les partis, tant_ elle �tait
p�n�trante, _tant_ elle savait gagner les coeurs.�]

La fin du r�gne de Louis XIV fut une autre �poque o� la soci�t� de


Paris prit un nouvel accroissement. Les femmes, vraiment souveraines,
par de nouveaux arrangements, maintinrent le plus longtemps possible
ce pouvoir qui leur �tait donn� par cette r�union d'individus autour
d'une m�me personne. Le R�gent vint ensuite... Ce fut alors que ce
qu'on nommait _la Soci�t�_, et ce dont on a compl�tement perdu le
souvenir, se forma sous de nouvelles formes... L'amour occupait toutes
les t�tes et remplissait d'ailleurs la vie de chaque personne ayant
quelque importance. L'amour �tait tout alors... Les grands seigneurs,
les grandes dames, les princes du sang, le Roi lui-m�me, tous ne
songeaient qu'� l'amour, et s'il se trouvait quelque noble pens�e au
travers de ce code amoureux, elle �tait �touff�e sous le poids de tout
le reste; l'esprit �tait lui-m�me subordonn� � cette manie
amoureuse... Si un peintre faisait un tableau d'histoire, c'�tait
Diane de Poitiers et Henri III, Henri IV et Gabrielle; c'�tait Hercule
aux pieds d'Omphale, et � tout cela la figure de Louis XV[5]. Si on
faisait un po�me, c'�tait _l'art d'aimer_!... et d'autres platitudes
semblables; mais insensiblement on arriva � une �poque de transition,
et cette �poque �tait le triomphe philosophique... Mais encore dans
cette nouvelle r�g�n�ration, bien que les travaux de plusieurs si�cles
eussent pr�par� l'esprit humain � recevoir ce bapt�me de lumi�re, il
dut subir l'influence de l'esprit du moment. L'institution des
Acad�mies avait �t� un autre bienfait de Richelieu, car avant lui,
l'instruction publique se composait d'�tudes scolastiques.
L'�tablissement des Acad�mies fut une �poque lumineuse dans l'histoire
de l'esprit humain, et devint sensible � ce code des beaux-arts... Le
dix-septi�me si�cle fut m�me l'�ge h�ro�que de la monarchie fran�aise;
et ce fut dans les soci�t�s intimes, les salons les plus renomm�s par
l'esprit de celle qui les pr�sidait, que se form�rent de beaux esprits
et que de beaux g�nies donnaient leur premi�re lumi�re.

[Note 5: Voir le compte-rendu de l'exposition de l'�poque.]

� dater de la moiti� du dix-septi�me si�cle, les passions s�ditieuses


furent assoupies; le commerce des femmes r�unies en un m�me lieu avait
donn� une tout autre physionomie � ces m�mes hommes qui, quelques
ann�es plus t�t, eussent �t� des hommes de fer, ne parlant qu'avec une
�p�e � la main et n'invoquant que leur droit. Ce temps �tait pass�:
les f�tes, les plaisirs de la repr�sentation, les passe-temps
agr�ables, les bals, les com�dies de soci�t� surtout, devinrent les
amusements dominants et les plaisirs exclusifs... On trouvait dans ces
distractions tout ce que l'amour pouvait donner de ses joies; on les
demandait � ces r�unions que nous avons nomm�es _Soci�t�_, et qui
form�rent celle que, depuis, l'Europe s'honora si longtemps de suivre
comme mod�le.

Vers le milieu du dix-huiti�me si�cle, la litt�rature devint donc plus


intime avec la soci�t� particuli�re de ce qu'on appelait le _beau
monde_. La litt�rature prit un autre caract�re; mais, par un singulier
effet, ce fut la haute classe qui re�ut l'impression et la garda... La
po�sie et la litt�rature furent n�glig�es, et la philosophie fut
l'�tude des plus fortes comme des plus jolies t�tes: car les femmes se
m�l�rent aussi de science et de philosophie... La litt�rature, la
noblesse et la richesse se trouv�rent unies et form�rent une
association que nous avons toujours vu prosp�rer, quoique la science
abstraite ne se plaise gu�re dans les palais.

On peut, je crois, �tablir cette diff�rence dans les deux si�cles (le
XVIIme et le XVIIIme): c'est que la litt�rature n'a eu aucune
influence sur le gouvernement du r�gne de Louis XIV... L'ind�pendance
du Gouvernement �tait positive quant aux opinions litt�raires, et les
grands �crivains du dix-septi�me si�cle n'eussent-ils pas �crit, la
monarchie n'en aurait aucunement souffert, et l'autorit� serait
demeur�e intacte et respect�e... La litt�rature ne corrigea que des
ridicules, m�me dans un roi; tandis que la r�publique des lettres,
sous Louis XV et d�j� sous le R�gent, fut d'une telle influence, que
si l'on retranchait � ce si�cle, en faisant un tableau, les �crits de
J.-J. Rousseau, de Voltaire, de Raynal, d'Helv�tius, de Mably,
Diderot, Necker, etc., etc., vous �teriez au si�cle son g�nie, son
caract�re particulier, � la g�n�ration qui lui a succ�d�, ses
nouvelles doctrines et ses opinions actives puissantes; et ces
opinions qui ont tant influ� sur la France et tout chang� dans sa
vieille organisation. La grande influence et surtout l'influence
rapide qui se communiqua � la nation enti�re, eut pour cause premi�re
les r�unions sociales entre soi, et notamment celles qui eurent lieu
sous le r�gne de Louis XVI, depuis la fin de Louis XV... Le salon de
madame Geoffrin, celui de madame du Deffant, de la duchesse de
Choiseul, de la mar�chale de Luxembourg surtout, tout le monde �l�gant
de la Cour, se trouvait r�uni sur le pied de l'�galit� avec les gens
de lettres qui dominaient alors la soci�t� de France. Cette �poque est
remarquable, et remarquable � constater.... Un fait qui l'est plus
encore est le moment o� la Reine, abandonnant son souper royal et
l'�tiquette la plus ordinairement suivie, se rendait chez la duchesse
Jules de Polignac pour y souper _sans c�r�monie_, et y faire de la
musique, en �tant accompagn�e par Gluck... n'�tant enfin qu'une
personne du monde, et ne voulant compter dans le cercle de madame la
duchesse de Polignac que comme une personne de plus dans la soci�t�.
Avec l'�tiquette s'en est all� le respect. Ces changements ont �t�
d'une haute importance dans les affaires de la France... C'est des
salons de Paris que les discours de l'Assembl�e Constituante allaient
� la tribune, c'�tait dans les salons de Paris qu'on minutait les
attaques et les r�pliques de ces adversaires de si grand talent qui
ont combattu dans cette ar�ne m�morable!..

Voil� ce que je me propose de reproduire, ou tout au moins de


rappeler; voil� le tableau que je mettrai sous les yeux. Je le ferai
d'une main et d'un esprit impartial. Il faut du courage pour peindre
des temps aussi pr�s de nous; mais la v�rit� contribue tellement �
mieux faire ce qu'on entreprend, que, par int�r�t pour soi-m�me, il
faut la prendre pour r�gle.

Le moment de la plus grande influence des lettres sur la nation fut


celui o� la litt�rature d�serta les �coles, pour faire ses cours dans
les salons. Cette �poque est celle du r�gne de Louis XVI et la fin de
Louis XV.

� cette �poque, la jeunesse de vingt-cinq ans, de trente ans, �tait


toute faite, toute instruite, toute p�n�tr�e des maximes
philosophiques, et s'attendant aux plus grands mouvements politiques;
la r�publique des lettres avait pr�c�d� la R�volution, et lorsque
l'abb� Raynal publia la cinqui�me �dition de son histoire des Indes,
il trouva la nation tout occup�e de son livre et des troubles
d'Am�rique. Cependant je ne suis pas de l'avis de ceux qui attribuent
aux philosophes les malheurs de la R�volution: elle fut sanglante
parce qu'une telle commotion ne se peut faire sans douleur et sans
quelques malheurs particuliers. L'abb� Raynal racontait lui-m�me _que,
lorsqu'il �tait pr�tre, il pr�chait et disait des choses pour nous
qu'il ne croyait pas_. Je crois donc avec raison que la philosophie a
amen� la R�volution, mais je nie qu'elle ait fait ses malheurs.

Au commencement du r�gne de Louis XVI et m�me depuis 68, il y avait �


Paris des r�unions p�riodiques dont l'histoire n'est point �crite et
qui, cependant, tient � la n�tre essentiellement: les gens de lettres
confondus avec la plus �l�gante soci�t� de Paris, la plus riche et la
plus haute classe, professaient dans un salon meubl� avec un luxe
asiatique, apr�s un d�ner d'une exquise recherche, avec plus de
contentement que dans une halle ouverte � tous les vents. Les hommes
les plus �clair�s �taient admis chez madame Geoffroy, madame du
Deffant, le baron d'Holbach, Helv�tius, Lavoisier, madame de Bourdic,
madame de Genlis, madame Necker, madame Fanny de Beauharnais, la
duchesse de Brancas, dont le salon �tait le rendez-vous d'hommes de la
plus haute capacit�, et une foule d'autres maisons o� l'esprit du
monde aidait au talent et m�me au g�nie � se faire comprendre de la
foule. On y discutait les ouvrages qui paraissaient p�riodiquement ou
chaque jour; les femmes, avides de s'instruire, demandaient des
explications qu'elles ne comprenaient pas toujours, mais qui plus tard
leur devinrent famili�res et leur font aujourd'hui prendre en piti� le
temps o� elles pouvaient �tre arr�t�es par de semblables niaiseries.

Les salons de Paris �taient donc alors de vraies �coles, o� l'on


professait sans la p�danterie scolastique, et madame Necker et madame
Rolland �taient les deux chefs dans ces nouvelles ar�nes o� l'esprit
comparaissait sous toutes les formes, madame Necker pour la d�fense
des id�es religieuses, madame Rolland pour celle des pens�es
lib�rales, qui, � cette �poque, causaient d�j� un mouvement prononc�,
et toutes deux donnaient une impulsion � la machine. Les salons
�taient aussi une ar�ne o� combattaient les philosophes et les
�conomistes: ils avaient leurs disciples, leurs s�ides m�mes, et le
fanatisme pour leur cause allait jusqu'au plus s�rieux des
engagements; ils �taient gens de bien en g�n�ral, et leurs intentions
�taient pures. Ils �tudiaient l'homme: c'�tait _lui_, c'�tait la
_nature_ qu'ils �tudiaient. Le seizi�me si�cle avait vu les savants
approfondir les �tudes les plus abstraites. Les moralistes, les
�crivains religieux, les traducteurs du grec et du latin, les
commentateurs enfin, avaient rempli le seizi�me si�cle; l'esprit
fatigu� se reposait, au dix-septi�me, dans la po�sie, et l'imagination
d�lassait la facult� savante; mais toutes les immenses port�es
fatiguent l'esprit humain: autour de lui, d'ailleurs, que voyait-il?
une d�g�n�ration compl�te, une corruption de moeurs qui tendait � la
chute, � l'�croulement de tout en ce monde. Le moyen de _chanter_ une
pareille �poque! Alors, on s'attacha � _conna�tre_ et � faire
_conna�tre_ l'homme, et la nature: c'est ainsi que le r�gne
philosophique a commenc�. Ce n'est pas que le si�cle de Louis XIV
n'ait produit de grands savants, et Pascal � lui seul r�pond pour tout
un si�cle[6]! et que celui de Louis XV n'ait donn� des po�tes qui
m�ritent ce nom; mais il faut reconna�tre que le dix-septi�me si�cle a
�t� celui de l'imagination, et le suivant, celui de la v�rit�: apr�s
Racine, la lyre po�tique se d�tendit et la muse de la France ne la
remonta pas pour Dorat, et toute cette troupe qui n'avait de po�tique
que le nom; mais des hommes tels que Lavoisier, Darcet, Bailly,
Buffon, Franklin, etc., m�ritent la reconnaissance nationale...

[Note 6: Je sais que je m'attirerai des reproches en disant que


Voltaire n'est pas po�te.... On ne l'est pas cependant pour avoir fait
des po�sies l�g�res, quelque parfaites qu'elles soient... Quel nom
donnerez-vous � l'Arioste!... au Tasse?...]

Nous montrerons, en regard de ces savants estimables dans leurs


travaux comme dans leur caract�re priv�, plusieurs hommes dont
l'existence bizarre r�v�le plus d'intrigue que de vraie science... les
Martinistes, Cagliostro, Bleton, Mesmer, Delon, les somnambules et
tous leurs sectateurs, dont les fantastiques r�veries ont jet� parmi
nous des semences de folie et de sinistres malheurs!... La doctrine
des attractions morales fit malheureusement trop de pros�lytes; et
dans une ville comme Paris, jusqu'o� pouvait aller le fanatisme!..
jusqu'o� pouvait aller l'esprit d'une g�n�ration blas�e, � qui une
voix myst�rieuse promettait des moyens inusit�s et puissants pour
exciter ou �prouver des sensations inconnues!.. Il y a dans
l'histoire de cette �poque des faits bien curieux � rapporter. J'en
dirai quelques-uns en leur temps... Mais il y a toutefois une grande
diff�rence � �tablir entre le magn�tisme et le _mesm�risme_. Mesmer,
homme habile et spirituel, poss�dant de l'instruction pratique et de
la science apprise, avait des d�raisonnements sp�cieux � l'aide
desquels il subjuguait les esprits m�me les plus incr�dules... Je
compte donner une description du salon de Mesmer, et d'une s�ance
autour de son baquet magn�tique, avec tous les d�tails de cette
science pratiqu�e alors par des hommes qui faisaient du tort � une
science positive que, moi-m�me, apr�s l'avoir combattue, j'ai en
partie reconnue. Le magn�tisme peut donc exister, mais les jongleries
du _sauveur du genre humain_, comme s'appelait _Mesmer_ lui-m�me,
voil� ce que je ne puis approuver... Ce n'est pas d'apr�s la querelle
de l'Acad�mie royale de M�decine et de l'Acad�mie des Sciences, qui
toutes deux le proclamaient le plus adroit des charlatans, que je
r�sume mon opinion; je l'appuie sur une base plus certaine: c'est sur
le sentiment et l'avis de MM. Lavoisier, Bailly, Franklin, Guillotin,
Darcet, Leroy, etc., etc., que je r�gle le mien.

Les salons de Paris, � l'�poque dont je parle, �taient s�par�s en


deux camps, comme quelques ann�es avant, au temps des Gluckistes et
des Piccinistes; il y avait alors des sujets d'int�r�t bien autrement
vifs, qui devaient absorber jusqu'� la volont� de ceux qui avaient une
existence: les mesm�ristes et les acad�miciens se livr�rent � tout ce
que cette lutte bruyante put inspirer des deux c�t�s. Toutefois Mesmer
fut bien autrement en faveur aupr�s de ses partisans, que Gluck ne le
fut jamais aupr�s des siens.

Le nouveau genre de litt�rature adopt� dans le dix-huiti�me si�cle


�tait, comme toutes les litt�ratures en France, favorable � la
conversation ou plut�t � la discussion. Pour bien comprendre les
diff�rents personnages qui seront cit�s dans cet ouvrage, il faut
suivre plusieurs d'entre eux, pour expliquer ensuite plus ais�ment
l'int�rieur de quelques-uns de ces salons, notamment � l'�poque un peu
obscure pour la dissemblance des opinions qui existaient d�j� dans le
monde, et surtout le monde de la haute classe, un peu avant la
R�volution.

Aux querelles des �conomistes, � celles des mesm�ristes, des


gluckistes, � celle plus s�rieuse des philosophes et du parti
religieux, s'�taient jointes d'autres querelles qui, elles-m�mes, n'en
�taient que des subdivisions. Mais leur objet n'en �tait pas moins
tr�s-s�rieux, et amenait de nouveaux sujets de discussion, aussit�t
que vingt personnes �taient ensemble; les femmes elles-m�mes se
mettaient sur les rangs pour combattre, et cela avec d'autant plus de
raison que c'�tait presque toujours une querelle de famille[7]. Cette
nouvelle discorde venait de la lutte �clatante entre les �v�ques pieux
et les �v�ques philosophes; les gens sens�s y voyaient un sujet
d'alarme et de dissolution, et les autres au moins un sujet de
scandale. M. de Juign�, archev�que de Paris, �tait le chef du parti
pieux; son acolyte, plus hardi que lui, M. de Beauvais, �v�que de
Senez, tonnait courageusement du haut de la chaire de v�rit� devant le
feu roi:

[Note 7: Voici � ce sujet un mot du prince de Conti le p�re. Son fils,


le comte de la Marche, prit parti pour le parlement Maupeou; le vieux
prince �tait pour l'ancienne magistrature, et pensait que la France
�tait perdue si elle demeurait exil�e.

�Je savais bien, dit-il un jour devant cent personnes, que le comte de
la Marche �tait mauvais fils, mauvais p�re et mauvais mari, mais je ne
le croyais pas mauvais citoyen.�]

�_Encore quarante jours, et Ninive sera d�truite_!� disait ce nouveau


proph�te...

Et quarante jours apr�s, le Roi �tait sur la premi�re marche de


l'escalier mortuaire � Saint-Denis!...

Ce fut lui qui, dans l'oraison fun�bre de Louis XV, disait encore:
_Le peuple n'a pas le droit de parler, mais il a sans doute celui de
se taire!... et son silence alors est la le�on des rois!_

Belle et m�ditative parole prononc�e sur la tombe encore ouverte d'un


roi dont le r�gne corrompu n'inspira � ses sujets que m�pris et
col�re! M. Dulau �tait aussi un des orateurs religieux les plus
remarquables; il �tait archev�que d'Arles, et �minemment distingu�,
non-seulement dans les affaires eccl�siastiques, mais habile comme
homme du monde en ce qu'il savait faire tourner � l'avantage de son
parti les moindres circonstances qui naissaient devant lui au milieu
d'un salon. Il �tait admirable lorsqu'il se mettait � r�futer l'abb�
Raynal, ou M. de Malesherbes, ou M. Turgot. C'�tait en effet un sujet
digne d'attention, que de voir ces hommes, dont l'�me et le coeur ne
respiraient que la vertu et l'amour du bien, diff�rer largement
d'opinions sur plusieurs points. Ces partis se trouvaient en pr�sence
chez le cardinal de Luynes, pr�lat d'une simplicit� apostolique avec
les lumi�res et les profondes connaissances d'un membre de l'Acad�mie
des Sciences. On rencontrait chez lui, en m�me temps, et l'�v�que de
Senez et M. de Pompignan, pr�lat d'une haute pi�t�, l'archev�que de
Toulouse et l'abb� de P�rigord, aujourd'hui monsieur de Talleyrand,
avec M. de Beaumont.

C'est ce parti religieux, censur� d'abord pour la s�v�rit� de ses


principes, pers�cut� m�me ensuite, qui le 2 septembre disait � ses
bourreaux:

�Vous nous �gorgerez..., mais vous n'obtiendrez pas le serment que


vous voulez imposer � nos consciences!...�

Le salon de M. de Juign� �tait un des lieux les plus remarquables pour


y entendre tonner la parole de v�rit�.

Cette querelle religieuse fut un des sujets les plus actifs de trouble
et d'agitation.

Vinrent ensuite M. de Calonne et M. Necker... La Reine, qu'on a


calomni�e dans ses intentions, mais qu'il est difficile d'excuser dans
ses actions � cette malheureuse �poque, la Reine jouissait de la plus
grande influence, et son cr�dit pouvait faire nommer un
contr�leur-g�n�ral des Finances, charge qui faisait alors reculer les
plus intr�pides. Dirig�e par madame Jules de Polignac[8], elle voulut
remplacer M. d'Ormesson, dont les scrupules fatiguaient la Cour; le
tr�sor �tait vide. Un homme �clair�, un homme int�gre, n'e�t pas os�
se charger d'un tel fardeau: M. de Calonne, qui avait une r�putation
mal �tablie, ou plut�t qui n'avait rien � perdre, l'osa.

[Note 8: Il n'est que trop vrai que, dans l'origine, la Reine fut pour
ce malheureux choix!...]

Ce moment fut celui o� les agitations de soci�t� furent le plus


excit�es. M. de Calonne, tr�s-hardi, tr�s-spirituel, poss�dant le
talent de pr�parer et faire des actions odieuses dans l'exercice du
fisc, et de tenir en m�me temps un langage de folie et de l�g�ret�
bien analogue � la langue de ce pays de cour, qui alors n'agissait que
pour le d�molissement de la monarchie, M. de Calonne avait un parti
nombreux parmi des noms qui pouvaient beaucoup. Mais comme le parti de
M. de Maurepas, qui voulait M. Necker, �tait aussi tr�s-puissant, il
ne fut pas muet dans cette circonstance importante: les pamphlets, les
chansons, les lettres anonymes, inond�rent la soci�t� de Paris et de
Versailles; la finance et la Cour, compl�tement m�l�es par les
mariages, prirent parti suivant leurs affections et leurs alliances.
Il suivit de tout ce tumulte que la soci�t� devint une ar�ne, un
_forum_ o� les causes se jugeaient, plaid�es par des femmes, des
hommes jeunes et vieux, des gens de tout �tat raisonnant sur toutes
choses; la raison n'en �tait pas mieux servie, mais la conversation y
gagnait et �tait des plus anim�es, car nous n'�tions pas encore
arriv�s au point o� nous nous voyons. Nous disputons aujourd'hui;
alors on parlait, et tout au plus on discutait quand les avis
diff�raient. La R�volution, qui vit �clore des opinions exag�r�es dans
leurs expressions comme dans ce qu'elles inspiraient, nous donna, et
nous a laiss� ces paroles acerbes, ces mots injurieux, pour lesquels
il faut une voix assez �lev�e pour l'emporter sur celle de son
adversaire, qui, oubliant quelquefois le nom, le sexe et la qualit� de
la personne avec laquelle il se trouve en diff�rence de sentiments,
crie de mani�re � couvrir la voix la plus �tendue. Voil� pour
expliquer un des premiers changements qui ont eu lieu dans la bonne
compagnie de Paris.

Mais, avant cette �poque, il �tait survenu, dans le monde sociable de


la Cour et de Paris, des �v�nements qui devaient avoir une grande
influence sur la destin�e du pays: je veux parler de la scission
qu'amena la querelle des parlements m�l�e � celle des j�suites. Les
deux arm�es une fois en pr�sence, le combat ne tarda pas � s'engager,
et la Reine, qui �tait � la t�te du parti des parlements an�antis et
exil�s, se vit ainsi en butte aux vives attaques du parti contraire,
qui �tait celui du parlement Maupeou. Je rappelle ce fait comme
tr�s-important, parce qu'il explique les causes de la premi�re
secousse donn�e � l'�difice de la soci�t� des gens du monde, qui se
trouv�rent eux-m�mes m�l�s dans ces querelles.

Ces deux partis �taient forts; mais celui dont l'opinion �tait
contraire � celle de la Reine devait lui nuire grandement par la
suite, quoique ce parti f�t contre les id�es philosophiques que le
si�cle accueillait. Voici la liste des principaux chefs de ces deux
partis.

� la t�te de celui des parlements exil�s par Louis XV, �taient:

La Reine;
Le comte d'Artois;
Le duc d'Orl�ans;
Le duc de Chartres;
Le prince de Conti;
La majorit� des pairs du royaume;
Le duc de Choiseul et sa faction;
Le comte de Maurepas;
La minorit� du clerg� jans�niste et son parti;
Les �v�ques philosophes;
Une partie des gens de lettres.

_Parti des parlements �tablis par M. de Maupeou._

Monsieur;
Les trois tantes de Louis XVI (madame Ad�la�de, madame Victoire,
et madame Louise, la religieuse carm�lite);
Le duc de Penthi�vre;
Le chancelier de France;
La minorit� des pairs, sp�cialement le mar�chal de Richelieu
et le duc d'Aiguillon;
Tout le reste de l'ancien minist�re de Louis XV, et ce
qui tenait � lui et au Dauphin, p�re de Louis XVI;
La majorit� du clerg�, ayant � sa t�te Christophe de
Beaumont, archev�que de Paris;
Les j�suites et leur parti;
Les d�votes de la Cour, ayant � leur t�te madame de Marsan.

C'�tait alors qu'il aurait fallu un homme � forte t�te comme Napol�on.
Ce syst�me de _fusion_ qu'il regardait, justement, comme seul
susceptible de sauver la France, c'�tait dans cette circonstance qu'il
le fallait �tablir; il fallait des deux parlements n'en faire qu'un:
car il �tait �vident qu'une dispute entre ces deux corps, voulant
ressaisir et conserver le pouvoir, devait amener une catastrophe.
Qu'on approfondisse les causes des combats que se livr�rent ces deux
partis: c'�tait la libert� naissante se heurtant contre le despotisme;
la religion contre la philosophie; l'autorit� absolue contre
l'autorit� temp�r�e; mais il n'est pas donn� � tous les esprits de
comprendre et de conna�tre le prix des _amalgames_ politiques. Une
telle mesure effraie, et souvent elle aurait tout sauv�.

Si l'exemple �tait jamais de quelque utilit�, on pourrait, en


regardant autour de soi, juger de la v�rit� de la bont� du syst�me de
fusion, surtout apr�s de longs malheurs dans une nation... lorsqu'elle
a �t� frapp�e tour � tour et du glaive et du feu par tous les partis:
alors elle en arrive d'elle-m�me � cette fusion n�cessaire.

Voyez la Suisse: le r�sultat de sa guerre de libert� fut de lui donner


tous les gouvernements; sa paix int�rieure fut la cons�quence de cette
fusion.

Voyez l'Am�rique: apr�s sa lutte avec la m�re patrie pour jouir du


repos, elle cr�a un gouvernement mixte, qui tient de l'aristocratie,
de la d�mocratie, et tout � la fois de la royaut� et de la r�publique.

Voyez l'Angleterre:... que de querelles ont pr�c�d� son syst�me de


grande fusion!... Tour � tour gouvern�e par des tyrans, de grands
chefs, saccag�e, pill�e, �puis�e par tous ces partis, le corps de la
nation r�unit ses enfants, et tout fut d'accord: c'est � cette
transaction peut-�tre que l'Angleterre doit sa gloire.

Voyez la France elle-m�me; voyez Henri IV:... apr�s avoir h�sit�... il


appela dans son conseil des ligueurs et des royalistes, des huguenots
et des catholiques; il donna l'�dit de Nantes... Que fit Louis XIV en
le r�voquant?... Mais � l'�poque dont je parle ici, c'est-�-dire dans
la premi�re p�riode du r�gne de Louis XVI, la fusion n'�tait peut-�tre
possible que pour un homme plus fort que lui. Il fallait donc subir
toutes les funestes cons�quences du choc journalier de deux partis
dont les combattants se trouvaient souvent dans l'intimit� l'un de
l'autre, quelquefois de la m�me famille!... Cette querelle entre les
deux partis jette un grand jour sur l'opposition qu'on voyait exister
entre la Reine et ses tantes, ainsi que plusieurs autres personnes de
la famille royale, et explique, quant � elle, l'inimiti� qu'elle
portait aux Maurepas et aux Vergennes... qui d�j� lui �taient odieux
comme ayant cherch� � s'opposer � son mariage.

Quant aux cons�quences funestes pour la Reine, les voici.

M. de Maupeou, qui �tait � la t�te du parti contraire aux parlements


exil�s, comprit tout ce qu'il avait � craindre d'une association entre
le fr�re du Roi et les premiers princes du sang: il fit aussit�t jouer
une contre-mine. Ses moyens furent inf�mes, mais efficaces: il fit
circuler dans le monde que les rapports de la Reine avec le duc de
Chartres n'�taient pas innocents... et cette infernale calomnie
s'�tendit jusqu'au comte d'Artois... Ce moyen tent� pour la d�tacher
des deux princes ne servit qu'� la priver de la consid�ration de la
France!...

C'�tait donc avec la haine au coeur et le ressentiment des injures,


que ces deux partis vivaient l'un pr�s de l'autre et se voyaient
chaque jour. Qu'on juge de l'effet de cette guerre sourde et intestine
dans un pays o� la soci�t� n'avait d'autre lieu de r�union que les
salons de cinquante ou soixante maisons qui alors recevaient.
Toutefois, on ne s'apercevait jamais d'aucune m�sintelligence; le bon
go�t, les excellentes mani�res, dominaient encore, et pour longtemps
du moins il y avait s�curit� pour l'apparence. Par degr�s tout s'est
effac�; on s'est accoutum� � se dire en face des choses p�nibles, et
les disputes ont remplac� l'urbanit� et la douceur des relations, et
surtout cette douce paix, condition la plus positive pour que la vie
habituelle puisse �tre heureuse et l�g�re � porter!

Madame la marquise de Coigny, jeune et charmante femme un peu maligne,


riche, ayant tout ce qui pla�t et place convenablement dans notre
soci�t� fran�aise, un beau nom, de la fortune et cette beaut� sinon
r�guli�re, au moins de celle qui pla�t, et chez nous cela suffit pour
mettre � la mode (c'�tait le genre de c�l�brit� alors de plusieurs
femmes); madame de Sillery[9], madame de Simiane, madame de Condorcet,
une foule de personnes jeunes, jolies, spirituelles, virent alors le
moment de faire revivre ce temps de la Fronde o� Anne de Gonzague,
madame de Longueville et mesdames de Chevreuse dirigeaient d'un coup
d'oeil et d'un signe de main les op�rations les plus importantes.
Madame de Polignac, � la t�te de la faction dont la Reine �tait la
protectrice, et soutenue de sa faveur, avait de son c�t� son salon,
qui �tait le rendez-vous des personnes d�vou�es � la cause de la Cour
et sp�cialement � la Reine. Ce salon, dans lequel on soupait tous les
soirs et que la Reine pr�sidait _elle-m�me_, �tait le rival de celui
de madame de Coigny, qui chaque jour �tait plus � la mode et plus
aim�e de tout ce que la Cour avait de plus jeune et de plus spirituel,
comme M. de Narbonne, MM. de Lameth, l'abb� de Montesquiou, l'abb� de
P�rigord, et une foule d'hommes et de femmes dont l'esprit et la gr�ce
toute fran�aise faisaient de son salon un lieu charmant de causerie,
car on tenait encore � l'urbanit� des mani�res et � la gr�ce du
langage[10].

[Note 9: Madame de Genlis.]

[Note 10: Ce n'est pas par la douceur de sa voix et de son timbre que
madame de Coigny donnait l'exemple chez elle, car elle avait un son de
voix rauque le plus d�sagr�able du monde.]

J'ai donc commenc� ma galerie de la Cour par celui de madame Necker,


celui de madame Rolland, et par les deux oppositions si tranch�es de
madame de Coigny et de madame la duchesse de Polignac. J'ajoute celui
de M. de Juign�, parce que l'opposition religieuse fut d'un grand
secours � ceux qui mirent le trouble en France, avant que les affaires
ne fussent en �tat de recevoir le changement n�cessaire qu'elles
devaient �prouver.

Les querelles de M. Necker avec M. Turgot et M. de Calonne furent


encore un motif de disputes et de conversations anim�es. Le parti de
M. Necker, d�fendu par M. de Maurepas, avait surtout dans l'origine un
homme plus intelligent peut-�tre qu'habile, mais habile dans son
intrigue et parfaitement second� par les conseils de sa soeur, ce qui,
� une �poque o� les femmes avaient un cr�dit et un empire qui leur
donnaient encore une sorte de puissance apparente, si elle n'existait
pas au fond, �tait d'une assez grande importance. Madame de Cassini,
jadis ma�tresse de M. de Maillebois, directeur de la Guerre, et
militaire assez distingu�, madame de Cassini, dont Louis XV _avait
rejet�_ le nom comme intrigante lorsqu'elle avait demand� � �tre
pr�sent�e � la Cour, �tait soeur du marquis de Pezay, dont le nom est
presque inconnu � beaucoup de gens aujourd'hui, et qui pourtant fut
d'une haute importance dans nos affaires politiques, puisqu'il est
positif que ce fut lui qui nous donna M. Necker. Ceci doit �tre
rapport� maintenant pour donner une id�e des premi�res ann�es du r�gne
de Louis XVI, dont je ne parlerai avec d�tail qu'� la seconde �poque
de mes _Salons_.

Louis XVI �tait le plus honn�te homme de sa cour; depuis sa premi�re


jeunesse il aimait � s'isoler ou bien � demeurer seul avec la Reine...
Il n'aimait pas le monde, il s'en �loignait m�me, et lorsqu'il devint
roi, il aurait cependant voulu parler � chaque personne qu'il
rencontrait, mais sans en �tre connu, pour savoir d'elle l'opinion de
chacun sur son r�gne et prendre son avis. Lorsque Louis XVI monta sur
le tr�ne, on afficha sur la statue de Henri IV: RESURREXIT! �Quelle
belle parole!� dit-il, les yeux pleins de larmes...

Ce d�sir de s'instruire dans un roi ne peut �tre que bon, mais


cependant il doit avoir des limites. Les avis ne sont pas toujours
donn�s par une bouche amie, et souvent la haine est le premier motif
de l'empressement de ceux qui avertissent, afin de mettre le trouble
dans l'�me au lieu de donner la paix.

C'�tait dans le but de s'instruire et de tout conna�tre que Louis XVI


lisait les journaux �trangers. Il savait parfaitement l'anglais, qu'il
avait appris pour lire les journaux �crits dans cette langue, s'�tant
aper�u qu'on lui faisait une traduction infid�le pour lui d�rober une
partie des injures qu'�crivaient alors les journalistes anglais sous
la direction de M. Pitt; car � cette �poque le fameux trait� de
commerce[11] de M. de Vergennes n'�tait pas encore fait, et M. Pitt
ne croyait pas encore autant � _notre tendre et constante amiti�_.
Louis XVI voulait r�gner par lui-m�me.... Ses intentions �taient
admirables enfin!.... Que n'avaient-elles plus de force!

[Note 11: M. Fox attaqua vivement M. Pitt dans le Parlement pour ce


trait�: chose �trange! parce que c'�tait nous qui �tions froiss�s et
perdus par ses clauses... Un jour M. Fox dit en plein parlement: �Il
est �trange que M. Pitt croie aussi facilement � l'amiti� de gens qui
ont aid� l'Am�rique � se soulever et � nous �chapper. En v�rit�,
ajouta-t-il, c'est comme ceux qui prennent pour positif: �Monsieur,
j'ai bien l'honneur d'�tre votre tr�s-humble et tr�s-ob�issant
serviteur.� En m�me temps, il se tournait, avec un air ironique, du
c�t� de M. Pitt.--�Et dont on l'est si peu, qu'on se bat avec lui le
lendemain,� r�pondit froidement M. Pitt.]

Un ami de Dorat, nomm� _Masson_, jeune homme ayant de l'esprit et m�me


au-dessus de la m�diocrit� des vers qu'il faisait, ce qui me fait
croire que les vers �taient en entier de Dorat, tandis qu'on
l'accusait de les faire retoucher par lui... ce jeune homme avait une
soeur parfaitement belle, appel�e madame de Cassini... Elle �tait
belle, galante, spirituelle; elle crut que sa pr�sentation � la Cour
de Louis XV ne souffrirait pas de difficult�s: elle se trompa... Le
Roi r�pondit, en prenant sur la chemin�e de madame Dubarry, chez
laquelle il �tait alors, un crayon pour biffer le nom de madame de
Cassini, en �crivant de sa main:

�_Il n'y a ici que trop d'intrigantes; madame de Cassini ne sera pas
pr�sent�e._�

Elle avait �t� la ma�tresse de M. de Maillebois; elle sut le garder


pour ami... Elle avait un fr�re qui �tait ce Masson, ami de Dorat, qui
un jour prit le titre de marquis de Pezay[12]. Il avait une jolie
figure, de bonnes mani�res qu'il avait prises dans la soci�t� de sa
soeur, qui, en hommes, voyait ce qu'il y avait de mieux � la Cour; il
avait de l'ambition et ne poss�dait rien. Il y avait bien dans sa vie
des circonstances qui pouvaient �tre par lui mises en oeuvre, et le
mener � un �tat heureux: mais son ambition voulait un grand pouvoir;
il le r�vait et finit par l'obtenir, chose qui fut longtemps
ignor�e... Il composait des vers, des h�ro�des, des madrigaux, tout
cela fort p�le, fort ti�de... et pour peu que Dorat se m�l�t de
corriger, je demande ce que devenait le peu de feu sacr� que l'homme
ambitieux avait pr�t� � celui qui _voulait �tre_ po�te; car l'ambition
est un sentiment hardi pour lequel il faut que l'homme sente ses
facult�s et les mette en activit�... L'�me de l'ambitieux ne peut �tre
froide.

[Note 12: Ce fut sur lui qu'on fit ce quatrain; il est de M. de


Rulhi�res:

Ce jeune homme a beaucoup acquis,


Acquis beaucoup je vous le jure.
Il s'est fait auteur et marquis,
Et tous deux malgr� la nature.]

Les _soir�es helv�tiques_ ou _helv�tiennes_ furent beaucoup vant�es


dans la soci�t� de madame de Cassini et dans celle d'un ami de M. de
Pezay, le r�sident de Gen�ve, un homme qui depuis devait �tre fameux,
monsieur Necker... Mais la r�putation de M. de Pezay ne d�passait pas
alors ce cercle assez born�, attendu que les hommes de finance
n'�taient connus dans la haute classe que par leurs alliances avec la
noblesse... mais ceux qui �taient �trangers � notre patrie comme � nos
coutumes nous �taient compl�tement inconnus... M. Necker de Gen�ve
n'�tait pas tout-�-fait dans ce cas; mais il vivait dans son h�tel
assez solitairement, poss�dant une grande fortune qu'il avait gagn�e
dans ses sp�culations de la compagnie des Indes, et nourrissant une
grande ambition qu'il voulait au reste appliquer au bien public... Son
caract�re �tait honorable, et rien n'a pu le noircir m�me � une �poque
o� la plus basse flatterie faisait incliner la t�te devant Napol�on,
qui avait pris M. Necker dans la plus belle des aversions, sans trop
savoir pourquoi, ou plut�t parce que M. Necker r�clamait deux millions
qu'on lui avait PRIS, c'est le mot.

M. de Pezay avait aussi son ambition: � cette �poque, les �conomistes,


les encyclop�distes, avaient un peu tourn� les meilleures t�tes...
d'o� il suivait que les m�diocres n'allaient gu�re droit leur chemin.
M. de Pezay, n'�tant connu de personne, voulut se faire conna�tre en
innovant... Il �crivit � Fr�d�ric, � Catherine II, � Joseph II, � tous
les rois de l'Europe... Mais il n'eut aucune bonne chance; Fr�d�ric
prit de l'humeur m�me, et lui r�pondit:

�_Il sied bien � une jeune barbe comme vous de donner des le�ons � un
vieux roi._�

Fr�d�ric aurait pu ajouter _comme moi_, car il y avait � cette �poque,


en Europe, de vieux rois qui auraient pu recevoir des le�ons d'un
enfant.

M. le marquis de Pezay, repouss� dans ses attaques sur la royaut�


�trang�re, jeta ses filets sur la n�tre... Il aurait bien commenc� par
elle, mais une circonstance que je dirai tout � l'heure s'y opposait;
il voulut enfin dominer son �toile, et voici ce qu'il fit.

Un gar�on des petits appartements, nomm� _Louvain_, fut gagn� � prix


d'or pour d�poser une lettre, � l'adresse du Roi, dans l'endroit le
plus apparent d'une chambre o� le Roi s'occupait ordinairement de ces
sortes de lectures.

Cette lettre, �crite d'un fort beau caract�re, �tait de nature �


attirer, par cette seule raison, l'attention du Roi... Il �crivait
admirablement, et aimait � trouver dans les autres ce qu'il poss�dait
aussi... Mais la lettre elle-m�me pouvait �tre consid�r�e par son
contenu comme susceptible d'attirer l'attention sp�ciale du Roi.

Dans cette lettre, qui n'�tait _point sign�e_, on proposait au Roi


(alors fort jeune) une correspondance myst�rieuse et tout � son
avantage; on lui donnerait, disait-on, des d�tails pr�cieux sur
l'esprit public, sur ce qu'on pensait de son administration, enfin sur
tout ce qui pouvait stimuler la curiosit� et surtout l'int�r�t du
Roi... Il fut au comble... Louis XVI, enchant� du ton de la lettre,
con�ut l'espoir d'avoir dans son auteur un v�ritable ami qui, au
milieu de la corruption de cette cour, l'objet de son �loignement et
presque de son aversion, serait pour lui un ange sauveur!... Il relut
cette lettre... C'�tait, lui disait-on, comme le sp�cimen du reste de
la correspondance... Elle contenait des d�tails sur l'Angleterre, sur
l'int�rieur de plusieurs familles fran�aises, depuis la roture
jusqu'au prince et au duc et pair... Louis XVI fut ravi et esp�ra un
second num�ro, il ne se trompait pas... Le surlendemain, qui �tait un
samedi, le Roi trouva une seconde lettre mieux faite que la premi�re
et plus intime dans ses d�tails. L'auteur disait cette fois qu'il
�tait homme de naissance, qu'il connaissait les Anglais les plus
riches et les plus renomm�s par leur position sociale, qu'il voyait
�galement les personnes les plus remarquables de Paris et de
Versailles, qu'il �tait agr�able aux femmes les plus recherch�es et
les plus � la mode... Il concluait en disant au Roi qu'il l'aimait
comme son souverain et puis comme l'homme le plus parfait de sa
cour... Il assurait ne vouloir _rien_ pour lui... Il communiquerait
ses observations au Roi, et lui n'aurait que le bonheur de se trouver
en relation avec le meilleur et le plus digne des ma�tres. Tous les
samedis comme ce m�me jour, il ferait parvenir au Roi un num�ro de sa
correspondance... Si cet arrangement convenait au Roi, l'auteur de la
lettre le suppliait humblement de tenir son mouchoir � la main d'une
mani�re qui le lui f�t distinguer, pendant le moment de l'�l�vation,
le lendemain � la messe, et de le quitter apr�s l'�l�vation du calice,
pour t�moignage que l'auteur de la lettre ne d�plairait pas en
continuant sa correspondance. Il finissait en assurant Louis XVI qu'il
lui donnerait des d�tails _positifs et intimes_ sur les princes
contemporains, les grands du royaume, les parlements, les ministres,
les �v�ques des deux partis, les intendants, les gens de lettres;
enfin il assurait au Roi qu'il le ferait assister, comme dans une loge
grill�e, aux soci�t�s les plus recherch�es de Paris, dont il lui
importait surtout de conna�tre, � cette �poque, l'esprit et les
sentiments intimes. C'�tait enfin un ministre de plus qu'avait le Roi,
un lieutenant de police, un M. de Sartines, et sans qu'il lui en
co�t�t rien.

On pense bien que le mouchoir fut tenu � la main et d�pos� suivant la


recommandation faite. Louis XVI �tait jeune; et bien que rien ne f�t
moins romanesque que lui, il aimait cet ami myst�rieux qui ne donnait
qu'� lui seul des communications qui devaient produire un effet
d'autant plus �tonnant que le Roi paraissait n'avoir aucune
connaissance intime. Aussi le conseil fut bien surpris lorsque le Roi
annon�a des nouvelles qui, au fait, �taient inconnues, m�me au
ministre dont le d�partement �tait int�ress� � les savoir, et qui se
trouv�rent exactes.

Bient�t cette correspondance devint si int�ressante, que le Roi voulut


en conna�tre l'auteur. Il dit � M. de Sartines de le d�couvrir, et le
lui ordonna comme voulant �tre ob�i.

Le soup�on tomba d'abord sur beaucoup de personnes, qui ni�rent � la


premi�re enqu�te, mais qui, voyant que c'�tait pour une aussi
importante raison, eurent l'air de laisser croire qu'elles �taient en
effet auteurs de la correspondance; mais les agents de M. de Sartines
d�couvraient bient�t la fausset� de la chose, et on recherchait de
nouveau... Cependant la police �tait trop habilement faite pour ne pas
d�couvrir un homme qui, d'ailleurs, se lassait de l'incognito, et
voulait enfin jouir de sa faveur, car il voyait qu'elle n'�tait plus
douteuse: il se laissa donc trouver, et le Roi sut enfin que son
correspondant �tait un homme qu'il pouvait avouer au moins, ce que son
myst�re prolong� lui faisait mettre en doute.

Le marquis de Pezay, une fois d�voil�, con�ut les plus hautes


esp�rances!... Il avait surtout l'ambition de composer le minist�re du
Roi et d'y placer M. Necker. Ce qui est certain et en m�me temps fort
curieux, c'est que jamais il n'y songea pour lui-m�me. Pourquoi cela?
C'est une particularit� assez remarquable. Quant � M. Necker, c'est
ainsi qu'on pr�luda � son �l�vation par cette correspondance, qui dura
plusieurs ann�es... M. de Pezay ignorait que M. de Vergennes lui en
opposait une autre �crite �galement pour le roi _lui seul_... Mais
elle �tait, m'a-t-on dit, plus s�rieuse, et par cette raison devait
moins plaire au Roi. Enfin, le marquis de Pezay re�ut du Roi
l'affirmation que sa correspondance lui �tait agr�able et l'ordre de
la continuer. Alors il voulut �tablir son cr�dit, et demanda au Roi de
daigner s'arr�ter un dimanche, en revenant de la chapelle, devant une
trav�e qu'il d�signa et o� il devait se trouver. Curieux de conna�tre
enfin son correspondant myst�rieux, qui depuis deux ans lui �tait
inconnu, le Roi s'arr�ta plusieurs minutes pour causer avec lui, au
grand �tonnement de toute la cour; mais il redoubla lorsque le Roi,
charm� de la bonne tournure, de l'�locution facile, du ton parfait de
M. de Pezay, lui ordonna de le suivre dans son cabinet... L�, il causa
de confiance avec lui pendant une heure. Au bout de ce temps, il lui
dit: �Il faut que je vous fasse conna�tre � un homme qui lui-m�me sera
ravi de vous voir. Passez un moment derri�re ce paravent.� Le marquis
ob�it, et le Roi fit appeler M. de Maurepas[13], qui, alors vieux et
presque toujours malade, ne venait que pour satisfaire son ambition en
ce qu'il paraissait conserver par l� une ombre de grand pouvoir.

[Note 13: M. de Maurepas avait un petit appartement que Louis XVI lui
avait donn� tout pr�s du sien; il le _sonnait_ comme Louis XV sonnait
ses quatre filles. Il sonnait d'abord madame Ad�la�de, elle _sonnait_
alors madame Victoire, qui _sonnait_ madame Sophie, et le dernier coup
de cloche �tait pour madame Louise.]

�Mon vieil ami, lui dit Louis XVI lorsqu'il entra dans son cabinet, je
vais vous pr�senter l'auteur de ma correspondance myst�rieuse.

--Que votre majest� n'a jamais voulu me montrer, grommela le vieux


ministre d'un ton grondeur.

--Je ne le pouvais, j'avais engag� ma parole, et vous savez qu'elle


est sacr�e. Mais je vais vous faire faire connaissance avec l'auteur.�

Et prenant M. de Pezay par la main, il le pr�senta gracieusement � M.


de Maurepas.

�Ah! mon Dieu!� s'�cria celui-ci, stup�fait � la vue de M. de Pezay.

Le marquis s'inclina profond�ment, bien que sa main f�t toujours dans


celle du Roi.

�Votre majest� me pardonnera de rendre un hommage de respect aussi


profond en sa pr�sence � un autre qu'� elle-m�me. Mais M. de Maurepas
est mon parrain.

--Votre parrain! s'�cria le Roi � son tour dans un extr�me �tonnement.

--Son parrain,� r�p�ta M. de Maurepas d'un air si accabl� que M. de


Pezay et le Roi ne purent retenir un sourire... C'�tait en effet une
chose qui devait surprendre que cet homme, dont la finesse et
l'esprit, les mani�res parfaites, lui donnent une grande ressemblance
avec M. de Talleyrand, attrap�, jou� par un jeune homme qu'il
regardait comme trop enfant pour lui _confier la r�daction[14] d'un
simple rapport_. M. de Maurepas dissimula, mais la blessure avait �t�
profonde; il se sentit d'autant plus humili� que M. de Pezay �tait
po�te, et que lui aussi faisait des chansons. Cependant il trouva des
sourires et caressa m�me beaucoup M. de Pezay devant le Roi. Mais
lorsque le filleul fut en route avec le parrain pour le remettre chez
lui, il s'arr�ta tout-�-coup, et regardant le jeune homme ambitieux et
favori avec toute la haine impuissante du vieillard ambitieux sans
pouvoir, il lui dit: �Vous �tes en relation avec le Roi! vous! vous!�

[Note 14: Malgr� l'extr�me douceur de ses mani�res, M. de Pezay ne


pouvait retenir un sourire amer lorsqu'il disait que M. de Maurepas
avait en effet refus� un jour de lui laisser r�diger le simple rapport
de l'incendie d'une ferme royale. Apr�s tout, il n'�tait qu'un
intrigant un peu plus habile et mieux �lev� qu'un autre, et voil�
tout.]

Et il joignait les mains en regardant au ciel comme s'il avait cru �


quelque chose!

M. de Pezay, en prenant le parti qu'il suivait si obstin�ment depuis


deux ans, s'�tait attendu � l'�claircissement qui venait d'avoir
lieu..., et s'y �tait pr�par�... Aussi eut-il bient�t ramen� � lui M.
de Maurepas. Il avait une gr�ce extr�me, de la _cajolerie_ m�me dans
les mani�res, et ce qui nous para�trait aujourd'hui ridicule, et m�me
absurde � n'�tre pas admis, n'�tait alors qu'un exc�s de politesse
recherch�e, trop affect�e peut-�tre et r�v�lant la province; mais
apr�s tout l'inconv�nient n'allait pas plus loin.

Ainsi donc, avant d'�tre au bout de la galerie, M. de Maurepas �tait


ou paraissait apais�, et le filleul avait persuad� au parrain que tout
ce qu'il avait fait depuis deux ans n'�tait que pour lui-m�me, M. de
Maurepas!... Mais le vieux renard n'�tait pas facile � tromper, et une
fois sur la voie il devait trouver la trace de la b�te lanc�e. Aussi,
quelque temps apr�s, se trouvant chez lui au moment o� M. de Pezay
discutait un peu plus vivement qu'il n'avait coutume de le faire avec
madame de Maurepas, il dit avec aigreur:

�_Eh mais! voil� un jeune homme qui nous gouvernerait, ma femme et


moi, si nous le lui permettions._�

C'est l'influence positive de M. de Pezay qui fit renvoyer du


minist�re des Finances l'abb� Terray. Ce fut surtout _un compte rendu
des conversations de Paris dans les salons les plus influents_, qui
d�termina le Roi � en faire une �clatante justice. Louis XVI ne
pouvait supporter patiemment que les actes de son r�gne fussent
l'objet de l'attention aussi sp�ciale du monde appel� _beau monde_,
non qu'il le bl�m�t, mais cela lui �tait p�nible; et M. de Pezay, en
lui racontant _minutieusement_ toutes les conversations du monde
�l�gant de Versailles et de Paris, l'int�ressait davantage qu'en lui
donnant d'autres relations.

Ce fut alors que M. le marquis de Pezay commen�a � recueillir les


fruits de son travail. Il fit para�tre un ouvrage immense dont la
faveur et la protection royale pouvaient seules lui faciliter
l'ex�cution. Il �tait _tr�s-intimement li�_ avec madame la princesse
de Montbarrey, proche parente de M. de Maurepas. M. le prince de
Montbarrey, alors au minist�re de la Guerre, ouvrit ses portefeuilles,
et M. de Pezay fit alors para�tre un ouvrage qui est vraiment
remarquable par la beaut� des cartes et de l'atlas complet, avec le
titre de _M�moires de Maillebois_. Ce n'est, du reste, qu'une
compilation et une traduction de plusieurs ouvrages italiens[15], ce
qui faisait qu'avant les campagnes d'Italie il pouvait servir, et m�me
utilement; mais depuis ce moment _je crois_ que nous avons fait mieux.

[Note 15: On a fondu les cuivres de ces cartes pendant la r�volution,


ce qui rend les exemplaires restants de la plus grande raret�. L'atlas
de cartes g�ographiques accompagnant les _M�moires de Maillebois_ est
aujourd'hui d'un prix id�al qui n'est surtout pas en rapport avec la
valeur intrins�que de l'ouvrage.]

Dans l'ann�e qui suivit celle o� il ouvrit sa correspondance, M. de


Pezay d�fit donc un ministre et en fit deux, M. de Montbarrey et M.
Necker.... Quant � lui, il obtint une assez belle r�compense pour la
peine qu'il avait prise en faveur d'un roi de France. Il fut nomm�
inspecteur-g�n�ral des c�tes, avec un traitement annuel de 60,000 fr.,
et il obtint le paiement d'une fourniture de vin de 40,000 fr., faite
par son p�re.

Ce fut alors que M. de Pezay pr�senta les plans de M. Necker � M. de


Maurepas pour la forme, et au Roi pour le fond. Le tr�sor royal �tait
dans un �tat de d�labrement effrayant, et nul moyen d'avoir de
l'argent!... M. Necker promit � M. de Maurepas de _faire_ ou de se
procurer les fonds n�cessaires pour faire face aux d�penses de la
guerre si elle avait lieu, et comme elle se fit en effet[16]. M. de
Clugny, alors ministre des Finances, �tait malade et incapable d'agir;
on lui adjoignit M. Necker. Quelques mois apr�s, M. de Clugny mourut,
et M. Necker lui succ�da; il promit de fournir quarante millions
comptant!...

[Note 16: Celle d'Am�rique pour l'ind�pendance.]

J'ai montr�, je le crois, � quel point j'estime M. Necker; je suis


donc bien digne de foi lorsque je lui adresse un reproche, et c'en est
un m�rit� que celui d'avoir �t� le courtisan de M. de Pezay!... Au
moment o� M. de Pezay faisait tant de d�marches pour faire nommer M.
Necker au contr�le-g�n�ral, celui-ci allait _lui-m�me_ apprendre le
r�sultat des d�marches du marquis, et, le manteau sur le nez, il se
tenait cach� sous une remise chez M. de Pezay, attendant
myst�rieusement son retour de Versailles quelquefois jusqu'au matin.

� la nouvelle de sa nomination, le clerg� jeta les hauts cris; M. de


Maurepas r�pondit froidement � un archev�que scandalis� de la
nomination d'un protestant:

�_J'y tiens encore moins que vous, monseigneur, et je vous l'abandonne


si vous voulez payer la dette de l'�tat._� Taboureau des R�aux, ne
voulant pas �tre sous les ordres de M. Necker, donna sa d�mission, qui
fut accept�e[17].

[Note 17: � la mort de M. de Clugny, on remarqua qu'il �tait le


premier ministre des Finances depuis Colbert qui mourut en place; il y
en avait eu _vingt-cinq_!--M. de Clugny fut remplac� par Taboureau des
R�aux, homme int�gre et �clair�, dont la sinc�re probit� et les
talents ne purent lutter n�anmoins contre les intrigues de M. de
Pezay, qui voulait que son prot�g� f�t seul.]

En parlant du salon de madame Necker, il me faudra n�cessairement y


faire arriver M. Necker; je dois donc aussi le peindre, et je vais le
faire d'apr�s les renseignements que j'ai eus sur lui par des
personnes qui l'ont beaucoup connu, mais avec impartialit�, chose
qu'on ne peut trouver dans les ouvrages de madame Necker.

La figure de M. Necker �tait �trange et ne ressemblait � aucune


autre; son attitude �tait fi�re, et m�me un peu trop. Il portait
habituellement la t�te fort �lev�e, et malgr� la forme extraordinaire
de son visage, dont les traits fortement prononc�s n'avaient aucune
douceur, il pouvait plaire, surtout � ceux qui sentaient
�nergiquement; on voyait qu'en lui on trouverait une r�ponse � une
d�marche tent�e avec force ou bien � un mot de vigueur. Son regard[18]
avait du calme m�me dans les occasions o� l'�motion caus�e par une
attaque violente pouvait faire excuser qu'il manqu�t de repos dans sa
contenance. Quant � son talent, il en avait un positif[19], et pour
ses vertus je crois pouvoir affirmer aussi qu'elles �taient �galement
positives. Son esprit �tait actif; il recherchait toutes les
instructions, n'en repoussait aucune, et accueillait tous les
m�moires qu'on lui pr�sentait. Il n'�tait distrait par aucun des
amusements qui, � cette �poque, passaient pour devoir faire partie
indispensable de la vie commune et sociale. Il ne jouait pas, et ne
voyait d'ailleurs que tr�s-peu de personnes de la Cour, m�me �tant au
contr�le-g�n�ral.

[Note 18: Madame Necker, en parlant de M. Necker, est tellement


exag�r�e qu'elle en arrive � �tre ridicule. Ainsi, par exemple, en
parlant de M. Necker: �Il a surtout dans le regard je ne sais quoi de
fin et de c�leste, que les peintres n'ont jamais adopt� que pour la
figure des anges...� Et plus loin: �Duclos disait: Mon talent, � moi,
c'est l'esprit; car il le mettait � la place de tout.... M. Necker
peut dire: Mon talent, � moi, c'est le g�nie.�]

[Note 19: Je crois avoir d�j� dit dans mes m�moires sur l'empire que
mon p�re �tait tr�s-li� avec M. Necker, et qu'il l'estimait beaucoup.
C'est de lui que j'ai appris � l'estimer aussi.]

Le caract�re de ses �crits avait une couleur qui annon�ait une


r�volution dans le pays comme dans les lettres, mais surtout r�v�lait
un grand amour de l'humanit�; il parlait avec une exquise sensibilit�,
et cependant il avait une tournure dans le discours qui r�v�lait des
sentiments r�publicains; son style approche beaucoup de celui de
Rousseau, et son imagination �tait brillante comme celle de sa fille.
Comme elle, il donnait � toutes ses phrases une tournure que n'avaient
aucun des �crits qui � cette �poque inondaient la France. Ils avaient
surtout un caract�re de v�rit� qui s�duisait lorsqu'il appelait
l'attention sur les malheurs du peuple. Peut-�tre employait-il alors
des figures et des ornements inconnus, surtout dans le ton
sentimental, en �crivant sur des objets d'administration. Sa doctrine
�tait pure, et c'est une chose digne de remarque, et surtout de haute
estime, que dans les trois volumes qu'il publia d'abord il n'existe
pas une seule citation, un seul mot injurieux qui p�t accuser les
ennemis qui agissaient contre lui sans mesure et sans impartialit�. M.
de Meilhan surtout, intendant de Valenciennes[20], chef du parti,
c'est-�-dire du premier parti qui s'�leva contre M. Necker, ne mettait
aucun frein � sa haine, et faisait que tous ceux qui le lisaient
donnaient raison � M. Necker. Il �tait homme d'esprit, �crivain
�loquent, homme d'honneur, ministre int�gre; il devait avoir raison
sur un homme acerbe, qui l'attaquait de prime-saut avec la dague au
point et l'injure � la bouche... la haine s'y voyait tout enti�re.

[Note 20: S�nac de Meilhan, intendant de Valenciennes, l'un des


ennemis les plus acharn�s contre M. Necker.]

Toutefois on doit convenir que M. Necker, dans les op�rations de son


minist�re, a peut-�tre devanc� les opinions du si�cle o� il
vivait....; il a administr� un autre pays que la France, et croyait
exister dans un autre temps que dans le XVIIIe si�cle. Il d�truisait
au lieu de construire, s'�criait-on!... Il d�truisait d'anciennes
doctrines, qui s'en allaient croulant; il avait raison en beaucoup de
points, car ce qu'il abattait tombait de toutes parts de v�tust�; mais
on ne veut jamais attendre chez nous... Nous jugeons et nous
critiquons, nous dispensons la louange et le bl�me avec une certaine
assurance qui est bien ridicule. Nous avons en cela une affectation
de vertu et des acc�s de morale qui font dire avec Saint-Lambert:

�_� philosophes dignes des �trivi�res, je vous honore! Mais je


m'aper�ois, par les trous de votre manteau, que vous n'�tes aussi que
des hommes[21]._�

[Note 21: C'est ce que Saint-Lambert �crivait apr�s avoir lu la


correspondance de Rousseau.]

Et cela est si vrai, qu'en v�rit� nous ne pouvons nous regarder sans
perdre la t�te. Nous sommes comme des jolies femmes en face d'un
miroir.
M. Necker ne suivait aucune route connue. Madame Necker lui donnait
souvent des conseils qui lui �taient fort utiles. Il agissait bien;
mais il y avait en France cinquante familles de la haute
magistrature[22] qui se regardaient comme les gardiennes de ses
coutumes h�r�ditaires. Et telle �tait la force et la grande r�gularit�
de l'habitude qu'un esprit juste, quoique m�diocre, suffisait pour
conserver ses anciennes coutumes intactes.

[Note 22: Il y avait, en France, un respect religieux pour l'ancienne


noblesse de robe, qui, en effet, �tait respectable et honorable sous
tous les rapports: les Mol�, les Lamoignon, d'Ormesson, d'Aguesseau,
Trudaine, Joly de Fleury, Senozan, Nicola�, Barentin, Colbert,
Richelieu, Villeroy, Turgot, Amelot, d'Aligre, de Gourgues, Boutin,
Voisins, Boullogne, Machault, Berulle, Sully, Bernage, Pelletier,
Lescalopier, Rolland, de Cotte, Bochard de Sarron, etc., etc.]

L'imagination de M. Necker, et, si j'ose le dire, de madame Necker,


devint donc comme le fl�au de l'ancienne administration. Madame Necker
avait une grande influence sur son mari; elle balan�ait celle de la
probit� et de tout ce qui tenait � la marche du minist�re. M. Necker
l'�coutait avec une attention d'autant plus religieuse, qu'elle lui
r�p�tait tous les jours qu'il �tait non-seulement Dieu, mais au-dessus
de tous les dieux du ciel. Le moyen de douter apr�s cela des paroles
qui sortent des m�mes l�vres qui ont prof�r� de telles louanges! Ces
louanges paraissent d'abord ce qu'elles sont, bien exag�r�es, et puis
on s'y habitue si bien, que le jour o� elles cessent vous vous croyez
injuri�.

Cependant les soins de madame Necker ne pouvaient �loigner de M. Necker


les cris, impuissans � la v�rit�, de l'envie et de la calomnie; mais
enfin ces cris retentissaient autour du contr�leur-g�n�ral. Ce qu'on lui
reprochait surtout, c'�tait de se passionner pour la classe qui ne
poss�de rien pour la d�fendre contre celle des propri�taires!... la
question immense enfin des prol�taires!... �_Que devons-nous bient�t
voir?_ disait M. de Meilhan chez M. de Calonne. _Les sc�nes des deux
Gracchus!..._�

La retraite de M. de Trudaine fit surtout un tort excessif � M.


Necker. M. de Trudaine avait une r�putation de droiture et de
d�licatesse dans sa mani�re d'administrer qui donnait beau jeu aux
ennemis de M. Necker pour l'attaquer, en le rendant responsable de la
retraite de M. de Trudaine. C'�tait en vain que M. Necker lui avait
conserv� les ponts et chauss�es..., ses partisans ou plut�t les
ennemis de M. Necker en faisaient un martyr...; car, en France, nous
ne louons souvent un homme que pour mieux accabler son antagoniste.

Ce qui prouve � quel point M. Necker avait devanc� son si�cle, c'est
qu'il attaqua l'administration de la loterie. Ce fut, dit-on, � la
pri�re instante de madame Necker... Mais la d�truire tout-�-coup, il n'y
fallait pas songer. On laissa six administrateurs, on diminua le nombre
des bureaux... mais elle subsistait, et elle subsista encore cinquante
ans apr�s les paroles sages et lumineuses de l'administrateur qui
voulait retrancher du corps de l'�tat cette partie malade qui alt�rait
le reste!... et nous venons de le faire!...

L'�tablissement du comit� contentieux acheva de perdre M. Necker en


mettant contre lui une foule d'individus, qui �taient certains de
trouver les esprits pr�venus pour eux et contre le directeur-g�n�ral[23].
Ce qu'il avait fait pouvait �tre bien pour le service du Roi; mais _tous
les malheureux qui �taient r�form�s, comment M. Necker s'en
excuserait-il?_... Madame Necker dit, en apprenant ce mot:

�_En v�rit�, on croirait voir une maison de grand seigneur au pillage


dans laquelle arrive un nouvel intendant. C'est Gil Blas chez le comte
Galiano... Et tous les domestiques crient au secours, parce qu'on ne
veut plus qu'ils volent!..._�

[Note 23: Il ne fut contr�leur-g�n�ral qu'en 1789.]

Les r�formes[24] furent faites, dit-on, sous la direction de madame


Necker, quoiqu'elle se soit constamment d�fendue d'avoir aid�, en quoi
que ce f�t, M. Necker dans son minist�re... Mais ce qu'elle avouait,
c'�taient les avis qu'elle donnait � M. Necker pour qu'il se d�fi�t de
M. de Maurepas et de M. de Sartines. Le premier n'avait pas pardonn� �
M. de Pezay sa faveur myst�rieuse, et l'autre n'avait pas pardonn�
davantage � M. de Pezay d'avoir fait le ministre de la police mieux
que lui aupr�s du Roi. Ces deux hommes, dont le cr�dit �tait
puissant, et qui le voyaient attaqu� par la nouvelle faveur du
ministre �tranger, le d�sign�rent pour victime, avec d'autant plus de
joie, qu'en le frappant ils abattaient deux t�tes; car pour arriver �
lui il fallait abattre l'homme qui l'avait plac� en si haut lieu. Il
leur �tait bien �gal que M. Necker f�t du bien � la France! que leur
importait? ils voulaient se venger, et ils se veng�rent. Ils
commenc�rent par M. de Pezay. La chose �tait difficile, parce qu'il
plaisait au Roi; mais qu'il f�t hors de sa vue, et la chose allait
toute seule. Il fallait donc seulement l'�loigner. On lui persuada de
faire une tourn�e comme inspecteur des c�tes; il en demanda l'ordre.
Madame Necker lui conseilla de ne pas quitter Versailles. �Vous aurez
quelque d�sagr�ment de cette absence, mon ami, lui dit-elle; il ne
faut pas quitter les rois... ils sont oublieux de leur naturel et
faciles � influencer.

[Note 24: La ferme des postes mise en r�gie, et le bail cass�, les
receveurs des domaines supprim�s, les intendants de finances
supprim�s, les administrateurs r�duits � six.]

--Le Roi m'aime trop pour que je puisse craindre,� dit M. de Pezay
d'un ton d�daigneux... et il partit. Ce voyage ne lui avait �t�
conseill�, en effet, que par des ennemis... Il se conduisit dans cette
tourn�e comme on l'avait esp�r�, c'est-�-dire avec un manque absolu de
tact et de convenances. Il y avait sur son chemin de vieux officiers
qu'il traita fort mal et avec l'insolence d'un favori parvenu. Mais si
le naturel des rois est _oublieux_, celui de M. de Pezay �tait
pr�somptueux; les plaintes arriv�rent en foule � Versailles. Le Roi,
ne voyant pas l'accus�, crut � tout ce qu'on lui disait; on fit
intervenir un homme qui d�clara que le nom du Roi �tait gravement
compromis par M. de Pezay, et le r�sultat de cette belle amiti� royale
fut d'envoyer un courrier � M. de Pezay pour lui commander de rester �
Pezay, lieu dont il avait pris le nom[25]... Ce courrier lui fut
envoy� par M. de Sartines... Le malheureux jeune homme, frapp� de
frayeur � la r�ception de ce courrier, qui avait ordre, en v�ritable
envoy� d'un lieutenant de police, de remplir une double mission et de
dire tout haut, devant les gens de M. de Pezay, que le marquis serait
enferm� � la Bastille pour crime d'�tat s'il retournait � Paris... le
malheureux, effray�, jusqu'� la terreur, de ces nouvelles, ne
r�fl�chit pas que, n'�tant pas coupable, il n'avait rien � redouter
avec Louis XVI, qui �tait juste et bon... Il fut saisi tout-�-coup
d'un frisson qui devait �tre mortel... Quelques heures apr�s, comme il
�tait assoupi et accabl� par la fi�vre, un bruit de chevaux le
r�veille... C'est un courrier de M. Necker... Le malade se soul�ve...
il ne souffre plus... C'est un courrier de M. Necker, de son meilleur
ami!... c'est son rappel!... Le courrier entre dans sa chambre, lui
remet une lettre qui n'est pas de l'�criture de M. Necker... Le
marquis ouvre d'une main tremblante et retombe accabl� sur son lit! M.
Necker lui demandait avec instance de lui _renvoyer_ ou _de br�ler_ �
l'instant m�me tout ce qu'il avait � lui en papiers, _m�me
insignifiants_!... Deux heures apr�s, un autre courrier entrait dans
la cour du ch�teau... C'�tait un envoy� de M. de Sartines qui venait,
par ordre du Roi, pour emporter les papiers de la correspondance de M.
de Pezay avec le Roi!...

[Note 25: J'ai d�j� dit qu'il s'appelait Masson.]

Ces deux messages rendirent la maladie mortelle en peu d'instants.


Cette chute, dont la sc�ne d�finitive avait lieu dans une province
�loign�e du Roi, de la Cour et de M. Necker, est un coup de politique
vraiment habile, et montre que M. de Maurepas avait peut-�tre plus que
de l'esprit; il avait d'abord une extr�me m�chancet� qu'il mettait en
oeuvre quand un homme lui d�plaisait assez pour le faire sortir de son
caract�re habituel, c'est-�-dire de son caract�re apparent, qui
paraissait �tre l'indolence... M. de Pezay une fois abattu, le
ministre genevois, _l'�tranger_, _l'intrus_, _le ministre romanesque_,
ne devait pas �tre difficile � terrasser... M. Necker fut d'abord
attaqu� par M. de Sartines, qui s'expliquait en public avec assez de
v�h�mence... M. de Vergennes, qui le bl�mait le plus, �tait celui des
ministres qui le disait le moins. Quant � M. de Maurepas, il
marmottait en ricanant[26]: �Je doute moi-m�me de la bont� de mon
choix... Je croyais �tre d�barrass� des gens � projets, des ennuyeux �
grands mots; et puis quand j'ai �loign� _la turgomanie_, voil�-t-il
pas que je tombe dans _la n�cromanie_!...

[Note 26: M. de Talleyrand a beaucoup de ressemblance avec M. de


Maurepas: il est comme lui railleur, m�me dans les choses sacr�es, et
d'une finesse d'aper�u qui tient plus au talent qu'au g�nie.]

Madame Necker, dont j'ai parl�, mais pas assez pour la bien faire
conna�tre, �tait un ange de vertu au milieu de cette cour de
Versailles, dont le bruit seulement au reste parvenait jusqu'� elle...
Son excellent jugement devait lui donner des lumi�res sur le malheur
qui mena�ait son mari, et elle le lui montra en perspective, avec
cette m�me fermet� qu'elle aurait apport�e � traiter le sujet le plus
ordinaire.

Madame Necker[27] �tait n�e � Gen�ve, d'un ministre protestant, dans


le pays de Vaud, nomm� Curchod de Naaz... Il n'�tait pas riche comme
tous les ministres de sa communion en Suisse; cependant, malgr� son
peu de fortune, il donna � sa fille une �ducation qui pouvait lui en
servir. Elle fut �lev�e comme si M. Naaz avait eu un fils; elle apprit
le latin, le grec, et devint habile dans les plus fortes �tudes.
Lorsque son �ducation fut achev�e, madame de Vermenoux l'appela aupr�s
d'elle � Paris, pour qu'elle appr�t le latin � son fils. C'est dans la
maison de madame de Vermenoux que M. Necker fit la connaissance de
_Suzanne Curchod_. Il �tait lui-m�me, alors, dans une position qui,
certes, n'annon�ait pas celle qu'il eut depuis, et m�me bien avant
d'�tre ministre. Il �tait dans une maison de banque alors comme
commis; je crois, la maison Th�lusson. Le mariage se fit tard, parce
que les deux fianc�s n'avaient pas assez de bien pour se mettre en
m�nage. Enfin madame de Vermenoux les aida un peu, et le mariage se
fit... Madame Necker fut, depuis ce moment, toujours un ange
secourable. Lorsque M. Necker fut nomm� directeur-g�n�ral du royaume,
elle pleura sur cette responsabilit� qu'il prenait devant Dieu pour
remettre les affaires d'un peuple qui n'avait pas la m�me croyance que
lui...

[Note 27: Suzanne Curchod de Naaz, fille d'un ministre protestant.


Elle est n�e � Gen�ve, quoique son p�re e�t sa cure dans le pays de
Vaud.]

�Nous sommes �gaux devant Dieu, mon amie, lui r�pondit M. Necker!..
Cependant, si tu le d�sires, je refuserai.�

Madame Necker demeura quelques instants calme et r�fl�chie... Puis,


relevant sa t�te:

�Mon ami, lui dit-elle, il faut accepter!... Vous vous devez au


bonheur du genre humain, dont vous �tes une des plus belles parties.
Accomplissez la mission que Dieu vous a donn�e... Rendez les hommes
heureux... je t�cherai de glaner apr�s vous...�

Une fois ce parti adopt�, madame Necker remplit la charge qu'elle


avait accept�e, avec toute la bont� d'�me, toute la grandeur qu'elle y
pouvait mettre. Naturellement bonne, elle voyait chaque jour une foule
de malheureux qu'elle soignait et soulageait dans leurs besoins, sans
que sa main gauche s�t ce que faisait sa main droite... Elle allait,
quand elle le pouvait, dans les h�pitaux. Enfin elle fonda elle-m�me
un hospice dans Paris, o� elle �tablit douze malades, et en fit la
fondation � perp�tuit�, donnant, pour cette action noble et grande,
une tr�s-grosse somme d'argent!... Naturellement spirituelle et
parfaitement instruite, madame Necker devait avoir une maison
charmante... et elle l'e�t �t�, sans une souffrance continuelle qui
lui causait une douleur nerveuse dont les effets �taient bizarres;
elle �tait contrainte � demeurer debout, m�me au milieu de cent
personnes... Son agitation presque convulsive l'emp�chait de
s'asseoir!... Elle �tait maigre, grande, blanche, et d'une extr�me
p�leur. Ce qui prouve, plus que tout ce qu'on pourrait dire, le calme
de l'esprit de cette femme remarquable, c'est la ga�t� soutenue de son
humeur et m�me de son esprit, avec cette douceur toujours dans elle,
toujours sa compagne. O� l'on en trouve la preuve, c'est dans le
recueil de ses _pens�es_ et de ses _traits_. Parmi ces derniers, il
s'en trouve beaucoup de tr�s-plaisants, presque tous gais, et tous au
moins int�ressants. Le choix des anecdotes qu'elle cite, remarquable
par cette humeur douce et tranquille qui n'a rien de la r�signation,
c'est-�-dire de ce qui �loigne de celle qui souffre, m'a charm�e en
lisant ses _Souvenirs_. Son mari en �tait fier, et il avait raison...

Les �crits de madame Necker sont distingu�s surtout par leur �l�gance
et par le tour heureux des expressions. On lui a reproch� d'�tre trop
_pesante_ dans sa diction; sans doute, � c�t� de sa fille, on lui
trouvera un peu de monotonie et une couleur p�le; mais il y a du
piquant dans sa mani�re de raconter, et la chose est visible en lisant
ces anecdotes narr�es avec simplicit�; j'en vais donner un exemple.
J'ai d�j� dit qu'elle avait une sant� d�plorable; voici l'extrait
d'une lettre qu'elle �crivait � M. de Saint-Lambert, son ami le plus
intime:

�.... Ma sant� n'a fait aucun progr�s en bien: je ne l'ai pas dit � M.
de Lavalette; mais vous, monsieur, � qui ma vie est li�e, je vous dois
compte de _votre bien_, et j'ai droit de me plaindre du silence que
vous gardez sur le _mien_. Je souffre toujours, mais il me semble,
comme dit M. Dubucq, _que tout sert en m�nage_.�

Cette derni�re phrase est charmante, car elle est d'une simplicit�
douce, d'une ga�t� qui est timide parce qu'elle craint de blesser un
ami inquiet. Cette pens�e m'a donn� de madame Necker l'opinion qu'elle
ne pouvait �tre que tr�s-bonne... Elle dit plus loin dans une autre
lettre:

�Le jour o� l'on amena M. de Vaucanson chez madame du Deffant, la


conversation fut assez st�rile. Lorsque le savant fut sorti: Eh bien!
dit-on � madame du Deffant, que pensez-vous de ce grand homme? _Ah!_
dit-elle, _j'en ai une grande id�e; je pense qu'il s'est fait
lui-m�me._�

�Deux hommes assis aux deux bouts oppos�s d'une table prirent querelle
l'un contre l'autre. Monsieur, dit le plus irrit� des deux, si j'�tais
aupr�s de vous, je vous donnerais un soufflet; ainsi tenez-le pour
re�u.--Monsieur, lui crie l'autre, si j'�tais aupr�s de vous, je vous
passerais mon �p�e au travers du corps; tenez-vous donc pour mort.�

Je pourrais en citer beaucoup du m�me genre, qui prouvent que l'esprit


de madame Necker �tait de cette nature plaisante qui montre qu'on est
heureux de la joie d'autrui.

Une grande affaire, je ne sais plus sur quel sujet, se pr�senta avant
que M. Necker se retir�t la premi�re fois du minist�re. Attaqu� de
toutes parts, le directeur-g�n�ral voulut, pour pouvoir r�sister,
puisque le Roi voulait le garder, �tre ministre et entrer au conseil;
c'�tait le seul moyen d'avoir de la force; M. de Maurepas, qui vit le
Roi au moment de c�der, �leva tout de suite un obstacle, celui de la
religion. M. Necker �tait protestant; on lui proposa d'abjurer; il
refusa. Lorsque madame Necker l'apprit, elle accourut � lui, et, se
jetant dans ses bras, elle y pleura et r�pandit de douces larmes de
joie.

�Je serai doublement heureuse maintenant en priant Dieu, lui dit-elle,


car je lui offrirai, avec le mien, un noble coeur p�n�tr� de sa divine
bont�!...�

Ce fut dans ce moment difficile que M. Necker, dont le caract�re �tait


s�v�re et rude � manier, fit dans la maison de la Reine et celle du
Roi les r�formes les plus fortes[28]. M. le prince de Cond�[29] fut
atteint lui-m�me par la main r�formatrice. Les plaintes les plus
graves arrivaient � M. de Maurepas, qui r�pondait plaisamment: �Que
voulez-vous? ce Genevois est un _faiseur d'or_; il a trouv� la pierre
philosophale.�

[Note 28: Les tr�soriers de la maison du Roi, et ceux de la Reine; les


trois offices de contr�leurs-g�n�raux, ceux des tr�soriers de la
bouche, ceux de l'argenterie, celui des menus plaisirs, des �curies,
et celui de la maison du Roi, etc., etc.]

[Note 29: Grand-ma�tre de la maison du Roi.]

M. Necker, en effet, venait d'ouvrir l'administration provinciale de


Montauban, et l'emprunt se faisait.
�Ainsi donc, disait S�nac de Meilhan � M. de Maurepas, un emprunt est
la r�compense d'une destruction, car cet homme d�truit.

--Sans doute; il nous donne des millions en �change de la suppression


de quelques charges.

--Et s'il vous demandait la permission de couper la t�te des


intendants? (M. de Meilhan �tait intendant de Valenciennes.)

--Eh! eh! nous le lui permettrions peut-�tre... mais je vous l'ai dit,
trouvez-nous comme lui la pierre philosophale, et vous serez ministre
le m�me jour...�

Enfin, Monsieur et le comte d'Artois se mirent contre M. Necker!!...


la lutte devait �tre un triomphe pour les princes: mais la d�fense du
ministre fut noble et digne. Accus� d'aller � la gloire, _comme
�rostrate, en br�lant la monarchie_, M. Necker ne r�pondit � ces
attaques de l'envie impuissante que par le silence; mais dans le
m�moire fait par ordre de M. le comte d'Artois, un passage trouva M.
Necker vuln�rable, et la blessure alla au coeur... ce passage
concernait madame Necker!... On lui reprochait d'avoir �t� ma�tresse
d'�cole dans un village de Suisse; il y avait de la m�chancet� � cette
action, qui n'avait pour but que de nuire. Peu apr�s venait le
parall�le de Law et de M. Necker.

On offense, on fait du mal... mais l'offens�, quoique bon, peut enfin


se venger!... ce fut ce qui arriva. M. Necker fit accuser M. de
Sartines[30] de pr�varication, et il fut renvoy� d�s le jour m�me du
minist�re de la Marine, o� il �tait pass� de la lieutenance de police.

[Note 30: Ce fait du renvoi de M. de Sartines est bien curieux. On


avait besoin de dix-sept millions pour la guerre d'Am�rique; mais on
voulait le cacher � M. Necker, qui alors �tait directeur-g�n�ral.
D'accord avec M. de Maurepas, alors ministre, M. de Sartines augmenta
son budget de la marine de trois millions par mois. M. de Maurepas
�tait malade; M. Necker, qui ne savait rien de cet accord entre le
Roi, M. de Sartines et M. de Maurepas, accuse M. de Sartines en plein
conseil. Le Roi se trouve seul; il n'ose dire: _Je sais ce que c'est!_
M. de Sartines est renvoy� comme coupable. Le Roi dit ensuite qu'il
l'avait _oubli�_!... Le silence de M. de Sartines est bien beau.]

Le jour o� madame Necker apprit que son mari vengeait son injure en
accusant M. de Sartines, elle se jeta � ses genoux.

�Celui qui se venge, lui dit-elle en pleurant, non-seulement n'est pas


chr�tien, mais est plus coupable que celui qui commet la faute. Au nom
du Sauveur, secourez-le, pour moi!...�

M. Necker fut inflexible.

�Il serait coupable � moi, lui dit-il, de faire ce que vous me


demandez. Cet homme est coupable... Je dois ne pas laisser subsister
plus longtemps dans la rapine et l'audace un homme qui n'est, apr�s
tout, qu'un espion rev�tu d'un habit noir honorable. M. de Sartines
est un mis�rable et un assassin, le meurtrier de Pezay! Pezay, mon
ami, lui si bon, si doux, si inoffensif!... Il l'a trait� comme les
hommes de boue de son minist�re!... Non, non... cet homme doit
succomber... parce que tout a une fin... le doigt de Dieu l'a
d�sign�.�

M. de Sartines fut en effet renvoy� avec la honte de l'accusation. M.


de Maurepas �tait � Paris malade de la goutte et souffrait beaucoup
en radotant un peu[31], parce que, comme disait M. Necker, tout a une
fin. M. Necker profita habilement de cette absence et du renvoi de M.
de Sartines. Ce fut alors que, par les conseils de madame Necker, il
publia son fameux _compte rendu_. C'est un des �v�nements les plus
remarquables du r�gne de Louis XVI. Ce fut en vain que le comte
d'Artois, toujours ennemi de M. Necker, comme de tout novateur, appela
ce travail _un conte bleu_, parce que la brochure �tait recouverte en
papier bleu: ce _tocsin_, qui devait sonner l'heure du malheur, ne fit
rien contre M. Necker dans le m�me moment. Le Roi �tait juste; il lut
la brochure, et ne fit pas m�me attention � ce que lui dit son fr�re
contre le directeur-g�n�ral. Ses affaires prirent m�me un autre
aspect, et mille voix s'�cri�rent autour de lui et avec lui: _Chute du
Mentor_!... car M. de Maurepas, malgr� son esprit aimable, et tout
homme du monde qu'il �tait, avait le d�faut de vivre trop longtemps
dans une place dont tant d'autres voulaient...

[Note 31: Il est remarquable combien M. de Maurepas a de ressemblance


avec M. de Talleyrand!]

Le parti de M. Necker �tait nombreux, et comptait dans ses rangs les


plus grandes dames et les hommes les plus influents. On y voyait
figurer la marquise de Coigny, la princesse de Poix, la comtesse de
Simiane, la duchesse de Grammont, la duchesse de Choiseul, le duc de
Praslin, presque tous les gens de lettres, madame de Blot, et tant
d'autres dont les voix dominaient les autres bruits, dans le temps o�
le salon d'une femme de bonne compagnie �tait un tribunal o� se
jugeait, de l'aveu de tous, une cause comme celle de M. Necker. Les
salons alors dirigeaient _l'opinion publique_.

Madame Necker fut encore admirable dans ce retour de faveur, parce


qu'aux vertus natives et � la religion ordinairement inculqu�e comme
principe, madame Necker joignait l'ardente pi�t� des femmes
protestantes.... Louis XVI parlait un jour de madame Necker � son
mari, et regrettait que son �tat de sant� l'emp�ch�t de tenir � la
Cour... Le mar�chal de Noailles se trouvait l�, ainsi que le chevalier
de Crussol et le baron de B�senval: tant que les deux derniers furent
pr�sents, M. Necker garda le silence; mais lorsqu'ils furent sortis,
M. Necker dit au Roi:

�Sire, votre majest� est la seule personne dans sa cour que je juge
digne d'entendre prononcer le nom de madame Necker... Le nom de ma
femme est connu, sire, et souvent invoqu� dans les asiles les plus
obscurs et les plus mis�rables de votre capitale, ainsi que devant
quelques amis tels que monsieur le mar�chal... mais je crains que ce
nom, que les anges ne redisent qu'avec joie devant le tr�ne de Dieu,
ce nom ne soit comme un reproche tacite dit en face de ces femmes sans
pudeur qui osent rire de ses souffrances[32]!!! Ces m�mes grands
seigneurs qui parlent contre ma vertueuse compagne, sire, devraient se
rappeler que madame Necker, ayant appris que depuis VINGT-HUIT ANS M.
le comte de Lautrec, capitaine de dragons, �tait enferm� au ch�teau de
Ham, et qu'il avait � peine l'apparence de l'esp�ce humaine, dans le
cachot o� le malheureux �tait enseveli, r�solut � elle seule, faible
femme, de le sauver, ou du moins de le soulager!... Elle part pour
Ham, s'informe de M. de Lautrec, et parvient enfin jusqu'au tombeau o�
l'infortun� gisait sur la paille presque sans v�tements, n'ayant enfin
que ses cheveux et sa barbe pour couvrir sa poitrine et ses
�paules!... Entour� de rats et de reptiles, seuls compagnons de sa
captivit�, M. de Lautrec �tait au moment de se d�truire, car son �tat
�tait insupportable, lorsque madame Necker, par ses soins, sa bont�
vraiment ang�lique, parvint � faire adoucir la captivit� de M. de
Lautrec: il put vivre, du moins, et b�nir la femme g�n�reuse qui, lui
�tant �trang�re et parfaitement inconnue, a su le faire sortir de
l'enfer o� il g�missait.

[Note 32: On avait fait des caricatures repr�sentant madame Necker


droite et p�le, se tenant raide et immobile devant son mari tandis que
celui-ci d�nait, et lui r�citant un trait� de morale. La maladie de
madame Necker �tait une agitation nerveuse qui l'emp�chait de se tenir
assise.]

�Voil� de ses actions, sire, poursuivit M. Necker en se tournant vers


la fen�tre, pour d�rober son �motion au Roi...

--Ah! ne me cachez pas vos larmes! s'�cria Louis XVI, fort �mu... Je
suis digne de les voir, croyez-le bien, et surtout d'appr�cier le
tr�sor que Dieu vous a confi�.�

Cette conversation fit du bien au coeur de M. Necker...; c'�tait _bien


le Roi_ dans de pareils moments!... mais ils �taient malheureusement
trop rares.... et ceux qui les suivaient d�truisaient l'effet que les
pr�c�dents avaient produit. Un matin madame Necker entra chez son mari
avec un visage serein, mais plus solennel qu'� l'ordinaire: �Mon ami,
lui dit-elle, voulez-vous toujours lutter contre des factions sans
cesse renaissantes? voulez-vous �tre la cause de la mort d'un homme,
vous, � qui le sang chr�tien est en horreur? Eh bien! hier une
querelle eut lieu dans un bal chez madame de Blot, et les deux
antagonistes se sont battus ce matin!... les oppositions se
multiplient... les avez-vous compt�es?�

M. Necker fit un signe n�gatif.

�Eh bien! j'ai eu ce courage, poursuivit-elle; et il en reste dix!...�

M. Necker fit un mouvement d'effroi; sa femme reprit:

�Les amis de Turgot;

�Tous les �conomistes, ayant en t�te l'abb� Baudeau[33];

[Note 33: On l'appelait le p�re de la science; il �tait l'�l�ve du


docteur Quesnay.]

La haute finance;

La finance subalterne;

La haute administration;

Les propri�taires privil�gi�s;

Les anciens favoris du roi;

Les parlements: le parlement exil� et le parlement Meaupou;


Les ministres vos confr�res;

Et M. de Maurepas.

Ajoutez, � ce que je viens de mettre sous vos yeux, votre propre


gloire, mon ami, qui vous commande de ne pas la commettre dans de
pareils d�bats, et vous serez d'accord avec moi que votre d�mission
doit �tre donn�e au Roi dans cette m�me journ�e... Quittons Paris;
retournons � Coppet; l� nous aurons encore de beaux jours et de douces
heures � nous consacrer mutuellement... Sans doute les cris de ce
peuple qui t'aime me vont au coeur!.. Mon bien-aim�, il faut avoir un
amour bien profond pour exiger un sacrifice semblable de toi! Mais je
sens que je t'aime, et que je t'aime pour toi!! _Je sens que tu es mon
idole, mon Dieu! Tu le sais, dans tous les temps tu fus le seul objet
de toutes mes affections, toi qui ne peux me reprocher d'avoir donn� �
de vains plaisirs des jours que le devoir et la tendresse t'avaient
consacr�s! Souffre que je sois aupr�s de toi l'interpr�te fid�le de la
voix g�n�rale ...... Viens regarder ton image dans un coeur qui ne fut
qu'� toi, qui ne fut jamais rempli que par toi, viens y lire le
tableau, ineffa�able de tes rares vertus, et le garantir de tes
propres inqui�tudes!... Que ce coeur, qui ne t'a jamais tromp�,
t'apprenne � te rendre justice, et ne permets pas � la calomnie de
troubler des destin�es que tes �minentes vertus ont rendues si
belles._[34]�

[Note 34: Tout ce qui est en italique est de madame Necker elle-m�me,
et pris d'un portrait de M. Necker. (_Voir ses Souvenirs._)]

Madame Necker pensait, avec raison, qu'en France _l'opinion publique_


est une puissance � nulle autre pareille. Cette puissance n'est plus
aujourd'hui ce qu'elle �tait, et nos enfants eux-m�mes ne la
comprennent pas. Nous sommes des reines sans royaume, et nous ne
savons plus dire m�me si nos fronts ont port� couronne...

� l'�poque de madame Necker, _l'esprit de soci�t�_, le besoin de


r�union, celui des �gards et de la louange r�ciproques, avaient alors
�lev� un tribunal o� tous les hommes de la soci�t� �taient oblig�s de
compara�tre. L�, _l'opinion publique_, comme du haut d'un tr�ne,
pronon�ait ses arr�ts et donnait ses couronnes. On marquait du signe
r�probateur celle ou celui qui se montrait en faute. _L'empire de
l'opinion_, enfin, �tait immense, et cet empire �tait gouvern� par une
femme. C'�tait la ma�tresse d'un salon qui pr�sidait aux jugements
qu'on rendait chez elle; c'�tait avec son esprit, son bon go�t, qu'on
les r�digeait, et son coeur, toujours � c�t� de son esprit, emp�chait
que celui-ci ne pr�t une fausse route.

En France, particuli�rement, c'est le grand ascendant de l'opinion


publique qui souvent oppose un obstacle � l'abus de l'autorit�. Louis
XIV la craignait; Louis XV et Louis XVI se faisaient rendre un compte
exact des plus petites conversations de Paris pour juger par elles de
l'esprit de la ville, de cet esprit qui forme un tout appel�
L'OPINION PUBLIQUE!... Napol�on!... avec quelle minutieuse exactitude
il se faisait rendre compte des moindres paroles... De notre temps,
cette opinion publique est moins forte, parce que les soci�t�s
particuli�res sont d�truites et que la soci�t� g�n�rale est diss�min�e
et sans lien; et cependant, malgr� ce d�saccord, il existe toujours
une sorte de respect pour la _parole du monde_. On veut se soumettre �
sa loi, et son m�pris fait couler des larmes, comme sa louange et ses
applaudissements font battre le coeur. Gr�ce � ce pouvoir, le vice,
quelque hardi qu'il soit, se croyant bien fort de son impudence, apr�s
avoir fait une tentative et lev� sa t�te, � l'aide de la richesse et
de l'apathie apparente du monde, le vice hideux et inf�me est
contraint de ramper comme toujours dans le silence et la fange du
m�pris.

Il est des femmes qui disent que leur conscience leur suffit, et que
l'opinion du monde leur est indiff�rente si elle est injuste. Je ne
les crois pas... car la chose est impossible... Il est des hommes qui
disent aussi que l'opinion leur est �gale... Eh bien! � eux aussi je
dirai que cela _n'est pas vrai_. Nul sous le ciel n'est invuln�rable
sous un regard de bl�me ou de m�pris, f�t-il injuste m�me!... Il y a
dans la malveillance un poison p�n�trant dont le venin est bien �cre
et bien br�lant... et lorsque le coeur d'un homme en est venu � ce
point de ne pas sentir la douleur de cette blessure, c'est qu'alors ce
coeur est devenu de marbre, et l'homme lui-m�me n'est plus qu'une
p�ture indigne de l'insulte.

� l'�poque o� M. Necker quitta le minist�re pour la premi�re fois, il


y eut un mouvement tellement extraordinaire dans toutes les classes,
qu'il faut y arr�ter son attention pour montrer ce qu'�taient alors
nos diff�rentes soci�t�s. Chacun �tait agit� dans la noblesse, dans la
finance, dans le clerg�; partout avait sonn� la cloche d'alarme,
partout le nom du Roi et de la Reine �taient prononc�s avec celui de
M. de Maurepas et de M. Necker, premier avertissement que le
Gouvernement recevait de l'opinion publique.

Madame Necker, toujours soigneuse de la gloire de son mari, lui


conseille alors de donner sa d�mission, si le Roi ne le fait ministre
d'�tat. Le Roi h�site. M. de Maurepas rassemble tout ce qu'il eut
jadis de cr�dit et d'empire sur un prince faible pour frapper l'homme
que lui-m�me il �leva et que maintenant il veut abattre. Il est
victorieux enfin, et l'emporte; M. Necker _est renvoy�_. M. de
Maurepas est veng� de la mystification de M. de Pezay!.. mais il ne
l'est pas de ce qu'il appelle les offenses personnelles de M. Necker.
Il le mande dans son cabinet, et l� il lui annonce, avec la brutalit�
d'un homme mal appris, lui, le mod�le de la politesse exquise, que le
Roi lui donne sa d�mission, et que tous les ministres, _M. de Castries
except�_, donnent la leur si M. Necker demeure au minist�re. M. Necker
sort de chez M. de Maurepas, qui est convaincu _qu'il l'a insult�_,
comme s'il d�pendait de vouloir insulter pour atteindre quand on est
haut plac�! M. Necker regarde avec piti� le vieillard, impuissant dans
sa haine comme dans son pouvoir d'homme d'�tat; il lui dit seulement
que les coffres sont pleins et qu'il a accompli ses promesses. Et le
lendemain, 19 mai 1781, le Roi re�ut un petit billet de deux pouces et
demi de large sur trois pouces et demi de haut, contenant ce qui suit,
sans vedette ni titre:

�La conversation que j'ai eue hier avec M. de Maurepas ne me permet


pas de diff�rer de remettre entre les mains du Roi ma d�mission. J'en
ai l'�me navr�e. J'ose esp�rer que S. M. daignera garder quelque
souvenir des ann�es de travaux heureux, mais p�nibles, et surtout du
z�le sans bornes avec lequel je m'�tais vou� � la servir.

�NECKER.�

M. Necker re�ut des visites de condol�ance de M. le prince de Cond�


et du prince de Conti � Saint-Ouen, et des ducs d'Orl�ans et de
Chartres.

�Gardez-vous pour des temps meilleurs,� lui dit madame Necker.

� cette �poque de la premi�re retraite de M. Necker, sa fille avait


dix-huit ans; mais elle �tait tellement femme du monde que l'on
pouvait d�j� prononcer hardiment sur elle le jugement qui la
proclamait l'un des esprits les plus lumineux de son temps comme
publiciste. Mais je parlerai d'elle plus tard, et en son lieu. Madame
de Sta�l ne doit �tre en concurrence avec personne; elle �clipse tout
l� o� elle se trouve, et la maison o� elle para�t doit �tre la sienne.
Sa m�re rend une lumi�re assez vive pour �tre admir�e seule � c�t� de
M. Necker, soit qu'elle s'y montre son guide sur la mer orageuse des
mouvements politiques, soit qu'elle le console dans sa belle retraite
de Saint-Ouen.

Le minist�re qui rempla�a M. Necker, M. de Fleury[35] (Joly), le


marquis de Castries[36], le comte de S�gur[37], M. Amelot[38], M. de
Vergennes[39], cette r�union d'hommes, se comprenant mal, ne s'aimant
pas, s'ennuyait et ne faisait rien. On changea encore de ministre, et
M. d'Ormesson fut sacrifi� � M. de Calonne. � dater du d�part de M.
Necker, l'anarchie se mit dans le d�partement des finances... et dans
tous les autres. Que devenait Louis XVI au milieu de ce conflit de
passions personnelles et d'agitation publique?... Il voyait, sentait
le mal, et ne rem�diait � rien. Enfin le tumulte en vint au point de
ne savoir comment la machine irait encore. Un jour M. de Castries se
rappela que M. Necker l'avait fait entrer au minist�re, et � son tour
le d�signa au Roi pour contr�leur-g�n�ral. Le Roi le voulait bien;
h�las! il voulait tout!... Mais autour de lui que de voix
n�gatives!....... M. de Vergennes voulait tenir M. Necker �loign� du
minist�re, et encore une fois la Couronne se trouvait dans une
position d�sastreuse.

[Note 35: Successeur imm�diat de M. Necker.]

[Note 36: Ministre de la Marine, depuis mar�chal.]

[Note 37: Ministre de la Guerre, depuis mar�chal, grand-p�re de


l'auteur de l'ouvrage sur la campagne de Russie.]

[Note 38: De la maison du Roi.]

[Note 39: Des affaires �trang�res.]

Tout-�-coup on exile M. Necker pour un ouvrage dans lequel madame


Necker avait �crit bien des belles pages. M. Necker l'adressa au Roi
en _violant l'�tiquette_. C'en fut assez; les ennemis de M. Necker se
pr�valurent de CETTE FAUTE: il fut non pas exil�, mais rel�gu� hors de
Paris. J'ai une lettre de Louis XVI, une lettre de trois pages, �crite
� M. de Vergennes, dans laquelle il parle de M. Necker d'une mani�re
outrageante!... Qu'est-ce qu'un roi qui peut traiter ainsi un homme
qu'il a jug� digne de sa confiance pendant plusieurs ann�es, surtout
lorsque cet homme lui a donn� des preuves de son habilet� et de son
attachement?...

�Qu'on ne me parle plus de M. Necker, s'�cria Louis XVI, ni de M. de


Mareuil!�

En janvier 1785, il disait de M. Necker: �C'est un homme de talent,


sans doute, mais un brouillon fanatique qui, dirig� par sa femme,
voudrait faire de mon royaume une _r�publique criarde_ comme est leur
ville de Gen�ve...�

Pendant ce temps M. Necker voyait M. de Castries en secret, et tout se


pr�parait pour sa rentr�e au minist�re. C'est ce moment que j'ai
choisi pour peindre madame Necker dans son salon... Elle avait, �
cette �poque, bien des sentiments qui l'agitaient, et que pouvait-elle
faire? Rien comme femme du ministre; tout, comme femme priv�e, comme
souveraine d'un royaume o� l'opinion �tait elle-m�me une souveraine.

Des ann�es s'�coul�rent ainsi; par l'histoire de la R�volution, qu'il


faut suivre en m�me temps pour me bien comprendre, on peut voir ce que
faisaient � cette �poque les soci�t�s en France, et combien les salons
�taient puissants..., comment ils pouvaient _et comment ils
faisaient_. M. Necker et M. de Calonne, M. Necker et M. Turgot, en
arriv�rent � �tre eux-m�mes les causes port�es devant ce terrible
tribunal du monde; il les jugea, comme toujours, sans y entendre
grand'chose, parce qu'� l'ordinaire les parties sont absentes. Il y
eut des pamphlets �crits, des brochures sign�es et avou�es des
auteurs; les choses en �taient arriv�es � un point alarmant pour la
majest� royale. Louis XVI, qui la voyait en silence s'�crouler tous
les jours sans songer � la soutenir d'un bras de souverain, Louis XVI
songea cependant � s�vir contre les ministres qui, soit en place, soit
dans la retraite, troublaient l'ordre public et d�rangeaient la
soci�t� jusque dans ses bases.

Le 7 avril 1787, un dimanche, le Roi �crivit � M. de Calonne, alors


contr�leur-g�n�ral, pour lui demander sa d�mission... Il avait fait
cette terrible profession de foi � l'Assembl�e des Notables!... et
pourtant il n'avait eu peur de rien... M. de Montmorin lui porta la
lettre du Roi. La d�nonciation de M. de Lafayette donna le coup de
gr�ce � M. de Calonne, qui, au fait, pour �tre ministre des Finances,
dans une aussi terrible crise, n'avait aucune des qualit�s requises...
Il �tait agr�able, mais toujours Robin, et son portrait, fait par
madame de Sta�l, est fort �blouissant: ses amis le comparaient �
Alcibiade; mais, s'il lui a jamais ressembl�, c'�tait probablement
pour avoir fait couper la queue � son chien. Le Roi lui envoyait sa
d�mission dans sa lettre le plus gracieusement qu'il pouvait. Le
vendredi suivant, le lieutenant de police, M. de Crosne, successeur de
M. de Sartines et de M. Lenoir, alla porter _lui-m�me_ � M. Necker
l'ordre qui l'exilait � vingt lieues de Paris, lui laissant le choix
du lieu de sa retraite. M. Necker, qui s'attendait � rentrer au
contr�le-g�n�ral, partit � l'heure m�me avec sa femme; mais il fut
contraint de s'arr�ter � Marolles, � peu pr�s � dix lieues de Paris,
et de l� il �crivit que madame Necker �tant trop malade pour aller
plus loin, il demandait de demeurer pr�s d'elle; ce que le Roi
accorda. Il quitta Marolles quelques jours apr�s, et se rendit �
Ch�teau-Renard, pr�s de Montargis. Mais en partant il avait quitt� le
lieu du combat en Parthe... en lan�ant une fl�che qui avait port� au
milieu du coeur, et la blessure �tait de telle sorte que la main seule
qui l'avait faite la pouvait gu�rir. Le mal grandissait, la plaie
s'envenimait... mais ce fut bien pis lorsque M. de Brienne s'en m�la:
le sang fran�ais coula par flots; la Seine re�ut des cadavres. Enfin
la Cour vit le danger; elle fit donner un chapeau rouge � M. de
Lom�nie, et rappela M. Necker. Madame Necker �tait alors plus malade
que jamais, et ne pouvait demeurer dans un m�me lieu sans que des
douleurs tr�s-violentes la fissent aussit�t changer de place. Partout
d�j� sonnait le tocsin de la r�volte; et pour accepter la place de
contr�leur-g�n�ral, il fallait le courage de madame Necker.

SALON DE MADAME NECKER.

1787.

Dans une pi�ce vaste et bien �clair�e, dont les fen�tres donnaient sur
un jardin, �taient plusieurs personnes autour d'une femme encore assez
jeune, grande, �lanc�e, et d'une p�leur qui r�v�lait un �tat de
souffrance habituel. Un mouvement nerveux paraissait agiter tous ses
traits, et particuli�rement sa bouche, lorsqu'elle gardait le silence.
Elle �tait belle pourtant, si l'on pouvait l'�tre avec cette p�leur de
mort qui couvrait son visage, et dont le regard �ternel de ses yeux
confirmait la triste v�rit�. Cette femme, en ce moment, racontait une
anecdote � trois ou quatre personnes, qui paraissaient l'�couter avec
une grande attention, et cela n'�tait pas extraordinaire, car cette
femme �tait madame Necker. Le salon o� elle se trouvait �tait celui
du contr�le-g�n�ral. M. Necker avait �t� nomm� au moment o� l'ardeur
animait chacun pour ramener le calme, ne f�t-ce m�me que pour
l'apparence. � peine le retour de M. et madame Necker avait-il �t�
connu, que leurs nombreux amis �taient accourus pour les revoir et
leur dire toute la joie qu'on �prouvait de ce retour dans Paris et
dans toute la France. Madame Necker souriait doucement en regardant M.
Necker, qui, de son c�t�, renvoyant une partie de ce bonheur � sa
femme et � sa fille, voyait doubler pour lui les jouissances de
l'amour-propre par celles du coeur.

Madame Necker avait naturellement un son de voix tr�s-grave, mais


aussi parfaitement doux; avantage de femme que n'avait pas madame de
Sta�l, dont la voix �tait belle, et m�me pleinement sonore, mais
nullement harmonieuse. Quant � madame Necker, son �tat de maladie
rendait son timbre encore plus doux.

--Madame, vous alliez nous dire une histoire de M. de Malesherbes au


moment o� M. de La Harpe est entr�, lui dit le baron de N�donchel[40];
voulez-vous ne pas nous priver de cette bonne chose? Qu'est-ce que M.
de Malesherbes pouvait avoir de si curieux � montrer � madame de Pons,
_lui_ qui ne trouve rien d'extraordinaire, lui montrerait-on la tour
de porcelaine de P�kin?

[Note 40: Je dirai, une fois pour toutes, que les histoires que je
rapporte sont toutes v�ritables, ainsi que les noms des personnes que
je cite.]

Madame Necker sourit.

--En effet, il s'�tonne difficilement, lui qui aime tant � �tonner les
autres; mais ici la chose n'est pas ce que vous pourriez croire; voici
le fait: M. de Malesherbes dit � madame de Pons: J'ai dans mon jardin
un c�dre du Liban!--Ah! mon Dieu, dit-elle, que cela doit �tre beau,
un c�dre du Liban!... allons le voir. Elle cherchait dans les nues,
tandis que M. de Malesherbes, qui a la vue basse, comme vous savez, et
qui est m�me myope, cherchait � ses pieds. Enfin il tombe par terre,
et touchant ce qu'il cherchait de l'oeil et de la main: Le voil�, le
voil�!--Quoi donc?--Eh! le c�dre--Et o� cela?--
C'�tait un arbrisseau � deux lignes de terre!

Vous jugez des rires de madame de Pons.

--Y a-t-il longtemps qu'il n'a fait quelque belle surprise, op�r�
quelque magique �tonnement? demanda quelqu'un � M. Suard.

--Je ne sais; mais il est � remarquer que cette manie qui lui donne un
amusement, au reste bien innocent, ne nuisant � personne, n'a encore
amen� que des r�sultats heureux, et n'a produit aucun r�sultat
f�cheux, pour lui au moins: pour les autres, je n'en dirai pas autant,
et malheur � l'honn�te homme si le coquin a offens� M. de
Malesherbes!...

Derni�rement il �tait � Melun et voulait aller � Vaux. Ses chevaux


�tant fatigu�s, il les laisse � l'auberge et part � pied pour Vaux. Il
faisait � son d�part un temps superbe; mais � peine � moiti� chemin,
le ciel se couvre, et la pluie tombe fortement. M. de Malesherbes fut
contrari�; mais il se r�signa, et se mit sous un arbre pour s'abriter,
car il n'avait pas m�me de parapluie. Enfin l'orage, car c'�tait plus
qu'un grain, continuant toujours, il se d�termina � gagner le ch�teau
en recevant toute la pluie. � peine fut-il sur le chemin, qu'un paysan
d�boucha d'un des grands sentiers qui bordent la route, dans une
petite carriole couverte d'une toile verte, et fort bonne en
apparence, surtout pour un homme qui recevait pleinement l'orage sur
une assez mauvaise redingote de bouracan fort l�g�re.--Voulez-vous me
donner une place � c�t� de vous, mon ami? demanda M. de Malesherbes au
paysan; je vous donnerai pour boire.

Le paysan regarda M. de Malesherbes, et loin de se d�ranger pour lui


faire place, il se mit au contraire plus en avant, et dit � monsieur
le premier pr�sident, en regardant alternativement lui et sa
redingote:

--Bah, c'est bien la peine!... le temps va s'�claircir!... et vous


�tes, ma foi, bien couvert!... Ce n'est pas comme cet homme-l�.

Et il lui montrait un paysan qui travaillait aux vignes et n'avait que


sa chemise.

--Mais il est jeune et je suis vieux, dit M. de Malesherbes avec une


sorte d'expression, pour attendrir le m�chant homme...

--Vieux!... mais pas trop!... Quel �ge avez-vous ben?...

--Soixante ans, vienne la Saint-Jean, c'est-�-dire dans huit jours...

--Ah! ah! dit le paysan, fouettant toujours sa b�te et trottant � c�t�


du pauvre pi�ton qu'il �claboussait de son mieux...--La patience de M.
de Malesherbes est connue dans ces sortes d'aventures; mais celle-ci
commen�ait � l'ennuyer, parce que le rem�de �tait aussi par trop pr�s
de lui.--Savez-vous si nous sommes encore loin du ch�teau,
demanda-t-il au paysan?...

--Oh! monsieur... le voil� tout � l'heure! est-ce que vous y allez?...

M. de Malesherbes fit un signe affirmatif...


--Et moi aussi... j'y vais pour des affaires.

Il dit ce mot d'_affaires_ avec un ronflement dans la voix qui


annon�ait le ma�tre de plusieurs gros sacs d'�cus!...

--Et quelles sont vos _affaires_?... Peut-on vous le demander, si cela


peut se dire?

--Oh! mon Dieu, oui!... Je suis fermier de monseigneur, je tiens la


ferme des Trois-Moulins... ici pr�s... l� tout au bord de l'eau... de
beaux pr�s, ma foi.... et si beaux qu'ils tentent tout le monde!...
J'ai un voisin, Mathurin le p�cheur, qui veut me prendre un de mes
pr�s... J'ai plaid�... mais bah! il plaide aussi! et je ne sais pas
comment il s'arrange, je suis toujours condamn� � quelque chose;... �a
n'est pas juste!... Enfin, on m'a dit comme �a que monsieur le premier
pr�sident venait aujourd'hui par ici, et j'ai attel� ma jument, et me
v'l�... Je demanderai � monseigneur de me recommander � lui, et si je
n'ai pas tout-�-fait tort, il me donnera raison... Avec des
protections, la justice marche toujours.

Monsieur de Malesherbes ne riait plus...--Pourquoi dites-vous cela?


Avez-vous donc des juges dans ce canton qu'on fait marcher avec de
l'argent?... demanda-t-il au paysan d'une voix s�v�re.

Le paysan se mit � rire de ce rire malin et b�te qui ne dit ni oui ni


non. M. de Malesherbes r�p�ta sa question.

--Je n'ai pas dit cela, dit le rustre press� par son _nouvel ami_,
mais je le crois...

Cependant la pluie redoublait de violence; le paysan regarda le


vieillard, qui marchait avec peine dans le sentier couvert d'une terre
glaise glissante;... il fit un faux pas... et faillit tomber... Le
paysan se mit � rire...

--On voit ben que vous n'�tes pas habitu� � marcher dans nos
chemins... �a vous accoutumera...

Et il se mit encore � rire... En ce moment ils arrivaient au


ch�teau... Le paysan entra au trot de sa jument dans la premi�re cour,
o� il fut oblig� de s'arr�ter. M. de Malesherbes doubla le pas et
gagna le ch�teau, o� il fut re�u, comme vous pouvez le penser, avec la
joie qu'il inspire toujours, mais sans �tonnement, parce que ces
aventures-l� lui sont famili�res... Il dit son histoire avec le paysan
et pria le duc de Praslin de le faire venir apr�s le d�ner _pour qu'il
parl�t au premier pr�sident_... En me racontant toutes ces sc�nes ce
matin, ajouta M. Suard, je vous jure qu'il �tait plus amusant et plus
extraordinaire que jamais dans les effets qu'il produit... Mais il
s'est surpass� dans la description de l'�tonnement du paysan en
reconnaissant dans le premier pr�sident son voyageur qui glissait et
se mouillait sur le chemin humide et crott� de Melun au ch�teau!... Sa
d�tresse, en regardant les �claboussures qu'avait faites sa malice
sur la redingote de bouracan, �tait bien comiquement rendue par M. de
Malesherbes...

--Et je suis s�re, dit madame Necker, qu'il a promis � l'homme de lui
faire rendre justice s'il y a lieu?

--Vous en �tes assur�e... Quand on le conna�t comme nous, on en est


s�r d'avance.

--Eh bien! voil� la confirmation de ce que je disais tout � l'heure:


un homme qui aura �t� malhonn�te envers un vieillard, un m�chant homme
enfin, va �tre plus favoris� que ce Mathurin le p�cheur, qui est
peut-�tre un honn�te homme. Je ne comprends pas beaucoup, je l'avoue,
la morale de M. de Malesherbes. Je le lui ai d�j� dit plusieurs fois
et le lui dirai encore... Car enfin, rappelez-vous toutes les
aventures qui lui sont arriv�es; elles sont plus ou moins
d�sagr�ables, mais elles le sont souvent pour lui en r�sultat... Et
malgr� cela c'est presque toujours une r�compense qui est donn�e �
l'homme impertinent qui aura manqu� de respect � un vieillard... M. de
Malesherbes est vraiment bien singulier[41].

[Note 41: Quelle que f�t la bont� naturelle de madame Necker, on sait
que M. de Malesherbes �tait l'ami le plus intime de M. Turgot, et
presque, par cette raison, l'ennemi de M. Necker!... M. de Malesherbes
�tait ensuite plus _qu'irr�ligieux_; il �tait presque ath�e... et l'un
des plus z�l�s philosophes, sorte de gens par leur nature peu aim�s de
madame Necker.]

UN VALET DE CHAMBRE annon�ant.

Madame la duchesse de Lauzun[42], madame la princesse de Monaco!

[Note 42: Petite-fille de la mar�chale de Luxembourg. _Voyez_ le


ravissant portrait qu'en fait J.-J. Rousseau dans ses _Confessions_.
C'est elle qu'il embrassa un jour sur l'escalier du ch�teau de
Montmorency... ce qui le fit renvoyer du ch�teau.--Madame de Lauzun
�tait un ange.]

Madame Necker alla au-devant d'elles, et les saluant avec une r�serve
douce, sans froideur, mais avec dignit�, les conduisit � un grand
canap� o� les deux jeunes femmes s'assirent.

Madame la duchesse de Lauzun parut d'abord vouloir parler � madame


Necker avec un empressement m�l� d'�motion; mais en voyant autant de
monde, elle fut embarrass�e.

--En v�rit�, madame, je ne sais comment vous exprimer ma gratitude! M.


le mar�chal voulait venir avec moi, mais il est goutteux et souffrant,
vous le savez... je suis donc venue seule, mais bien p�n�tr�e, madame,
de vos bont�s pour moi.�

MADAME NECKER, avec un accent plus affectueux qu'habituellement.

Je vous assure qu'en faisant ce portrait, je pensais tout ce que


j'�crivais, et que rien n'y est exag�r�. Tout est vous-m�me... et si
ces messieurs veulent �prouver un double plaisir, ils �couteront M. de
La Harpe, qui lit si merveilleusement bien... et qui voudra bien nous
dire ce qui se trouve dans ce cahier.

(M. de la Harpe s'incline.)

TOUS LES HOMMES, avec empressement.

Ah! oui! oui!... madame la duchesse, permettez-le.

LA DUCHESSE DE LAUZUN, tr�s-embarrass�e, se penchant vers madame


Necker, lui dit tr�s-bas:

Madame, je vous en conjure... ne lisez pas devant madame de Monaco!...


elle, si belle, si charmante!... ah! ne me faites pas faire sans le
vouloir une chose qui pourrait para�tre de ma part une �trange preuve
d'orgueil, et surtout de pr�tention si peu fond�e!...

MADAME NECKER la regarde quelques instants en silence, puis elle dit �


M. de La Harpe:

Aussi bonne que belle!...

LA PRINCESSE DE MONACO, qui causait avec le marquis de Chastellux, se


levant.

Ah �a! si je comprends toute l'agitation qui est autour de moi, je


crois qu'il est question de lire un portrait de madame de Lauzun!...
Je ne sais pas si M. de La Harpe est susceptible?... ajouta-t-elle en
se tournant vers lui avec un de ses plus charmants sourires.

M. DE LA HARPE.

Madame la princesse veut-elle me dire en quoi j'ai � me soumettre �


ses commandements?

LA PRINCESSE DE MONACO, �tendant la main vers lui.

En me donnant ce rouleau de papier pour que je lise moi-m�me ce que


madame Necker a �crit et ce que nous pensons tous.

MADAME NECKER, allant � elle, la baise au front. La princesse


s'incline, et dans ce mouvement plein de gr�ce, sa belle t�te
blonde[43] se penche, et le chignon poudr� et flottant se s�pare et
r�pand une odeur embaum�e dans la chambre.

[Note 43: Mademoiselle de Stainville, femme du prince Joseph de


Monaco, �tait une charmante personne; elle avait, � l'�poque o� elle
se trouvait chez madame Necker, � peine dix-neuf ans. Ses cheveux
blonds �taient les plus beaux du monde... Arr�t�e d'abord en 93, elle
obtint de rester chez elle avec des gardes; elle s'�chappa et sortit
de Paris... Elle erra plusieurs mois dans la campagne... Enfin, sa
malheureuse destin�e lui inspira la volont� de rentrer dans Paris...
Elle fut arr�t�e de nouveau, et cette fois condamn�e � mort!... La
malheureuse jeune femme �crivit � ce monstre � face humaine, �
Fouquier-Tinville, en lui disant _qu'elle �tait enceinte_, esp�rant
par cet innocent mensonge sauver sa vie... Le tigre ordonna le
supplice... La veille de sa mort... la princesse de Monaco voulant
laisser � ses deux filles un souvenir parlant de cette heure cruelle,
coupa ses magnifiques cheveux blonds et les leur envoya. Comme on lui
refusait des ciseaux, et qu'elle n'avait aucun instrument tranchant,
elle cassa un carreau de vitre dont elle se servit!... Au moment
d'aller � l'�chafaud, elle craignit de para�tre p�le et demanda du
rouge.

--Si j'ai peur, dit-elle avec ce doux sourire d'ange qui �tait un des
charmes puissants de son visage, que ces mis�rables n'en voient
rien... Elle p�rit _la veille_ de la mort de Robespierre, le 8
thermidor!...
Les deux filles qu'a laiss�es madame la princesse de Monaco sont
madame la marquise de Louvois et madame la comtesse de La Tour-du-Pin.

Le fait de l'�loge de madame de Lauzun, lu par madame de Monaco, est


exact; il se passa, comme je le rapporte, chez madame Necker.]

Vous �tes aussi une ravissante femme, dit madame Necker, toujours avec
cette r�serve qui ne la quittait jamais, mais � laquelle se m�lait une
vive �motion... Elle prit les deux jeunes femmes presque dans ses
bras, et les regardant toutes deux:

--Eh bien! il sera fait comme l'a dit la souveraine des suaves
odeurs... nous ne sommes qu'avec des amis! eh bien! qu'une jolie femme
prononce l'�loge d'une autre.

On se pla�a autour d'une grande table ronde, recouverte d'un tapis de


velours vert bord� d'une frange d'or; sur cette table �tait un
flambeau d'argent � douze branches surmont� d'un abat-jour; autour de
la table se rang�rent M. de La Harpe, M. de Chastellux, M. Suard,
l'abb� Morellet, l'abb� Galiani, M. de Saint-Lambert, M. de Florian,
M. Gibbon, M. de Chabanon et M. Moultou, etc. etc. � c�t� de madame
Necker toujours debout, mais toutes deux assises, �taient les deux
jeunes femmes, mises � la mode du temps; elles portaient un pierrot en
p�kin ray� avec un grand fichu en gaze de Chamb�ry, bord� d'une
magnifique blonde... Le pierrot de madame de Lauzun �tait de p�kin
puce ray�, couleur sur couleur, d'une large raie satin�e, et garni
d'une ruche d�coup�e; sur sa t�te �tait un petit chapeau de satin
rose, avec un bouquet de plumes �galement roses, pos� sur le c�t�.
Madame de Monaco �tait en cheveux, n'ayant que ce qu'on appelait alors
_un oeil_ de poudre; elle �tait habill�e d'une �toffe vert clair
parsem�e de petites roses...

Au moment o� l'on allait commencer la lecture du portrait, on annonce:

M. le comte de Buffon, M. de Marmontel!...

MADAME NECKER, allant vivement � M. de Buffon.

Eh quoi! c'est vous!... et si tard!...

M. LE COMTE DE BUFFON, apr�s lui avoir bais� la main.

Il n'est jamais tard pour venir � vous, car pour une si douce chose
que celle de vous voir, on est toujours pr�t!... (_Il s'incline
tr�s-bas devant les deux jeunes femmes._) Madame la princesse de
Monaco, veut-elle bien recevoir mon hommage[44]?

[Note 44: M. de Buffon, n� le 7 septembre 1707, avait alors


quatre-vingts ans; il mourut � Paris l'ann�e suivante 1788, le 16
avril.

C'est encore une r�putation trop exhauss�e; quand on voit sur le


pi�destal de sa statue _que son g�nie �gale la majest� de la nature_,
on se demande quelle louange ou donnera au vrai naturaliste qui
soul�vera le voile de la nature et nous r�v�lera ses secrets. M. de
Buffon a r�v�l� seulement le secret d'�crire en prose avec tout le
charme et la pompe de la po�sie; mais pour �tre un brillant �crivain,
on n'est pas un illustre savant, un homme n�cessaire � la science
sp�ciale de l'histoire naturelle. Je dirai plus, on peut lui faire �
cet �gard m�me de tr�s-grands reproches. Ses tableaux sont ravissants,
mais souvent hypoth�tiques. C'est une faute, une grande faute;
Voltaire l'a bien senti, Condorcet �galement; Linn�e, son
contemporain, Linn�e, qui fut maltrait� par M. de Buffon, Linn�e aura
peut-�tre une place dans la post�rit� que le temps ne lui ravira
jamais. Il a attach� son nom � des classifications jusque-l�
incertaines, et le beau syst�me de M. de Jussieu a m�me respect�
Linn�e dans beaucoup de parties. Quant � M. de Buffon, il faut, en
faisant son �loge, parler en m�me temps de Gu�neau de Montbeillard,
�l�gant �crivain, et de l'abb� Bexon, pour l'histoire des oiseaux; de
M. Daubenton pour la partie anatomique des quadrup�des, ainsi que de
Mertrud; et enfin, pour l'histoire des serpents et des poissons, de M.
de Lac�p�de, dont le talent ressemble tant � celui de M. de Buffon, en
ce qu'il montre plus de brillant et de coloris que de profondeur.

Aristote avait pos� les premiers fondements de la zoologie; Pline m�la


le vrai et le faux, le ridicule et le sublime, accueillant toutes les
versions, mais racontant admirablement ce que lui-m�me voyait; puis
vinrent ensuite Gessner (Conrad), Aldrovande, et plus tard _C�salpin_,
_Agricola_, _Jean Rai_. Tous ces esprits, cherchant la lumi�re,
avaient pr�par� les voies, et lorsque M. de Buffon fut transport� au
Jardin du Roi, au milieu de ces tr�sors dont la profusion �tonnait
m�me la science, il n'y vint pas _seul_, et n'y travailla jamais sans
aide[44-A].

M. de Buffon est de Montbard; les d�tails de sa vie habituelle me sont


aussi familiers que ceux d'un de mes parents les plus proches. Je sais
donc de lui des traits qui repoussent le g�nie. Cette manie de
n'�crire qu'habill� ou tout au moins poudr�, et en jabot de
dentelle... c'est pitoyable, et cela r�v�le un talent lorsqu'on y
ajoute ce mot:

_Le g�nie, c'est l'aptitude � la patience._

Avec ce syst�me, le g�nie devrait �tre bien plus fr�quent, tandis


qu'il est bien rare!... Je crois au contraire que le g�nie, c'est la
conception instantan�e et surtout rapide de ce qui s'offre � nous.
Cette pens�e est viable ou elle ne l'est pas. Le moule dans lequel
elle fut jet�e ne vous la rendra pas. Voil� du moins comment je
comprends le g�nie. Il fut cr�ateur, mais cr�ateur comme la Divinit�.
Dieu n'a ni repentir ni calcul; ce qu'il produit est parfait. Le
g�nie!... oh! quel abus on a fait de ce grand nom! Le g�nie!... ce mot
a �t� souill�... et maintenant il faudrait un autre mot pour d�signer
cette �manation de Dieu, cette parcelle du feu qui br�le devant son
tr�ne!... Quel abus nous avons fait et nous faisons encore des mots!!!

M. de Buffon n'aimait pas Linn�e: cela devait �tre; mais pourquoi le


laisser voir?... Linn�e re�ut longtemps les attaques peu courtoises de
M. de Buffon sans lui r�pondre; cependant le savant de la Su�de pensa
que le silence �tait une approbation tacite, et il r�pondit; mais
savez-vous comment? Le fait est assez peu connu.

Un jour, en parcourant les bruy�res, les vall�es et les lacs de sa


province glac�e, il trouva dans ses courses une plante fort ordinaire,
laide et d�sagr�able � voir, et m�me � �tudier. Elle est de la famille
des cariophyll�es[44-B]; elle ne cro�t que dans des terrains arides et
incultes. Les magiciennes de la Thessalie l'employaient dans leurs
enchantements, et dans presque toutes ses touffes on est s�r de
trouver un crapaud, parce qu'ils aiment cette plante; lorsque Linn�e
la trouva, elle �tait inconnue comme classification; il la pla�a avec
celles de sa parent�, et la baptisa du nom de BUFFONIA. Ce fut la
seule vengeance qu'il tira de M. de Buffon, qui avait �t� fort mal
pour lui.

Cette nature morale et cette nature physique s'alliant ensemble pour


une passion humaine des plus basses, la vengeance, m'a toujours paru
un texte bien remarquable � commenter!...

M. de Buffon �tait parfaitement aimable lorsqu'il �tait avec des


personnes auxquelles il voulait plaire. Ses mani�res et son ton, tout
en lui formait ce qu'on appelait alors un homme parfaitement aimable
comme un homme du monde... Il avait ces formes non-seulement polies,
mais compl�tement inconnues maintenant, et qui para�traient une sorte
de caricature des mani�res d'aujourd'hui... M. de Buffon avait une
belle t�te de vieillard, et sa tournure avait de la distinction. Son
p�re �tait conseiller au parlement de Dijon (Benjamin Leclerc).

Un fait que je tiens de mon oncle l'�v�que de Metz, c'est que J.-J.
Rousseau, passant par Montbard, voulut voir M. de Buffon; il �tait
absent. Jean-Jacques se fit conduire chez lui, et l� ayant demand� �
�tre introduit dans le cabinet o� travaillait M. de Buffon,
Jean-Jacques se prosterna et _baisa_ le seuil de la porte. Mon oncle a
�t� _t�moin_ du fait.

M. de Buffon mourut, � Paris, le 16 avril 1788; son fils p�rit sur


l'�chafaud, sans que son nom, dont la France devait �tre trop fi�re
pour le souiller de sang, p�t le pr�server de la proscription des
cannibales qui nous d�cimaient.]

[Note 44-A: Les deux fr�res de ma belle-m�re, les oncles de Junot, qui
s'appelaient messieurs Bien-Aym�, �taient les amis intimes de M. de
Buffon; l'un �tait �v�que de Metz, et avant la r�volution premier
chanoine de la cath�drale d'�vreux; l'autre, m�decin ordinaire de M.
le comte d'Artois. Mon oncle l'�v�que de Metz �tait fort habile en
botanique, et surtout en histoire naturelle, pour les insectes et les
oiseaux. C'est lui qui a fait _en entier_ tout l'article des Abeilles.
Gu�neau de Montbeillard �tait souffrant, et ce fut mon oncle qui s'en
chargea.]

[Note 44-B: Cette famille a deux esp�ces, l'une vivace et l'autre


annuelle.]

(Il s'approche de madame de Lauzun, qu'il conna�t davantage,


et lui prend la main, qu'il baise, toujours en
s'inclinant profond�ment.)

MADAME NECKER.

J'esp�re, Marmontel, que vous n'aurez pas permis au comte de faire une
trop longue course � pied?

M. DE MARMONTEL.

Traverser les Tuileries seulement, madame.

MADAME NECKER.

C'est encore beaucoup.


M. DE BUFFON.

Lorsque les vieillards ne marchent pas, ils perdent l'usage de leurs


jambes...

MADAME NECKER.

Mais n'en est-il pas de m�me de leurs facult�s? Voyez Voltaire! s'il
n'avait pas toujours �crit, il n'aurait pas produit aussi tard ni
aussi bien.

MARMONTEL.

Ah! aussi bien!

(M. de Buffon sourit sans parler.)

M. DE LA HARPE.

Mais...

MARMONTEL.

Mon cher La Harpe, vous ne pouvez, avec toute votre amiti� pour M. de
Voltaire, lui reconna�tre du talent dans ses derniers jours[45].

[Note 45: M. de Voltaire �tait mort depuis neuf ans (1778).]

M. DE BUFFON, d'une voix �gale et douce.

Messieurs, messieurs, point de discussion sur le g�nie du grand


homme[46]!

[Note 46: On sait qu'ils se d�testaient; mais il y avait un


raccommodage _reblanchi_, comme l'�crivait Voltaire au cardinal de
Bernis.]

MADAME NECKER.

Et notre �loge?

LA DUCHESSE DE LAUZUN, d'un ton caressant.

Pas aujourd'hui...

MADAME NECKER.

Et moi, comme auteur, et comme ma�tresse de maison, j'ordonne ici...


et _je veux_ que vous entendiez votre amie vous louer comme vous devez
l'�tre.

LA PRINCESSE DE MONACO.

Je suis pr�te!...

(Au moment o� elle va commencer, une porte s'ouvre � c�t� de la


chemin�e; un homme sans chapeau et v�tu d'un habit noir sort par
cette porte, suivi d'une jeune femme, dont la tournure est
�trange et dont l'aspect pr�sente celui de la force et de la
sant�. Cet homme �tait M. Necker, alors contr�leur-g�n�ral de
France, et la jeune personne �tait Germaine Necker, femme du
baron de Sta�l, ambassadeur de Su�de. � la vue du
contr�leur-g�n�ral, tout le monde se leva, et madame Necker
s'avan�a vers son mari avec le respect qu'elle lui t�moignait en
toutes circonstances. M. Necker prit la main de sa femme et la
lui serra avec tendresse. C'�tait un spectacle � la fois touchant
et respectable que la vue de cet int�rieur. Madame de Sta�l
s'avan�a vers sa m�re, qui l'accueillit froidement, quoiqu'elle
l'aim�t; mais leurs natures ne se ressemblaient pas assez.)

M. Necker avait � cette �poque de sa vie quarante-cinq ans: sa taille


�tait haute, sans �tre tr�s-grande, mais il avait un art particulier
de porter sa t�te et d'ajouter � la hauteur de sa personne; son front,
quoique �lev�, avait une singuli�re particularit�; il y avait de la
femme[47] en lui; ni angles, ni noeuds, ni de ces _pattes d'oie_[48]
qui vieillissent avant le temps les visages qui les ont; son oeil
�tait admirable; il y avait dans son regard une douceur infinie, et
puis une activit� d'�me temp�r�e par la sagesse, fruit de ses longues
�tudes et d'une connaissance intime du coeur humain, qui lui donnaient
une gravit� douce �chappant aux calculs mat�riels de la terre, et
n'�tant pas �trang�re � ce monde invisible dont nous faisons partie
sans pouvoir le comprendre. Dans ce regard _attentif_, on trouvait,
dit Lavater, la force de combinaison plus peut-�tre que la force
cr�atrice... son teint �tait d'un jaune p�le, ainsi que tous les
hommes qui travaillent beaucoup. Sa bouche avait une ligne surtout
tr�s-remarquable, aigu�, sans duret�, qui permettait aux l�vres de
sourire avec gr�ce; c'�tait encore, comme sur son front et dans son
regard, une beaut�, ou plut�t un agr�ment de la femme qui existait
dans sa conformation. Son menton �tait peut-�tre un peu long et
replet, mais non pas comme le serait un menton d'homme �minemment
gourmand. Il y avait en g�n�ral dans tous ses traits une grande
harmonie, et il ne pouvait se mouvoir sans se placer dans une attitude
qui lui seyait.

[Note 47: C'est le mot de Lavater.]

[Note 48: On appelle ainsi un rayon de petites rides qui se placent au


coin de l'oeil, entre l'oeil et la tempe.]

Son nez n'avait aucune forme particuli�re: il n'�tait ni aquilin, ni


grossi�rement taill�, quoique fort, mais il �tait ce qu'il fallait
pour rendre cette physionomie imposante par tout ce qu'elle exprimait
en repos. Une qualit� � lui particuli�re, c'�tait la gr�ce simple,
chose si difficile � acqu�rir quand la nature ne vous l'a pas donn�e,
qu'il mettait � accueillir les �trangers qu'on lui pr�sentait et les
personnes qu'il connaissait et qu'il trouvait chez madame Necker en
sortant de son travail. Il mettait � l'aise dans le salon o� l'on
�tait avec lui, et malgr� ce qu'on a dit � Paris de la raideur de
madame Necker, je tiens de plusieurs personnes dignes de foi qu'elle
et lui faisaient � ravir les honneurs de chez eux. Quant � madame de
Sta�l, elle �tait d�j� � cette �poque si bruyante et si d�monstrative,
qu'� c�t� d'elle une politesse ordinairement affable paraissait froide
et sans couleur. Les jeunes personnes n'avaient alors rien de ce
mouvement perp�tuel qui l'agitait, et qui depuis s'est au reste fort
calm�; mais nous avons pu juger de ce qu'il �tait lorsqu'elle avait
quinze ans, et cela devait �tre �trange.
Lorsque M. Necker fut assis et que sa fille eut pris sa place � c�t�
de lui, comme si elle e�t cherch� un appui, il se tourna vers la
duchesse de Lauzun, qu'il connaissait mieux que la princesse de
Monaco, et lui dit en souriant:--Est-ce qu'�milie a re�u un portrait
_qu'on m'a fait voir_, mais que je ne connais pas enti�rement?

LA PRINCESSE DE MONACO.

Nous en sommes l� pr�cis�ment, monsieur! Madame de Lauzun pr�tend


qu'elle ne veut pas qu'on lise son �loge devant elle; moi je pr�tends
qu'il y a de la vanit� l�-dedans.

M. NECKER, riant doucement, et � madame de Lauzun.

Mais savez-vous que cela y ressemblerait un peu? Vous! vous! de la


coquetterie!

LA DUCHESSE DE LAUZUN.

J'avoue que cela m'�meut de penser qu'on s'occupera de moi


exclusivement pendant tout un quart d'heure, et je suis s�re que
madame de Monaco est comme moi.

LA PRINCESSE DE MONACO, souriant.

C'est selon!... mais allons, nous perdons un temps qui serait bien
mieux employ�.

(Elle se place dans le vrai jour, et commence � lire.)

�Pour conna�tre la nature humaine dans tout l'�clat dont elle est
susceptible, et pour qu'elle nous inspire � la fois autant
d'admiration que d'int�r�t, il faut se repr�senter, sous les traits
d'une jeune personne, l'union v�ritablement divine de la sagesse et de
la beaut�.

�Quand je consid�rais dans mon esprit l'accord touchant et sublime de


ces deux perfections, quand je me bl�mais ensuite de m'occuper trop
exclusivement d'un prodige sans vraisemblance, je le vis se r�aliser �
mes yeux; je vis �milie[49].

[Note 49: Je n'ai transcrit ici qu'une partie de ce charmant �loge de


madame de Lauzun, �crit par madame Necker.]

�Qui connut cette femme charmante et ne ressentit aussit�t les douces


�motions de l'amour et de l'amiti�? Ses gr�ces na�ves pourraient
inspirer, je l'avoue, des sentiments trop passionn�s, s'ils n'�taient
r�prim�s par la noble d�cence de ses regards, et par l'expression
c�leste de sa physionomie; car c'est ainsi qu'�milie _en impose_[50],
sans le savoir, et qu'elle ne fait jamais na�tre que des sentiments
dignes d'elle[51].

[Note 50: Il est �tonnant que madame Necker fasse la faute toutes les
fois qu'elle se pr�sente.]

[Note 51: Comme ce portrait ressemble � madame R�camier!]

�Heureuses les femmes qui ont su longtemps cacher leur m�rite par la
simplicit� et la modestie, et qui ont appris leur secret au public
avant de le savoir elles-m�mes! Heureuses celles qui ont su se faire
aimer avant de faire na�tre l'envie, et qui ont jug� de bonne heure
que l'exemple donn� en silence est le plus utile de tous!... �milie
fait rarement l'�loge de la vertu; car elle entrevoit sans s'en douter
que ce serait parler d'elle. Elle craint les regards, les
distinctions; elle ne peut suivre la route commune et ne veut point
para�tre s'en �carter.

�La grande consid�ration dont jouit �milie dans un �ge aussi peu
avanc� n'est pas due � la seule vertu; car on trouve des femmes
tr�s-honn�tes et qui remplissent bien des devoirs aust�res, sans
qu'elles aient obtenu cette fleur de r�putation que poss�de �milie...
C'est donc � une �me _� elle_, dont sa physionomie est l'image,
qu'elle doit l'estime et les �gards dont elle est entour�e. Les femmes
qui veulent captiver l'opinion cherchent � s'insinuer dans tous les
esprits par des propos flatteurs, par des attentions de tous les
genres. �milie, au contraire, n'a jamais montr� aux indiff�rents
d'autres sentiments que celui de la bienveillance, et n�anmoins elle a
r�uni tous les suffrages[52], comme les corps c�lestes qui, paraissant
rester toujours dans la m�me place, attirent cependant tous les
autres autour d'eux, sans mouvement et sans effort.

[Note 52: Quel inconcevable rapport entre ce portrait et celui qui


serait fait pour madame R�camier! Beaut�, bont�, agr�ments,
consid�ration, tout ce qui est attachant, ce qui tient � l'estime, au
charme, � la renomm�e, tout ce qui fait aimer et plaire se trouve
r�uni sur les deux t�tes de ces femmes charmantes! Comme on aurait �t�
heureux de les voir toutes deux pr�s l'une de l'autre! leurs destin�es
sont �galement brillantes devant les hommes, pures et parfaites devant
Dieu!... Toutes deux belles et vertueuses, toutes deux frapp�es par le
malheur:--mais l'une au moins est demeur�e pour donner � ses amis le
seul bien que Dieu leur accorde, la pr�sence d'un ange consolateur.
Une chose remarquable, c'est que madame de Sta�l a fait de madame
R�camier le m�me portrait que madame Necker de madame de Lauzun.]

�Cette �me tendre, qui vit au milieu du monde, et comme le monde,


semble transformer en actions vertueuses toutes les actions
indiff�rentes, et se trouver, ainsi que Mornay, au milieu des combats,
non pour y prendre part, mais pour garantir la vertu, ce ma�tre
qu'elle s'est choisi, des coups qu'on veut lui porter. Ce caract�re,
d'une vertu simple et sans �clat, est le plus rare de tous; car, en
g�n�ral, les femmes ressemblent � ces soldats qui s'�tourdissent par
leurs propres cris quand ils marchent � la victoire.

�L'�ducation d'�milie ressemble � la l�gislation de certains peuples


qui ne traitait que des fautes l�g�res, pour ne pas donner l'id�e des
grands crimes: aussi se trouble-t-elle par la crainte de la moindre
omission; aussi rougit-elle d�s qu'on la regarde[53], et rougit-elle
de s'�tre aper�ue encore qu'on la regardait. �milie connaissait bien
mieux que personne l'importance des petites choses dans l'exercice de
ses devoirs, et rien de ce qui peut contribuer au bonheur des autres,
ou augmenter leur affection, ne lui para�t � d�daigner. C'est par un
encha�nement de moyens tr�s-d�licats, connus ou plut�t devin�s par les
�mes sensibles, et qu'il leur est plus ais� de pratiquer que
d'exprimer; _c'est par une constance � toute �preuve qu'�milie s'est
fray� une route vers le bonheur, � travers les circonstances les plus
difficiles et les plus cruelles_. Pourquoi ne nous est-il pas permis
de montrer, dans toutes les situations de sa vie, ce mod�le de
perfection o� les femmes peuvent atteindre, et d�rouler toutes les
circonstances de cette apparition de la vertu sur notre terre
abandonn�e?...

[Note 53: Cette partie du portrait est surtout admirable et frappante


de ressemblance.]

�La religion d'�milie est une raison �clair�e. Elle ne la montre pas
par acc�s, mais par une suite d'actions qui ont entre elles un rapport
constant et d�rivent toujours des m�mes principes.

�� vous! ange protecteur � qui le Ciel a confi� les jours et les


vertus de ma ch�re �milie, ange qui suivez ses pas au milieu des
dangers dont elle est environn�e...�

UN VALET DE CHAMBRE, annon�ant.

Madame la comtesse de Blot[54]!

[Note 54: Madame la comtesse de Blot �tait dame d'honneur de madame la


duchesse d'Orl�ans.]

LA DUCHESSE DE LAUZUN, rapidement et � voix basse � M. Necker, tandis


que madame Necker va au-devant de madame de Blot.

Je vous en conjure, monsieur, je vous supplie de ne pas faire


continuer la lecture devant madame de Blot.

M. NECKER.

Pourquoi cela? elle est de nos amies. C'est une femme d'esprit,
parfaitement agr�able, et bien faite, je vous l'assure, pour sentir
tout ce que vous valez... Je voudrais, au contraire, que l'on
recommen��t la lecture pour elle, et si vous �tiez complaisante,
autant que bonne et charmante, vous nous en laisseriez prendre la
licence.

LA DUCHESSE DE LAUZUN, rougissant et tr�s-embarrass�e.

Je ne puis, monsieur, vous exprimer toute ma gratitude de la bont�


avec laquelle madame Necker veut bien parler de moi; mais... je n'ai
pas le courage de braver la censure de madame la comtesse de Blot.

M. NECKER, avec un sourire malin.

Vous �tes pr�venue contre madame de Blot, et cela est tr�s-naturel. Je


sais pourquoi!

LA DUCHESSE DE LAUZUN, vivement.

Je n'ai nomm� personne!

M. NECKER souriant encore.

Oh! personne... positivement... non; mais... vous savez que le regard


est souvent plus �loquent que la parole m�me.

LA DUCHESSE DE LAUZUN, embarrass�e.

Je vous assure, monsieur, que...


M. NECKER, la regardant avec un int�r�t marqu�.

Vous �tes un ange qui ne pouvez rien c�ler, et surtout qui ne _sait_
rien c�ler!... Au reste, la personne qui est en guerre avec madame de
Blot est assez hostile envers madame Necker et envers moi pour que je
craigne son influence sur vous!...

LA DUCHESSE DE LAUZUN, avec int�r�t.

Elle serait nulle, si elle voulait agir contre vous et madame


Necker... Madame Necker!... qui est pour moi, comme l'amie... la m�re
la plus tendre et la plus �clair�e!...

M. NECKER, apr�s avoir h�sit� un moment.

Eh bien! alors, comment pouvez-vous entendre madame la comtesse de


Genlis parler sur ma femme comme elle le fait?...

LA DUCHESSE DE LAUZUN, avec dignit� et une sorte d'�motion.

M. Necker, comment _vous_, qui jamais ne dites une parole l�g�re,


pouvez-vous m'en adresser qui me soient presque douloureuses?... Moi!
�couter, entendre dire quelque chose d'offensant sur madame Necker!...
Vous ne le croyez pas!... Qui m'a accus�e de cette faute?... car vous
ne pouvez m'en avoir soup�onn�, vous!...

M. NECKER, lui prenant la main avec �motion.

Pardon! pardon!... mais vous connaissez cette histoire que fait


courir madame de Genlis sur le compte de madame Necker?

LA DUCHESSE DE LAUZUN.

Non!... je n'ai rien appris! Qu'est-ce donc?

M. NECKER, souriant.

Puisque vous l'ignorez, je ne vous l'apprendrai pas, oublions-le;


l'oubli de ce qu'ils disent devrait �tre la vraie punition des
m�chants.

UN VALET DE CHAMBRE, annon�ant successivement.

M. le comte de Creutz... M. Ch�nier... Lord Stormont... M. de Grimm...


M. Damdhume... M. de Chabanon... Madame la comtesse de Brienne...
Madame la comtesse de Ch�lons... Madame la comtesse de Tess�... M. le
marquis de Castries... Madame la duchesse de Grammont... Madame la
princesse de Poix... Madame la princesse de Beauvau... Madame la
duchesse de Choiseul... Monsieur l'abb� Raynal, etc.

La conversation devint g�n�rale; mais, ainsi que le voulait madame


Necker, elle �tait toujours dirig�e par la ma�tresse de la maison...
Elle voulait aussi qu'aucune des personnes pr�sentes ne sent�t qu'elle
�tait sous la d�pendance de la pr�sidente du salon... Il _faut que le
pouvoir agisse invisiblement_, disait madame Necker[55]... Et cela
n'�tait pas toujours...

[Note 55: Madame Necker prouvait ici ce qui se voit souvent; c'est que
la th�orie mise en pratique ne remplit pas toujours le m�me but. Il y
avait chez madame Necker une sorte de froid dans la conversation qui
ne se voyait nulle part, et sans qu'il y e�t toutefois de l'ennui.
Cela venait sans doute de l'�tat nerveux dans lequel elle �tait
toujours. Elle ne pouvait s'asseoir et n'obtenait de repos que dans le
bain.]

Le moment, au reste, l'exigeait imp�rieusement. On �tait � cette


�poque o�, apr�s les notables, l'Assembl�e Constituante se formait
dans l'avenir, et cette association du tiers, que M. Necker esp�rait
enfin faire adopter, causait d�j� un mouvement g�n�ral fort actif. Les
amis de M. Necker lui �taient demeur�s fid�les... mais cette fid�lit�
subsisterait-elle toujours?... il y avait une grande �preuve �
soutenir... Le moment �tait critique, car le d�lire de la libert�
am�ricaine existait encore dans toute sa force, et cette libert� se
voyait dans tout ce qui offrait un point d'opposition avec la Cour. M.
Necker en �tait presque ha� dans cet instant, et cette d�faveur
suffisait pour lui donner une faveur que peut-�tre, sans cela, il
n'aurait pas eue en France, o� tout ce qui fait r�ussir manquait � M.
Necker, la gr�ce, la l�g�ret� d'esprit, de cet esprit sp�cial � notre
pays, qu'on ne comprend que lorsqu'on est n� en France. Mademoiselle
Necker aimait la discussion et la rendait anim�e, ce qui d�plaisait �
sa m�re, surtout dans le moment o� les affaires politiques demandaient
un grand calme et beaucoup de circonspection. Madame Necker avait deux
jours sp�cialement affect�s pour recevoir... le lundi et le vendredi;
le lundi �tait plus intime... La sant� d�plorable de madame Necker lui
rendait, en g�n�ral, ces jours-l� fatigants, mais elle y �tait � c�t�
de son mari... Elle le voyait, l'entendait, et pour elle, ce charme du
coeur se r�pandait sur tout ce qui l'entourait. Pouvant difficilement
s'asseoir, elle allait d'un groupe � l'autre, �coutait et revenait
pr�s de la chemin�e, o� bient�t elle �tait entour�e � son tour, et M.
Necker le premier �tait attentif � tout ce qu'elle disait, et
recueillait avec une religieuse et scrupuleuse attention les anecdotes
qu'elle racontait avec une gr�ce charmante. Il est faux qu'elle f�t
_guind�e_ dans sa conversation... Son maintien �tait raide, et puis
cette malheureuse attitude, cette difficult� de s'asseoir �tait un des
plus grands obstacles au charme du _laisser-aller_, qui �tait surtout
alors ce qui dominait dans une soci�t� intime et de la haute classe;
mais madame Necker suppl�ait autant que possible � ce laisser-aller,
par une finesse d'id�e qui plaisait. Celle offerte par elle vous
plaisait aussi par la mani�re dont elle la pr�sentait... il semblait
qu'elle �tait, depuis longtemps, au bord de votre pens�e... Enfin, on
se trouvait peut-�tre mieux avec elle qu'avec sa fille, malgr� le
brillant g�nie et la faconde toute sublime de madame de Sta�l... Elle
inspirait tout d'abord une grande m�fiance de soi-m�me... Ce sentiment
est p�nible...

Ce m�me soir o� l'on avait lu le portrait de la duchesse de Lauzun,


les groupes �taient plus nombreux qu'� l'ordinaire dans le salon de
madame Necker. Dans l'une des parties les plus �loign�es de la
chemin�e, on voyait madame de Sta�l, entour�e de l'abb� Raynal,
Marmontel, Grimm, la duchesse de Grammont, Cerutti et quelques amis de
l'�loquence forte et passionn�e de la jeune femme. Elle racontait en
ce moment l'�v�nement du portrait de Charles Ier, pos� dans le cabinet
du Roi par M. le comte d'Artois le jour o� M. Necker proposa la
r�union enti�re... Madame de Sta�l, sans r�fl�chir combien cette
anecdote pouvait �tre p�nible aux oreilles de son p�re qu'elle
adorait, et pour qui elle professait un culte fanatique, racontait
l'aventure avec une chaleur d'expression qui doublait encore lorsqu'on
songeait qu'elle indiquait ainsi jusqu'o� pouvait aller l'aveuglement
de la famille royale, puisque le fr�re du roi voyait sa mort dans ce
qui pouvait peut-�tre le sauver, si cette mesure e�t �t� dirig�e au
lieu d'�tre arrach�e _au pouvoir_ par _la force_!...

--Mon p�re indiquait le seul moyen de salut[56], pronon�a hautement la


jeune ambassadrice... Eh bien! que croyez-vous que fit M. le comte
d'Artois?... poursuivit-elle en s'adressant � l'abb� Raynal...
Lorsqu'il vit que la le�on n'�tait pas comprise par le Roi... il
enleva le tableau et y substitua le m�me jour une gravure anglaise,
repr�sentant non pas la figure de Charles Ier... mais son
supplice[57]...

[Note 56: Cette anecdote fut racont�e le lendemain par madame de Sta�l
elle-m�me chez son p�re. Je l'ai entendu raconter � M. de La Harpe.]

[Note 57: Cette sorte de pr�vision ne veut rien dire du tout: Louis
XVI avait au contraire la crainte du sort de Charles Ier, et c'est
pour l'�viter qu'il agissait ainsi qu'il l'a fait. Ce n'�tait donc pas
Charles qu'il fallait lui montrer, il ne connaissait que trop cette
tragique histoire, mais le moyen de l'�viter par une marche plus saine
et du moins raisonnable.]

L'ABB� RAYNAL.

Et que dit le Roi, cette fois, � la vue de la gravure?...

MADAME DE STA�L.

Rien. La le�on demeura sans fruit comme la premi�re. Mais ne


trouvez-vous pas admirable qu'� de l'ignorance on joigne une hardiesse
aussi grande?

UN VALET DE CHAMBRE, annon�ant.

Madame la marquise de Sillery...

En entendant ce nom, il y eut d'abord un silence g�n�ral, et puis


comme un murmure produit par beaucoup de chuchotements; madame de
Genlis n'en eut pas du tout l'air embarrass�e; madame Necker fit
beaucoup de pas au-devant d'elle, et la prenant par la main elle la
fit asseoir le plus commod�ment possible, l'entoura de soins, et lui
montra sans affectation une bienveillance marqu�e.

MADAME DE STA�L, � M. de La Harpe, qui vient de se joindre aux hommes


qui sont autour d'elle, mais � demi-voix.

Que nous apporte-t-elle aujourd'hui, madame de Genlis?... un trait�


sur l'�ducation ou bien un conte de f�e?... (M. de La Harpe sourit.)
J'avoue, poursuivit madame de Sta�l, que je fus tr�s-enthousiaste de
madame de Genlis. Ma m�re me conduisit � Bellechasse, o� elle �tait
d�j� avec mademoiselle d'Orl�ans... Je venais de lire _Ad�le et
Th�odore_; j'en �tais enchant�e, et je voulais en conna�tre l'auteur.
Ma m�re voulut bien y aller � ma pri�re, et nous entend�mes la lecture
d'une pi�ce de madame de Genlis, qui me charma, _Z�lie, ou
l'Ing�nue_. Comme son style est pur et qu'elle dit � ravir, j'avoue
que j'ai rarement entendu la lecture d'un morceau de litt�rature par
son auteur, avec autant de plaisir qu'elle m'en fit; mais, depuis, ce
que j'ai appris de madame de Genlis m'a bien �loign�e d'elle.
Madame de Sta�l ne voulait pas dire qu'elle savait tout ce que madame
de Genlis disait de sa m�re, de son p�re et d'elle-m�me...

Dans ce moment on entendit quelques voix anim�es s'�lever �


l'extr�mit� du salon, dans la partie o� �taient madame de Genlis et
madame Necker, ainsi que madame de Blot. Madame de Sta�l s'appuya sur
le bras de son p�re, qui venait � elle, et s'approchant de l'endroit
o� la conversation paraissait anim�e, elle vit madame de Genlis et sa
m�re qui discutaient ensemble, et madame de Blot, dont le sourire fin
et m�me malin appuyait ce que disait madame Necker, en jetant une
sorte de ridicule sur madame de Genlis, dont l'�motion, visiblement
excit�e, contrastait avec le calme inalt�rable de madame Necker...
Elle donnait l'id�e d'une soeur morave... toujours �gale, comme
soumise � une r�gle g�n�rale, tandis qu'elle n'ob�issait qu'� celle
qu'elle-m�me s'imposait. Lorsque madame Necker avan�ait une opinion un
peu hasard�e, rien dans ses mani�res, dans le timbre de sa voix, ne
d�notait une discussion. Madame de Genlis, au contraire, �tait agit�e;
ses yeux, qu'elle avait fort beaux, lan�aient malgr� elle des regards
_plus qu'anim�s_, et le reste de sa physionomie, ses traits[58], qui
demandaient de l'harmonie pour �tre agr�ables, r�v�laient par leur
contraction une agitation int�rieure dont elle n'�tait pas ma�tresse.
La position o� elle �tait redoublait encore ce malaise; dans ce cercle
de femmes qui �taient ce soir-l� chez madame Necker, madame de Genlis
comptait bien peu d'amies, et elle le savait... Madame de Blot, � elle
seule, suffisait d�j� pour l'embarrasser. Madame de Blot, dame
d'honneur de madame la duchesse de Chartres, avait cons�quemment
longtemps domin� madame de Genlis de son autorit�, et depuis, elle
�tait demeur�e plus que malveillante pour elle; elle �tait son
ennemie. Madame de Genlis raconte comment cette inimiti� �tait venue;
mais elle le raconte � sa mani�re, disant que _n'ayant pas lu la
Nouvelle H�lo�se, � vingt-deux ou vingt-quatre ans qu'elle avait
alors_, madame de Blot l'entreprit sur ce chapitre devant madame la
duchesse de Chartres et devant _M. le duc de Chartres_, et qu'elle la
traita comme une personne qu'une autre assez impolie pourrait nommer
_b�gueule_. Voil�, du moins, ce que madame de Genlis laisse apercevoir
dans sa propre narration... Elle parle de madame de Blot comme d'une
femme ridicule, et l'instant d'apr�s elle en parle comme d'une
personne spirituelle et au-dessus des autres. Le fait est que madame
de Blot, quoiqu'elle ne f�t plus une jeune femme, �tait toujours
�l�gante dans sa taille et ses mani�res, et surtout dans sa mise,
non-seulement par le choix des objets de sa toilette, mais par une
gr�ce intime qui faisait imiter le lendemain par les autres femmes ce
qu'elle avait port� la veille... Elle �tait sup�rieure comme esprit,
de causerie surtout, _et d'esprit de salon_ enfin, � tout ce qui �tait
au Palais-Royal � cette �poque. Le duc de Chartres la tenait en haine,
en raison du pouvoir constant qu'elle exer�ait sur toute la maison de
la duchesse de Chartres, et puis pour cet empire que l'esprit et
l'esprit sain peut aussi donner sur un caract�re ang�lique comme
l'�tait celui de madame la duchesse de Chartres. Madame de Blot avait
de la ga�t� dans l'esprit plus que dans le caract�re, ce qui donne
toujours du charme et du piquant � la conversation, parce qu'elle ne
manque alors jamais de raison et qu'il en faut en tout, m�me pour
causer; et puis parce que la passion ne nous entra�ne plus hors des
bornes de la discussion lorsque le caract�re est paisible. Madame de
Blot avait encore un autre avantage, qui lui avait valu de bonne heure
la faveur de madame la duchesse de Chartres; c'�tait une extr�me
politesse et une attention soutenue � ne violer aucun des usages
re�us. Aussi, madame de Blot attachait-elle une grande importance _au
bon ton_ et _aux bonnes mani�res_: la d�licatesse de son go�t, en ce
genre, �tait extr�me. Ce n'�tait pas sur ce point, au reste, qu'elle
et madame de Genlis n'�taient point d'accord. Quoi qu'il en soit, le
sujet de leur inimiti� �tait toujours demeur� fort obscur, malgr� la
bonne volont� des curieux. Cependant la chose paraissait simple; et
plusieurs personnes de l'intimit� de la cour du Palais-Royal m'ont
assur� que M. le duc de Chartres aurait pu r�soudre les doutes pour
ceux qui voulaient en conserver. C'�tait du moins ce que disaient
plusieurs hommes, qui riaient et causaient dans des groupes �
l'extr�mit� du salon de madame Necker, et dans le billard qui le
pr�c�dait... Quelquefois le nom de madame de _Sillery-Genlis_ �tait-il
r�p�t� avec une expression de malveillance... Cependant madame de
Genlis ne perdait pas facilement contenance, et surtout l'assurance
n�cessaire � ce qui devait la faire sortir du salon de madame Necker
comme victorieuse de la lutte engag�e.

[Note 58: Madame la comtesse de Genlis, qu'on appelait alors madame de


Sillery, par l'h�ritage de la terre de Sillery, avait �t� charmante et
surtout tr�s-gracieuse; elle avait une tr�s-singuli�re qualit� dont
elle-m�me se vantait, que lui avait donn�e la grande habitude de jouer
la com�die. Elle �tait _mime_... elle avait donc la possibilit� de
prendre souvent, non pas une nouvelle figure, mais une nouvelle
physionomie. Son genre de visage comportait plut�t de la ga�t� et de
la malice que des sentiments profonds. On voyait dans ses grands yeux
fendus en amandes une expression qui racontait tout autre chose que ce
qui devait animer un visage de jeune femme. Sa bouche �tait grande,
mais ses dents fort belles et ses l�vres bien faites... seulement un
mouvement imperceptible ramenait les deux l�vres l'une contre l'autre,
ce qui donnait alors aux coins de la bouche une expression tout-�-fait
d�plaisante et fort m�chante; et son nez, qui ne se sauvait de la
r�putation de gros nez que parce qu'il pouvait aussi pr�tendre � celle
d'un nez retrouss�, son nez recevait aussi un _plissement_ qui le
rendait tout autre, et changeait enfin tellement la physionomie de
madame de Genlis lors d'une �motion vive, que j'ai entendu M. de
Saint-Phare, qui passait sa vie chez moi et me parlait d'elle, qu'il
aimait encore mieux que madame de Montesson, qu'il ex�crait, me dire
que madame de Genlis, assez ma�tresse d'elle pour ne dire que ce
qu'elle voulait, ne l'�tait pas assez pour contrefaire son visage.]

--Mais, madame, disait-elle � madame Necker, comment, avec votre go�t


si parfait, pouvez-vous vous refuser � voir dans M. de Voltaire ce
m�me bon go�t �touff� sous une vanit� excessive qui le prive de la
facult� de raisonner avec lui-m�me?... car aussit�t que son
amour-propre �tait offens�, il ne pouvait parler qu'avec une enti�re
partialit�... et quant � la flatterie, jamais il ne la trouva trop
excessive. Je n'en veux pour preuve que ce qui s'est pass� pour sa
statue faite par Pigalle!... Au reste, qu'en est-il r�sult�?... qu'un
com�dien a eu plus de bon sens que la flatterie outr�e qui faisait
insulter � la m�moire de Corneille et de Racine, en admettant une
statue enti�re dans le lieu o� ils n'avaient que des bustes.

--Madame, r�pondit madame Necker, de sa voix toujours �gale et douce,


M. Pr�ville, en excitant la querelle dont vous parlez, a prouv�
certainement plus d'orgueil que M. de Voltaire, en mettant, lui, homme
vivant et com�dien, son buste[59] imm�diatement apr�s celui de M. de
Voltaire, comme si de bien jouer une pi�ce �tait la m�me chose que de
la faire; et cette statue de Pigalle, fruit de l'admiration de la
France enti�re, a �t� d'abord rel�gu�e au grenier, et depuis, par
faveur sp�ciale et par celle toute particuli�re de M. le duc de Duras,
elle est mise dans le vestibule au milieu des laquais et des
cochers!...

[Note 59: Cette querelle, qui avait eu lieu dans l'ann�e, vers la fin
de la pr�c�dente, fut ridicule pour les deux parties. Pr�ville
pr�tendit que la statue _assise_ de Voltaire, par Pigalle, ne devait
pas �tre dans le foyer de la Com�die-Fran�aise, pour y insulter de son
fauteuil � Racine, Corneille, et Moli�re, qui n'y avaient que des
bustes. En cons�quence, la statue fut provisoirement rel�gu�e _au
grenier_, et Voltaire n'eut qu'un buste comme les autres. Jusque-l�
les mani�res seules �taient � bl�mer, car pour le fond M. de Voltaire
ne devait pas obtenir un honneur que n'avaient pas ses rivaux. Mais M.
de Voltaire, depuis soixante ans, �tait le bienfaiteur, on peut le
dire, de la Com�die-Fran�aise, et cette reconnaissance lui �tait due.
Et puis il �tait mort; et cette pers�cution exerc�e contre un
vieillard, mort depuis dix ans, par une femme que son esprit devait
�clairer, est une chose inconvenante de madame de Genlis.]

Madame Necker �tait �mue... Cette souscription pour la statue en


marbre de Voltaire, ex�cut�e par Pigalle, avait �t� remplie par les
noms les plus illustres de France... L'id�e �tait de madame Necker.
Quelques personnes s'y refus�rent; mais le nombre en fut tellement
circonscrit, que M. de Maistre est trop injurieux en disant sur M. de
Voltaire le mot affreux qui se trouve dans les _Soir�es de
Saint-P�tersbourg_[60]...

[Note 60: M. de Maistre, dans l'une de ses Soir�es de P�tersbourg,


s'�crie:

�Vous voulez �lever une statue � Voltaire, je n'y mets aucun obstacle;
seulement, faites-la-lui �lever par la main du bourreau!...�]

Cette conversation se prolongeait, au grand chagrin de M. Necker, qui,


� c�t� de sa fille, regardait madame de Genlis d'un air � la fois
moqueur, et cependant assez s�rieux pour lui imposer. Quant � madame
de Sta�l, elle se contenait � peine. Sa m�re le vit, et r�solut de
mettre fin � cette sorte d'agitation, si contraire aux habitudes de sa
maison. Mais avant qu'elle e�t pu reprendre la parole, madame de
Genlis la pr�vint:

--Vous parlez, madame, dit-elle � madame Necker, de la _simplicit�_ de


M. de Voltaire; appellerez-vous ainsi le sentiment qui l'a port� �
faire mettre dans son salon de Ferney, ainsi que je l'y ai vu lorsque
je fus lui rendre visite, ce d�testable tableau, v�ritable enseigne de
village, dans lequel M. de Voltaire est repr�sent� dans une gloire,
ayant � ses genoux les Calas, et foulant aux pieds ses ennemis,
Fr�ron, Pompignan et une foule d'autres personnes qui �taient dans la
disgr�ce de M. de Voltaire; tandis qu'un magnifique Corr�ge �tait
rel�gu� dans une antichambre obscure, sans un rayon de soleil pour
adoucir son exil? M. Ott, peintre allemand, qui �tait �galement dans
ce voyage de Ferney, l'a vu comme moi. Est-ce l� de la simplicit�?

MADAME NECKER.

Vous m'avez mal comprise, madame; en parlant de la _simplicit�_ de M.


de Voltaire, j'entends un grand naturel dans son langage et de la
facilit� dans son d�bit. Ainsi, par exemple, il n'�tait pas comme
beaucoup de personnes d'esprit que nous connaissons toutes, et qui
s'�coutent parler avec une telle satisfaction d'elles-m�mes, qu'il
n'en reste plus pour autrui...

MADAME DE BARBANTANE.

Ajoutez que M. de Voltaire avait beaucoup de bont�, et que son coeur


�tait parfait. Quoi de plus touchant que la vie enti�re de cet
homme!...

MADAME DE BLOT.

J'ai une lettre de lui, qu'il m'�crivit quelques jours avant sa mort,
et dans laquelle il me parle avec une tendresse paternelle de tout ce
qu'il savait devoir me toucher de pr�s... Il y a dix ans qu'elle est
�crite, et pour moi le souvenir en est aussi vif... Mais madame de
Genlis n'a peut-�tre pas �t� re�ue aux D�lices lorsqu'elle fut en
Suisse?...

MADAME DE GENLIS, d'un ton assez aigre.

J'ai eu l'honneur, madame, de vous raconter, plusieurs fois m�me, les


d�tails de mon entrevue avec M. de Voltaire... Je crois plut�t que
c'est _lui_ qui se sera trouv� contrari� de n'avoir pas fait sur moi
l'effet qu'il s'attendait � produire. J'ai �t� naturelle, et M. de
Voltaire s'attendait � des larmes, de l'attendrissement au moins...

MADAME DE BLOT, avec un naturel affect�.

Et vous n'avez pas m�me �t� �mue?... pauvre petite!... Savez-vous qu'�
l'�ge que vous aviez alors, c'est vraiment fort �tonnant?... Quoi!...
pas m�me d'�motion?...

Et son regard se promena circulairement sur le groupe de femmes


assises pr�s l'une de l'autre qui les entouraient... Toutes, except�
l'ange de duchesse de Lauzun, sourirent avec une malice plus mordante
que la phrase la plus claire. Madame de Genlis comprit toute l'�tendue
de cette attaque muette; elle connaissait la valeur de tout ce qui
frappait, et elle savait bien que souvent une histoire racont�e sur
quelqu'un lui est plus nuisible, d�s qu'il s'y trouve du ridicule, que
si cette m�me personne �tait attaqu�e sous le rapport de l'honneur...
Les cons�quences de cette visite devaient �tre ensuite d'autant plus
connues dans le monde, que madame de Genlis allait peu chez madame
Necker... Madame de Sta�l avait �t� conduite un jour � Bellechasse,
par sa m�re, pour y voir madame de Genlis... Son �me noble et franche,
son bon coeur, et plus que tout, son g�nie, qui se r�v�lait � elle,
lui avait montr� dans madame de Genlis ce qu'elle �tait en effet, une
femme sup�rieure[61]. Alors elle s'�tait livr�e � son enthousiasme,
non pas, je crois, en _baisant les mains de madame de Genlis_, comme
elle le dit elle-m�me dans ses M�moires (tome III, page 317), mais en
lui t�moignant son admiration avec cette chaleur d'expression que
nous lui avons tous reconnue, et qu'elle devait avoir � un degr� bien
puissant � l'�ge de seize ans qu'elle avait alors... Quant � madame
de Genlis, elle ne vit pas s'�lever pr�s d'elle une femme qui
pr�sageait une gloire assez lumineuse pour en d�verser une partie des
rayons sur toutes les femmes de son si�cle, sans un sentiment de
mauvaise nature. Sous le pr�texte qu'elle n'aimait pas les personnes
exalt�es, madame de Genlis s'�loigna de madame Necker et de sa fille,
et ne fut pour elles qu'une simple connaissance; en apparence du
moins, car au fond elle �tait leur ennemie, et sa haine pour madame de
Sta�l se fit jour en d�pit de ses efforts pour la cacher, et se montra
jusque dans les plus petites circonstances[62]... Au moment de cette
soir�e chez madame Necker, elle ne cachait m�me pas ses
sentiments[63], et ce qu'avait dit M. Necker, pour l'histoire qu'elle
attribuait � M. de Chastellux, r�pandue par elle, �tait comment� de la
mani�re la plus moqueuse. Madame de Sta�l, instruite de ces
particularit�s, et franche autant qu'elle �tait passionn�e, �tait
depuis ce temps d'une froideur m�me insolente avec madame de Genlis.
Un mot que celle-ci avait eu la maladresse de dire sur M. Necker
avait �t� la d�claration de guerre, et l'hostilit� �tait compl�te
entre ces deux femmes... Madame de Sta�l avait pour son p�re surtout
une de ces affections qui n'accordent aucune transaction.

[Note 61: Il est permis de dire ce que je dis l� de madame de Genlis;


mais ce qui ne l'est pas, c'est d'avoir fait d'elle une biographie
aussi burlesque, sans �tre amusante, que celle qui se trouve dans le
_Dictionnaire de la Conversation_, et qui est sign�e _Jules Janin_!...
J'ai d'abord cru que je me trompais, que la biographie n'�tait pas
celle de madame de Genlis, et que l'auteur n'�tait pas Jules Janin.
Mais, h�las! � mon grand regret, c'�tait bien lui, c'�tait bien elle.
Je n'aime pas � perdre mes illusions; il est trop tard pour les
remplacer. Voil� que je croyais qu'avec l'esprit ravissant de M. Jules
Janin on ne se trompait jamais, surtout quand on faisait _des
biographies_ et des articles qui frappent d'_anath�me_, du moins par
l'intention. Il faut que le marteau retombe alors sur l'enclume, ou
bien il blesse celui qui donne le coup. Comment M. Jules Janin peut-il
dire que madame de Genlis est dans l'oubli _le plus entier?... un
sommeil de mort!... �ternel_!... Mais o� a-t-il pris cela? Ce n'est
m�me pas dans sa pens�e; car vingt lignes plus loin il dit que les
ouvrages d'�ducation de madame de Genlis sont _toujours_ dans une
foule de mains. Son opinion est vraiment originale. Ce ton tranchant
avec lequel il prononce l'oraison fun�bre de l'une de nos plus belles
r�putations litt�raires a quelque chose d'amusant. Mais vient ensuite
la partie plus s�rieuse. Lorsqu'on parle d'un auteur, qu'on le
d�chire, qu'on le frappe de son fouet d'Aristarque, il faut avoir
non-seulement �tudi� tout ce qui le concerne, mais conna�tre sa vie
dans tous ses d�tails. Ce n'est pas pour prendre la d�fense de madame
de Genlis que je dis cela; je ne l'aime pas, et je n'estime pas son
caract�re: mais je suis juste, et je veux de l'�quit�, pr�cis�ment
parce qu'elle est r�pr�hensible. Je trouve qu'il y a de la l�chet� �
accuser un coupable faussement. Pour en revenir � madame de Genlis, �
sa biographie du _Dictionnaire de la Conversation_, l'auteur ne se
doute pas m�me de ce qui la concerne, si ce n'est ce qu'il en a
recueilli dans les conversations de gens qui eux-m�mes ne la
connaissaient pas, et _redisent_ ce qu'_on a dit_ sans approfondir
aucune chose. Ainsi donc on voit dans la biographie de M. Jules Janin
que M. de Genlis �pousa mademoiselle Ducret Saint-Aubin, et lui donna
une fortune et un �tat dans le monde. Madame de Genlis �tait bien
fille du marquis de Saint-Aubin; mais elle s'appelait madame la
_comtesse de Lancy_, �tant chanoinesse d'Alix, � Lyon: il fallait �tre
d'une tr�s-bonne noblesse pour cela. M. de Genlis n'avait aucune
fortune _que dix mille_ livres de rentes; il se maria secr�tement et
contre l'aveu de ses parents, qui ne revinrent � lui que long-temps
apr�s, et ce fut sa femme qui op�ra ce rapprochement. Ensuite, o� M.
Jules Janin a-t-il vu que son mariage avec M. de Genlis _fit surtout_
le bonheur et la fortune de madame de Genlis, _en ce qu'il lui donna
pour tante madame de Montesson_?... C'est une ignorance profonde des
faits les plus simples concernant madame de Genlis. Madame de
Montesson �tait tante de madame de Genlis et non de M. de Genlis; elle
�tait _soeur_ de la m�re de madame de Genlis, de madame de
Saint-Aubin. Jamais elle n'eut le moindre cr�dit sur madame la
duchesse de Chartres, � qui jamais elle n'a m�me parl�, bien loin de
lui _avoir donn� madame de Genlis pour dame du palais_. Ce n'est pas
non plus madame la duchesse de Chartres qui nomma madame de Genlis
_gouverneur_[61-A] des enfants d'Orl�ans. Ce fut le prince, et ce
n'�tait pas au Palais-Royal que se faisait l'�ducation, mais bien �
Bellechasse, o� un pavillon avait �t� b�ti expr�s. Je pourrais relever
cent fautes encore plus fortes. Je me contente de parler seulement de
celles-ci, elles feront juger du reste... M. Jules Janin �crit
beaucoup; il n'a pas eu le temps de lire aucun des livres de madame de
Genlis; il s'en est fait rendre compte; on lui a fait un r�sum� que
bien, que mal, et voil� une pauvre femme jug�e. Mais aussi une femme
est bien ridicule d'oser �crire, et surtout d'avoir une r�putation; de
faire des livres qui se lisent!... Tout en n'aimant pas madame de
Genlis, je rends hommage � son talent; car elle en a un tr�s-positif.
Sans doute, il est moins lumineux que celui de madame de Sta�l, et
aujourd'hui que celui de Georges Sand, dont le rare m�rite est de
puiser ses inspirations � un foyer dont la flamme est bien rare �
pr�sent, celui du g�nie de l'�me. Mais pour n'�tre ni madame de Sta�l,
ni madame Sand, madame de Genlis n'en est pas moins un de nos talents
litt�raires les plus distingu�s. C'est une �vidence, et la nier ne
peut �tre que le r�sultat d'une pens�e mal con�ue ou d'un ressentiment
particulier.]

[Note 61-A: Elle ne fut jamais non plus _gouverneur_. C'est un mot qui
courut alors dans le monde; mais elle avait si peu ce nom, qu'elle a
fait une sorte de journal-manuel intitul�: _Le�ons d'une
Gouvernante_.]

[Note 62: Cette soir�e, qui eut lieu en effet chez madame Necker un
vendredi de la premi�re ann�e de la rentr�e de son mari au
contr�le-g�n�ral, m'a �t� racont�e par le cardinal Maury, par M. de La
Harpe et par M. Millin, qu'on appelait alors Grandmaison, comme son
fr�re, et qui allait quelquefois chez madame Necker lorsqu'elle
recevait. Il travaillait alors � un journal qu'on appelait _la
Chronique de Paris_, et il �tait en seconde et m�me troisi�me ligne
dans cette belle soci�t� litt�raire, compos�e alors de tout ce que
nous avions d'hommes habiles; mais cela ne l'emp�chait pas de
remarquer et m�me d'�couter. � l'�poque o� les querelles de madame de
Sta�l et de madame de Genlis devinrent tellement vives qu'elles
amus�rent tout Paris, lors de _Corinne_ et de _Delphine_, le cardinal
Maury et Millin se rappel�rent tout ce qui s'�tait pass� entre ces
deux femmes; et dans nos veill�es du Raincy comme dans celles de
Paris, ils nous racontaient tout ce qui se passait les lundis et les
vendredis chez madame Necker: les soupers du vendredi �taient
charmants, surtout quand M. Necker n'y �tait pas, disait le cardinal.]

[Note 63: Voyez, dans la _Biblioth�que des Romans_, _la Femme auteur_,
ou _la Femme philosophe_, et une foule de petites nouvelles dans le
m�me genre. Ce sont des pamphlets contre madame de Sta�l.]

La conversation, toujours p�nible � soutenir lorsqu'elle est dispos�e


� tourner � l'aigreur, devenait encore plus difficile pour la
ma�tresse de la maison, qui �tait calme, compass�e et sans aucune
imagination, bien qu'elle e�t dans le langage une sorte de mani�re
emphatique qui pouvait y faire croire un moment. Madame Necker avait
�t� bless�e de cette attaque directe relative � la statue de M. de
Voltaire; elle savait que madame de Genlis avait tourn� en ridicule le
po�te et ses admirateurs, et cette preuve presque positive en �tait
une nouvelle assurance... Elle reprit donc la derni�re parole de
madame de Genlis avec cette exquise politesse quelle apportait
toujours dans la conversation, m�me dans une discussion avec une
ennemie, et lui dit:

--Vous avez parl�, madame, de la vanit� de M. de Voltaire; je vais, si


vous le permettez, vous montrer une lettre qu'il m'�crivit de Ferney
lorsqu'il apprit que notre intention �tait de lui envoyer M. Pigalle.

Madame Necker passa chez elle, et rapporta, apr�s quelques moments


d'absence, une lettre de la main m�me de M. de Voltaire, chose qui
n'arrivait que dans les grandes occasions. Voici cette lettre:

�... J'ai soixante-seize ans, madame, et je sors � peine d'une grande


maladie. M. Pigalle doit, dit-on, venir modeler mon visage; mais,
madame, il faudrait pour cela que j'eusse un visage... On n'en
devinerait pas m�me la place: mes yeux sont enfonc�s de trois pouces;
mes joues sont du vieux parchemin mal coll� sur des os qui ne tiennent
� rien; le peu de dents que j'avais est parti. Ce que je vous dis l�
n'est point de la coquetterie, c'est une pure v�rit�. On n'a jamais
sculpt� un pauvre homme dans cet �tat; M. Pigalle croirait qu'on s'est
moqu� de lui, et, pour moi, j'ai tant d'amour-propre que je n'oserais
jamais para�tre devant lui, etc.�

--Eh bien! madame, dit madame Necker, apr�s que madame de Genlis eut
pris lecture de la lettre du patriarche de Ferney, car elle avait
voulu qu'elle reconn�t son �criture, que dites-vous de la vanit� d'un
homme qui convient avec lui-m�me, et avec vous, que sa nature est
arriv�e � �tre ainsi d�cr�pite?...

MADAME DE GENLIS, se levant.

Tout ce que je pourrais dire, madame, serait superflu; car je suis


confirm�e dans ma premi�re pens�e, maintenant que j'ai lu cette
lettre. (_Souriant et regardant madame Necker._) Vous m'accuserez
peut-�tre d'ent�tement, ce n'est que _pers�v�rance_ dans mon opinion.

MADAME DE BARBANTANE.

Ah! dans le fait! n'�tes-vous pas grande ma�tresse de l'ordre de la


Pers�v�rance?... C'est une bonne mani�re d'avoir un brevet
d'ent�tement. On dit: _Je suis de l'ordre de la Pers�v�rance[64], je
ne change pas d'avis_..., et on a raison! C'est fort commode!

[Note 64: Madame de Genlis avait fond� un ordre appel� l'ordre de _la
Pers�v�rance_; elle pr�tendit alors que c'�tait un ordre ancien et qui
venait de Pologne. Madame Potocka et un Polonais lui donn�rent
quelques id�es l�-dessus, et le roi de Pologne acheva la mystification
que voulait faire madame de Genlis. Cet ordre a fait beaucoup de
bruit; on pr�tendit dans le temps que la Reine avait demand� � en
�tre, et qu'elle avait �t� _refus�e_; je ne le crois pas, quoique
madame de Genlis le nie dans ses M�moires de mani�re � le faire
croire. Au reste, l'anneau donn� aux chevaliers ne leur imposait tout
simplement que la perfection; il portait en lettres �maill�es:
_Candeur et loyaut�, courage et bienfaisance, vertu, bont�,
pers�v�rance._]

MADAME DE GENLIS, d'un air digne et sans para�tre m�me �mue de ce que
vient de lui dire madame de Barbantane, salue madame Necker en
souriant, et lui dit:

Quoique je sois _ent�t�e_, madame, permettez-moi de vous dire que je


suis f�ch�e de me trouver d'un autre avis que le v�tre: c'est un
regret qu'on ne peut s'emp�cher d'�prouver quand on vous appr�cie
comme je le fais... Permettez-moi d'ajouter que je suis effectivement
de l'ordre de la Pers�v�rance, et que je le prouverai par celle que je
mettrai toujours � vous �tre agr�able.

Tout cela fut dit si gracieusement, que madame Necker fut vaincue, et
son adieu fut m�me amical. Madame de Genlis, contente d'avoir ramen� �
elle la personne qu'il lui importait le plus de mettre de son parti,
s'en fut, non pas comme une femme, m�me de bon ton, s'en irait
aujourd'hui, en courant et saluant, soit de la t�te comme un
sous-officier prussien, soit en tra�nant ou avan�ant une jambe et
donnant une main[65] qu'on lui secoue avec force, mais en marchant
doucement, soit pour s'�chapper sans �tre vue, afin d'�viter de faire
�v�nement, et pour cela on saisissait le moment o� il entrait une
nouvelle visite, soit pour bien d�velopper l'�l�gance de sa taille,
qui alors avait tous ses avantages, en prenant cong� de la ma�tresse
de la maison, lorsqu'on ne pouvait l'�viter. Cette politesse, que nous
regardons aujourd'hui comme ridicule, �tait plus n�cessaire au bonheur
de la vie habituelle qu'on ne le croirait peut-�tre; elle entretenait
des relations douces et amicales entre des personnes qui, quelquefois,
�taient dispos�es � s'�loigner l'une de l'autre. � cette �poque il
�tait encore facile de maintenir cette fa�on d'�tre: des traditions
toutes r�centes, des souvenirs de ce si�cle qui nous avait fait
proclamer le peuple le plus poli du monde entier, aidaient � conserver
cette urbanit� de mani�res, cette s�ret� de commerce, cet �change
r�ciproque d'attentions, de sacrifices m�me, sans lesquels une soci�t�
n'a plus ni lois, ni frein, ni rien de ce qui donne de la force � ce
code qui nous r�git. � l'�poque que je cite, il y avait d'ailleurs
dans le monde de ces personnes qui survivent au si�cle o� elles ont
v�cu, et qui transportent dans l'autre les traditions et les coutumes
du pr�c�dent; ce qu'elles avaient vu, elles le racontaient � la jeune
g�n�ration, qui voulait � son tour avoir � raconter que le temps o�
elle vivait �tait le plus poli et le plus remarquable comme exquises
mani�res. J'ai connu chez ma m�re de vieux amis de la maison, qui me
tenaient sur leurs genoux et me racontaient qu'ils avaient vu Louis
XIV dans leur enfance. Ma m�re avait elle-m�me �t� nourrie dans ces
traditions, et je me souviens que ces vieux amis dont, entre autres,
�tait M. le comte de P�rigord[66], �taient bien int�ressants �
�couter, surtout ce dernier, qui avait une gr�ce et une politesse
parfaites, et qui, du reste, �tait ordinaire d'esprit, mais ne le
paraissait pas, tant sa conversation avait de douceur et de charme.
Son suffrage �tait d'un grand poids[67]; c'�tait presque un succ�s
pour ceux qui entraient dans le monde. Aussi un jeune homme se faisait
pr�senter chez lui comme une jeune femme se faisait toujours pr�senter
dans ce temps-l�, soit chez madame la mar�chale de Luxembourg, soit
chez madame de Coaslin, soit chez madame de Brissac, ou chez madame la
duchesse de Brancas, dont l'extr�me bon go�t �tait le r�gulateur de
celui d'une grande partie de la soci�t�: on voulait plaire � cette
soci�t�, et pour cela il fallait �tre aimable pour sa patronne. On
faisait des frais; ils nous �taient rendus, et de l� cet �change
mutuel de pr�venances et de marques d'int�r�t. Le premier v�ritable
�branlement de cet �difice sacr� de la soci�t� fut donn� en 1787 �
celle de Paris par la R�volution _commen�ante_. On se moqua de TOUT,
de son p�re, de sa m�re, m�me de Dieu.... pouvait-on ne pas se moquer
de soi-m�me? Cela devait arriver et arriva en effet...; on fut encore
bon, loyal et vertueux; on eut des fa�ons _polies_, mais parce qu'il
fallait cacher une laide nature. Jamais on ne parle davantage du bien
que lorsqu'on est pr�s du mal.

[Note 65: Un homme d'un m�rite sup�rieur, et qui joint � ce m�rite un


esprit sp�cialement fin et d'une nature � la _Sterne_, M. Dupin, le
pr�sident de la Chambre, me disait un jour en parlant de ces _mains
secou�es_, fa�on de s'aborder aussi grossi�re que ridicule, mais en
usage enfin, et voil� ce qui lui d�pla�t avec raison, qu'il fallait
nommer cela des _patinades_.]

[Note 66: L'oncle de M. de Talleyrand. J'ai encore aujourd'hui ma


bonne et excellente amie, la comtesse de La Marli�re, qui, avec ses
quatre-vingt-quatre ans, a toute la vivacit� d'une femme de trente
ans, et qui me parle de tout le dernier si�cle avec un esprit qui est
ravissant. Ce qu'elle sait est infini, ainsi que mon vieil ami M.
Lageard de Cherval.]

[Note 67: _Grand-p�re_ d'�lie de P�rigord.]

Je n'entends pas toutefois, par ce que je viens de dire, que la


soci�t� de cette �poque ne f�t form�e que d'�tres tellement
excellents, que nous menions une vie de l'�ge d'or. Tout au contraire,
il y avait comme aujourd'hui des envieux et des envieuses, des
intrigantes et des intrigants, et tout ce m�me arsenal des m�chancet�s
du coeur; mais il y avait cette bonne �ducation qui faisait �viter les
gaucheries dans les m�chancet�s, et qui les d�pouillait de ces �pines,
de cette enveloppe grossi�re qui est ajout�e dans notre temps aux
m�mes perfidies, aux m�mes vices, et rend le fiel plus amer lorsqu'on
arrive au fond du calice des unes, en augmentant la laideur des
autres. On est grossier aujourd'hui sans �tre meilleur, voil� tout le
changement. On a de l'impudence pour confesser une trahison; on l�ve
la t�te pour la proclamer, et l'on appelle cette impudente effronterie
de la _franchise_. Ajoutez � cette pr�tention que jamais le mensonge
ne fut plus � l'ordre du jour parmi ce qu'on appelle encore le
monde... On est vain du mal qu'on produit, on est comme stipendi� du
d�mon pour d�ranger la vie de la plus simple route... C'est une �tude
bien curieuse � faire que celle de cette soci�t� qui s'en va
s'�croulant, s'ab�mant sous ses propres ruines, et chantant HOSANNA
pour remercier Dieu de sa r�g�n�ration! Ce serait peut-�tre
int�ressant pour ceux qui assistent � la repr�sentation, s'ils �taient
d�gag�s de tout int�r�t; mais ce n'est pas possible... L'�me, le
coeur, le mobile de tout ici-bas, l'_int�r�t_, une cause quelconque
enfin, nous attache � ce monde dans lequel nous vivons, et nous fait
fr�mir le coeur lorsque nous voyons les insens�s qui conduisent la
voiture dans laquelle nous roulons aller toujours � c�t� du
pr�cipice... Ils y tomberont tous en r�p�tant qu'ils connaissent la
route.

--Vous ne connaissez que le vieux chemin, s'�crient-ils, on en a fait


un beaucoup plus beau!

--Sans doute, mais nous avons sur vous l'avantage de conna�tre


l'ancien et le nouveau, nous qui sommes de _l'ancien temps_!

Retournons chez madame Necker.

Lorsque madame de Genlis fut partie, les femmes qui composaient ce


soir-l� la soci�t� de madame Necker firent entendre un choeur de
paroles qui, pour �tre cependant dites avec tout le bon go�t possible,
n'en atteignaient pas moins le but, et ce but �tait madame de Genlis.
Elle n'�tait pas aim�e depuis quelques ann�es, et c'�tait elle-m�me
qui avait aigri le monde contre elle, par sa suffisance, son ton
aigre-doux dans le monde et sa conduite envers la Reine. � cette
�poque, comme toujours, une femme influente dans le monde par son
esprit, sa figure ou sa fortune, savait bien nuire � n'importe
qui[68], et madame de Genlis, parlant presque toujours au nom du duc
de Chartres, �tait �cout�e, bien qu'on ne l'aim�t pas. Aussi
�tait-elle dans une grande disgr�ce aupr�s de madame de Ch�lons[69],
jeune et charmante personne, cousine de madame la duchesse de
Polignac; aupr�s de madame de Brionne, parente de la Reine; de la
princesse de Beauvau, qui, en sa qualit� de dame du palais, aimait la
Reine comme toutes les personnes qui l'approchaient... Madame de Blot
et madame de Barbantane �taient bien du Palais-Royal, ce qui leur
donnait l'ordre d'�tre mal pour la Reine; mais leur aversion pour
madame de Genlis les mettait en harmonie avec les autres femmes. Ce
fut en vain que madame Necker voulut prendre la d�fense de l'absente,
le d�cha�nement �tait trop fort. Madame de Sta�l vint au secours
d'ailleurs de madame de Blot, qui en ce moment expliquait � lord
Stormont, qui arrivait, comment il les trouvait si anim�es, ajoutant
que madame de Genlis avait avou� qu'elle n'avait pas m�me �t� �mue
pendant son voyage � Ferney:

[Note 68: Qu'on voie � quel point cela est vrai pour Napol�on: il
avait madame de Sta�l contre lui; eh bien! elle lui a nui plus
peut-�tre que 25,000 hommes.]

[Note 69: Madame de Ch�lons, jeune et charmante femme, et cousine de


la duchesse de Polignac; elle accompagna son mari en Portugal, o� il
fut nomm� ambassadeur en 1790. Ce fut le dernier ambassadeur _de
famille_ que la France envoya dans la P�ninsule. Il fut re�u avec le
c�r�monial le plus bizarre, o� se trouvent de ces usages qu'on suit
aujourd'hui parce qu'on l'a fait hier. Ce c�r�monial �tait le plus
ridicule du monde; le d�tail s'en trouve dans mes M�moires sur
l'empire. Par exemple, l'ambassadeur �tait re�u � la descente de son
vaisseau ou de sa gal�re, soit qu'il f�t venu par mer ou par
l'Espagne, les deux seules routes pour parvenir � Lisbonne, par le
grand de Portugal le dernier ayant re�u la grandesse. Ils montaient
tous deux seuls dans une voiture de la cour; l'ambassadrice prenait
une autre route �galement dans les voitures de la reine[69-A].
L'ambassadeur et le grand de Portugal arrivaient � l'ambassade; l�,
ils trouvaient une table somptueusement servie pour _trente_ couverts,
mais pas un convive. Ils se saluaient silencieusement et se mettaient
� table. On offrait de deux ou trois plats au seigneur portugais, qui
flairait seulement, et lorsque le cuisinier �tait bon, comme le mien,
par exemple, qui �tait le meilleur de Paris[69-B], c'�tait un
sacrifice. Les deux hommes demeuraient ainsi en face l'un de l'autre
pendant vingt minutes � peu pr�s... ensuite le Portugais se levait, et
l'ambassadeur le reconduisait jusqu'� sa voiture. Une fois parti,
l'ambassadeur remontait, b�illait, s'il �tait triste de son humeur,
chose qu'il n'avait point os� faire, et riait, qu'il f�t gai ou non,
car il le fallait bien, de cet original qui venait ainsi demander �
d�ner � des gens qui arrivent et n'ont pas encore leurs malles
ouvertes... La m�me chose arriva pour nous; ce fut l'ambassadeur
d'Espagne, que nous ne connaissions pas, qui pr�ta tout ce dont on
avait besoin. Voil� ce que c'�tait que le Portugal en 1806.]

[Note 69-A: La reine �tait folle, mais elle r�gnait toujours; il y


avait une r�gence, et les actes portaient son nom.]

[Note 69-B: Il �tait si excellent, qu'un jour M. de La Vaupali�re le


reconnut en mangeant d'une t�te de veau en tortue chez moi... La
Vaupali�re s'�cria:--Il ne peut y avoir qu'_un seul_ homme dans Paris
qui puisse faire ainsi une t�te de veau! C'est Harley!... C'�tait lui,
en effet. Cet homme portait, vers la fin de son service, l'insolence
culinaire � un tel point, qu'il ne faisait les jours de grands d�ners
chez moi que les trois ou quatre plats qui �taient devant moi, et
qu'il savait que j'aimais;... le reste du d�ner �tait bon, mais avec
une grande diff�rence: c'�tait celui qui �tait sous lui qui agissait.
Quant � lui, il allait au spectacle � Lisbonne, au grand th��tre
italien, avec la m�me fashionabilit� que le premier secr�taire
d'ambassade. C'�tait un type tr�s-curieux � �tudier que Harley. Tel
�tait le nom de mon cuisinier... il vit toujours.]

--M�me ayant M. Ott, un fameux peintre allemand, avec elle, dit madame
de Sta�l.

Madame Necker ne dit rien, mais elle regarda sa fille avec une
expression de m�contentement tr�s-marqu�e.

Il �tait minuit. Tout ce qui n'�tait pas de l'intimit� de madame


Necker �tait parti; il ne restait plus que madame de Blot, madame de
Barbantane, madame de Lauzun, madame de Monaco, madame de Brionne,
madame la princesse de Poix, la seule personne de la Cour et m�me de
Paris qui e�t dans toute leur puret� l'esprit aimable et les exquises
mani�res de la cour de Louis XIV, M. de La Harpe, Marmontel, l'abb�
Raynal, le mar�chal de Noailles, le comte de Creutz, ambassadeur de
Su�de, le comte Louis de Narbonne, Grimm, et plusieurs autres hommes
qui, moins marquants que ceux dont je viens de dire les noms, n'en
contribuaient pas moins � l'agr�ment des soupers de madame Necker, que
sa fille au reste rendait charmants, lorsqu'elle y restait quand sa
m�re �tait trop souffrante pour les pr�sider autrement que debout, ce
qui faisait dire au mar�chal de Noailles qu'elle ressemblait alors au
spectre de Banquo dans _Macbeth_...

Ce m�me jour dont je raconte les �v�nements, il y avait eu du


mouvement dans Paris... Les amis de M. Necker �taient inquiets... La
faction qui lui �tait contraire le poursuivait avec un acharnement
auquel il ne r�pondait qu'avec un grand calme et de la dignit�. Sa
femme, qui pouvait para�tre ridicule, mais ne l'�tait pas, avait, dans
tout ce qui se rapportait � son mari et � ses int�r�ts de famille, une
convenance �gale � celle de M. Necker... Quant � leur fille, ses
passions la portaient � parler avec v�h�mence sur les sujets les plus
frivoles: qu'on juge de l'�loquence de son �me lorsqu'il s'agissait de
son p�re! son p�re, qu'elle idol�trait! Quelquefois elle avait avec
lui une discussion sur un individu de la R�volution, un homme qui, la
veille, le matin m�me, avait injuri� son p�re � la tribune, ou bien
dans un pamphlet... De l'individu, on arrivait aux choses, et la
discussion s'engageait. C'�tait alors que madame de Sta�l �tait
adorable!... elle conduisait la discussion juste au point o� il
fallait qu'elle parv�nt pour faire briller le talent de son p�re,
auquel elle �tait tellement sup�rieure, que la lutte n'�tait pas m�me
possible; et lorsqu'elle avait conduit son p�re _� la porte_ du
triomphe, alors elle se retirait modestement, mais si adroitement
aussi, que personne ne se pouvait douter qu'elle-m�me n'�tait pas
vaincue, et qu'elle c�dait la victoire. Ceux qui ne connaissent pas
madame de Sta�l et la jugent d'apr�s les pauvret�s qu'en rapportent
quelques �crits de madame de Genlis et de quelques autres personnages
n'ayant pas le talent de madame de Genlis, et n'�tant renomm�s que par
leur opposition au plus beau talent, au g�nie qui apparut dans le
dernier si�cle; les personnes, dis-je, qui veulent juger madame de
Sta�l d'apr�s _ces pi�ces-l�_, rendront un arr�t compl�tement injuste,
car madame de Sta�l avait autant d'�me, autant de coeur que de g�nie,
et qui l'aurait vue dans l'exercice de cette coquetterie filiale
l'aurait elle-m�me ador�e!...

Ce qui restait ce soir-l� au contr�le-g�n�ral avait �t� invit� �


souper par madame Necker. Elle agissait ainsi dans la soir�e: en
voyant dans la foule une personne qu'elle voulait garder, elle le lui
disait ou le lui faisait dire; mais il y avait _un fond_, comme on
appelait sept � huit personnes de l'extr�me intimit� qui toujours
�taient invit�es de droit.

Les affaires politiques �taient alors d'une telle importance qu'une


discussion �lev�e sur un fait quelconque chez M. Necker ne pouvait
�tre que s�rieuse... Madame Necker le sentit, et elle dirigea la
conversation vers un autre but. M. de Chastellux pr�tendait que madame
Necker arrangeait le matin la conversation du soir: c'est du moins
madame de Genlis qui le raconte. Je parlerai en son lieu de cette
anecdote, que je crois enti�rement fausse, au moins dans quelques-unes
de ses parties... mais ce jour dont je viens de parler, il y avait
trop de monde d'ailleurs autour de madame Necker pour qu'elle p�t
diriger � son gr� la conversation. Lorsque la foule fut partie et que
le salon de madame Necker se trouva comme il devait �tre, alors
seulement elle parut respirer... �C'est dans de pareils instants que
je suis de plus en plus convaincue que je ne suis pas faite pour le
grand monde, disait-elle � la duchesse de Lauzun!.... C'est
Germaine[70] qui doit y briller et doit l'aimer, car elle poss�de
toutes les qualit�s qui mettent dans cette position d'�tre � la fois
redout�e et recherch�e... tenez, regardez-la!...

[Note 70: Madame de Sta�l, Louise-Germaine, etc., etc.]

En ce moment, en effet, madame de Sta�l �tait presque belle; elle


�tait toujours mal mise, m�me selon la mode et ses convenances, et
elle l'�tait �galement selon sa personne, si difficile � encadrer dans
une parure ordinaire qui ne f�t pas ridicule... Mais ce soir-l�, elle
�tait bien; ses bras et ses mains, d'une admirable beaut�,
ressortaient sur une robe noire qu'elle portait, soit par go�t, soit
qu'elle f�t en deuil... Entour�e de plusieurs hommes en adoration
devant elle, appuy�e pour ainsi dire sur son p�re, dont elle semblait
interroger le regard pour deviner sa pens�e, elle avait dans sa pose
et dans l'expression de sa physionomie toute une po�sie de l'�me, que
plus tard elle a communiqu�e � tout ce qu'elle a �crit... Et puis,
sans �tre belle[71] madame de Sta�l �tait d�j� le mod�le d'apr�s
lequel G�rard peignit sa Corinne vingt ans plus tard... C'�tait cette
m�me richesse de forme et de sant�... cette m�me puret� de lignes...
ces contours puissamment arrondis qui rev�taient une organisation
po�tique... Corinne est bien la jeune femme qui jadis, au cap Mis�ne,
devait improviser dans ces temps fabuleux o� les jours, les nuits et
les heures avaient leurs guirlandes et leurs autels... Madame de
Sta�l, jeune comme elle l'�tait en 1788, avait un charme tr�s-puissant
qu'elle exer�ait sur tout ce qui l'approchait. Connaissant ses
avantages, n'en perdant aucun, les faisant valoir m�me, madame de
Sta�l, sans �tre une personne � pr�tention, en avait quelquefois les
inconv�nients, parce que l'exc�s de son naturel en faisait soup�onner
la v�rit�... C'est ainsi qu'� l'�poque o� nous sommes arriv�s, madame
de Sta�l �tait une personne extr�mement en dehors d'elle-m�me, et ne
pouvait contraindre ses sentiments... Madame Necker, enti�rement
oppos�e non-seulement de syst�me, mais de go�ts, � la mani�re d'�tre
de sa fille, formait avec elle une �trange disparate... Il y avait
donc dans ce groupe de trois personnes s'aimant sans doute, mais se
convenant mal, bien peu aussi d'�l�ments de bonheur... Il y avait m�me
souvent des discussions qui se terminaient n�anmoins toujours
convenablement, parce que madame de Sta�l, tout en ayant raison,
�vitait de faire souffrir sa m�re ou son p�re par un triomphe qui les
e�t bless�s... Tous ceux qui ont connu madame de Sta�l peuvent
certifier de la v�rit� du fait, et ce qui �tait surtout admirable,
c'est qu'elle n'y mettait pas cette sorte de complaisance accord�e �
_un vieil enfant_... On voyait qu'elle c�dait par respect et par
convenance[72].

[Note 71: Je ne parle pas de sa figure, mais de sa personne; on sait


qu'elle �tait admirablement faite, et que ses �paules, sa poitrine,
ses bras et ses mains �taient d'une grande et rare beaut�.]

[Note 72: M. de Narbonne, le cardinal Maury, M. Suard, M. Fr�d�ric de


Ch�teauneuf, qui la virent plus tard � Coppet, me certifi�rent tous
cette v�rit�.]

Ce m�me jour dont je parle, il avait �t� question de l'abb� Barth�lemy


(Anacharsis), et on en avait dit assez de mal. Quelques personnes
avaient assist� � la s�ance acad�mique du matin pour sa r�ception, et
madame de Sta�l voulait entendre un avis sur cette grande affaire;
elle interpella donc M. de La Harpe, qui alors �tait son plus ardent
admirateur, et lui demanda des d�tails sur la r�ception de l'abb�
Barth�lemy, qui avait �t� re�u par le chevalier de Boufflers. Madame
Necker avait demand� � sa fille de d�tourner, autant que possible, la
conversation des sujets politiques...... Madame de Sta�l aimait sans
doute avec passion une discussion _tribunitienne_, et pour elle le
forum e�t �t� un lieu de pr�dilection... Mais les causes litt�raires
lui plaisaient aussi. C'est, au reste, � sa coutume de soutenir des
causes politiques dans le salon de sa m�re, et plus tard dans le sien
lorsqu'elle fut ambassadrice de Su�de, qu'on doit la funeste manie qui
domina les femmes de cette �poque, et fit de tous les salons de Paris
autant d'ar�nes o� les amants, les maris et les fr�res, soutenus,
excit�s par la vue de celles qu'ils aimaient, prenaient, laissaient,
reprenaient des opinions qu'ils _relaissaient_ encore, selon les
caprices dominants de la passion qui les faisait agir. Depuis la
Fronde, il en allait ainsi; et M. de La Rochefoucauld disait avant la
bataille de Saint-Antoine:

Pour obtenir son coeur, pour plaire � ses beaux yeux,


Je fais la guerre aux rois, je l'aurais faite aux dieux!...

et par une suite malheureuse de cette m�me influence, il disait aussi


apr�s la bataille, mais d'une voix plus dolente:

Pour obtenir son coeur, pour captiver ses voeux,


J'ai fait la guerre aux rois, j'en ai perdu les yeux!

La _Fronde_ se fit et se forma dans le salon de madame la duchesse de


Longueville. Ce furent les mains blanches de madame la duchesse de
Chevreuse, de madame la duchesse de Longueville, de Mademoiselle,
_mademoiselle la Grande_, qui nou�rent les rubans bleus aux bouquets
de paille et en firent le signe de ralliement des _frondeurs_... Et
plus tard, est-ce que ce ne furent pas aussi les mains de toutes les
femmes de Paris qui nou�rent en rosettes tous leurs rubans blancs,
lorsqu'en 1814 le drapeau blanc flotta de nouveau sur les Tuileries...
et dans ces m�mes ann�es 1789 et 1791, les cocardes blanches et
tricolores, avec l'influence immense de l'opinion sur celui qui
recevait un ruban ou bien un signe quelconque et se disait:

Que pensera-t-on de moi dans cette maison?...

Tout cela venait de m�me source...

Et on ne pouvait s'emp�cher de demeurer soumis � cette influence de


l'_opinion publique_; car c'�tait ainsi qu'on nommait l'opinion qui
partait d'un salon dont la coterie se composait de cent personnes;
mais elles connaissaient l'autre coterie d'une semblable opinion, et
son influence doublait celle qui �tait imm�diate... N'avons-nous pas
vu, � l'�poque d�sastreuse de l'�migration, une caisse � l'adresse
d'un officier qui voulait demeurer dans ses terres avec sa femme et
ses enfants?... Eh bien! cette caisse renfermait une quenouille et son
fuseau!.... L'homme �tait frapp� au visage de cette mani�re, et il
devait subir l'influence que les femmes alors exer�aient sur
l'opinion. Cette preuve de notre pouvoir fut la derni�re, mais elle
fut immense... non-seulement dans ses effets imm�diats, mais dans son
long retentissement, dans ses r�sultats funestes peut-�tre... non que
je r�cuse le pouvoir que Dieu a mis en nos mains, mais je crois qu'il
lui a donn� une autre destination.

Madame de Sta�l ne le pensait pas ainsi... Elle croyait qu'il ne


fallait que de la force pour p�n�trer de son sujet un auditoire bien
compos�, et qu'il est du devoir d'une femme de lui inculquer alors les
opinions qu'on veut propager. Le matin de ce m�me soir, madame Necker
et elle avaient longuement agit� cette question, et comme toujours, la
discussion brouilla la question au lieu de l'�claircir, et elles se
trouv�rent un peu moins d'accord apr�s la discussion qu'elles ne
l'�taient. Le r�sum� allait n�anmoins �tre arr�t�, lorsque monsieur le
comte Louis de Narbonne, qui alors �tait li� avec mademoiselle
Contat, entra dans le cabinet de madame Necker[73], dont il �tait
fort aim�..., quoique leur esprit f�t tout-�-fait dissemblable....
C'est peut-�tre pour cette raison..... Quoi qu'il en soit, aussit�t
que la m�re et la fille l'aper�urent, elles le firent juge de leur
cause, et il donna raison � madame Necker...

[Note 73: M. de Narbonne m'a souvent racont� que madame Necker �vitait
les discussions politiques avec autant de soin que sa fille les
recherchait, et il me citait ce fait en me racontant qu'un jour,
allant voir madame Necker le matin, il la trouva dans un entretien
tr�s-anim� avec sa fille, et la suppliant de ne pas parler le soir
politique dans son salon; � quoi la fille r�pondait avec chaleur,
comme elle en mettait � tout ce qu'elle faisait, qu'elle ne pouvait se
promettre � elle-m�me d'�tre comme sa m�re le lui demandait. Ma m�re,
dit-elle � monsieur de Narbonne en riant, croit faire de moi comme
d'une masse de cire qu'elle jetterait en moule, et qui prend la forme
qu'on lui donne... Il faudrait que je fusse de m�me... Cela ne se peut
pas, n'est-ce pas? Cependant elle promit de ne parler que de
litt�rature. M. de Narbonne �tait alors li� avec mademoiselle Contat;
il venait de l'�tre avec madame de Coigny (la marquise), et cette
�poque de 89 �tait le moment o� il commen�ait � trouver madame de
Sta�l plus aimable que toutes les autres femmes.]
--Mais, ajouta-t-il, seulement pour ce soir; car quand je devrais en
voir les plus sinistres effets, je ne me refuserais pas au d�licieux
plaisir d'entendre madame, dit-il en se tournant vers madame de Sta�l
et lui baisant la main... C'est un plaisir dangereux, je le sais, mais
il faut y c�der.

Madame de Sta�l rougit, ce qui ne l'embellit pas! mais M. de Narbonne


commen�ait � �tre sous le charme... et elle-m�me y c�dait aussi... Ce
ne fut, toutefois, que long-temps apr�s qu'ils furent li�s plus
intimement ensemble[74], c'est-�-dire quelques mois apr�s; mais avant
ce moment m�me il avait du pouvoir dans la maison, o� son charmant
esprit �tait appr�ci� ce qu'il valait, ainsi que son coeur... car il
�tait aussi bon que spirituel.

[Note 74: Je raconte cette soir�e pour donner une id�e des soupers
intimes de madame Necker; c'�tait exactement ainsi.]

En cons�quence de sa promesse, madame de Sta�l, voyant sa m�re


inqui�te de la tournure qu'elle allait donner � la conversation avant
le souper, demanda, comme je l'ai dit, � M. de La Harpe, comment
s'�tait pass�e la s�ance de l'Acad�mie.

MADAME NECKER.

Oui... Comment le r�cipiendaire s'est-il comport�, M. de La Harpe?...


Son discours...

M. DE LA HARPE, assez embarrass�, attendu que l'abb� Barth�lemy est


l'ami de la famille Necker.

.... Son discours... est un peu m�diocre. C'est l'ouvrage d'un homme
�g�, qui a voulu atteindre � un but trop �lev� pour lui. On l'a
applaudi par bienveillance pour sa personne et son grand �ge. On
trouve dans son discours de ces fautes dont il est rare de se garantir
aujourd'hui, mais dont l'abb� Barth�lemy devrait �tre exempt... Par
exemple, il dit en parlant de son pr�d�cesseur BEAUZ�E: �_La
m�taphysique de la grammaire offrait � ses regards une vaste r�gion
rarement fr�quent�e par des voyageurs; couverte, en certains endroits,
de riches moissons; en d'autres, de roches escarp�es et de for�ts._�
Des _moissons_, des roches escarp�es, des for�ts, dans la grammaire!
Que de grands mots d�plac�s et vides de sens! Et puis, en parlant de
Beauz�e, homme de talent sans doute, mais presque inconnu hors de
France, il dit: �_Sa sup�riorit� lui donne des droits � la
modestie..._� Quelle phrase louche et entortill�e!... Il semblerait
qu'on ne doit �tre modeste qu'en �tant sup�rieur... Je croyais, au
contraire, que c'�tait m�me _un devoir_ pour la m�diocrit� que d'�tre
modeste.

LE MAR�CHAL DE NOAILLES.

Et le chevalier, comment s'est-il comport�?... C'est lui qui


m'int�resse apr�s tout.

M. DE LA HARPE.

Sa r�ponse �tincelle d'esprit... Mais il y aurait un reproche � lui


faire peut-�tre... (_Ici M. de La Harpe regarde rapidement autour de
lui pour voir s'il n'y a personne qui puisse prendre parti pour M. de
Boufflers._) Il donne trop facilement dans le ph�bus... Mais c'est un
l�ger d�faut que mille beaut�s font dispara�tre, et ce n'est qu'en ma
qualit� d'Aristarque que je me suis permis cette critique en r�pondant
� M. le mar�chal... Et dans une sorte d'analyse du _Voyage du jeune
Anacharsis_, remplie d'imagination et de noblesse, dans laquelle il
retrace l'�tat de d�gradation o� est la Gr�ce aujourd'hui sous des
ma�tres barbares[75], M. le chevalier de Boufflers s'�l�ve � la
hauteur du plus beau talent. Ce passage m'a tellement frapp�, que je
lui ai demand� sur l'heure m�me la permission d'en prendre une copie,
et je l'ai sur moi.

[Note 75: Ce que pense et dit M. le chevalier de Boufflers dans son


discours est bien curieux, il avait _devin�_ l'avenir.]

MADAME NECKER.

M. de La Harpe, je vous demande instamment de lire ce morceau.

MADAME DE STA�L, allant � lui et lui serrant vivement la main, lui dit
d'un ton caressant:

M. de La Harpe! M. de La Harpe! j'aimerais bien mieux quelque chose de


vous. Mais apr�s ce que vous �crivez, ce que je pr�f�re, c'est ce que
vous lisez!

M. DE LA HARPE, s'inclinant.

Madame!... votre bont� me confond! (_Il tire un portefeuille de sa


poche, dans lequel est le fragment du chevalier de Boufflers, et
lit_[76]:)

[Note 76: Ce discours est celui de M. de Boufflers m�me; je l'ai


transcrit seulement par fragments, le trouvant moi-m�me fort beau;
cependant, il a les d�fauts de son �poque, l'_abondance st�rile_ des
�pith�tes et des �pith�tes _trois_ par _trois_... Ainsi, par exemple:

.... Les tableaux _nouveaux_, _parlants_ et _vivants_...


L'_enthousiasme_, la _haine_ et l'_impartialit�_, tracent le portrait
de Philippe. Chaque chose a repris sa _forme_, son _lustre_ et sa
_place_, etc., etc.

J'ai mis ce fragment, parce qu'il est peu connu et qu'il rappelle
l'�poque; il est fort long, et je n'en ai pu placer qu'une petite
portion.]

�Mais quel autre Orph�e, quelle voix harmonieuse, rappelle sur ces
coteaux d�pouill�s les arbres majestueux qui les couronnaient, et
rend � ces lieux incultes l'ornement de leurs bocages frais, de leurs
vertes prairies, de leurs ondoyantes moissons? Quels puissants accords
ont de nouveau rassembl� les pierres �parses de ces murs autrefois
b�tis par les dieux? Tous les �difices sont relev�s sur leurs
fondements, toutes les colonnes sur leurs bases, toutes les statues
sur leurs pi�destaux. Chaque chose a repris sa forme, son lustre et sa
place, et dans cette cr�ation r�cente, le plus aimable des peuples a
retrouv� ses cit�s, ses demeures, ses lois, ses usages, ses int�r�ts,
ses occupations et ses f�tes. C'est vous, Monsieur, qui op�rez tous
ces prodiges: vous parlez, aussit�t la nuit de vingt si�cles fait
place � une lumi�re soudaine, et laisse �clore � nos yeux le
magnifique spectacle de la Gr�ce enti�re au plus haut degr� de son
antique splendeur. Argos, Sparte, Ath�nes, Corinthe et mille autres
villes disparues, sont repeupl�es... Vous nous montrez, vous nous
ouvrez les temples, les th��tres, les gymnases, les acad�mies, les
�difices publics, les maisons particuli�res, les r�duits les plus
int�rieurs. Admis sous vos auspices dans leurs assembl�es, dans leurs
camps, � leurs �coles, � leurs cercles, � leurs repas, nous voil�
m�l�s dans tous leurs jeux, spectateurs de toutes les c�r�monies,
t�moins de toutes les d�lib�rations, associ�s � tous les int�r�ts,
initi�s � tous les myst�res, confidents de toutes les pens�es, et
jamais les Grecs n'ont aussi bien connu la Gr�ce, jamais ils ne se
sont aussi bien connus eux-m�mes que votre Anacharsis ne nous les a
fait conna�tre...

�Dans ces tableaux nouveaux, parlants et vivants, les objets s'offrent


� nous sous tous les aspects. Les hommes et les peuples, toujours en
rapport, toujours aux prises les uns avec les autres, nous d�couvrent
� l'envi leurs vices et leurs vertus. L'enthousiasme, la haine et
l'impartialit� tracent alternativement le portrait de Philippe. Les
tristes hymnes des Mess�niens accusent l'orgueil de Lac�d�mone. Les
Ath�niens laissent entrevoir leur corruption au travers de leurs
agr�ments. Le suffrage ou le bl�me distribu� tour � tour par des
partisans ou par des rivaux, tous les t�moignages favorables ou
contraires soigneusement recueillis, fid�lement cit�s, sagement
appr�ci�s, suspendent et sollicitent des jugements que vous laissez
modestement prononcer � votre lecteur; il tient la balance, mais vous
y mettez les poids.

�Enfin, est-il question de la plus noble passion des Grecs, de leur


patriotisme? En nous les offrant pour mod�les, vous nous rendez leurs
�mules. Mais que dis-je! En fait de patriotisme, les exemples des
Grecs nous seraient-ils n�cessaires? Non, non; ce feu sacr�, trop
longtemps couvert, mais jamais �teint, n'attendait ici que le souffle
d'un _roi citoyen_[77] pour tout embraser.�

[Note 77: Singuli�re co�ncidence! Louis XVI, acceptant la constitution


de 89, est appel� _roi citoyen_, comme Louis-Philippe, quarante-un ans
plus tard!...]

(Ici de nombreux applaudissements interrompent M. de La Harpe...


Madame de Sta�l, transport�e de cette partie du discours de M. de
Boufflers, t�moigne son admiration et son contentement...
Mouvement tr�s-prononc�. Moment de repos pendant lequel on parle
du discours... M. de La Harpe reprend sa lecture.)

�...D�j� un m�me esprit nous vivifie, un m�me sentiment nous �l�ve,


une m�me raison nous dirige, un m�me titre nous enorgueillit, c'est
celui de Fran�ais... Nous savons comme les Grecs qu'il n'est de
v�ritable existence qu'avec la libert�, sans laquelle on n'est point
homme, et qu'avec la loi, sans laquelle on n'est point libre
(_Approbation nouvelle et prononc�e_). Nous savons, comme eux, qu'au
milieu des in�galit�s n�cessaires des dons de la nature et de la
fortune, tous les citoyens sont �gaux aux yeux de la loi (_Nouvelle
approbation_), et que nulle pr�f�rence ne vaut cette pr�cieuse
�galit�, qui seule peut sauver du malheur de ha�r ou d'�tre ha�. Nous
savons, comme eux, qu'avant d'�tre � soi-m�me, on est � sa patrie, et
que tout citoyen lui doit le tribut de son bien, de son courage, de
ses talents, de ses veilles, comme l'arbre doit le tribut de son ombre
et de ses fruits aux lieux o� il a pris racine[78].�
[Note 78: Ce qui est ici rapport� du discours de M. de Boufflers est
textuellement copi� dans le discours m�me de M. le chevalier de
Boufflers. (_Note de l'auteur._)]

Lorsque M. de La Harpe eut fini de lire, tout le monde l'entoura pour


le remercier d'avoir apport� ce fragment...

--Voil� un morceau vraiment bien fait, dit madame de Barbantane. M. de


Boufflers a montr� en l'�crivant que l'auteur d'_Aline_ pouvait
produire des choses aussi fortes et profond�ment senties qu'il en fait
de l�g�res et d'agr�ables... Qu'en dit M. Necker?

--Je le trouve fort beau, madame, et j'en ferai sinc�rement mon


compliment � monsieur le chevalier de Boufflers.

On annonce: Monsieur l'abb� Barth�lemy.

--Vous arrivez toujours trop tard, lui dit madame Necker, mais surtout
aujourd'hui... M. de La Harpe vient de nous lire le discours de M. de
Boufflers, et j'avoue que je n'ai pu r�sister au bonheur que j'ai
�prouv� de vous entendre louer avec cette v�rit�[79]... et puis des
louanges vraies dites par un homme d'esprit avec cette chaleur de
coeur, c'est vraiment une chose si rare, qu'il faut en remercier le
Ciel lorsque cela arrive � un de nos amis... Mais pourquoi venir si
tard?...

[Note 79: M. l'abb� Barth�lemy �tait un des amis de la famille


Necker.]

--J'assistais � une lecture � laquelle tr�s-peu de monde �tait invit�.


Monsieur le marquis de Montesquiou nous a lu un drame de sa
composition qui, je l'avoue, m'a fait la plus profonde impression,
intitul� _les Joueurs_... Le but en est fort moral, et tous les
�v�nements marchent avec une chaleur d'action remarquable.

--Je connais cet ouvrage, dit M. de La Harpe... Nous l'avons jou� cet
�t� � Maupertuis[80].

[Note 80: Belle terre � quelques lieues de Paris, appartenant � cette


�poque � M. le marquis de Montesquiou. On y joua _les Joueurs_ dans
l'�t� de 1789, et M. de La Harpe y avait, en effet, un r�le, ainsi que
Marmontel.]

MADAME NECKER.

Comment ne nous en avez-vous pas parl�, M. de La Harpe?

MADAME DE STA�L.

Oui, vous savez que nous d�sirons conna�tre tout ce qui para�t dans
toutes les branches de la litt�rature, et un ouvrage de M. de
Montesquiou!... C'est un double int�r�t... Est-ce bien?

M. DE LA HARPE.

Je m'avoue coupable; car l'ouvrage vaut bien la peine d'une analyse et


d'un �loge... Mais une fois dans ce salon, on est si agr�ablement
d�tourn� de la route qu'on s'est trac�e en y venant, que je suis
pardonnable.
MADAME NECKER, en souriant.

Et vous serez _pardonn�_, si vous nous en dites votre avis: car c'est
particuli�rement � votre avis que nous tenons, vous le savez?

M. DE LA HARPE, s'inclinant.

Marmontel, qui �tait aussi � Maupertuis, et avait, comme moi, un r�le


dans la pi�ce, vous dira, madame, que c'est un ouvrage de tr�s-haute
esp�rance, si l'auteur veut �tudier l'art dramatique. Cette pi�ce des
_Joueurs_ est parfaitement conduite, et r�ussirait � la sc�ne avec peu
de changements. C'est une peinture des malheurs qu'entra�ne avec elle
la passion du jeu: toutes les bassesses qui se commettent dans les
tripots, �cole de tant de fripons et l'�cueil de tant de dupes, les
crimes et les horreurs qui s'y multiplient, cet assemblage de la bonne
et de la mauvaise compagnie associ�es ensemble pour m�me honte comme
pour m�me joie, toutes ces turpitudes dont la soci�t� devrait rougir
enfin, sont d�peintes dans la pi�ce de M. le marquis de Montesquiou
avec une v�rit� profond�ment morale et tr�s-dramatique; les caract�res
sont bien trac�s, l'int�r�t est bien conduit, enfin c'est une bonne
pi�ce: et une pi�ce en cinq actes et en vers, c'est une chose assez
rare pour en prendre note; mais voici qui est aussi bien curieux!...
Il y a quelques ann�es, que le marquis de Montesquiou fit lire sa
pi�ce aux Com�diens fran�ais, mais sans faire dire son nom; il laissa
croire, au contraire, qu'elle �tait d'un jeune auteur sans nom et sans
�tat: elle fut refus�e � l'UNANIMIT�. Elle est pourtant bien �crite,
et elle m'a paru faire plaisir � la repr�sentation; apr�s cela, ce
n'est point un jugement sans appel que celui d'un parterre de com�die
de soci�t�, ce n'est pas une �preuve aussi certaine qu'une
repr�sentation publique, et encore celle-ci ne l'est pas toujours. La
pi�ce de M. de Montesquiou a �t� aussi bien jou�e, au reste, qu'il est
possible de jouer sur un th��tre de soci�t�...

MARMONTEL.

Comme madame la baronne de Montesquiou a surtout �t� charmante! quelle


douce voix! quelle finesse! elle joue aussi bien les soubrettes que
les amoureuses: deux emplois tr�s-oppos�s cependant! elle a un son de
voix ravissant, et une gr�ce inimitable dans toute sa charmante
personne... Au surplus, La Harpe peut en parler mieux que moi, car
elle a jou� _M�lanie_ d'une mani�re plus sup�rieure, dit-il, qu'il ne
l'a jamais vu jouer.

M. DE LA HARPE.

C'est la v�rit�: elle fit fondre en larmes toute l'assembl�e; elle y


mit une telle expression, que moi-m�me je trouvai dans son r�le des
nuances, saisies par elle, que je n'avais pas con�ues dans le
caract�re de M�lanie.

MARMONTEL.

La Harpe, dis donc � ces dames les vers que tu as faits pour madame
la baronne de Montesquiou.

M. DE LA HARPE, embarrass�.

Je ne crois pas me les rappeler.


MADAME DE STA�L, avec un grand naturel.

Comment, vous! avec votre m�moire! allons donc!... c'est impossible.

M. DE LA HARPE, apr�s avoir lanc� un regard de reproche sur Marmontel,


r�cite les vers.

_� madame la baronne de Montesquiou._

De ses talents qu'a-t-elle donc affaire?


Pour nous charmer, il suffit de ces yeux,
De ce maintien, de ce port gracieux:
En se montrant, elle est s�re de plaire...
J'entends sa voix, et je suis dans les cieux.
Na�ve Annette et touchante �milie[81],
Si belle dans les pleurs! en riant si jolie!...
Lequel de tant d'attraits est plus puissant sur nous?
Son organe ravit et son jeu nous entra�ne.
Son sourire est si fin! son regard est si doux!....
Lequel lui sied mieux d'�tre berg�re ou reine?
Chacun de ses talents rendrait une autre vaine:
Eh bien! elle est modeste en les poss�dant tous.

[Note 81: Ces noms �taient ceux des r�les qu'elle remplissait dans les
diff�rentes pi�ces qu'on a jou�es � Maupertuis.]

MADAME DE STA�L, avec force.

Ils sont charmants, ces vers! et surtout parfaitement vrais! Quand on


conna�t madame la baronne de Montesquiou, on est encore plus frapp� de
leur beaut�.

MADAME NECKER, apr�s avoir jet� un coup d'oeil attrist� sur sa fille,
�prouve n�anmoins un mouvement d'orgueil maternel en l'entendant louer
une autre jeune femme sur tout ce qui lui manquait...; aussi dit-elle
d'une voix �mue:

Est-elle donc si agr�able, cette jeune femme?

MADAME DE STA�L.

Ah! charmante! et aussi bonne que belle!...

En ce moment, on annon�a le souper. C'�tait l'heure particuli�re de


l'agr�ment de la maison de madame Necker. Avant cette heure, o�
ordinairement les personnes les plus froides prennent une sorte
d'aisance et de _laisser aller_, il r�gnait toujours chez madame
Necker un air solennel, maintenu par elle et M. Necker; il y avait une
glace que toute la chaleur active et mouvante de leur fille ne pouvait
_fondre_... mais l'heure du souper �tait celle des _bons contes_:
chacun en faisait; ce n'�tait pas une grosse joie, mais une r�union de
gens joyeux; enfin, on s'y amusait, tandis que, malgr� le g�nie de
madame de Sta�l, l'esprit de madame Necker et le talent de M. Necker,
on parvenait � s'ennuyer pendant les lectures et les discussions
litt�raires du soir; mais au souper cela n'arrivait jamais... Ce
soir-l� on �tait pr�occup� des �v�nements qui se pr�paraient. Le 6
octobre venait d'avoir lieu, et le plus sinistre avenir se montrait �
tous les yeux!... Madame de Sta�l, dont le beau talent voyait tout
comme le plus habile publiciste, fron�ait souvent le sourcil devant
une r�flexion plus ou moins sombre qui passait mena�ante dans son
esprit... Quant � madame Necker, toujours �gale dans son humeur,
quoique tremblante pour le sort de M. Necker, mais r�sign�e et
confiante en Dieu, elle ne paraissait nullement troubl�e... Debout[82]
devant cette table que son mari et sa fille pr�sidaient pour elle,
elle n'en �tait pas moins l'�me de ces r�unions vraiment remarquables
par leur composition... M. Necker, malgr� les occupations qui
r�clamaient de lui travail ou repos, tenait le fauteuil de pr�sident,
et paraissait toujours �couter madame Necker avec un grand int�r�t...
La conversation devint g�n�rale: on parla th��tre, litt�rature,
politique, et tout cela sans bruit, avec des paroles qui ne voulaient
pas persuader en �tant injurieuses; il y avait _conversation_ enfin,
et jamais dispute. Quelquefois, cependant, Marmontel �levait la voix
avec une sorte de rudesse qui tenait � sa personne[83] plut�t qu'� ses
mani�res... il parlait vivement, et M. de La Harpe, toujours dans les
bornes, lui r�pondait doucement, quoiqu'avec aigreur lorsqu'il �tait
pouss� trop avant dans ses retranchements. La discussion �tait sur des
pi�ces donn�es au public de Paris, tr�s-difficile encore � cette
�poque, et qui faisait justice des mauvaises choses... Marmontel
pr�tendait que l'on y mettait de l'esprit de parti, et qu'on sifflait
les pi�ces qui ne flattaient pas l'esprit public.

[Note 82: On sait qu'elle ne pouvait pas s'asseoir � cause d'un


tremblement nerveux tr�s-violent qui ne se calmait que dans le bain.]

[Note 83: Marmontel n'avait aucune �l�gance dans sa personne: il �tait


lourd et carr�, avait l'air _hommasse_ enfin.]

--Mais, disait La Harpe, on profite au contraire de cet esprit du


moment pour nous inonder de plates productions... Voil� le vieux
d'Arnaud Baculard qui vient de faire jouer son _Comte de Comminges_,
imprim� depuis trente ans et depuis trente ans mis au nombre des plus
plates productions, si ce n'est m�me en t�te. Eh bien! parce qu'on
parle d'abolir les couvents, il vient nous jeter aux jambes son
malheureux comte de Comminges!...�

--C'est donc bien mauvais? dit madame de Blot... Cependant le roman de


madame de Tencin est bien touchant; c'est rempli d'int�r�t.

--Et voil� pourquoi, madame, le drame de d'Arnaud est mauvais: il est


fort rare qu'un roman, dramatique m�me, bien �crit, bien conduit,
comme celui de madame de Tencin, soit bon � �tre mis en sc�ne. Il n'y
a rien de th��tral dans le comte de Comminges: sa situation est
forc�ment passive, uniforme, et sans aucun moyen de p�rip�tie une fois
la reconnaissance faite: l�, aucune de ces vicissitudes, de ces
�v�nements impr�vus, de ces esp�rances tromp�es, enfin de ces
mouvements n�cessaires au th��tre... Les deux amants sont enferm�s
dans le m�me couvent et ne se reconnaissent que lorsqu'Ad�la�de est
couch�e sur la cendre et au moment d'expirer... Encore son amant ne la
reconna�t-il pas d'abord, et dit-elle plus d'une page avant qu'il soit
_bien s�r_ que c'est elle!... et quel style encore! c'est � n'y pas
tenir. Enfin tout le drame, qui a trois actes, consiste en ceci: le
comte de Comminges apprend des nouvelles f�cheuses, il se lamente...
Il apprend une autre nouvelle, il se lamente encore plus fort et la
toile tombe... Allons, Marmontel, sois de bonne foi: est-ce autre
chose?

--Tu railles, et je parle s�rieusement: comment nous entendre?...


--Tu as trop bon go�t pour ne pas �tre de mon avis, et ce comte de
Comminges est ennuyeux... ton h�ros qui ne parle, ne vit, n'agit, ne
meurt que pour l'amour, il n'est m�me pas amoureux!...

--Oh! pour celui-l�, c'est trop fort! s'�crie madame de Sta�l...


Comment? le comte de Comminges n'est pas amoureux?... Que je suis
malheureuse!... Je n'ai pas vu la pi�ce, je ne sais ce qui en est!...

--Je vous en fais juge, madame la baronne: ce comte de Comminges, qui


ne respire que pour l'amour, qui ne meurt que pour l'amour, eh bien!
il ne reconna�t pas sa ma�tresse et passe sa vie � jardiner en
creusant des fosses avec elle; il lui parle (chose s�v�rement d�fendue
d'abord � la Trappe), et le plus merveilleux, c'est qu'il trouve que
ce jeune moine ressemble � Ad�la�de: c'est ce qu'il se dit pendant
tout le second acte; est-ce qu'il n'y a pas dans la figure de l'�tre
aim�, dans sa voix, quelque chose qui ne peut �chapper � l'amour?...

--Et surtout � l'amour qui observe, dit doucement madame Necker...

--Et puis, dit La Harpe, tous les accessoires qu'on a pu mettre en


oeuvre pour faire un drame avec les d�corations et le jeu du
machiniste ont �t� employ�s... Il y a, entre autres choses, une
profusion de fosses et de t�tes de morts qui m'a rappel� ces vers de
Coll�... Nous sommes � souper, je puis les chanter? (_Il s'incline
devant madame Necker et chante._)

.....................
Pour �mouvoir le coeur d'abord
Ah! que c'est un puissant ressort
Qu'une belle t�te de mort!
COLL�.

(Tout le monde rit.)

--Ah �a! et _Henri VIII_, dit Marmontel, est-il aussi dans ta


disgr�ce?

--Mon Dieu, que vous �tes amusants tous les deux! dit madame de Sta�l,
en avan�ant sa chaise, posant ses deux bras sur la table et appuyant
sa t�te sur ses mains... M. de La Harpe, dites-nous donc votre avis
sur _Henri VIII_, ma m�re le permettra: n'est-il pas vrai, ma m�re?

--Oh sans doute! s'�cria madame Necker... Allons! que pensez-vous


d'_Henri VIII_?

--Je dis, madame, que c'est une mauvaise pi�ce et que les vers en sont
aussi mauvais que la contexture de l'oeuvre.

--C'est clair cela! dit madame de Sta�l: voil� un avis qui n'est pas
fard�... Et comment la trouvez-vous mauvaise? pourquoi?

--Pourquoi, madame la baronne, pourquoi?... Par la raison que je


trouve _Jeanne Gray_[84] un bon ouvrage; parce que je suis vrai et que
le faux me r�volte... Dans _Henri VIII_, tout y est � contre-sens; M.
Ch�nier a pris l'histoire � rebours. C'est une pi�ce o� il n'y a _ni
int�r�t, ni action, ni intrigue, ni marche dramatique[85], ni
mouvement, ni caract�res, ni convenances, ni conduite_.
[Note 84: Mauvaise trag�die de madame de Sta�l faite dans sa jeunesse.
Je la connais, quoiqu'elle ait �t� longtemps presque cach�e aux yeux
du public. M. le comte Louis de Narbonne avait un exemplaire manuscrit
de _Jeanne Gray_, et me le pr�ta. C'�tait celui qu'originairement
avait �crit madame de Sta�l, sans y faire presque de corrections. Elle
le lui fit redemander �tant en Italie; j'ignore s'il le lui renvoya et
ce qu'il est devenu.]

[Note 85: Opinion textuelle de La Harpe dans sa Correspondance


litt�raire.]

--Voil� une belle analyse! dit Marmontel... Il y a cependant de la


noblesse dans la diction, il s'y trouve de beaux vers.

--Cette diction dont tu parles est sentencieuse, m�l�e de


r�miniscences de mauvais go�t... Il y a, sans doute, quelques vers
bien faits: encore cela est-il douteux...; mais sois toi-m�me de
bonne foi, �te quelques-uns de ces vers et tout le reste est d'un
�colier... Quant au sujet, c'est celui de _Marianne_... Mais il est
moins heureux, parce que H�rode a de l'amour au moins pour sa victime,
et que la jalousie effr�n�e qui la lui fait condamner, comme dans
_Za�re_, enl�ve l'odieux de cet homme qui, ayant le pouvoir en main,
pouvant ordonner, ordonne la mort d'une femme innocente pour en
poss�der une autre. C'est un bourreau et une victime... On ne peint
pas, pour une soci�t� �l�gante dont le go�t est d�licat, de ces sujets
de place de Gr�ve... Henri VIII est tellement d�termin�, d�s la
premi�re sc�ne, � �pouser Jeanne Seymour, et cons�quemment � faire
mourir Anne de Boleyn, qu'on n'a aucune incertitude sur la chose...
L'atrocit� du caract�re d'Henri VIII est si marqu�e, son pouvoir si
positif, Anne de Boleyn tellement priv�e de tous moyens de d�fense,
que la chose est certaine: ainsi donc, pas de noeud, pas d'action,
peut-on dire, pour alimenter cinq actes. Et cette Jeanne Seymour qui
est l� sans savoir ce qu'elle veut ou ne veut pas!... et ce r�le ne
pouvait �tre crayonn� plus fortement, attendu qu'une paire de monstres
conjurant ainsi le meurtre juridique d'une belle jeune cr�ature comme
Anne de Boleyn e�t �t� par trop r�voltant. Il est vrai qu'au quatri�me
acte, on emploie un moyen neuf pour �mouvoir le public et le roi;
mais il para�t qu'Henri VIII �tait comme moi et qu'il n'aimait pas les
ressorts postiches[86].... Ce moyen est: la jeune �lisabeth, amen�e �
son p�re qu'elle vient prier pour sa m�re... Cela rappelle la sc�ne
des petits chiens dans _les Plaideurs_!

[Note 86: On appelle sc�nes et ressorts _postiches_, tout ce qui est


en dehors de l'action, et qui pourrait en �tre �t� sans nuire � sa
marche.]

.... Venez, venez, famille d�sol�e!...

Est-ce qu'on am�ne ainsi un enfant sur la sc�ne?...

--Ah! Racine n'en a pas introduit, lui, et comme ressort actif encore!

--Quelle comparaison me fais-tu l�!... Racine a mis un enfant sur la


sc�ne, dans _Athalie_, parce qu'il n'a que l'int�ressant de l'enfance
sans en avoir le ridicule... Mais dans son chef-d'oeuvre en ce genre
o� l'int�r�t pour un enfant est le mobile de l'action, dans
_Andromaque_, il s'est bien donn� de garde de faire para�tre Astyanax,
quoiqu'il parle de lui d'un bout � l'autre de la pi�ce...
--Mon Dieu, mon Dieu, que vous �tes divertissants avec vos querelles!
s'�criait madame de Sta�l... Et elle se remettait plus � son aise en
regardant La Harpe et Marmontel avec ses grands et beaux yeux si
expressifs, et dont l'�me s'�chappait en ce moment en traits de feu
pour aller la r�v�ler � tous ceux qui l'approchaient... Marmontel,
voyant que le jeu lui plaisait, continua sa revue et nomma _le
Philinte de Moli�re_, que Fabre d'�glantine venait de donner � la
nouvelle Com�die-Fran�aise.

--Qu'est-ce donc que ce M. Fabre d'�glantine, M. de La Harpe? demanda


madame de Barbantane, qui toujours voulait savoir quelle origine avait
le talent... Il est noble cet homme-l�?...

MADAME DE STA�L.

Ah! mon Dieu! je ne sais s'il est noble ou non, mais de ma vie je n'ai
entendu un pareil vacarme � celui qui s'est fait l'autre jour � une
mauvaise pi�ce de lui, appel�e, je crois, _le Pr�somptueux_...

M. DE LA HARPE.

_Ou l'Heureux imaginaire_...

MARMONTEL.

Mais n'est-ce pas copi� sur la pi�ce des _Ch�teaux en Espagne_ de


Collin d'Harleville? Quelle chute! le parterre �tait de bonne humeur,
au reste.. Au troisi�me acte, cependant, il a fallu baisser la toile.
Mais qu'est-ce donc que M. Fabre d'�glantine effectivement? le
connais-tu?

M. DE LA HARPE.

C'est un M. Fabre autrefois com�dien et directeur en province: il


arriva � Paris avec un portemanteau rempli de pi�ces de la force de
celle que vous avez vue l'autre jour... Il alla porter le produit de
ses veilles aux com�diens, qui, dans un moment de disette, de famine
m�me, ont accueilli _le Pr�somptueux_ et une certaine _Augusta_, une
trag�die du m�me auteur qui est, je crois, le pendant du
_Pr�somptueux_[87]!...

[Note 87: Tout ce qui a rapport � Fabre d'�glantine fut dit chez
madame Necker un soir � souper, et le nom de M. Abauzit fut pris comme
point de comparaison pour la patience.]

MADAME DE BLOT.

Mais vous ne nous avez pas dit si ce jeune homme �tait d'une bonne
famille. Madame de Barbantane vous le demande encore.

M. DE LA HARPE s'inclinant en souriant.

J'allais y arriver, madame... M. Fabre �tait, comme j'ai eu l'honneur


de vous le dire, com�dien et directeur de troupe en province; il
s'appelait alors M. _Fabre_; aucune particule ne suivait ni ne
pr�c�dait son nom. Mais M. Fabre devint auteur... M. Fabre composa...
M. Fabre concourut..... M. Fabre apprit, je ne sais comment, que:

� Toulouse il fut une belle,


Cl�mence Isaure �tait son nom;
Le beau Lautrec br�la pour elle, etc.;

et M. Fabre obtint la fleur qu'_aimait_[88] Cl�mence Isaure, il obtint


l'�glantine... et voil� l'histoire de ses parchemins.

[Note 88: La complainte dit:

L'�glantine est la fleur que j'aime,


la violette est ma couleur;
Dans le souci tu vois l'embl�me
Ces chagrins de mon triste coeur, etc.]

MADAME DE BARBANTANE.

Comment! c'est ainsi qu'il s'appelle _Fabre d'�glantine_?...

MARMONTEL.

Ma foi, madame, il y a beaucoup d'origines r�centes qui ne sont pas si


parfum�es!...

M. DE LA HARPE. (Il a toujours une expression sardonique en parlant de


Fabre d'�glantine[89].)

[Note 89: Il avait �t� maltrait� par Fabre dans _le Po�te de province,
ou les Gens de lettres_.]

Fabre, ayant obtenu l'�glantine, travailla pour le th��tre, et, comme


j'ai eu l'honneur de vous le dire, apporta cette foule de mauvaises
pi�ces... _les Gens de lettres_; _le Pr�somptueux_, plate parodie des
_Ch�teaux en Espagne_; _Augusta_, mauvaise trag�die, ou plut�t mauvais
roman calqu� sur _la Vestale_, mauvais drame de je ne sais plus quel
auteur, qui parut il y a environ vingt ans, et dont le sujet mieux
trait� e�t pu fournir une pi�ce int�ressante[90].

[Note 90: T�moin le charmant op�ra de _la Vestale_, par M. de Jouy.]

L'ABB� BARTH�LEMY.

Il me semblait que la pi�ce avait �t� jou�e plusieurs fois. La


trag�die est rest�e...

M. DE LA HARPE, avec une extr�me politesse, mais tr�s-s�chement, tout


en s'inclinant.

Je vous demande pardon, monsieur l'abb�, mais la pi�ce fut retir�e �


la troisi�me repr�sentation... Les com�diens fran�ais, plus courageux
que ceux de la Com�die Italienne, apparemment parce que c'est
l'ouvrage d'un com�dien, se sont efforc�s, mais vainement, de relever
la pi�ce. _Le Journal de Paris_ est plus plaisant que le reste; il a
ins�r� une lettre dans laquelle sont des reproches au public sur sa
_s�v�rit�_; et pour prouver le talent de l'auteur, on cite deux vers
de sa pi�ce, dont l'un est ridicule et l'autre niais...

MADAME DE STA�L.

Vous les rappelez-vous, M. de La Harpe?... oh! cherchez bien!


M. DE LA HARPE.

Je crains de les avoir oubli�s... ils sont si nuls!... (_Se


recueillant._) Les voici:

Romains... c'est un mortel qui va juger un homme.


. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
L'exc�s de la vertu n'est pas toujours un bien...

C'est trop fort aussi.

L'ABB� BARTH�LEMY.

Mais, M. de La Harpe, il me semble que vous avez entendu la derni�re


pi�ce de M. Fabre d'�glantine; du moins m'a-t-il dit vous l'avoir
lue... et que vous en aviez �t� content... Quant � moi, je dois ici
faire une profession de foi; c'est que depuis Moli�re c'est la
meilleure pi�ce que nous ayons eue... qu'en pensez-vous, M. de La
Harpe?

M. DE LA HARPE, �videmment contrari� et m�me bless�.

Vous ayez raison, monsieur, et M. Fabre d'�glantine, qui a eu


jusqu'ici un si constant malheur, est en effet bienheureux que cette
derni�re oeuvre soit, comme vous le dites, et comme je le pense, la
meilleure pi�ce depuis Moli�re.

MADAME DE STA�L.

Ah! mon Dieu! qu'est-ce que vous dites donc l�?...

M. DE LA HARPE.

La v�rit�, madame! il y a des d�fauts, sans doute, mais beaucoup de


beaut�s. Le titre en est mauvais... Son Philinte n'est pas celui de
Moli�re; c'est un �go�ste: c'est ce caract�re bien saisi, bien rendu.
M. d'�glantine aurait d� l'appeler _l'�go�ste_, car c'est lui qui, le
premier, a trac� � merveille ce caract�re odieux. L'id�e morale est de
punir l'�go�sme par lui-m�me: ce qui arrive par la propre faute de
l'�go�ste, voil� pour l'id�e morale; quant � l'id�e dramatique, il l'a
�galement bien conduite. Il y a du drame dans cette pi�ce, je le
r�p�te; elle va �tre re�ue, et je crois son succ�s certain... N'est-ce
pas votre avis, monsieur l'abb�? ajouta La Harpe en se tournant vers
l'abb� Barth�lemy.

L'ABB� BARTH�LEMY.

Parfaitement... mais vous voyez bien que cet homme, qui fait une
oeuvre aussi remarquable, n'est pas un sot.

M. DE LA HARPE, vivement piqu�, et se balan�ant sur sa chaise.

Ma foi, monsieur l'abb�, vous me forcerez d'�tre ce que mon aust�re


franchise m'avait d'abord fait para�tre, et ce que ma courtoisie pour
vous m'avait fait adoucir, et je dirai qu'un homme qui, pendant quinze
ans de sa vie, c'est-�-dire depuis vingt ans jusqu'� trente-cinq, ne
produit que des satires et de m�chants vers, et tout-�-coup vous
montre une pi�ce qui, comparativement aux autres, est un
chef-d'oeuvre, je dis, monsieur, que c'est au moins un grand sujet de
r�flexions...

MADAME LA DUCHESSE DE CHOISEUL, bas � l'abb� Barth�lemy.

Mon cher abb�, vous avez fait ce soir un ennemi mortel � ce pauvre
Fabre d'�glantine.

L'ABB� BARTH�LEMY.

J'en ai peur!... mais le mal ne vient pas de moi.

La conversation devint g�n�rale; madame Necker causait avec chaque


personne du souper, et faisait ainsi le tour de la table; elle
s'arr�tait le plus souvent aupr�s de M. de La Harpe, devenu son favori
depuis la mort de Thomas, et en face de M. Necker... Tout-�-coup
quelqu'un pronon�a le nom de M. de Piis. Madame de Simiane dit
aussit�t:

--Ah!... je demande gr�ce pour mon prot�g�! C'est un homme qui a bien
de l'esprit...

MARMONTEL, regardant madame de Simiane, qui �tait une des femmes les
plus jolies et les plus gracieuses de France � cette �poque.

Comment! madame la comtesse, Piis est votre prot�g�!... mais que


faut-il donc faire pour obtenir ce bonheur-l�?

MADAME DE SIMIANE.

Faire comme lui de jolis vers...

MARMONTEL.

Ah! mon Dieu!

MADAME DE BARBANTANE.

Piis est fort aimable!...

MARMONTEL, riant toujours.

Oh! sans doute, madame la marquise; cependant.... demandez � la


Harpe...

M. DE LA HARPE sourit... et dit � madame de Simiane:

Vous a-t-il jamais lu son po�me sur quelque chose.... comme


l'alphabet, par exemple, madame?

MADAME DE STA�L, MADAME DE BARBANTANE, MADAME NECKER et MADAME DE


BLOT, s'�crient:

Sur l'alphabet!

M. DE LA HARPE.

Mon Dieu, oui!

MADAME DE STA�L.
Mais c'est impossible!

MARMONTEL.

Ah! madame, il est des hommes � qui rien n'est impossible pour
ex�cuter des merveilles dans un certain genre. Et pour parler comme M.
de Piis[91], nous allons vous montrer comment l'A _s'arroge_ sa
place, en v�ritable _insolent_ qu'il est, tout en haut de
_l'alphabet_, et que

A s'Adonner A mal quand il est r�solu


Avide, Atroce, Affreux, Arrogant, Absolu,
Il Assi�ge, il Affame, il Attroupe, il Alarme...

[Note 91: M. Auguste de Piis fit en effet para�tre ce po�me sur


l'alphabet en 1787 ou 1788. Il ne fut connu qu'un ou deux ans apr�s,
comme je le dis ici.]

MADAME DE STA�L, s'agitant sur sa chaise en riant aux �clats.

Gr�ce! gr�ce! Marmontel... j'en meurs!... mais cet homme est un fou!

MARMONTEL.

Il est fort raisonnable! s'il �tait fou, il ne serait plus amusant, et


je le maintiens le plus sage de la ville.

M. DE LA HARPE.

Et puis, madame, il faut vous calmer sur les m�faits de l'_A_. M. de


Piis nous apprend plus loin que

... Il n'est pas toujours Accus� d'Attentats...


Avenant, Attentif, Accessible, Agr�able,
Il pr�side � l'Amour, ainsi qu'� l'Amiti�.

Madame Necker, qui jusque-l� �tait demeur�e � moiti� s�rieuse, ne peut


retenir un �clat de rire � cette derni�re parole. Tout le monde rit
non-seulement du ridicule des vers, mais de la mani�re admirablement
burlesque dont M. de La Harpe les a dits... Voyant qu'il amusait[92],
il continue:

A la t�te des Arts � bon droit on l'admire,


Mais surtout il Adore... et si _j'ose le dire_...
A l'aspect du Tr�s-Haut sit�t qu'Adam parla,
Ce fut apparemment l'A qu'il articula.

[Note 92: J'ai moi-m�me entendu M. de La Harpe dire � un jeune auteur


de Brives[92-A] que mon beau-fr�re lui avait recommand�, et auquel il
prenait assez d'int�r�t pour lui donner des le�ons et des avis: �Mon
jeune ami, lorsque vous �tes dans une maison pour y faire une lecture
ou pour y passer la soir�e et porter ainsi votre tribut de paroles,
regardez; et si vous voyez une expression d'ennui, ne vous f�chez pas;
n'ayez jamais l'air piqu�, rien n'est plus sot, et surtout n'en a plus
l'air... Pr�textez un mal de dents, un mal de t�te... Si vous causez
et que la conversation faiblisse, conduisez-la jusqu'au point de
pouvoir vous �loigner sans vous faire remarquer. Enfin, lorsque vous
plaisez, saisissez l'�-propos, et dominez fortement.� M. Alphonse
Br�nier a profit� des avis de M. de La Harpe; je ne sais si ce sont
eux qui lui ont fait trouver une place � la Colombie qui lui a donn�
10,000 francs de rentes.]

[Note 92-A: M. Alphonse Br�nier.]

Je ne doute pas, mesdames, que vous ne soyez enchant�es de l'_A_ qui


_s'adonne au mal_ et qui _assi�ge_... En fait de r�bus, c'est, je
crois, tr�s-bien faire... mais jugez de la fin.

Le C, rival de l'S avec une _c�dille_,


Sans elle au lieu du Q dans tous nos mots _fourmille_;
L'E s'�vertue ensuite, etc.
L'I, droit comme un piquet, �tablit son empire.
Le K, partant jadis pour les Kalendes grecques,
Laisse le Q, le C, pour servir d'hypoth�ques.
Le P, plus P�tulant, � son Poste se Presse.
. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
S'arr�te, �clat� et meurt, d�s que son P�tard Part,

dit-il plus loin pour une fus�e; car vous saurez, madame, qu'il a
l'ambition avec ce po�me de faire revivre la po�sie imitative; mais
son _p�tard part_ ne vaut pas:

� ce p�ril pressant nous �chapp�mes, car


La porte �tait ouverte, et nous pass�mes par.

Ailleurs ce sont des moutons

_Qui b�lent p�le-m�le!_...

Et puis une bouteille qui fait ses glouglous...

M. NECKER.

M. de La Harpe, je vous envoie un verre de vin de Malaga et un verre


de vin de Tokai; celui-ci vient de Vienne directement, voyez si ses
glouglous valent ceux de M. de Piis.

M. DE LA HARPE, remerciant.

Sans aucun doute... mais comprend-on qu'un homme qui ne date pas son
ouvrage des Petites-Maisons fasse un raisonnement assez �trange pour
l'amener � publier pareille extravagance? En v�rit�, cela fait
peur!...

MARMONTEL.

Ma foi, je crois que Ducis est tout aussi timbr� que Piis. As-tu lu
ses derni�res pi�ces?

MADAME DE STA�L.

C'est prodigieux!... mais puisqu'il comprend Shakspeare, comment un


soleil aussi pur ne l'�claire-t-il pas d'un seul de ses rayons, le
malheureux?...

M. de La Harpe ne r�pliqua pas, parce qu'il n'aimait pas Shakspeare.


L'�cole de M. de Voltaire ne comprenait pas ce prodigieux g�nie... et
il �tait convenu parmi ses disciples que Shakspeare �tait _un
barbare_, _un ignorant_. Nous n'�tions pas heureux, au reste, dans nos
jugements � cette �poque; car dans le m�me temps, c'est-�-dire dans le
m�me si�cle, nous m�connaissions encore _Athalie_! _Athalie_,
chef-d'oeuvre admirable que nous n'avions pas d'excuse pour
m�conna�tre, nous. Quant � Shakspeare, quelque difficile qu'il soit,
c'est un sacril�ge de ne pas le comprendre. Shakspeare est l'Hom�re du
th��tre! Nous l'avons m�connu un temps; Dieu veuille qu'aujourd'hui,
o� nous admettons ses beaut�s, nous les sentions toutes! Madame de
Sta�l avait une de ces �mes qui vont au devant du g�nie; elles le
devinent au parfum qu'il r�pand. Aussi, avant le moment o� elle put
lire les auteurs c�l�bres dans leur langue, elle les �tudiait dans les
traductions. Mais d�j� famili�re, � l'�poque que nous suivons, avec
les hautes merveilles litt�raires des autres nations, elle ne pouvait
entendre M. de La Harpe concentrer toute la litt�rature dans notre
langue: elle n'�tait pas encore ce qu'elle est devenue depuis, une
femme que la voix universelle proclame la premi�re de son temps,
n'importe la nation qui la r�clame; mais d�s lors elle sentait que
pour comprendre un auteur, il faut le lire dans la langue o� il
�crivait. Qu'importe une traduction � celui qui peut sentir les
beaut�s du Dante, de Cervantes et de Calderon, de Schiller et de
Klopstock, dans leur idi�me?

Un homme qui sait quatre langues vaut quatre hommes, disait


Charles-Quint.

Je ne sais pas jusqu'� quel point cet adage est vrai; cependant il a
une grande force quand on voit � quel degr� les hommes d'une nation
pourraient arriver pour le bien des peuples, s'ils savaient �tudier
dans les annales d'un autre peuple, dans ses l�gendes, ses chroniques,
� ne prendre la chose que comme publicistes seulement, et nullement
sous le rapport litt�raire.

Madame de Sta�l demanda donc � M. de La Harpe s'il lisait Shakspeare


dans l'original; il lui dit que non, mais avec _un dictionnaire_[93]...
Alors, lui dit madame de Sta�l, je ne vous reparlerai plus de
Shakspeare: nous ne nous entendrions pas. M. de La Harpe comprit qu'il
se trouvait en mauvaise attitude, et il se sauva sur Ducis; heureusement
pour lui qu'il avait plus que le moyen d'avoir raison, car on venait de
donner _le Roi Lear_ et _Macbeth_!... Aussi le malheureux Ducis, renvoy�
� La Harpe pour supporter sa mauvaise humeur, passa-t-il sous son
scalpel avec une s�v�rit� cruelle; et pour dire la v�rit�, lorsque La
Harpe, d'une voix moqueuse, disait ces vers du _Roi Lear_:

.... V�g�taux pr�cieux.


Si vous pouvez _m'entendre_ et _sentir mes alarmes,
Fleurissez_ pour mon p�re, et _croissez sous mes larmes_,

il �tait impossible de garder son s�rieux... Des v�g�taux qui


croissent sous des larmes!... qui entendent!... M. de La Harpe avait
d'ailleurs le beau r�le en cela, et madame de Sta�l, toujours prompte
dans la discussion, avait oubli� ce qui est le palliatif � toute
discussion un peu vive. Madame Necker y rem�dia, car elle voyait le
front de l'Aristarque devenir n�buleux, et jamais un de ses convives
ne sortait de chez elle avec une impression p�nible.--M. de La Harpe,
lui dit madame Necker, il faut d'autant plus pardonner � ma fille de
vous avoir un peu contrari�, que j'ai �t� t�moin de son
attendrissement � la pi�ce qui le lendemain lui fit oublier les
absurdit�s du _Roi Lear_.
[Note 93: Je le lui ai entendu dire _moi-m�me_; et il ajoutait: _Cela
est �gal_...]

M. DE LA HARPE.

Avez-vous donc �t� voir _le Roi Lu_[94], madame? C'est une ravissante
parodie, en effet, o� vous aurez pleur� � force de rire.

[Note 94: _Le Roi Lu_, charmante parodie du _Roi Lear_; elle fut
donn�e en m�me temps que trois ou quatre autres tr�s-dr�lement faites,
et bien dans le genre parodie.]

MADAME NECKER.

Non, non, pas de parodie. Ce que ma fille a vu est aussi une


traduction, mais une belle et v�ritable traduction de Sophocle[95].

[Note 95: Le _Philoct�te_ de Sophocle, traduit presque litt�ralement par


La Harpe, est une des bonnes pi�ces qui soient au Th��tre-Fran�ais,
comme traduction. La couleur locale y est assez bien conserv�e.]

(M. de La Harpe baisse les yeux; mais on voit une grande joie se
r�pandre sur sa physionomie.)

MADAME NECKER, en souriant.

Eh bien, M. de La Harpe! reconnaissez-vous maintenant la pi�ce qui a


d� faire oublier _le Roi Lear_?...

M. DE LA HARPE.

Madame, je ne sais si je puis me livrer � l'exc�s d'orgueil que me


donnerait une telle approbation. Madame la baronne de Sta�l a eu la
bont� de me dire qu'elle �tait contente, et j'avoue que ma
reconnaissance est profonde.

MADAME DE STA�L vivement, et rendue � son �quit� naturelle.

Oui, oui, sans doute! c'est admirable!... et surtout traduit avec une
perfection de style et de versification, comme tout ce qu'�crit M. de
La Harpe.

MADAME DE SIMIANE.

Connaissez-vous les vers de M. de Florian sur Philoct�te? Ils sont


charmants... Allons, M. de La Harpe, dites-nous ces vers, voulez-vous?

MADAME DE STA�L, en riant.

Comment, madame, vous voulez que M. de La Harpe vous r�cite


_lui-m�me_ des vers � sa louange? mais c'est impossible.

MADAME DE SIMIANE, bas � la duchesse de Lauzun.

Encore un moment, et il les dirait.

MARMONTEL.
Mais je les sais, moi, et si madame Necker veut bien le permettre, je
m'en charge...

MADAME NECKER, souriant avec un signe de t�te.

Ce sera un double plaisir pour nous...

MARMONTEL. Il se recueille un moment pour se rappeler les vers...

_Vers � M. de La Harpe en sortant de la repr�sentation de Philoct�te,


par M. de Florian._

Que tu m'as fait verser de pleurs!


Comme ton Philoct�te est touchant et terrible!
Que j'ai souffert de ses douleurs!
Je ne sais pas le grec, mais mon �me est sensible;
Et pour juger tes vers, il suffit de mon coeur.
La Harpe, c'est � toi de remplacer Voltaire!
Il l'a dit en mourant! l'Hercule litt�raire
T'a choisi pour son successeur.
Va, laisse murmurer une foule timide
D'envieux d�sol�s, d'ennemis impuissants.
Prends Philoct�te pour ton guide:
Comme lui tu souffris du venin des serpents
Et poss�des les traits d'Alcide.

MADAME DE STA�L.

� merveille, Marmontel!... � merveille!... voil� de bons vers, bien


dits, justes dans leur louange et vraiment bien faits! j'aime la
po�sie comme celle-l�.

MONSIEUR DE LA HARPE, totalement revenu de son humeur, s'inclinant


devant madame de Sta�l.

Puisque vous aimez les beaux vers, madame, pourquoi ne pas vous faire
dire l'ode que Marmontel a faite sur la mort du duc L�opold de
Brunswick[96].

[Note 96: Celui qui p�rit dans l'Oder en cherchant � sauver deux
hommes qui se noyaient. Ce trait, l'un des plus beaux des temps
modernes, est de l'ann�e 1787. La pi�ce de vers de Marmontel est
vraiment fort belle; c'est ce qu'il a fait de mieux peut-�tre, en ce
genre surtout, car Marmontel manquait totalement la r�ussite de la
chose qu'il tentait aussit�t qu'il lui fallait aborder le style noble
et les mouvements oratoires de grand effet. Le style po�tique et noble
ne lui allait pas plus que le rhythme alexandrin, tandis que le style
l�ger et le rhythme des vers � cinq pieds lui r�ussissaient presque
toujours. Le principal m�rite de ce petit po�me, c'est que Marmontel a
su faire un petit morceau bien complet ayant un commencement, un
milieu et une fin. La marche en est rapide, et l'int�r�t n'y est
jamais entrav�. Ensuite, une remarque � faire, c'est de voir comme ces
deux hommes se renvoient les louanges et la flatterie. Cette sc�ne, au
reste, est parfaitement vraie et point invent�e.]

MADAME NECKER.

Je l'ai entendue... mais je crois que ma fille ne la conna�t pas.


MADAME DE STA�L, se levant.

Je vous demande pardon, je l'ai lue!... Non, non, s'�cria-t-elle en


rencontrant le regard de reproche de madame Necker et se rasseyant,
non, non, je ne la connais pas, et je veux l'entendre. Allons!
Marmontel!...

MARMONTEL.

Je vous supplie de m'excuser!.. mais ce n'est pas un pr�texte, je ne


m'en souviens pas! ceci est une v�rit�...

MADAME DE STA�L. Son oeil s'enflamme et s'anime � mesure qu'elle parle


et qu'elle est devant cette sublime action... son regard est errant
quoique anim�.

Oh! oui! Marmontel a d� faire quelque belle chose en parlant de


l'action de ce prince devenu en un moment trop grand, trop colossal
pour qu'une couronne puisse aller � son front!... Quelle �me de
prince que celle qui vous fait �lancer dans un fleuve qui gronde[97],
pour lui arracher deux victimes!! Et c'�tait � l'ombre du repos que
germait une telle �me!... Quand C�sar se jeta dans une barque et
affronta la temp�te, il allait au-devant de l'empire de Rome... de
l'empire du monde!... et puis il �tait _avec sa fortune_, il jouait sa
vie contre une vague dans laquelle �tait un tr�ne... Mais celui-ci! o�
allait-il en se jetant dans l'Oder?... vers deux malheureux qui lui
tendaient les bras!... Il les entendait crier au secours, et le noble
jeune homme affronta la temp�te sans savoir s'il �tait suivi!... _et
sans �tre suivi!_... Cependant, en arrivant sur le lieu du malheur, il
montrait � tous ses mains g�n�reuses remplies d'or!... Oh! Marmontel!
Marmontel! vous nous direz vos vers, n'est-ce pas?...

[Note 97: L'Oder avait d�bord�, et les inondations �taient affreuses.]

Marmontel, qui l'avait �cout�e, comme tout le monde, avec


attendrissement, surtout en voyant ses beaux yeux � elle-m�me remplis
de larmes, et toute sa personne agit�e d'un tremblement nerveux, effet
ordinaire d'une �me forte dans un corps robuste, ne lui r�pondit qu'en
lui baisant la main en silence... Madame de Sta�l, assise pr�s de son
p�re, s'�tait appuy�e sur lui, et sa t�te reposait sur son �paule...
L�, elle pleurait encore au seul souvenir de cette aventure, qui
d'ailleurs s'�tait pass�e seulement quelques semaines avant... Madame
Necker �tait m�contente; mais, selon sa coutume, rien ne paraissait au
dehors. Cette concentration d'�motion l'a tu�e, je crois, beaucoup
plus t�t que la nature ne l'e�t permis... Quant � M. Necker, en
�coutant madame de Sta�l, il se sentait fier d'une telle fille.

Il la soutenait avec une tendresse protectrice qui inspirait de la


confiance pour le bonheur de cette femme qui paraissait avoir un si
grand besoin d'affection!...

--Il faut que je sois aim�e, disait-elle souvent... ou ma vie est


tellement glac�e, qu'elle s'arr�te en moi!... mon coeur ne bat plus
quand je crois qu'on ne m'aime pas.

Apr�s �tre demeur�e quelques moments en silence sur l'�paule de son


p�re, madame de Sta�l releva sa t�te et rencontra de nouveau le regard
presque fixe de madame Necker, qui, debout devant elle, les bras
crois�s, v�tue de blanc ce jour-l� comme presque toujours, la
regardait avec une expression de bl�me tr�s-manifeste. � cette �poque,
madame de Sta�l �tait encore assez jeune femme pour plier sous la
volont� de sa m�re... Elle baissa les yeux, et se retira des bras de
son p�re, o� elle avait �t� chercher un coeur parmi cette multitude
qui l'entendait sans la comprendre, quelque admiration qu'elle lui
inspir�t!... Elle rougit, et malheureusement cela lui allait mal; elle
le savait, ce qui redoubla son embarras...

--Allons, Marmontel, vos vers!... r�p�ta-t-elle d'une voix faible.

MARMONTEL.

Moi, madame!... apr�s cette prose sublime que vous venez de nous
donner en la sortant de votre coeur... vous voulez que j'aille vous
ennuyer de mes vers!... Mais la patience de M. Abauzit n'y suffirait
pas!... et cependant Dieu sait s'il en avait.

MADAME DE BLOT.

Ah ��! voil� d�j� bien des fois que j'entends parler de ce M.


Abauzit... Qu'est-ce donc que cet homme-l�?

M. DE LA HARPE.

C'est un Genevois... un ami de madame Necker... Mais c'est � elle de


vous faire conna�tre M. Abauzit; c'est � un ange � faire conna�tre un
sage, puisqu'il n'y a pas de saints dans sa religion.

MADAME NECKER.

Mais vous avez donc oubli� tout ce qu'en a racont� Rousseau?... il


l'a rendu c�l�bre parmi nous... Rappelez-vous ce qu'il en dit....

MADAME DE BLOT.

Je vous jure que ce nom m'est inconnu... J'ignore m�me en quoi il peut
�tre fameux.

MADAME NECKER.

Pour une vertu qui est rare parmi nous et le devient chaque jour
davantage... Si M. Abauzit e�t v�cu du temps d'�pict�te, il en e�t �t�
fort estim�; aujourd'hui cette vertu commence � passer un peu pour de
la niaiserie.

MADAME DE BARBANTANE.

Ah!... je me le rappelle maintenant!... Oui, oui... je vis cet homme


un jour, comme il sortait de chez vous!... Dites-nous donc quelque
chose de lui....

Tout le monde se r�unit pour prier madame Necker.--Oh! oui! quelque


bonne histoire de M. Abauzit, cont�e par vous, s'�cria madame de
Sta�l, et ce sera parfait, ma m�re!...

Madame Necker se rapprocha de la table, jeta un coup d'oeil autour


d'elle pour voir si le service n'interromprait pas sa narration, et
quand tout fut pr�t, elle commen�a:
--Vous saurez que M. Abauzit ne s'est JAMAIS de sa vie mis en
col�re... JAMAIS il ne s'est f�ch�... Jamais enfin une �motion n'a
d�rang� le calme inalt�rable de cette physionomie d'honn�te homme
qu'il porte � si bon droit; mais ses amis crurent que cette �galit�
d'humeur pourrait enfin c�der � une contrari�t� quelconque... Ils
consult�rent une vieille gouvernante qui, depuis _trente ans_, �tait �
son service. Cette femme chercha longtemps comment elle pourrait
arriver � la vuln�rabilit� de son ma�tre... car elle l'aimait et ne
pouvait se r�soudre � l'affliger et � le faire para�tre autrement
qu'il n'�tait, puisque ces amis eux-m�mes d�claraient que c'�tait un
pari... Cette femme protestait que depuis trente ans elle n'avait pas
vu son ma�tre une seule fois _en col�re_!...--Une seule fois!... Mais
c'est impossible! s'�criait-on; une col�re en trente ann�es!... ce
n'est gu�re!... Allons, conviens d'une seule fois!--Mais je ne puis
pas mentir! disait la bonne femme.--Mais comment parvenir � le
f�cher?... Aide-nous.--Ah voil� le difficile! comment le f�cher?... Il
y a des gens qu'on ne sait comment satisfaire; lui, c'est de le
_f�cher_ qu'il faut venir � bout...

Enfin, apr�s beaucoup de recherches dans sa pens�e, apr�s avoir


examin� son ma�tre dans l'habitude de sa vie, la vieille Marguerite
crut avoir trouv� le moyen de faire gagner le pari.--Quoique en
v�rit�, disait-elle, je ne comprends pas pour quelle raison vous
voulez faire sortir mon bon ma�tre de sa paix!..--Que t'importe? nous
l'aimons autant que toi.--Cela n'est pas s�r.--Nous l'aimons, te
dis-je, et tu le sais bien; ainsi tu ne dois avoir nulle inqui�tude
sur les suites de tout ceci... Voyons, qu'as-tu imagin�?

--Le voici: M. Abauzit aime par-dessus toute chose � �tre bien couch�;
c'est une des habitudes de sa vie int�rieure � laquelle il tient le
plus... Je ne ferai pas son lit et dirai que je l'ai oubli�.

L'exp�dient parut admirable; le lendemain, les amis de M. Abauzit


viennent le prendre et le m�nent promener avec eux; ils passent la
journ�e ensemble, et le soir ils le remettent chez lui, assez fatigu�
de sa journ�e et content de trouver son lit et le repos.

Son lit!... il n'�tait pas fait, comme on sait... Le lendemain matin


il dit � Marguerite:

--Marguerite, il para�t que vous avez oubli� de faire mon lit, t�chez
de ne pas l'oublier aujourd'hui...

--Eh bien? demand�rent les amis, lorsqu'ils vinrent le matin pour


savoir le r�sultat.

--Rien du tout, dit la gouvernante... Il m'a dit de ne pas l'_oublier_


aujourd'hui!...

--_Mais tu l'oublieras?_... Songe aux conditions!...

Le lendemain, m�me affaire; le soir, M. Abauzit rentre encore fatigu�


d'une longue promenade et trouve son lit dans le m�me �tat que le
matin... En se levant, il appelle Marguerite:

--Tu as encore oubli� de faire mon lit, Marguerite; je t'en prie,


songes-y donc?

Le matin, m�me enqu�te des amis, m�me r�ponse de la vieille


gouvernante. C'�tait le second jour... Le soir, en arrivant devant son
lit, M. Abauzit le trouve dans l'�tat o� se trouve un lit fait ou
plut�t d�fait depuis trois jours; le lendemain matin, il appelle
Marguerite:

--_Marguerite_, lui dit-il, mais sans �lever la voix, _vous n'avez pas
encore fait mon lit hier; apparemment que vous avez pris votre parti
l�-dessus et que cela vous para�t trop fatigant; mais apr�s tout, il
n'y a pas grand mal, car je commence � m'y faire_.

Touch�e de cette bont�, car ici ce n'est plus de la patience, et je


crois que M. Abauzit l'avait devin�e, Marguerite se jeta aux pieds de
son ma�tre en fondant en larmes, et lui avoua tout!...

Est-ce que ce trait ne figurerait pas admirablement dans la vie de


Socrate?

MADAME DE STA�L, �mue et irrit�e en m�me temps.

Ah ��!... j'esp�re que M. Abauzit a chass�, le m�me jour, la vieille


gouvernante avec ses trente ans de service, et qu'il n'a jamais revu
ses amis pr�tendus qui pouvaient se jouer de lui au point de faire des
exp�riences sur son humeur et m�me sur son coeur!... C'est tout
simplement indigne...

MADAME NECKER, en souriant.

Voil� mon champion!... Il met flamberge au vent pour combattre les


brigands de coeur...

MADAME DE STA�L, souriant aussi.

Fais-je donc si mal?... Cette histoire de M. Abauzit, que je trouve


admirable par le r�le qu'il y joue, m'a toujours r�volt�e, en songeant
� celui de ses pr�tendus amis qui disent aimer un homme, et qui
travaillent � l'envi � d�truire en lui une qualit� que peut-�tre il a
acquise au prix de souffrances inconnues, de peines ignor�es!... Non,
je suis fort s�v�re pour de pareilles choses. Ai-je donc tort, mon
p�re?

M. NECKER, touch� de cette demande.

Non, mon enfant! il y a une �quit� de coeur dans votre indignation qui
trouve en moi une enti�re approbation. (_Et l'attirant � lui, il
l'embrassa et la retint longtemps sur son coeur._)

MADAME NECKER.

Vous avez raison tous deux... La question, pr�sent�e sous cet aspect,
la place en effet comme un acte d'�go�sme complet de la part des amis
de M. Abauzit. Mais lui, il n'en est pas moins un v�ritable sage.

MADAME DE STA�L, entourant sa m�re d'un de ses bras tandis qu'elle


passe pr�s d'elle, et l'embrassant d'un air caressant.

Et vous en faites un saint, ma m�re, par votre ravissante mani�re de


conter...

MADAME NECKER, l'embrassant sur le front et se d�gageant d'elle sans


affectation, car tous les mouvements violents lui �taient �trangers et
presque d�sagr�ables, lui dit en souriant:

Vous �tes une _flatteuse_, ma fille, je le sens; mais il est doux de


se laisser flatter par ceux qu'on aime... Messieurs, il faut nous
retirer, mais avant vous boirez un verre de vin de Champagne � sant�
de M. Necker...

M. DE LA HARPE, s'inclinant.

J'accepte pour moi et pour Marmontel...

MARMONTEL.

Et moi pour moi seul. Tu n'es pas digne d'appr�cier le vin de Sillery
de madame Necker.

MADAME DE STA�L.

Comment madame de Genlis ne lui commande-t-elle pas de devenir


mauvais? Elle le ferait, j'en suis s�re, si elle le pouvait.

MADAME NECKER, avec le ton du reproche.

Ma fille!!...

MADAME DE STA�L.

Ma m�re, demandez � madame de Blot et � madame la duchesse de Lauzun


si j'ai tort d'�tre m�chante!.. M�chante, d'ailleurs!... En quoi le
suis-je donc pour elle, moi?...

PLUSIEURS VOIX ENSEMBLE.

Vous ne l'�tes pour personne!... pour personne!!!

MADAME DE STA�L, avec �motion.

Eh bien! eh bien! qu'est-ce donc? Sans doute je ne suis pas m�chante;


qu'y a-t-il d'�tonnant?... Je ne fais l� que mon devoir de membre
social de la grande famille humaine... Je disais donc, ma m�re, que
je n'�tais pas m�chante pour madame de Sillery; et apr�s tout je
pouvais l'�tre, mais je ne l'ai pas �t�. Je ne me suis pas r�jouie du
mal que dit de moi M. de Champcenetz, parce qu'il en disait d'elle!...
Jamais, je l'avoue, je n'ai port� le degr� de haine jusque-l�. C'est
pourtant ce qu'elle a fait.

MADAME DE BARBANTANE.

Qu'est-ce donc que cette histoire? Je ne connais pas cela? En quoi


donc madame de Genlis et vous, mon coeur, avez-vous pu �tre r�unies?

MADAME DE STA�L.

Oh! c'est une vieille histoire... mais plaisante, apr�s tout, et bien
originale.

MADAME DE BARBANTANE.
Mais encore!...

MADAME DE BLOT.

Ah! je me rappelle!... madame la duchesse de Chartres s'en est bien


amus�e.

MADAME DE STA�L.

Eh bien donc! c'�tait... l'ann�e derni�re, je crois. (_Se tournant


vers M. de La Harpe._) N'est-ce pas, M. de La Harpe? (_M. de La Harpe
s'incline._) Depuis que c'est la mode _d'avoir de l'esprit_ et qu'on
ne peut s'en passer, il faut bien en avoir, et en avoir � tout prix,
car en France la mode est une ma�tresse exigeante; ce qu'elle
prescrit, il le faut faire; et tous ceux qui n'ont pas l'esprit
n�cessaire pour faire dire qu'ils en ont s'arrangent pour y suppl�er,
par des libelles, par exemple, et par des pamphlets... C'est la
mani�re la plus ais�e de se passer d'esprit; de la m�chancet�, et tout
est dit. Or, il existe un homme qu'on appelle M. de Champcenetz, qui
s'est fait enfermer trois fois pour des livres ou plut�t des libelles
diffamatoires, qui respirent la plus atroce m�chancet�. Il croit
peut-�tre, au milieu des d�sordres politiques o� nous sommes, que le
gouvernement ou le parti de l'opposition le remarqueront et
l'emploieront en lui donnant une grande place pour l'acheter; il ne
sait pas, le pauvre simple, que pour �tre achet� il faut _valoir_.
�tre connu � force de scandale n'est pas chose difficile. Qu'importe
le moyen? Seulement il s'est tromp� dans le r�sultat. Il n'est pas
assez m�chant pour �tre achet�, il l'est assez pour qu'on n'en veuille
pas; et on l'a enferm� parce qu'il allait jusqu'� l'insolence: mais la
prison a �t� son seul salaire. Lorsqu'il a vu que le gouvernement et
les gens de parti �taient aussi ingrats, alors il a tourn� son dard
contre nous autres pauvres femmes, et dans un petit �crit contenant
une plate parodie du songe d'Athalie (avec des notes) et une �pigramme
fort insolente, il jette tout le fiel dont il peut �tre pourvu. La
parodie est contre madame la comtesse de Genlis et ce bon M. de
Buffon, qui, _charg� d'ans et de gloire_, et la t�te courb�e sous le
poids de cent couronnes... ne m�rite pas en v�rit� de recevoir le
venin d'une vip�re ignor�e... L'�pigramme me concernait!... Cela ne
m'emp�cherait pas d'y reconna�tre des beaut�s si elle �tait bien
faite, mais elle est mauvaise... elle n'est m�me pas amusante.

M. NECKER, vivement.

Et comment n'ai-je pas connu cette affaire?

MADAME DE STA�L, en riant.

Pourquoi, mon p�re? Parce que je vous donne ma parole d'honneur, que
moi-m�me je l'oubliai deux jours apr�s... et qu'aujourd'hui je n'y
songerais plus, si la charmante le�on que M. de Rulhi�res donne � ce
mis�rable Champcenetz ne m'�tait demeur�e dans cette m�moire qui
n'oublie jamais, dans celle du coeur, car j'ai eu de la reconnaissance
pour celui qui m'a su venger sans donner de la publicit� � mon
offense. Quant � madame de Genlis, ainsi attach�e � ma personne, elle
m'en a vou� un surcro�t de haine. Vous conviendrez que cela est
injuste!...

MADAME DE BARBANTANE.
Oh! la dr�le d'histoire avec tout cela!... Vous et madame de Genlis,
ayant M. de Buffon pour chevalier!... (_Elle rit._) De celui-ci du
moins on ne m�dira pas... Eh bien! je crois que je viens de faire un
vers sans m'en douter!...

MADAME DE BLOT.

Et les vers de M. de Rulhi�res, qui se les rappelle ici?

MADAME DE STA�L.

Moi...

MADAME DE SIMIANE.

Double plaisir pour nous... Vous dites si parfaitement les vers!

MADAME DE STA�L.

�tre ha�, mais sans se faire craindre,


�tre puni, mais sans se faire plaindre.
Est un fort sot calcul. Champcenetz s'est m�pris;
En recherchant la haine, il trouve le m�pris.
En jeux de mots grossiers parodier Racine,
Faire un pamphlet fort plat d'une sc�ne divine,
D�biter pour dix sous un insipide �crit,
C'est d�crier la m�disance,
C'est exercer sans art un m�tier sans profit.
Il a bien assez d'impudence,
Mais il n'a pas assez d'esprit.
Il prend, pour mieux s'en faire accroire
Des lettres de cachet pour des titres de gloire;
Il croit qu'�tre HONNI, C'EST �TRE RENOMM�;
Mais si l'on ne sait plaire, on a tort de m�dire;
C'est peu d'�tre m�chant, il faut savoir �crire,
Et c'est pour de bons vers qu'il faut �tre enferm�.

MADAME DE SIMIANE.

Oh merci, madame la baronne!... Mon Dieu!.. que je voudrais les savoir


par coeur, ces vers!... Sont-ils imprim�s?

MADAME DE STA�L.

Non, madame[98], mais je les �crirai, et j'aurai l'honneur de vous les


envoyer.

[Note 98: Ils l'ont �t� depuis, mais je ne sais o� et comment; car je
ne crois pas qu'ils soient dans les oeuvres de M. de Rulhi�res, avec
les _Disputes_ et les _Jeux de mains_, deux petits po�mes ravissants
�galement de lui.]

Madame de Simiane s'inclina en souriant, et sa gracieuse figure parut


encore plus charmante, embellie par ce sourire auquel r�pondaient ses
yeux... _On croyait voir_ dans son regard.

�Madame, dit-elle � madame Necker, je ne vous dirai pas de vers, car


je n'en sais pas faire; mais je puis vous en faire dire de charmants,
s'il pla�t � l'auteur.--Monsieur de Marmontel, je vous d�nonce �
madame Necker pour un improvisateur excellent. Nous �tions � Auteuil,
madame, il y a quelques jours; au dessert, on pria M. de Marmontel de
chanter un couplet... Il n'en savait pas. Alors on lui imposa d'en
_faire_ un, et comme il refusait encore, on lui dit qu'il serait
oblig� de travailler sur un _mot_; on lui donna ce mot, il fit le
couplet... et ce couplet est charmant. Allons, baronne, donnez-lui un
_mot_!...�

Marmontel se r�cria!... C'�tait une perfidie!... �Eh bien! dit madame


Necker, je vais vous donner un _mot_, et vous nous ferez un
couplet...�

Elle r�va un moment... Tout-�-coup le bouchon d'une bouteille de vin


de Champagne vint � partir...

�Ah! s'�cria-t-elle, le voil� tout trouv�!... _Champagne!_...�

Marmontel r�va quelques instants... puis, sans �crire, sans revoir ce


qu'il venait de faire, il s'adressa � madame Necker en lui chantant le
couplet suivant:

Champagne, ami de la folie[99],


Fais qu'un moment Necker s'oublie,
Comme en buvant faisait Caton;
Ce sera le jour de ta gloire:
Tu n'as jamais sur la raison
Gagn� de plus belle victoire.

[Note 99: Ce couplet fut improvis� un soir � souper, l'un des petits
jours chez madame Necker, par Marmontel, � qui madame Necker donna en
effet le mot CHAMPAGNE.]

SALON DE MADAME DE POLIGNAC.

Il me faut bien donner ce titre � la r�union des personnes que je vais


faire passer sous les yeux du lecteur... Car il est difficile, pour ne
pas dire impossible, de rendre compte du _salon_ de la Reine, et c'est
pourtant Marie-Antoinette qui sera la v�ritable _ma�tresse de maison_
� Trianon, Compi�gne, Marly, Versailles, et surtout dans le salon de
madame de Polignac; c'est la reine de France, laissant � la porte la
hauteur et la morgue souveraine pour �tre la plus aimable femme de la
Cour de France et pr�sider les soupers du salon de la duchesse de
Polignac avec cette gr�ce charmante qui faisait, comme la tradition
nous l'a conserv�, que jamais on n'oubliait son sourire, comme on
n'oubliait jamais aussi son regard de d�dain.

Marie-Th�r�se l'avait �lev�e pour �tre _reine de France_: avec cette


finesse de tact que les femmes apportent � juger les choses, elle
avait compris que, dans cette Cour voluptueuse et polie o� sa fille
allait �tre souveraine[100], puisqu'elle n'avait aucune autre
puissance au-dessus de la sienne, il fallait qu'elle doubl�t cette
puissance par le charme de ses mani�res... Elle voulut que sa fille
f�t la premi�re de la Cour de France par sa gr�ce et son esprit du
monde comme par son rang. Elle voulut que son langage m�me ne rappel�t
en rien le Nord et son accent s�v�re... Elle demanda pour la jeune
fianc�e du Dauphin, une fois que le trait� fut conclu par les soins de
madame de Pompadour et de M. le duc de Choiseul, un homme assez habile
pour lui enseigner � la fois la langue fran�aise dans son �l�gant
idi�me, car � cette �poque il y en avait deux fort distincts, l'un
pour la haute classe et l'autre pour celle inf�rieure, et les
mani�res d'une femme du monde, jointes � celles que la dignit�
allemande savait si bien inculquer de bonne heure aux princesses de la
famille imp�riale. M. le duc de Choiseul, consult� par l'imp�ratrice
sur le choix � faire, consulta � son tour M. de Brienne, depuis
cardinal de Lom�nie, homme du monde comme lui, et l'un des plus
�l�gants de son temps en m�me temps que le moins moral. Il lui
recommanda l'abb� de Vermont, qui fut en effet envoy� � Vienne aupr�s
de la jeune archiduchesse, qu'il trouva d�j� form�e pour �tre la plus
aimable princesse de l'Europe. Elle �tait agr�able sans �tre belle, et
poss�dait les gr�ces qui ne s'apprennent pas et devant lesquelles
viennent �chouer l'envie et l'opposition des femmes les plus belles...
Ayant la volont� d'_�tre ce que sa m�re voulait qu'elle f�t_,
Marie-Antoinette se pr�para � �tre doublement la souveraine de la
France. �lev�e par une m�re comme Marie-Th�r�se, nourrie dans les
principes du go�t le plus exquis des arts et surtout de la po�sie,
c'est ainsi qu'elle entra dans le royaume dont elle devait �tre reine
n'ayant pas encore quinze ans[101].

[Note 100: La reine Marie Leczinska �tait morte le 24 juin 1768; il


n'y avait � la Cour que les filles du Roi et madame du Barry, favorite
en titre, et pr�sent�e � Mesdames l'ann�e qui suivit la mort de la
Reine. (22 avril 1769.)]

[Note 101: Marie-Antoinette-Jos�phe-Jeanne de Lorraine �tait n�e �


Vienne le 2 novembre 1755.]

Elle avait dans sa personne l'�l�gance de son esprit et de ses go�ts.


Sans �tre tr�s-grande, sa taille avait une juste proportion, qu'elle
doublait lorsqu'elle traversait la galerie de Versailles avec cette
dignit� gracieuse qui la rendait adorable et se manifestait par le
moindre de ses mouvements... Ses cheveux �taient charmants, son teint
admirable, ses bras et ses mains beaux � servir de mod�le. Si l'on
ajoute � tous ces avantages une bonne gr�ce inimitable et le prestige
magique du rang de reine de France, on ne s'�tonnera plus de
l'enthousiasme d�lirant qu'inspira si longtemps Marie-Antoinette � la
France enti�re.

Sa premi�re �ducation lui avait donn� le go�t de la vie intime, de la


soci�t� priv�e... Accoutum�e de bonne heure � vivre famili�rement avec
sa nombreuse famille, elle sentit avec peine cette privation d'un
int�rieur de soci�t� dans lequel elle p�t causer, faire de la musique,
broder en �coutant une lecture, vivre enfin pour elle, lorsqu'elle
avait v�cu pour la Cour et fait son devoir de Reine. Cette vie
famili�re lui avait d'ailleurs �t� prescrite, pour ainsi dire, par sa
m�re lorsqu'elle avait quitt� Vienne... Marie-Th�r�se, qui connaissait
l'int�rieur de toutes les Cours de l'Europe, avait surtout cherch� �
parfaitement conna�tre aussi celle dans laquelle allait vivre sa fille
bien-aim�e: elle savait qu'en France tout se fait par le monde et ses
relations... Les volont�s royales �taient elles-m�mes soumises � ce
tyran, qui, � cette �poque surtout, dominait tout et faisait la loi.
Nulle part le tribunal de l'opinion n'�tait aussi s�v�re, non pas
qu'il y e�t plus de moeurs, il y en avait moins qu'ailleurs au
contraire: mais la r�gle �tablie par le code du monde social avait
prononc�, et ses arr�ts s'ex�cutaient, n'importe sur quelle t�te ils
�taient lanc�s... Marie-Th�r�se le savait; elle savait aussi qu'une
main habile pouvait facilement conduire cette soci�t� �l�gante et en
devenir la Reine, comme elle l'�tait des belles provinces de France...
Elle donna des instructions � Marie-Antoinette pour ajouter encore aux
premi�res, donn�es moins secr�tement. Celles-ci furent uniquement
consacr�es � tracer � la Dauphine une r�gle de conduite comme la m�re
d'une jeune fille les lui donnerait � son entr�e dans le monde... Ceci
expliquera comment la Reine avait des amiti�s intimes peu de temps
apr�s son arriv�e en France, et comment elle voulut organiser une
soci�t� _� elle_... La pi�ce que je place ici est authentique... J'ai
conserv� l'orthographe de l'Imp�ratrice et sa mani�re de nommer les
individus sans leur donner aucune qualification... Ce fut au moment
m�me de se s�parer de sa fille que l'imp�ratrice lui remit cette
liste, avec pri�re d'y donner la plus grande attention:

�Eux et leurs amis, voil� o� vous devez placer votre confiance et vos
affections... Quant � vos sympathies personnelles, ne vous y laissez
aller qu'apr�s un m�r examen...

_Liste des gens de ma connaissance_[102].

Le duc et la duchesse de Choiseul[103];


Le duc et la duchesse de Praslin;
Hautefort[104];
Les Duch�telet;
D'Estr�es (le mar�chal)[105];
D'Aubeterre[106];
Le comte de Broglie;
Les fr�res de Montazel; }
M. d'Aumon; }[107].
M. Blondel; }
M. G�rard. }

[Note 102: Cette liste �tant �crite de la main de l'imp�ratrice


Marie-Th�r�se, je la copie exactement sur l'original. Cette
recommandation montre � quel point l'Imp�ratrice connaissait la France
et l'int�rieur des familles de la Cour.]

[Note 103: Le comte de Stainville, dont le p�re �tait le marquis de


Stainville, ministre de l'Empereur, grand-duc de Toscane, pr�s la Cour
de France, et grand-chambellan.--Le comte de Stainville, ambassadeur
de France � Rome, fut nomm� � son retour � Paris � l'ambassade de
Vienne. Il �tait Lorrain, titre de faveur � Vienne. Ce fut lui qui fit
r�ussir le mariage de l'archiduchesse avec le Dauphin de France; il
revint � Paris apr�s trois mois de s�jour � Vienne pour �tre cr�� duc
et fait ministre des Affaires �trang�res.--La duchesse de Choiseul
�tait mademoiselle Crozat; c'�tait une personne charmante.]

[Note 104: Ancien ambassadeur de France � Vienne, et d�vou� au parti


lorrain.]

[Note 105: Il fut rappel� d'Allemagne au moment de ses triomphes par


madame de Pompadour.]

[Note 106: Ambassadeur � Vienne et �galement d�vou�.]

[Note 107: Ils avaient eu le secret de madame de Pompadour pour le


fameux trait�.]
�La Beauvais, religieuse[108], et sa compagne.

[Note 108: Qui de son couvent intriguait vivement pour le parti


lorrain.]

�Les Durfort[109]; c'est � cette famille que vous devez marquer, en


toute occasion, votre reconnaissance et attention.

[Note 109: M. le duc de Duras, qui en Bretagne avait poursuivi le duc


d'Aiguillon, ennemi du parti autrichien. La famille des Duras et des
Durfort �tait d�vou�e au parti autrichien.]

�De m�me pour l'abb� de Vermont[110]. Le sort de ces personnes m'est �


coeur. Mon ambassadeur est charg� d'en prendre soin. Je serais f�ch�e
d'�tre la premi�re � sortir de mes principes, qui sont de ne
recommander personne. _Mais vous et moi nous devons trop � ces
personnes_, pour ne pas chercher en toutes les occasions � leur �tre
utiles, si nous le pouvons sans trop d'_impegno_[111].

[Note 110: L'abb� de Vermont de m�me.--Il avait �lev�


Marie-Antoinette.]

[Note 111: _Impegno_, embarras, g�ne.]

�Consultez-vous avec Mercy[112]...

[Note 112: Ambassadeur de la Cour Imp�riale pr�s la Cour de France.


J'ai conserv� le style et l'orthographe de Marie-Th�r�se.]

�Je vous recommande en g�n�ral tous les Lorrains dans ce que vous
pouvez leur �tre utile.�

On voit dans cette instruction que Marie-Th�r�se, loin d'avoir inspir�


� sa fille une morgue hautaine contre nous, a toujours t�moign� au
contraire combien elle �tait heureuse de cette alliance; elle est
_reconnaissante_, elle lui recommande d'�tre _utile_ � tous les
Lorrains, parce qu'ils les ont oblig�es _toutes deux, et c'est en
faisant ce mariage_; voil� comme il faut se m�fier des opinions �mises
l�g�rement sur le compte de personnes �lev�es.

On voit, par cette liste, que la Dauphine avait d�j� une soci�t� assez
nombreuse indiqu�e par sa m�re, et pour peu qu'il s'y joign�t quelques
affections particuli�res, elle avait une autorit� positive et assez
�tendue dans la soci�t� de la Cour[113].

[Note 113: Je vais raconter un trait qui indiquera comment en France �


cette �poque un mot dit l�g�rement pouvait influer sur les affaires.
Ce trait m'a �t� racont� par un t�moin oculaire.

Au moment o� madame de Pompadour arriva � la Cour, on sait qu'elle


rempla�ait madame de Ch�teauroux, qui selon les uns mourut
empoisonn�e, et selon les plus sens�s mourut de la mort des justes,
attendu que le cardinal de Fleury n'�tait pas un empoisonneur et qu'il
n'y avait personne qui e�t assez d'ambition pour vouloir gouverner le
Roi. Madame de Ch�teauroux mourut, et mourut apr�s avoir �t� une
personne fort ordinaire. Sa vie est une suite de jours p�les et sans
action, si ce n'est d'�tre la ma�tresse d'un Roi, ce qui fait la faute
d'une femme beaucoup moins pardonnable, surtout quand le Roi n'est pas
�perdu d'elle; et c'�tait le cas de Louis XV, qui des trois soeurs
n'aima jamais que madame de Vintimille. Une femme de mes amies, qui a
beaucoup connu madame de Flavacourt[113-A], soeur de madame de Mailly
et de madame de Ch�teauroux, me racontait derni�rement que madame de
Vintimille, encore pensionnaire dans un couvent lorsque madame de
Mailly, qui avait �t� belle, mais qui ne l'�tait plus gu�re, et qui
�tait sotte parce qu'elle l'avait toujours �t�, tenait alors l'�tat de
ma�tresse du Roi, madame de Vintimille disait:

�J'irai � la Cour aupr�s de ma soeur de Mailly: le Roi me verra, le


Roi m'aimera, et je gouvernerai ma soeur, le Roi, la France et
l'Europe.�

Elle voulut si bien r�gner, au reste, qu'on pr�tend que le cardinal de


Fleury l'empoisonna aussi: on dit toujours que les gens haut plac�s
qui meurent ayant la colique meurent empoisonn�s.

Madame de Vintimille fut en effet celle des trois soeurs que Louis XV
aima le plus. Mais cela ne prouve pas qu'on l'empoisonna... Avec la
nature de Louis XV, il aurait fallu empoisonner toutes les jolies
femmes de sa Cour!... Mais je reprends l'histoire de madame de
Ch�teauroux et de madame de Pompadour.

Madame de Pompadour avait donc succ�d� � madame de Ch�teauroux.......


Quoique celle-ci f�t morte, on fut �tonn� de voir madame de Pompadour
lui vouer une haine d'autant plus extraordinaire qu'elles ne s'�taient
jamais rencontr�es. En voici un des motifs.

Il y avait dans Paris, au moment de la faveur de madame de Ch�teauroux,


un coiffeur dont toutes les femmes raffolaient. _Dag�_ avait pour
pratiques les femmes les plus �l�gantes de la Cour, et il choisissait
les t�tes qu'il devait embellir. Madame la Dauphine[113-B], Mesdames,
filles du Roi, se faisaient coiffer par _Dag�_, et la suffisance, ou,
pour parler plus juste, l'insolence du coiffeur �tait sans bornes.
Madame de Pompadour, en arrivant � la Cour, voulut avoir _Dag�_; il
refusa. La favorite insista; le coiffeur refusa encore... Madame de
Pompadour, qui s'appelait encore madame _Lenormand d'�tioles_, _n�gocia_
avec le coiffeur, et finit par l'emporter sur une r�sistance qui
peut-�tre ne demandait qu'� �tre vaincue. Dag� une fois _fl�chi_, madame
de Pompadour voulut lui faire payer l'humiliation qu'elle avait subie
pour l'obtenir, et la premi�re fois qu'elle fut coiff�e par lui, au
moment o� la Cour �tait le plus nombreuse � sa toilette, elle lui dit:

--_Dag�, comment avez-vous donc obtenu une aussi grande vogue... et la


r�putation dont vous jouissez?..._

--Cela n'est pas �tonnant, madame, r�pondit Dag�, qui comprit la


valeur du mot: _je coiffais l'autre!_

La cour de madame de Pompadour �tait trop nombreuse pour que le bon


mot de Dag� ne f�t pas connu dans tout Versailles avant une heure. En
effet, madame la Dauphine, Mesdames de France r�p�t�rent en riant aux
�clats le bon mot de Dag�.... _Il coiffait l'autre!_ Ce mot, r�p�t�
par le parti de l'opposition, devint bient�t comme une banni�re
proclamant la division qui �clata peu apr�s dans la famille royale
pour et contre la favorite... Les princesses et les princes appel�rent
madame d'�tioles _madame Celle-ci_, et madame de Ch�teauroux _madame
L'autre_. Louis XV en fut d�sol�, et madame de Pompadour, furieuse de
ce surnom plus peut-�tre que de celui du roi de Prusse[113-C], se mit
� la t�te d'une faction contre la famille royale, et, pour avoir plus
de consistance qu'une ma�tresse ordinaire, elle voulut se m�ler de
politique, et nous savons ce qui en est r�sult�!... Ce fut peut-�tre
ce mot de Dag� qui amena cette r�solution.

Louis XV fut un roi libertin moins pardonnable peut-�tre qu'un autre:


il eut des ma�tresses qui firent la honte du tr�ne, sans qu'il en f�t
justifi� par l'amour qu'il avait pour elles. Madame de Ch�teauroux, la
seule qui ait eu une conduite vertueuse, sa faute except�e, �tait du
reste fort nulle d'esprit et de moyens; elle eut un beau mouvement en
excitant le Roi � la guerre, mais il venait du coeur.]

[Note 113-A: Madame de Flavacourt est morte fort �g�e, l'an VII de la
R�publique (1798); elle �tait laide, mais plus spirituelle qu'aucune
de ses soeurs, qui, du reste, �taient toutes fort ordinaires. Elle
�tait dame du palais de la Reine.]

[Note 113-B: M�re de Louis XVI.]

[Note 113-C: Il l'appela, aussit�t qu'elle fut en titre, Cotillon


IV.]

J'ai d�j� dit qu'elle avait besoin d'une soci�t� intime et d�gag�e de
l'�tiquette de la Cour; elle avait d�j� tent� de se d�livrer de cette
contrainte qui est peut-�tre une des mis�res mais une des n�cessit�s
de la royaut�, en habitant Trianon peu de temps apr�s que Louis XVI
le lui eut donn�, lorsqu'elle accoucha de madame Royale. Dans
l'origine, Louis XVI, loin de s'y opposer, le vit avec plaisir. Il
n'avait aucun go�t pour le monde; il �tait d�fiant et s�v�re pour les
grands seigneurs; peu port� aux plaisirs bruyants, il n'aimait ni le
bal, ni le jeu, ni le spectacle, ni le faste, et encore moins le
libertinage; mais pour ce dernier d�faut, il faut dire une singuli�re
pr�diction du roi de Prusse... On parlait un jour devant Fr�d�ric de
Louis XVI et de la Reine, et surtout du bonheur dont ils jouissaient
tous deux... Le roi de Prusse se mit � rire...

--Il en sera de mon fr�re Louis XVI comme de ses pr�d�cesseurs,


dit-il: � quarante ans, il quittera sa femme devenue vieille et
inqui�te... il aura une ma�tresse... mais sa Pompadour ne sera pas
autrichienne; elle sera, d'int�r�t et de naturel, militaire et
prussienne... et cette fois ce sera le tour de mon successeur d'�tre
l'alli� le plus utile de la ma�tresse du Roi tr�s-chr�tien...

En raisonnant ainsi, Fr�d�ric raisonnait avec cet esprit profond et


judicieux qui perce le voile de l'avenir... et devine la marche
forc�e des �v�nements. Le temps d�truit tout; les syst�mes s'usent...
et celui des femmes aux affaires devait l'�tre plus t�t qu'un autre...
Seulement, Fr�d�ric ne pr�voyait pas qu'une r�publique serait � la
place d'une favorite.

� l'�poque o� Fr�d�ric rendait cette sorte d'oracle, l'Europe �tait


vraiment sous de singuli�res influences f�minines!... De l� venait,
comme je l'ai dit au commencement de cet ouvrage, l'effet de ces
influences sur la masse de la soci�t�, parce qu'� cette �poque les
femmes faisaient tout dans la soci�t�, et que la France avait une
immense action sur le reste de l'Europe � cet �gard. Depuis Louis XIV,
nous savions le prix du joug d'une favorite. Madame de Montespan
commen�a; madame de Maintenon �tablit la puissance de l'�tat de
favorite, en lui donnant l'apparence de l'�tat de femme. Elle
bouleversa la France en �levant les enfants l�gitim�s au rang des
l�gitimes, en pers�cutant les jans�nistes et les protestants... elle
d�grada enfin le beau r�gne de Louis XIV... En Espagne, la princesse
des Ursins... puis la reine Farn�se, prouvaient ce que peuvent deux
esprits fortement tremp�s, qu'ils soient dans le corps d'un homme ou
dans celui d'une femme. Apr�s elles, vint Marie-Th�r�se... �galement
sup�rieure � son sexe, mais toujours femme n�anmoins, ainsi que les
autres, dans l'exercice de ses droits, et ne l'oubliant jamais... En
m�me temps qu'elle, Catherine II apprenait � l'Europe enti�re ce que
pouvait tenter et ex�cuter une femme � ferme volont�!...

Pendant ce temps, les ma�tresses de Louis XV continuaient l'agitation


sociale que le gouvernement des femmes avait �tablie dans le monde.
Les trois soeurs[114], madame de Pompadour et madame du Barry,
pr�c�d�rent Marie-Antoinette, qui enfin vint clore chez nous le si�cle
des agitations soulev�es par des femmes. Mais elles furent plus
actives encore chez Marie-Antoinette, parce que le pouvoir lui
�chappait, et que, pour le ressaisir, elle faisait continuellement des
efforts qui soulevaient la monarchie. Connaissant l'action imm�diate
des femmes sur l'opinion en France, la Reine employa ces moyens avec
un grand succ�s, du moins pendant les premi�res ann�es du r�gne de
Louis XVI... Elle ne fut pas aussi heureuse pendant l'Assembl�e
Constituante; elle lutta contre des femmes qu'il aurait fallu gagner,
chose qui e�t �t� facile... Elle-m�me voulut _se soumettre_; elle le
tenta bien quelque temps en faisant le salon de madame de Polignac;
mais en n'y admettant que les personnes tout-�-fait privil�gi�es, les
pr�f�rences bless�rent les exil�es, et il y eut des m�contents... Cela
se manifesta lorsque la Reine voulut s'�tablir � Trianon.

[Note 114: Madame de Mailly, madame de Vintimille, et madame de


Ch�teauroux.]

Trianon �tait un adorable s�jour dont la Reine aurait d� jouir sans le


faire servir � une vengeance que depuis longtemps elle m�ditait contre
la noblesse de France, et surtout celle pr�sent�e � la Cour, qui
formait alors la majeure partie de la haute soci�t� de Paris. Le motif
de cette vengeance datait du jour des f�tes du mariage de
Marie-Antoinette, et sans �tre injuste on ne peut lui donner tort.

Marie-Th�r�se avait demand� que mademoiselle de Lorraine et monsieur


le prince de Lambesc eussent rang imm�diatement apr�s les princes du
sang, dans les f�tes du mariage de sa fille avec le Dauphin de France.
Louis XV l'accorda; mais il n'avait pas calcul� les obstacles qu'il
devait rencontrer dans la noblesse fran�aise... Sa complaisance �
l'�gard du Roi avait chang� depuis quelques ann�es... Elle n'�tait
plus ce qu'elle �tait, non-seulement sous les premiers temps du r�gne,
mais m�me sous madame de Pompadour... Les femmes de la Cour prirent
une attitude opini�tre, au fait, plus que fi�re, et oppos�rent une
r�sistance invincible � la _pri�re_ du Roi, car il n'ordonna pas, de
c�der la place � mademoiselle de Lorraine, apr�s les princesses du
sang; leur fermet� alla m�me jusqu'� se priver du bal plut�t que
d'abandonner _leur droit_... Madame la duchesse de Bouillon surtout se
signala parmi _les opposantes_ par l'aigreur de ses refus. Le roi fut
tr�s-choqu� de cette r�sistance... mais la Dauphine le fut encore
plus. On pr�tend qu'elle �criv�t sur la lettre de Louis XV aux pairs:
_Je m'en souviendrai!_ et qu'elle la renferma dans une cassette d'o�
souvent elle la tirait pour la relire!... Enfin, pour que les f�tes
eussent lieu, mademoiselle de Lorraine accepta de danser avec madame
la duchesse de Duras, qui alors �tait de service au ch�teau, et par
cette raison ne pouvait en sortir!... Ce moyen terme diminua un peu le
scandale que fit le retour � Paris de presque toutes les femmes
titr�es qui avaient refus� de danser au mariage de la Dauphine.

Elle n'oublia jamais cette offense. La noblesse fran�aise fut � ses


yeux de ce moment un ennemi avec lequel elle fut en guerre!... Madame
de Noailles lui r�p�ta vainement que l'�tiquette avait parl� et qu'il
fallait lui ob�ir, qu'elle-m�me lui �tait soumise... La Dauphine ne
fit qu'en rire, tourna en d�rision et l'�tiquette et la noblesse, se
moqua avec raison des m�salliances journali�res qui, d�j� � cette
�poque, commen�aient � s'introduire parmi la haute noblesse. Elle fit
plus; elle se moqua de madame de Noailles elle-m�me, bien d�cid�e �
exclure de son service toutes les femmes titr�es ayant _des
pr�tentions_, comme elle le disait...

Ces querelles furent longues � produire leur effet. Aussi la Dauphine


n'en �prouva-t-elle le d�sagr�ment que plusieurs ann�es plus tard...
Les quatre premi�res qu'elle passa en France furent un v�ritable
enchantement. Elle �tait vraiment jolie: son teint �blouissant, ses
belles couleurs, l'�l�gance de sa taille, l'expression gracieuse de sa
physionomie, parce qu'alors, voulant conqu�rir, elle �tait toujours
pr�venante[115], qualit� qui, dans une princesse, a plus de charmes
que dans une autre femme... l'ensemble enfin de toute sa personne en
faisait un �tre que tout le monde aimait... Elle �tait caressante,
enjou�e, attentive � plaire... Aussi les acad�mies, les journaux, les
po�tes lui prodiguaient la louange, et la soci�t� la plus brillante de
l'Europe, qui alors �tait celle de France, �tait � ses pieds!... Elle
�tait jeune et belle, et la flatterie avait encore pour les femmes,
chez nous, les formes et le ton du beau r�gne de Louis XIV!...

[Note 115: Tant que Louis XV v�cut, la Dauphine dissimula pour


combattre avec succ�s l'ascendant de madame du Barry.]

Ce qu'elle fit plus tard avec hauteur quand elle fut reine, elle le
fit aussit�t apr�s son mariage avec une gr�ce qui emp�chait qu'on ne
le lui reproch�t. Cependant, il y avait parfois une teinte satirique
qui ne pouvait �chapper � ceux qui �taient l'objet d'une remarque ou
d'une allusion...

En arrivant � la cour de France, elle t�moigna une grande admiration


pour la beaut� ravissante de madame du Barry... mais comme elle ne
voulait pas qu'on p�t croire que cette admiration �tait _une
complaisance_, elle demanda un jour � madame de Noailles _quelles
�taient � la Cour les fonctions de madame du Barry?_... Madame de
Noailles, charg�e de son instruction, lui r�pondit _que madame du
Barry �tait � la Cour pour plaire au Roi et pour le distraire_.

--_Ah!_ dit la Dauphine, _alors je serai sa rivale?_ Le mot �tait


charmant! mais la question qui l'avait pr�c�d� l'�tait-elle?... Louis
XV en fut bless�, parce que toute la Cour, qui n'aimait pas madame du
Barry, r�p�ta le mot sans le prendre pour une ing�nuit�.

Cette lutte de l'autorit� l�gitime que devait avoir la Dauphine de


France contre celle usurp�e d'une fille de joie, favorite d'un vieux
roi libertin, changea beaucoup le caract�re de Marie-Antoinette.
Madame du Barry, dont la beaut� �tait dans tout son �clat, faisait
�prouver � la jeune Dauphine la jalousie d'un succ�s toujours
dominant. Les f�tes de la Cour que donnait Louis XV semblaient n'�tre
faites que pour la favorite! La Dauphine le sentait cruellement. C'est
en vain qu'elle �tait toujours bonne et caressante aupr�s du Roi vieux
et libertin, comme madame la duchesse de Bourgogne l'�tait aupr�s de
Louis XIV, mais les temps �taient bien diff�rents! et pour dire la
chose, les personnages l'�taient aussi! Louis XV �tait blas� sur tout,
m�me sur la gr�ce!... il n'aimait plus les femmes aux bonnes
mani�res... Madame du Barry influa beaucoup sur la soci�t� de France �
cette �poque; son mauvais ton, sa mani�re plus que naturelle, et qu'on
pouvait appeler grivoise, �tait ce que le roi aimait... Que
voulait-on? imiter le Roi; ce fut ce qui arriva. Le vieux mar�chal de
Richelieu lui-m�me se mit dans la voie _de perdition_, comme lui-m�me
l'appelait, et dans les soupers qui se faisaient encore � Marly et �
Choisy, o� Louis XV aimait � souper de pr�f�rence, le vieux mar�chal
�tait souvent le plus licencieux de tous les hommes qui �taient � la
table du Roi. On conna�t au reste le mot de madame du Barry pour le
caf�. On l'a ni�, mais il est positif; il r�v�lait ce que la France
allait devenir!

La Dauphine, avec sa figure fra�che et ses blonds cheveux, sa peau de


lis et de roses, cette adorable expression qui la faisait aimer de
tout ce qui l'approchait, la Dauphine pouvait seule arr�ter le torrent
dans sa course, mais elle ne le pouvait qu'autant que le Roi lui en
donnerait la puissance _ex�cutrice_. Que faire en pareille
circonstance? Se tenir en silence devant une position vraiment
d�licate, et attendre, c'est ce qu'elle fit...

Louis XV mourut; on conna�t les particularit�s de cette mort... Je


dirai seulement que cette bougie plac�e derri�re un carreau de vitre
pour avertir qu'un roi de France est mort est plus cruelle peut-�tre
que la perversit� de tous n'est abjecte... mais il est une justice
distributive... Louis XV avait �t� bien cruel lui-m�me pour son
fils... Le Dauphin �tait � l'agonie de cette maladie de langueur dont
il est mort, et la Cour � Choisy. Aussit�t qu'il aurait rendu le
dernier soupir, la Cour devait quitter Choisy. On avait donc interrog�
le m�decin qui le soignait plus particuli�rement, en lui demandant
combien il avait d'heures � vivre.--Mais, avait r�pondu le m�decin,
peut-�tre sept � huit heures... � peu pr�s!... plus ou moins!... Et le
m�decin continua � prendre son chocolat, car il �tait � d�jeuner
lorsqu'on vint lui faire cette question... Je ne pense pas qu'on
puisse r�pondre aussi affirmativement avec un sang-froid aussi dur...
En cons�quence de cette r�ponse, tout le service d'honneur fit ses
pr�paratifs; et les femmes de chambre, les valets de chambre jetaient
les paquets par les fen�tres avec une sorte de joie folle, parce que
le s�jour avait �t� plus long que de coutume... Par un hasard funeste
pour le mourant, son appartement se trouvait presque � la hauteur de
ces femmes et de ces hommes qui jetaient ces paquets!... Il �tait � ce
moment o� l'�me quitte le corps... C'est une lutte douloureuse... le
malheureux prince voulut prendre l'air, car il suffoquait... On roula
son lit aupr�s de la fen�tre, et l�, il fut t�moin des pr�paratifs du
d�part... Il connaissait trop bien la Cour et tout ce qui tient � elle
pour ne pas voir ce qui en �tait et ce que signifiait cette occupation
g�n�rale... Un sourire, comme la mort n'en permet pas souvent, vint
errer sur ses l�vres d�j� froides... H�las! le malheureux prince
avalait ainsi au moment extr�me la gorg�e la plus am�re du calice de
sa vie!

Mais, je l'ai dit, il est une justice distributive. Le roi Louis XV


mourut aussi... et le m�me jour, une bougie derri�re un carreau de
vitre devait �tre �teinte au moment du dernier soupir royal!... et
alors, la Cour impatiente et craignant la contagion devait partir pour
Choisy!... ce qui fut fait...
Le m�me jour, madame du Barry fut exil�e � l'abbaye du Pont-aux-Dames,
pr�s de Meaux; ce fut le chancelier, le duc de la Vrilli�re, qui lui
porta lui-m�me la lettre de cachet. En voyant cet homme qui avait
ramp� � ses pieds et venait la braver, madame du Barry dit en
jurant:--Beau..... r�gne que celui qui commence par une lettre de
cachet!...

Cette punition de madame du Barry fut un des premiers actes du pouvoir


royal de Louis XVI. La Reine y fut �trang�re. Ce n'�tait donc pas une
princesse tout-�-fait autrichienne, une Allemande enfin, d'apr�s ce
que j'ai rapport� de son �ducation, qui vint �pouser le Dauphin de
France. Lorsque le mariage fut d�finitivement conclu par les soins du
prince de Kaunitz et du duc de Choiseul, l'abb� de Vermont fut envoy�
� Vienne pour former la jeune archiduchesse aux belles mani�res d'une
cour qui �tait alors la plus �l�gante et la plus polie de l'Europe. La
princesse arriva donc en France parfaitement instruite de tout ce
qu'elle devait savoir comme femme �l�gante du monde, parce que l'abb�
de Vermont avait en lui tout ce qui pouvait former la femme pr�sent�e
� la cour la plus exigeante. Celle de France �tait alors le lieu le
plus ravissant comme centre de tous les plaisirs et du luxe le plus
recherch�. Marie-Antoinette en fut frapp�e lorsqu'elle arriva �
Compi�gne[116] et qu'elle y fut re�ue par le Roi et M. le Dauphin. Le
jour suivant, elle coucha seule � La Muette avec ses femmes, et revint
� Versailles le lendemain pour se r�unir � la Cour, et recevoir la
fatale b�n�diction d'un mariage qui devait la conduire � la mort.
C'est � cette �poque que les f�tes du mariage du Dauphin et de
l'archiduchesse eurent lieu. Ces f�tes magiques par le luxe effr�n�
que la Cour y d�ploya et que suivirent tous les courtisans, ces f�tes
furent comme le coup de cloche qui sonna le glas fun�bre pour annoncer
une funeste destin�e... et pourtant quelle magie, quelle admirable
magnificence doublait celle d�j� fantastique de Versailles! Vingt
millions furent d�pens�s pour ces f�tes!... Vingt millions pour cette
�poque pr�sentent une somme fabuleuse relativement aux frais des f�tes
des mariages des anciens Dauphins et des Rois de France. On accourut
du fond de nos provinces pour admirer la jeune Dauphine. Les �trangers
du Nord y vinrent en foule; ceux du Midi qui n'�taient jamais venus en
France y vinrent pour voir la fille de Marie-Th�r�se monter sur le
tr�ne de deux reines allemandes, dont le sort avait �t� funeste � la
nation fran�aise... Le luxe que les �trangers d�ployaient luttait avec
celui que par devoir comme par orgueil et par go�t d�ployaient les
Fran�ais; les f�tes se multipliaient non-seulement � la Cour, mais
dans les maisons particuli�res; tout �tait motif de r�jouissance, tout
devenait sujet � une f�te parmi les personnes de la Cour et parmi
celles de la finance, dont les alliances avec la noblesse �taient
fr�quentes. Le luxe de cette �poque, quelque soin que nous prenions de
le copier, n'est pourtant pas de fort beau go�t. C'est surtout dans le
contraste frappant qu'on trouve dans l'observance ridicule du go�t
antique qu'il faut trouver le mauvais genre de l'�poque; madame de
Pompadour s'habillait en V�nus avec des paniers, et M. de Chabot
faisait Adonis avec une coiffure poudr�e _� frimas_. Cette violation
du go�t pur et exerc� des anciens �tait la faute des yeux et du go�t
de l'�poque, puisque les mod�les �taient l�. Il faut dire que madame
du Barry fut plus �l�gante en cela que madame de Pompadour; elle �tait
plus belle et moins spirituelle cependant, mais le d�sir de plaire
donne du go�t et de l'esprit, m�me aux plus sottes. Madame du Barry
suivait assez bien les modes, selon le bon go�t; il existe d'elle des
portraits o� le costume oriental est assez bien observ�. L'histoire de
ce costume est plaisante.
[Note 116: 14 avril 1770.]

[Note 117: Le 15 avril.]

Madame du Barry d�testait, comme on le sait, M. le duc de Choiseul;


tout ce qu'il disait et faisait �tait mal dit et mal fait. Enfin,
Chanteloup l'en d�livra. Mais avant ce moment, le ministre en faveur
dut souvent recevoir bien des humiliations.

Un jour, on parlait chez le Roi des costumes diff�rents des peuples de


l'Europe; M. de Choiseul parlait de ceux de la Russie et de ceux de
Constantinople, en m�me temps que du superbe et �trange aspect de
cette ville, en remarquant que l'Europe n'�tait pas aussi d�pourvue de
beaux costumes, et il donnait pour preuve ces deux derniers
pays.--Cependant, ajouta-t-il en se reprenant, j'ai tort de mettre la
Russie et la Turquie dans le nombre, car les plus beaux costumes de
ces pays sont dans les provinces d'Asie.

� ce mot, madame du Barry �clate de rire, et s'�crie:

--C'est bien la peine d'�tre ministre pour ne pas savoir que la


Turquie est en Asie et que la Russie est en Europe.

--C'est bien la peine d'�tre favorite, dit le duc de Choiseul en


rentrant chez lui, pour ne pas savoir que le pays o� les femmes vivent
en _troupeau_ pour les plaisirs d'un seul homme est en Europe comme �
Paris.

Le propos revint � madame du Barry; elle fut furieuse. � dater de ce


jour-l� elle se fit lire tout ce qui a �t� �crit sur la Turquie, et
elle le d�bitait ensuite comme une le�on avec un petit babil que sa
gentillesse et sa beaut� rendaient presque supportable; car ce n'�tait
pas par la parole qu'elle brillait, comme on le sait. Enfin, la
turcomanie en vint au point qu'elle persuada � Louis XV de se faire
peindre en sultan, elle en sultane favorite, et le reste de la Cour en
habitants du s�rail; il y avait m�me un _Mesrour_, � ce que disent les
mauvaises langues; mais n'importe: c'�tait r�pondre spirituellement �
M. de Choiseul. On fit une magnifique table en porcelaine qui fut
peinte � S�vres. On y voit une vingtaine de personnes habill�es �
l'orientale; le roi est tr�s-ressemblant, ainsi que madame du Barry.
Cette table fut longtemps � La Malmaison[118].

[Note 118: J'ai entendu raconter le fait � l'empereur lorsqu'il �tait


premier consul.]

Madame du Barry d�testait M. le duc de Choiseul, et toutes les fois


qu'elle pouvait lui faire ou lui dire une chose d�sagr�able, elle n'y
manquait pas. Un jour M. de Choiseul �tait aupr�s d'elle et parlait
des moines; elle se mit aussit�t � parler des j�suites avec le plus
grand �loge, parce qu'elle savait que M. de Choiseul ne les aimait pas
et qu'il n'en �tait pas aim�. Alors il se mit � dire tant de bien des
religieux en g�n�ral, qu'elle prit la contre-partie et se mit � en
dire des choses tellement fortes que tout l'auditoire demeurait
interdit.

--Enfin, dit-elle, ils ne savent pas m�me prier Dieu!

--Ma foi! madame, dit le duc de Choiseul, vous conviendrez au moins


qu'ils font de beaux enfants.

Madame du Barry �tait fille naturelle d'un fr�re coupe-choux.

Elle fut interdite; et depuis ce jour elle demeura toujours


silencieuse devant le duc de Choiseul. Elle le craignait tout en le
d�testant.

Lorsque la Dauphine fut reine, elle put enfin satisfaire ce go�t pour
la soci�t� intime qu'elle avait toujours eu... Elle rassembla autour
d'elle tout ce qu'elle aimait, et cette r�union lui forma une soci�t�
intime. Ce fut vers cette �poque que le Roi lui donna Trianon. Voil�
un salon qu'on peut faire, et montrer le bon go�t qui pr�sidait � tout
ce qui se faisait dans ce ravissant s�jour. L�, elle oubliait les
ennuis de la Cour; l�, madame de Noailles ne la pers�cutait plus,
comme elle le disait, avec cette s�v�rit� qui l'avait fait surnommer
_madame l'�tiquette_ par la Reine. Madame de Noailles ayant appris que
non-seulement la Reine se permettait de s'�gayer sur son compte, mais
encore monsieur le comte d'Artois, s'�loigna de la Cour, donna sa
d�mission, et fut suivie de beaucoup de femmes de distinction, qui ne
voulurent pas servir de point de mire � des traits d'esprit ou de
texte � une aventure un peu �trange. La Reine commen�a alors � jouir
de la vie comme elle l'entendait. Trianon fut un lieu de joies et de
f�tes, dont l'�tiquette fut bannie. La Reine allait voir ses
belles-soeurs, leur rendait visite sans �cuyers, sans aucun appareil,
et riant elle-m�me de cette simplicit� � laquelle elle voulait amener
la Cour de France:

--Qu'importe apr�s tout, disait-elle, que je sois un peu plus, un peu


moins entour�e de cette _�tiquette_, dont vous faites votre noblesse;
car, ajoutait-elle, que m'importe une noblesse comme celle que vous
avez en France! C'est l'_�tiquette_ seule qui la fait.

La Reine pouvait avoir raison pour quelques familles, mais non pas
pour toute notre noblesse. Ch�rin[119] avait dans son cabinet de quoi
r�pondre aux plus grandes exigences de l'Allemagne. La noblesse la
plus pure de France n'�tait pas celle peut-�tre qui montait dans les
carrosses.

[Note 119: G�n�alogiste nomm� par le Roi pour examiner les preuves de
noblesse de ceux qui demandaient � �tre reconnus. Il �tait
incorruptible; il disait un jour � mon oncle, le prince de Comn�ne,
que ce qui lui avait le plus co�t� �tait la r�sistance qu'il avait
oppos�e � de belles personnes _pleurant � ses pieds_. Lorsqu'il
v�rifia nos preuves, il demeura en extase de savant devant des preuves
comme celles fournies par mon oncle.]

La Reine avait connaissance des recommandations faites par


l'imp�ratrice-reine, relativement � beaucoup de personnes de la Cour
de France. Pour celles-l� jamais elles n'�prouvaient de bourrasques,
et pour dire le vrai, elles commen�aient � devenir fr�quentes pour
beaucoup d'autres.

La Reine avait aussi ses affections personnelles. Parmi ses affections


intimes, madame la duchesse de Mailly �tait une des privil�gi�es. Elle
�tait dame d'atours, mais donna bient�t sa d�mission pour se retirer
dans son int�rieur; la Reine l'aimait avec une tendresse de femme du
monde, et le lui prouva en l'allant voir tr�s-souvent apr�s sa
retraite de la Cour. Madame de Mailly avait une taille immense, et la
Reine l'appelait _ma grande_. La duchesse de Mailly mourut jeune et
vivement regrett�e de Marie-Antoinette, qui �tait une amie bonne et
d�vou�e, comme elle devenait ennemie implacable.

La Reine avait parmi les jeunes femmes de la Cour une personne qu'elle
aimait avec une vive et profonde amiti�. Elle �tait jeune, agr�able
et spirituelle; c'�tait la marquise de B....n. La Reine la fit dame du
palais pour l'avoir aupr�s d'elle. Cette intimit� amena des rapports
de confiance entre la souveraine et la sujette. Madame de B....n
aimait avec un sentiment d'amour _id�alis�_ monsieur le comte �tienne
de D......, celui qu'on appelait le beau Durfort. Il l'aimait
�galement, et la Reine, qui savait presque leur secret, leur donnait
une de ces consolantes confiances qui doublent le prix de l'amiti�:
elle en eut bient�t le devoir � remplir.

Madame la marquise de B....n aimait avec trop de v�rit� pour ne pas


s'apercevoir si elle-m�me �tait moins aim�e. Elle s'aper�ut d'une
froideur et d'un tel changement dans leurs rapports, qu'elle comprit
que monsieur de D...... ne l'aimait plus. Elle ne le dit � personne,
elle renferma ce secret en elle-m�me, et pleura en silence.

Le vicomte de S�gur, homme fort spirituel mais tr�s-m�chant, aimait


depuis longtemps madame la marquise de B....n. Que pouvait-elle? lui
d�fendre de l'aimer? elle l'aimait si peu qu'elle n'y songea m�me
pas... Mais lui ne la perdait pas de vue: aussit�t qu'il vit le
gonflement de ses yeux, la p�leur de ses joues, il accourut, et
prenant la main de la marquise il la serra sans lui parler. Rien
n'�meut autant que ces marques silencieuses d'un attachement qui, tout
m�connu qu'il est, ne laisse pas n�anmoins d'�tre un des int�r�ts de
la vie:... aussi d�s que le vicomte de S�gur eut seulement lev� les
yeux sur la marquise, elle fondit en larmes.

--Qu'avez-vous? lui dit-il.

Elle ne r�pondit pas, mais elle continua de sangloter et ne pouvait


lui r�pondre.

--Pauvre enfant! vous souffrez, n'est-ce pas? vous n'osez pas me le


dire?... Pauvre petite, je sais quel est le sujet de vos larmes!... et
je dois � ma conscience de vous dire qu'il en est indigne.

Madame de B....n fit un mouvement d'indignation... mais le vicomte


passa outre.

--Oui... je soutiens que celui pour qui vous pleurez n'en est pas
digne.

Madame de B....n poussa un cri d�chirant.

--Eh quoi! vous n'ayez pas plus de courage!...

--Non! je ne vous crois pas!

Le vicomte sourit sans r�pondre...

Madame de B....n vit son arr�t dans ce sourire!... elle regarda le


vicomte avec une expression suppliante.--Voulez-vous la preuve de ce
que je vous ai dit?.
Madame de B....n fit un signe de t�te affirmatif.--Eh bien! vous
l'aurez dans quatre jours... peut-�tre demain!

M. de S�gur avait beaucoup connu madame de Souza, ambassadrice de


Portugal en France, et mademoiselle de C........ Elle �tait
belle-soeur de cette madame de Canilhac, l'une des causes du fameux
duel de M. le duc de Bourbon et de M. le comte d'Artois... Madame de
Souza �tait jolie comme un ange, mais sotte comme un panier; elle
avait une belle t�te, mais aucune cervelle dans cette belle t�te, et
elle avait de plus l'avantage d'�tre provinciale au dernier point...
Elle avait de la complaisance quelquefois pour les personnes qui lui
disaient souvent qu'elle �tait jolie, et M. de S�gur �tait un de ceux
qui le lui avaient le plus r�p�t�... aussi d�s qu'il parut devant
elle, madame l'ambassadrice quitta le sofa sur lequel elle �tait
assise et s'en vint au-devant de lui en lui donnant la main, faveur
qu'� cette �poque on ne prodiguait pas comme aujourd'hui; on ne
donnait la main qu'� une personne aim�e enfin, et se tenant pour
avertie qu'on allait lui demander quelque chose, car les femmes ont �
cet �gard une sorte de finesse qui ne trompe jamais et porte � deviner
ce qu'elles veulent savoir... Le vicomte la regarda et lui dit avec
admiration:

--Mon Dieu, que vous �tes belle!

Et c'�tait vrai! elle �tait ravissante dans son n�glig� du matin, �


moiti� coiff�e et n'ayant aucune pr�tention... elle avait un grand
peignoir de mousseline des Indes garni d'un point d'Angleterre fort
beau; les manches �taient rattach�es au poignet avec un ruban bleu
clair, ainsi que le col, et une grande ceinture bleue serrait sa
taille... ses cheveux n'avaient qu'_un oeil_ de poudre, comme on
commen�ait � porter les cheveux alors...

--Oui, vous �tes bien belle!... r�p�ta le vicomte!... Madame de Souza


se regarda dans la glace avec une complaisance toute gracieuse...

--Mais vous �tes si coquette!...

--Moi! quelle id�e!

--Oh! en effet, elle est absurde!...

Madame de Souza fut embarrass�e; M. de S�gur la regardait avec une


s�v�rit� dont lui-m�me s'amusait fort, et qui paraissait � madame de
Souza la trompette du jugement dernier: car elle le redoutait et ne
l'avait aim� que par crainte.

--Oui, madame, vous �tes tr�s-coquette... et plus que cela!... vous


�tes infid�le!

Madame de Souza joignit les mains... le vicomte _fut g�n�reux_...

--Allons, je vous pardonne! je suis bon... et de plus je suis votre


ami: c'est ce qui me fait venir aupr�s de vous. Vous aimez le comte
�tienne?...

La comtesse de Souza rougit jusqu'aux yeux!...

--H� bien! c'est � merveille! Qu'avez-vous donc? n'allez-vous pas me


croire jaloux? Oh! je ne fais plus de ces folies-l�, moi!... Je laisse
les fureurs d'Orosmane � des jeunes gens... � M. le duc de Lauzun par
exemple!... � M. le comte d'Artois, qui, � ce qu'on dit, est jaloux
comme un Africain Berb�re.... mais moi, non; ainsi revenons � notre
affaire. Vous aimez le comte �tienne... eh bien! si vous voulez le
conserver il faut l'emp�cher de conserver cette ancienne passion...la
marquise de B....n!

Madame de Souza tenait ses yeux baiss�s et roulait les deux bouts de
sa ceinture dans ses doigts et ne disait mot. Mais elle releva les
yeux lorsque le vicomte eut fini pour trouver une parole et ne trouva
pas un mot... Ce n'�tait pas son fort d'abord, et puis le vicomte
l'avait effray�e sur le sort de ses amours...

--Si vous voulez le conserver, t�chez de le brouiller avec elle, pour


que tout rapport soit enfin rompu... T�chez, par exemple, d'avoir son
portrait, son anneau et ses lettres.

Une femme a toujours de l'esprit pour ses affaires de coeur. On a dit


depuis longtemps que l'amour en donnait aux plus b�tes, et c'est vrai.

Madame de Souza comprit l'importance de ce qu'elle allait tenter. Elle


s'y prit si adroitement, que le comte lui remit le portrait et les
lettres de la marquise de B....n... Lorsque le vicomte de S�gur les
eut, il sourit avec cette joie infernale qui fait aussi sourire Satan.

--Maintenant, dit-il, elle est � moi!...

Ce qui prouve que devant un coeur de femme un homme, quelque esprit


qu'il ait, lorsqu'il a de l'esprit, demeure sans intelligence,
lorsqu'il n'y a aucun rapport ni cette union d'�me qui r�v�le � l'un
ce que l'autre �prouvera.

En recevant cette preuve de l'infid�lit� du seul homme qu'elle e�t


aim�, la marquise de B....n ressentit une de ces impressions terribles
qui vous montrent la mort comme un lieu de refuge, car vous souffrez
trop!

Le vicomte comprit, cependant, que cette douleur sans cris et sans


larmes avait une force devant laquelle toutes ses petites intrigues
�taient bien nulles!... Il se retira sans parler et sans avoir la
force de hasarder m�me une parole devant cette femme dont le deuil du
coeur �tait si solennellement profond!...

Demeur�e seule, la marquise de B....n regarda d'abord ce portrait que


tant de pri�res avaient sollicit�!... Qu'�tait-il maintenant? un
morceau d'ivoire peint, sans que rien p�t lui donner la force et la
vie qui l'animaient il y avait seulement deux mois!...

--Et ce n'est qu'un espace de quelques jours qui me rend si diff�rente


de moi-m�me! disait la pauvre d�laiss�e avec une voix bris�e par les
sanglots; car elle �tait seule maintenant, et la fiert� ne retenait
plus ses larmes!.....

Elle ouvrit le paquet de lettres et voulut en relire une!... Oh!


qu'elle souffrit!...

Et cependant elle relut cette lettre, et puis une autre, et encore une
autre... enfin elle relut le paquet tout entier... Cet effort lui
brisa le coeur!... Elle se leva, alla � son secr�taire, et prit les
lettres du comte �tienne. En les relisant elle souffrit tout ce qu'une
�me humaine peut souffrir...

--C'est une _agonie_ en effet! dit-elle avec une expression


d�chirante, car on l'aimait encore en ce monde, et il y avait des
�tres qui devaient souffrir du parti qu'elle allait prendre; mais il
�tait irr�vocablement arr�t� dans son �me... Elle sonna sa femme de
chambre, se d�shabilla, fit plusieurs dispositions qui devaient en
pr�c�der une derni�re, puis �tant demeur�e seule, elle avala une dose
de vert-de-gris qu'elle s'�tait procur�e...

Elle fut horriblement mal... Le poison avait �t� si abondamment donn�


� ce corps si gracieux, mais si fr�le et si petit! Les m�decins ne
r�pondirent d'elle qu'au bout de plusieurs jours; mais il lui resta
TOUTE SA VIE[120] un tremblement nerveux, une agitation terrible, qui
lui causaient des douleurs spontan�es qui, dans les premiers temps,
lui paraissaient un retour des cruelles souffrances qu'elle avait
support�es pendant plusieurs heures! On la sauva; et pourquoi?... pour
sa douleur. La vie �tait d�color�e pour elle maintenant, et ce qu'elle
voulait c'�tait mourir! Mais on ne meurt pas ainsi!... Il faut du
temps pour mourir!...

[Note 120: Elle ne pouvait pas mettre de bas: par exemple, lorsqu'elle
�tait de service au jeu de la Reine, la Reine lui faisait signe d'�ter
ses bas, ce qu'elle faisait tandis que le tapis la cachait.]

Madame de B....n �tait d'une douceur achev�e, et elle avait de la


pi�t�.... Elle �tait malheureuse, et cela ne fut qu'une raison de plus
pour que la religion pr�t sur elle plus d'empire. Le reste de sa vie
eut une consolation accord�e par le Ciel: un ami intime s'attacha
tellement � elle qu'il ne la quitta plus; touch� par sa r�signation et
par le profond chagrin que lui causa la mort de la Reine, M. de
M......., qui fut ministre de Louis XVIII, demeura avec elle jusqu'�
sa mort. Dans cet attachement elle trouva, du moins, un baume pour sa
blessure.

Madame la marquise de B....n �tait un des ornements les plus agr�ables


de la soci�t� intime de la Reine. Elle avait un ravissant talent de
peinture, et peignait les fleurs, surtout, avec une habilet� peu
commune � l'�poque o� madame de B....n �tait encore jeune et belle.
Que de fois elle peignit des mod�les de fleurs pour que la Reine p�t
les copier ensuite en tapisserie!... Dans ces r�unions de Trianon,
qu'on a tant calomni�es, il arrivait souvent que les matin�es
s'�coulaient comme dans un ch�teau du fond de l'Auvergne ou de la
Bretagne, et ces fameuses orgies dont la calomnie a voulu accuser la
Reine martyre n'�taient autre chose qu'une lecture faite en commun,
tandis que la Reine et les dames nomm�es pour �tre de ce petit voyage
travaillaient soit au bord de l'eau, pr�s du moulin, soit dans la
salle de marbre fra�che et blanche de la laiterie. Le nombre des �lus
�tait fort restreint: ce fut ce qui attira le plus � la Reine cette
foule d'ennemis qui commenc�rent le parti de l'opposition, dans lequel
se mirent d'abord de hautes notabilit�s de vertu comme mesdames de
Noailles et de Marsan, et qui finit par avoir pour chef la marquise de
Coigny!... Trianon avait toujours �t� d�sir� par la Reine avec
passion; Louis XVI lui en fit pr�sent � sa premi�re couche, et
Marie-Antoinette jouit de sa nouvelle propri�t� avec ce plaisir vif
et pur de la jeunesse satisfaite: on lui en fit un crime. Le vent
faisait alors tourner la girouette de notre esprit; et le temps o� les
Fran�ais for�aient les acteurs de r�p�ter le beau choeur d'Iphig�nie,
_Chantons, c�l�brons notre reine!_ lorsque leur souveraine entrait �
l'Op�ra, ce temps �tait d�j� oubli�!...

Un des plaisirs de la Reine �tait de jouer la com�die. On dit qu'elle


jouait et chantait mal; voil� son tort plus encore peut-�tre que de
jouer, quoiqu'il soit fort inconvenant de livrer � la critique,
pendant plusieurs heures, jusqu'au moindre geste d'une reine. La
perfection n'existe pas; mais si elle doit se trouver, c'est dans ceux
que nous reconnaissons assez sup�rieurs � nous pour nous commander:
c'est donc un reproche � notre propre jugement que de reconna�tre dans
nos ma�tres des imperfections qui deviennent des ridicules d�s
qu'elles sont pr�tentions. On a reproch� � la Reine, lorsqu'elle
jouait � Trianon et chez madame de Polignac, d'avoir rempli des r�les
qui n'�taient pas d'accord avec la majest� de son rang; si elle les
avait bien jou�s, la chose, encore une fois, e�t �t� �gale.

Louis XVI avait de la simplicit�, de la bonhomie m�me; mais il avait


le sentiment de sa dignit� � un degr� assez intime lorsqu'il n'�tait
pas � son enclume avec Gamin: il pouvait bien faire le Vulcain, mais
il ne paraissait ainsi que devant un homme dont c'�tait d'ailleurs le
m�tier d'avoir aussi les mains noires; et voici un fait qui prouve que
Louis XVI comprenait fort bien le danger d'un _ridicule royal_.

Il �tait un matin plus activement occup� qu'� l'ordinaire, lorsque le


serrurier qui travaillait avec lui, et qui s'appelait Jacques
Derhin[121], se mit � rire aux �clats en le regardant. Le Roi lui
demanda ce qui le mettait ainsi en joie. Derhin riait toujours et ne
pouvait parler, mais il montrait � Louis XVI son propre visage, et lui
indiquait par l� ce qui excitait ainsi sa ga�t�. Comme il n'y avait
pas de glace dans la forge royale, le Roi passa dans la pi�ce voisine:
aussit�t qu'il se fut regard�, et qu'il put voir son visage tatou�
d'une si �trange sorte qu'il en �tait m�connaissable, il partagea la
ga�t� de Jacques Derhin, et se mit � rire, de ce bon rire franc et
joyeux qu'on conna�t peu sous une couronne....

[Note 121: Celui qui �tait avec le Roi avant Gamin.]

Mais apr�s avoir donn� satisfaction � sa propre ga�t�, le roi jugea ne


pas devoir prolonger celle de son _compagnon_:

--Jacques, lui dit-il, en lui donnant un louis, tu boiras � ma sant�


ce soir � ton souper, avec ta femme et tes enfants, _mais sans leur
raconter_ ce qui nous a tant fait rire... Tu n'oublieras pas ce que je
viens de te dire, mon gar�on?...

Et il appuya sur ce dernier mot.

Ce ne fut que bien longtemps apr�s qu'un cousin de Jacques Derhin,


employ� dans les travaux que je fis faire dans mon h�tel, me raconta
ce que je viens de dire. Lui et son fr�re �taient fort habiles dans
leur �tat de serrurier, surtout pour faire les clefs.

Cette recommandation de Louis XVI prouve qu'il ne voulait pas qu'on


p�t rire de lui; cette crainte du ridicule me pla�t dans un roi.

Comme la Reine �tait jeune et jolie femme, elle le redoutait moins,


parce qu'elle ne s'en croyait pas susceptible. Elle ignorait qu'on
peut faire la caricature de la V�nus de M�dicis, et qu'on a parodi�
les plus belles oeuvres du g�nie. Je crois aussi qu'elle m�prisait la
voix populaire: ceci est encore un tort.

Mais il �tait excusable en elle. Elle ignorait la valeur de ce


terrible mot: le PEUPLE!.. H�las! elle devait apprendre cruellement �
quel degr� montait sa puissance. En Autriche, le peuple, encore
aujourd'hui, ne songe ni m�me ne parle sur la classe �lev�e: pour lui,
c'est une autre race que la sienne; il ne lui envie rien, il ne forme
l�-dessus aucun plan, aucun projet; et s'il est ainsi en 1837, qu'on
juge de ce qu'il �tait en 1784!...

Quant � la noblesse, Marie-Antoinette ne l'aimait ni ne l'estimait. Il


y avait peu de familles en France dont l'�cusson n'e�t une tache dans
son blason, et Marie-Antoinette le savait. Aussi lorsque l'offense des
duchesses-pairesses la blessa si vivement aux f�tes de son mariage,
elle s'en vengea chaque jour depuis cette �poque par des �pigrammes
sanglantes sur les alliances de la haute noblesse avec la finance. Les
Noailles surtout furent en butte plus que tous les autres aux traits
de sa satire, pour atteindre madame de Noailles, son ancienne dame
d'honneur, qui lui faisait des le�ons assez s�v�res sur l'oubli de sa
dignit�.

�tant un jour sur un �ne dans le parc de Versailles, elle tomba. Elle
ne voulut pas qu'on la relev�t, et riant aux �clats:

--Allez chercher madame de Noailles, pour qu'elle nous dise comment on


rel�ve la reine de France, lorsqu'elle ne sait pas se tenir sur un
�ne.

La Reine eut tort. Le mot, s'il demeure dans l'histoire, ne prouve que
pour madame de Noailles, et condamne la Reine... Madame de Noailles se
f�cha, et elle eut raison; elle se retira, et eut encore raison. Cette
retraite fut d'autant f�cheuse pour la Reine, qu'elle eut lieu � la
seconde �poque de son s�jour en France, lorsque ses diff�rends avec
ses deux belles-soeurs et M. et madame de Maurepas divis�rent la
soci�t� en deux partis, et lorsque la Reine, voulant vivre en simple
_grande_ dame, mais point en reine, prit la direction de l'un de ces
partis. La retraite de madame la duchesse de Noailles, mais surtout
son m�contentement, entra�na toute une puissante famille, celle des
Noailles, grande, puissante par ses alliances, illustre par des
services rendus � l'�tat, dans le parti contraire � la Reine. Cette
famille m�contente se jeta depuis dans les premi�res sc�nes de la
R�volution avec les d'Aiguillon et d'autres grands noms, que la Reine
avait aussi m�content�s, et qui depuis longtemps dirigeaient l'opinion
des salons de Versailles et de Paris.

Marie-Antoinette balan�ait par le charme de ses mani�res, dans cet


int�rieur qu'elle s'�tait form� chez ses favorites, ce qu'on tramait
contre elle dans la faction oppos�e; et peut-�tre e�t-elle triomph�,
si elle n'avait �t� en m�me temps la gardienne � Versailles d'un
trait�[122] nuisible � la France, contraire aux int�r�ts de l'Europe,
mais utile � l'Autriche... L'attachement de Marie-Antoinette � sa
maison fut ce qui la perdit. Ses brouilleries �clatantes avec ses deux
belles-soeurs achev�rent le mal d�j� commenc�, en formant � la Cour un
parti de femmes toutes occup�es � se nuire, en divulguant des
aventures quand on en avait; en se donnant des amants quand on n'en
avait pas; en se faisant, enfin, tout le mal que des femmes peuvent se
faire quand elles ne s'aiment pas et qu'elles veulent se perdre; car
tel �tait l'attachement que les personnes d�vou�es � Marie-Antoinette
lui portaient, que les femmes distingu�es par elle r�pandaient
partout, en sortant de son intimit�, l'enthousiasme des chefs de
partis pour d�fendre sa cause. C'est ainsi que chez nous les femmes
ont eu, de tout temps, une immense influence sur les affaires. C'�tait
dans nos salons que se formaient ces haines et ce fanatisme qui
caus�rent les premiers effets de la R�volution. � cette �poque, le
peuple lisait peu. Chaque marchand n'avait pas comme aujourd'hui son
journal pour diriger son opinion; mais il avait un cousin ma�tre
d'h�tel, une belle-soeur femme de chambre, un fr�re valet de chambre,
qui lui rapportaient l'opinion de leurs ma�tres. Cette opinion �tait
souvent contraire � la Reine, parce que le parti oppos� � ses
int�r�ts �tait plus nombreux que le sien; l'opinion passait donc du
salon � l'office, et de l'office dans les boutiques ou dans les
ateliers de Paris... Ces relations se r�pandaient m�me en province,
lorsque des familles comme les Noailles, les Voyer d'Argenson, ou
d'autres aussi puissantes, allaient passer l'�t� dans leurs terres.

[Note 122: Le trait� de 1756.--Cette cause de nos malheurs est bien


curieuse � �tudier comme le plus puissant motif peut-�tre de notre
R�volution. Toutes les puissances de l'Europe, l'Autriche except�e,
�taient int�ress�es � voir rompre ce trait� de 1756 avec l'Autriche,
les unes par esprit de vengeance, les autres pour leur propre int�r�t.
C'est important � approfondir.]

En remontant plus haut, on voit encore une cause tr�s-positive du


malheur de la Reine dans le voyage de Joseph II en France. L'archiduc
Maximilien n'avait bless� que la haute noblesse, en exigeant que
mademoiselle de Lorraine e�t le pas sur les duchesses-pairesses,
tandis que l'empereur d'Allemagne alarma tout notre commerce et nos
industriels, en se montrant plut�t en voisin jaloux qu'en beau-fr�re
de Louis XVI. Au Havre et � Brest, il se permit m�me une demande plus
qu'indiscr�te. C'�tait cependant un homme sup�rieur, et n'ayant pas,
je crois, autant de projets hostiles contre nous qu'on l'a voulu faire
croire pour nuire � sa soeur. MADAME, femme de MONSIEUR, fr�re du Roi,
avait pour la Reine une de ces haines qui ne sont satisfaites que par
le malheur de celle qui en est l'objet; elle souleva de nouveau la
soci�t� � ce second voyage des princes autrichiens; tout lui fut bon
pour nuire. L'archiduc Maximilien avait bless� par trop de hauteur;
Joseph voulut �tre populaire, et le fut, en effet, � un point
peut-�tre exag�r�. Eh bien! il voulait gagner le peuple, disait
Madame!...

L'archiduc Maximilien ayant �t� voir M. de Buffon, celui-ci lui offrit


un exemplaire de ses oeuvres.--Je vous remercie, dit le prince, _je ne
veux pas vous en priver_...--Le mot n'est pas heureux.

L'empereur Joseph connut ce malheureux mot...; il alla voir M. de


Buffon, et lui dit:--Je viens r�clamer, monsieur, l'exemplaire de vos
oeuvres _que mon fr�re a oubli� chez vous_!...

Voici un fait curieux sur le voyage de l'empereur Joseph II en France.

Il voulait conna�tre notre belle patrie, comme on le sait, et m�me on


a dit fort injustement qu'il avait eu tant de jalousie de notre
_prosp�rit�_ qu'il en avait _con�u de la haine_. C'est absurde et
faux. D'abord nous n'avions pas alors de prosp�rit� au point de donner
de la jalousie. Nous sommes en France comme les femmes qui croient
plaire � quarante ans comme � vingt-cinq. Mais cela ne se peut pas.
Joseph II, en allant � Lyon, voulut voir un homme tr�s-habile comme
publiciste et comme jurisconsulte, M. _Prost de Royer_; il �tait �
cette �poque lieutenant de police de Lyon; c'�tait un homme estim� du
comte Campomanes, l'un des plus honn�tes ministres de l'Espagne,
consid�r� de M. de Vergennes et de lord Chatham, mod�le du comte
Rantzaw en Danemark, enfin un homme � conna�tre.

--M. le comte, dit-il � Joseph II, je connais le protocole des cours.


Si vous l'exigez, je le suivrai; alors j'attendrai que vous
m'interrogiez et ne r�pondrai que par monosyllabes. Mais vous avez
parcouru la France: vous cherchez des hommes, vous n'avez d�
rencontrer que des statues; vous cherchez la v�rit�, et vous n'avez d�
trouver que mensonge ou silence. Cette v�rit�, je suis capable de vous
la dire; mais il faut me permettre de parler avec le comte de
Falkenstein et non pas avec le fils de Marie-Th�r�se, car il n'y a de
conversation possible qu'avec un �change de paroles, et le moyen de
questionner un empereur?...

--_Je viendrai ce soir m'enfermer avec vous, et nous causerons les


coudes sur la table,_ r�pondit Joseph.

Il y fut, et le lendemain il y retourna...--Pourquoi les Fran�ais ne


m'aiment-ils pas? demanda-t-il � Royer.

--M. le comte, on n'a pas oubli� le moment o� Marie-Th�r�se, vous


tenant dans ses bras, demandait aux Hongrois du secours contre la
France.

Joseph II sourit.

--C'�tait Louis XV et les gens de son cabinet... Tous sont morts!

--Me permettez-vous encore une question?...

--Dites...

--Vous avez �t� �lev� par le vieux Bathiani... il d�testait la France


et les Fran�ais... n'avez-vous pas ses sentiments? voil� ce qu'on
craint.

--Monsieur, s'�cria l'Empereur fort �mu, et se levant il parcourut la


chambre � grands pas... Monsieur, depuis que nous causons, ne me
connaissez-vous pas encore?... Ne voyez-vous donc pas que je voyage
pour me d�pouiller de ces vieux pr�jug�s dont on m'avait garrott�
l'esprit?... Est-ce donc que je ne prends pas assez de peine pour
r�ussir?...

Il �tait agit�, et Prost de Royer vit qu'il �tait vraiment �mu.

--Me permettez-vous encore une objection?

--Parlez.

--Vous avez souvent lou� la nation fran�aise, mais comment? C'est une
nation _charmante_, avez-vous dit... L'�loge est bien mince dans la
bouche du fr�re de notre reine.--Joseph sourit.

--On voit bien que vous �tes lieutenant de police; oui, j'ai dit cela.
Je l'ai dit � Versailles... mais c'est vrai... En parcourant la
France, en observant la Cour et la ville, la bourgeoisie et l'arm�e,
l'arm�e elle-m�me, la plus vaillante de l'Europe, et la plus brave
dans tous les moments, eh bien! je ne vois en elle qu'une aimable
nation et rien de plus... Je ne m'en d�dis pas, r�p�ta l'Empereur...

--Cependant, reprit-il apr�s avoir fait quelques tours dans la chambre


sans parler, j'en excepte la classe ouvri�re et quelques-uns de nos
amis[123]... Alors la nation est int�ressante; je vous autorise � dire
mon sentiment � cet �gard, ajouta-t-il en souriant.

[Note 123: Les �conomistes comme Turgot et les autres.]

--Ainsi donc, dit Prost de Royer, il en est de votre antipathie contre


nous comme de votre tendresse pour Fr�d�ric, n'est-ce pas?...

Joseph regarda le lieutenant de police avec curiosit�.

--C'est que je suis s�r qu'aussit�t que vous pourrez toucher � la


Sil�sie...

Joseph sourit, mais ne r�pondit pas.

--Et puis on dit que vous avez l'amour des conqu�tes, que vous voulez
renvoyer sur l'Euphrate les gens qui sont sur la mer Noire... est-ce
vrai?...

--Non, r�pondit s�rieusement Joseph... Regardez P�tersbourg plut�t que


Vienne pour les affaires de Constantinople...

Tel fut, � peu de choses pr�s, car la place me manque pour tout
rapporter, l'entretien de Joseph avec Prost de Royer, ami de Voltaire
et de Turgot et de toute la secte d'esprit de ce temps-l�. Cette
entrevue, qui _dura quatre jours_, fut ignor�e dans le temps, parce
que M. de Maurepas craignit que les Fran�ais ne fussent bless�s et
inquiets d'une aussi longue conf�rence du premier magistrat de la
premi�re ville manufacturi�re de France avec l'empereur d'Autriche; il
exigea donc le silence. Quant � Prost de Royer, il le garda pour ne
pas faire de peine � Voltaire, qui avait attendu l'Empereur � Ferney,
et fut furieux de ne l'avoir pas vu. C'est tr�s-bien � Prost de Royer;
cela seul fait juger un homme.

Quoi qu'il en soit, l'effet du voyage de Joseph II fut f�cheux pour la


Reine. M. de Vergennes, qui redoutait toujours le retour de M. de
Choiseul et de M. de Praslin, pr�sentait au Roi la maison d'Autriche,
amie de l'exil� de Chanteloup, comme nuisible � la gloire de la
France. Le voyage de l'Empereur, malgr� les soins de la Reine, fut
pr�sent� sous d'odieuses couleurs de jalousie, d'envie, et de tout ce
qui pouvait rendre le roi de France l'ennemi de l'empereur
d'Allemagne. Louis XVI, d�j� pr�venu par les m�moires et les notes
laiss�s par son p�re sur la maison d'Autriche, n'aimait pas cette
maison; il en vint � d�tester l'empereur Joseph. Quelle que f�t sa
confiance dans la Reine, jamais elle ne put p�n�trer dans une pi�ce
recul�e qu'il appelait son cabinet. Cette pi�ce �tait situ�e �
Versailles sous la chambre aux enclumes, la plus �lev�e du ch�teau.
C'�tait l� que le Roi avait d�pos� ses papiers les plus importants,
ceux enfin qui, plus tard, form�rent une terrible accusation, et
furent trouv�s dans ce qu'on appelait _l'armoire de fer_.

Ce fut particuli�rement � cette �poque o� elle vit un repoussement qui


pouvait devenir g�n�ral, que la Reine r�solut de se faire une soci�t�,
de former _un salon_ d'o� _ses amis_, comme elle le dit elle-m�me � M.
le comte de P�rigord[124], iraient ensuite se r�pandre dans les
diff�rentes soci�t�s de Paris, et la d�fendre l� contre ses ennemis.

[Note 124: Oncle de M. de Talleyrand, et fr�re de l'archev�que de


P�rigord, Ang�lique de Talleyrand, celui dont M. de Qu�len fut
coadjuteur.]

--Je suis bien malheureuse, mon cher comte, lui dit-elle ce m�me jour,
en lui pr�sentant sa belle main, que le vieux comte baisa avec ce
respect qu'avaient pour leur souveraine les courtisans de cet �ge, qui
avaient �t� nourris dans la crainte et le respect du Roi et des
femmes... Je suis bien malheureuse.--M. de P�rigord se sentit �mu au
fond de l'�me en voyant cette femme, jeune et belle, reine du plus bel
empire, lui disant presque en pleurant:--Je suis bien malheureuse!

M. le comte de P�rigord jeta un coup d'oeil rapide autour de lui, et


baissant ensuite les yeux, il ne r�pondit pas... C'est que ce qu'il
voyait blessait en lui tout ce que l'�ducation et des pr�jug�s
fortement enracin�s l'avaient accoutum� � consid�rer comme
inviolable;... ce qu'il voyait enfin brisait ce qu'il supposait encore
�tre respect� par la Reine...--D�s ce jour, disait-il � ma m�re, je
jugeai la France perdue.

Il est certain que pour un homme �lev� dans les jours qui suivirent le
beau r�gne de Louis XIV, ce qu'il voyait devait lui para�tre �trange.
Il avait demand� une audience � la Reine. Elle lui fit r�pondre par la
comtesse Jules de Polignac que Louis[125] le prendrait le lendemain
dans le grand corridor, en face de la chapelle, au sortir de la messe
(c'�tait un dimanche), et qu'il le conduirait pr�s d'elle. M. de
P�rigord, �tonn� de ce _rendez-vous_, se rendit n�anmoins � l'heure
fix�e au lieu qui lui �tait indiqu�, et y trouva en effet Louis qui
l'attendait. Le comte fut � lui, mais le valet de chambre lui fit
signe de ne le pas approcher, et s'�loigna d'un pas assez lent pour
que le comte p�t le suivre[126]. Arriv�s dans l'une des galeries
ext�rieures, Louis prit le chemin d'un petit escalier tr�s-�troit et
fort obscur, �clair� seulement par des lampes; cela aurait pu avoir
l'air d'une aventure, mais le comte n'�tait plus jeune et n'avait
d'ailleurs jamais �t� beau. Le comte et le valet de chambre mont�rent
pendant si longtemps, que le comte crut que cet homme se
trompait.--Mais o� donc me conduis-tu, Louis? lui demanda-t-il enfin.
C'�tait la premi�re question qu'il lui adressait... Il connaissait
parfaitement Louis; c'�tait lui qui �tait charg� des messages
fr�quents de la Reine, lorsque madame la duchesse de Mailly[127] �tait
sa favorite bien-aim�e.

[Note 125: Valet de chambre du service inf�rieur, l'un des hommes les
plus d�vou�s � la Reine.]

[Note 126: On sait qu'il avait aussi ce d�faut dans la marche, assez
commun dans la famille.]

[Note 127: Elle �tait fille du comte de P�rigord, et tante d'�lie de


P�rigord, aujourd'hui prince de Chalais; elle �tait dame d'atours de
la Reine, et donna sa d�mission, quelques instances qui lui fussent
faites pour garder sa charge.]

Louis ne r�pondit pas, mais il montait toujours; enfin, ils arriv�rent


sous les toits. On �tait alors au mois d'ao�t, et la chaleur �tait
insupportable dans cet endroit, o� _le supplice des plombs � Venise_
�tait presque rappel�... Louis regarda autour de lui pour se
reconna�tre: _C'est cela_, dit-il; et tirant une fort vilaine clef de
sa poche, il la mit dans la serrure d'une petite porte fort laide
�galement;... mais apr�s avoir tourn� deux tours, il s'arr�ta et
frappa trois petits coups... une voix r�pondit de l'int�rieur et dit
d'entrer. Le comte p�n�tra alors dans une chambre assez sombre... Il
passa ensuite dans une seconde pi�ce fort simplement meubl�e, o� il
trouva la Reine seule, qui le re�ut ainsi que je viens de le dire.

Le coup d'oeil accusateur que le vieux comte jeta rapidement sur


l'appartement meubl� en perse et en bois peint en blanc, sur la l�vite
de mousseline brod�e de l'Inde, attach�e seulement avec une ceinture
de ruban lilas, que portait la Reine, fit rougir fortement
Marie-Antoinette, et retirant sa main que le comte avait conserv�e
dans les siennes, elle lui dit avec col�re:

--Vous ne jugez pas � propos de me plaindre, n'est-ce pas, parce que


vous me trouvez pleurant dans un lieu o� du moins j'oublie que je suis
reine de France?

--Ah! madame! en sommes-nous donc � ce point, que vous regrettiez


d'�tre notre souveraine!... � Dieu ne plaise que ce jour arrive!... ne
croyez pas de faux rapports... ne vous laissez pas �loigner de nous.

La Reine �tait visiblement offens�e; le comte le vit.

--Si j'ai laiss� voir trop ouvertement l'impression que j'ai ressentie
en voyant se confirmer une partie des bruits qui me blessent au coeur
depuis que je les entends, que MADAME me pardonne! elle est ma
souveraine, elle est la ma�tresse de mon sang et de ma vie, et je ne
veux jamais lui d�plaire.

--Mais que disent-ils donc de moi? demanda la Reine avec une anxi�t�
qui montrait qu'en effet elle n'�tait pas instruite.

Le comte baissa les yeux, mais garda le silence.

--J'exige que vous me parliez avec franchise, comte, et si ce n'est


pas assez, je vous en supplie.

Le comte de P�rigord �tait le plus excellent des hommes; mais il avait


peu d'esprit... Toutefois, dans une circonstance semblable, il se
montra sup�rieur � lui-m�me; et surmontant sa r�pugnance, il parla en
homme d'�me et de coeur noblement anim�; il dit � Marie-Antoinette que
ces relations n'�taient pas pour elles-m�mes, mais que la vie
int�rieure de la Reine o� ces m�mes relations avaient acc�s, �tait
tellement chang�e, que le bl�me universel s'y attachait avec raison.

--J'ai longtemps repouss� les attaques dans lesquelles le nom de la


Reine �tait m�l�, poursuivit M. de P�rigord;... mais tout � l'heure en
voyant moi-m�me cet appartement...

--Eh bien! qu'a-t-il donc, dit la Reine, de si r�voltant, cet


appartement?

Elle mit un accent tellement imp�rieux dans cette demande, que le


comte ne r�pondit pas. La Reine poursuivit:

--Est-ce donc parce qu'exc�d�e de l'ennui qui me suffoque dans ces


salons dor�s que j'ai l� sous mes pieds,... et elle frappa du pied
avec violence;...... est-ce donc parce que l'ennui m'exc�de au milieu
d'une cour qui ne m'aime pas et que je n'aime pas davantage, et que je
viens ici jouir en paix de la conversation de quelques amis et
oublier, je le r�p�te, que je suis _Reine de France_; est-ce donc cela
qu'on me reproche?... S'il en est ainsi, il faut d�sesp�rer de la
France!...

Elle s'�tait lev�e et marchait � grands pas dans une agitation


violente.

--Venez, dit-elle au comte de P�rigord, voyez cet appartement...


regardez-le bien, et dites-moi sur votre honneur si vous pensez qu'il
m�rite le nom d'une _petite maison_[128].

[Note 128: On lui avait donn� un nom beaucoup moins honn�te dans un
No�l contre Marie-Antoinette, � propos de je ne sais plus quelle
histoire.]

Cet appartement �tait compos� de trois ou quatre pi�ces, et se


trouvait voisin de l'appartement qui fut arrang� pour madame de
Lamballe, lorsque pour elle on cr�a la charge de surintendante de la
maison de la Reine... L'ameublement en �tait simple, mais
parfaitement commode; on voyait que la Reine avait bien souvent
r�p�t�: �Faites-moi un lieu de repos _o� je sois commod�ment_.� Dans
l'une des pi�ces �tait un billard: la Reine y jouait bien et aimait
beaucoup ce jeu, qui lui permettait de montrer la gr�ce de sa taille,
et la beaut� de ses bras et de ses mains...

--Vous voyez, dit-elle � M. de P�rigord, que je ne m�rite pas au moins


le reproche de ruiner la France par mes folles d�penses... Je ne fais
pas comme les favorites de Monsieur, moi... Je ne fais pas mettre le
feu dans la nuit � l'ameublement d'un salon parce que cet ameublement
d�pla�t... et madame de Balby est plus savante que moi, toute reine
que je suis, en pareille mati�re...

La Reine pleurait!...

--Jamais, disait plus tard M. de P�rigord, cette conversation ne


sortira de ma pens�e ni de mon �me... La Reine avait en moi un
serviteur; de ce jour elle eut un ami de plus, car je compris qu'elle
�tait calomni�e... mais elle pr�tait � cette calomnie, et je ne pus
m'emp�cher de le lui dire.

--J'agirai donc autrement, puisque l'on m'y force, r�pondit-elle; mais


je n'en continuerai pas moins � vivre pour moi quelquefois, et pour
mes amis... Cette retraite me plaisait... J'y soupais avec quelques
personnes assez discr�tes pour n'en pas parler; nous y avons ri et
caus� comme de simples humains, ajouta-t-elle en souriant... Le Roi y
est venu quelquefois, mais en me demandant de n'y pas souper, car rien
au monde ne lui ferait manquer l'heure de son souper de famille.
Maintenant que vous avez vu tout cela de pr�s, mon cher comte, me
donnez-vous l'absolution?

M. de P�rigord n'�tait pas �loquent avec toute sa bont�; eh bien! il


le devenait en parlant de la Reine lorsqu'il racontait cette histoire.
Je la lui ai entendu dire bien souvent, et toujours de m�me quant au
fond, mais jamais d'une mani�re semblable quant aux d�tails de
l'impression qu'il avait re�ue de la Reine ce jour-l�...
La Reine, en effet, changea imm�diatement de fa�on d'�tre. Elle allait
quelquefois chez madame de Polignac, elle y fut presque tous les
jours: son affection pour la comtesse Jules, qui alors n'�tait pas
encore gouvernante des enfants de France, et qui recevait tout son
lustre de l'amiti� de la Reine, justifiait assez son assiduit� � aller
chaque soir chez elle. Mais la Reine fit bien savoir qu'elle d�sirait
qu'on v�nt chez madame de Polignac comme si on �tait venu chez elle.
Le fond de cette soci�t�, comme je l'ai d�j� dit, �tait: madame la
comtesse Jules et son mari, la comtesse Diane de Polignac, la duchesse
de Grammont, madame la marquise de Br�han, le comte d'Artois, madame
la comtesse de Ch�lons, messieurs de Vaudreuil, monsieur le baron de
B�senval, le comte de Fersen, les d'Hautefort, la mar�chale d'Estr�es,
le comte �tienne de Durfort, le comte Louis de Durfort, la duchesse et
le duc de Duras, MM. de Coigny, et quelques autres personnes telles
que monsieur de Breteuil, madame de Matignon... mais ils �taient moins
souvent appel�s que les premiers noms que je viens de dire.

La jalousie que la Reine excita de nouveau par cette faveur insigne


d'aller chaque soir souper chez madame de Polignac, d�cha�na encore
davantage contre cette famille.

Cependant madame la comtesse, depuis duchesse de Polignac, �tait une


personne parfaitement faite pour plaire � Marie-Antoinette: elle �tait
douce et bonne, avait une belle �me et comprenait la vie sous le c�t�
le plus honorable, bien qu'elle e�t peu d'esprit, quoi qu'en disent
quelques biographies �crites dans le temps du minist�re de son fils.
Elle �tait charmante: sa figure avait un �clat de blancheur; ses yeux,
les plus beaux du monde, avaient un regard doux comme elle-m�me; son
sourire �tait candide; ses mani�res, sa voix, en elle tout plaisait et
attachait... Elle venait de se marier et avait peu d'espoir de faire
une aussi brillante fortune que celle qui lui fut envoy�e par le
Ciel. Lorsque sa belle-soeur, la comtesse Diane de Polignac, obtint
une place de _dame pour accompagner_, chez madame la comtesse
d'Artois, la Reine alors connut la comtesse Jules, et l'aima au point
de lui accorder sa confiance et des marques d'une affection peu
commune. Le comte Jules fut fait premier �cuyer de la Reine en
survivance du comte de Tess�, et duc h�r�ditaire en 1780. Le comte de
Grammont, demandant en mariage la fille de madame la duchesse de
Polignac, fut cr�� duc de Guiche, mais duc _� brevet_, et fait
capitaine des gardes-du-corps du Roi... Enfin la Reine, voulant avoir
continuellement madame de Polignac avec elle, fit �ter � madame de
Rohan-Gu�men� la charge de gouvernante des enfants de France, et la
donna � madame la duchesse de Polignac... et son mari obtint la place
de directeur-g�n�ral des postes et haras de France.

On a beaucoup parl� de tout ce que la famille de Polignac a co�t� � la


France. J'ai dit comme les autres, et puis en �tudiant cette �poque,
en consultant des gens encore vivants et t�moins oculaires, j'ai connu
la v�rit�. La Reine, qui passait sa vie avec madame de Polignac
qu'elle aimait tendrement, voulut la combler de biens et des marques
de cette bienveillance que le public semblait vouloir lui refuser;
mais il est faux que la duchesse de Polignac fut aussi ambitieuse
qu'on le lui a reproch�. C'�tait sa belle-soeur, la comtesse Diane de
Polignac, qui �tait intrigante et avide: la Reine ne l'aimait pas;
quant � la duchesse, elle avait peu d'esprit, mais elle avait un
jugement sain, et donna souvent d'utiles conseils � la Reine. Une
chose digne de remarque, c'est que les favorites de Marie-Antoinette
n'avaient pas d'esprit. La princesse de Lamballe �tait douce, bonne et
belle, mais elle avait encore moins d'esprit que madame la duchesse de
Polignac. Cela prouverait ce que plusieurs personnes ont dit: c'est
que la Reine avait elle-m�me un esprit ordinaire.

On a voulu ternir cette liaison de la Reine et de madame de Polignac


par les plus inf�mes calomnies... Il est des choses qui ne se r�futent
pas...

Le salon de la gouvernante des enfants de France devint donc celui de


la Reine; on invitait � souper en son nom, on y priait en son nom pour
un concert ou pour une com�die.

Ce surcro�t d'une immense faveur acheva de soulever la haute noblesse,


d�j� irrit�e contre la Reine, qui lui rendait, au reste, haine pour
haine, et qui peut-�tre n'�tait aussi bien pour la famille de Polignac
que pour prouver qu'elle pouvait cr�er une famille puissante et la
transformer, par sa seule volont�, du n�ant au fa�te du pouvoir.

On refuse encore aujourd'hui aux Polignac d'�tre d'une haute noblesse:


on pr�tend qu'ils ne sont qu'_ent�s_ sur les Polignac et qu'ils
s'appellent _Chalan�on_... Quoi qu'il en soit, le cardinal de Polignac
a illustr� cette famille; mais elle �tait encore en 1774 dans un tel
�tat de m�diocrit�, qu'� peine poss�daient-ils huit mille livres de
rentes avec une petite baronnie en Languedoc; leur position de
fortune, ai-je souvent entendu dire � des habitants de leur province,
n'�tait pas au niveau de la bonne bourgeoisie pour la fortune.

J'ai beaucoup entendu parler de la comtesse Diane de Polignac, et les


avis sont assez unanimes sur son compte; laide, m�chante, ambitieuse
et fort intrigante, on pr�tend que, chaque matin, elle dictait � sa
belle-soeur sa conduite de la journ�e, et lui donnait la liste des
places et des gr�ces � demander. Je crois que c'est exag�r� comme le
reste, mais je dirai comme je l'ai d�j� dit: C'est une pens�e qui peut
�tre vraie et qu'il ne faut pas rejeter...

D'autres ont vu madame la duchesse de Polignac sous un jour bien


diff�rent: on la juge comme une femme d'une �me forte et d'un esprit
calcul�, n'ayant nul besoin d'�tre dirig�e, et dirigeant elle-m�me;
on lui attribue un grand courage et beaucoup de r�solution. D'apr�s
cette nouvelle mani�re de la juger, elle aurait m�pris� cette coutume
humiliante de n'avancer � la Cour qu'� pas lents; elle voulut tout
obtenir par surprise de la fortune, parce qu'elle comprenait qu'elle
pouvait aussi tout prendre en un moment. Les no�ls, les vaudevilles,
les caricatures, tout ce qui frappe les gens qui sont plac�s en haut
lieu ne lui fut pas �pargn�. Le seul M. de Calonne, dans le livre
qu'il publia plus tard en Angleterre, voulut y prouver que la famille
Polignac n'avait rien co�t� � la France, ou du moins presque rien.

La comtesse Diane �tait g�n�ralement d�test�e, et c'�tait un probl�me


que la faveur d'une telle femme. Arriv�e � la Cour en 1775, en qualit�
de dame pour accompagner Madame, comtesse d'Artois, ce qui �tait,
comme service d'honneur, la place la plus m�diocre de la Cour, elle
�tait devenue dame d'honneur de madame �lisabeth, qui, aussi douce,
aussi ang�lique qu'elle �tait belle, en vint au point de tellement
redouter la comtesse Diane, qu'elle quitta un beau jour Versailles, et
vint � Saint-Cyr pour �chapper � sa tyrannie. Le Roi, d�sesp�r�, et
qui d�testait lui-m�me madame Diane, s'en alla _lui-m�me_ rechercher
sa soeur � Saint-Cyr, en la _suppliant_ de revenir, de _patienter_ et
_souffrir_[129] la comtesse Diane. Le r�sum� de tout ce qu'on vient de
lire, c'est que la famille Polignac avait un immense cr�dit par le
moyen de la Reine, qu'elle pla�ait entre elle et la nation comme une
garde avanc�e.

[Note 129: Propres paroles de Louis XVI.]

J'ai parl� de la soci�t� de la Reine dans le salon de la gouvernante


des enfants de France, ou plut�t dans le salon de la Reine elle-m�me.
Cette soci�t� avait parmi elle de singuli�res innovations. La Reine ne
pouvait pas se d�guiser la v�rit� de sa situation: elle voulut tenter
de la braver, et ne pouvant pas avoir dans son intimit� des femmes
titr�es, elle voulut au moins avoir des gens qui l'amusassent, et elle
y attira des artistes et des hommes amusants. De ce nombre fut
Rivarol. Sans doute Rivarol �tait un homme d'un esprit sup�rieur, mais
il n'avait que de l'esprit, et cela ne suffit pas pour rapprocher les
distances qui existent entre un sujet et le souverain. Quoi qu'il en
soit, cette admission suffit pour autoriser Rivarol � �migrer, et son
fr�re � jouer le r�le d'une victime de l'empereur Napol�on, parce
qu'il aimait les Bourbons; et par suite de cet attachement aux
Bourbons, il se crut oblig� de faire un quatrain qui devait lui
attirer les honneurs de la proscription s'il e�t �t� surpris, et cela,
pourquoi, je vous le demande? Je sais bien qu'on peut crier: _Vive le
Roi!_ sans �tre M. de La Tr�mouille; cependant je trouve toujours un
c�t� ridicule � ces passions de drapeau blanc qui prennent � des
individus comme un acc�s de fi�vre, sans but, sans motif, seulement
pour faire du bruit; maintenant nous en avons un assez bon nombre en
France comme cela, et remarquez que ceux qui crient si haut
n'appartiennent ni par leur naissance, ni par leur position, � cette
opposition du faubourg Saint-Germain qui, dans le silence, fait des
voeux plus actifs pour le retour de la famille exil�e. Mais en
l'honneur de quoi ces gens crient-ils si haut? on n'en sait rien, ou
plut�t on le sait bien. Ils ont cri�: _Vive l'Empereur!_ aussi
fortement qu'ils crient maintenant _vive Henri V!_ ou _vive Henri IV!_
C'est vrai au moins ce que je vous dis l�.

La Reine voulut jouer la com�die dans ses petits appartements; elle y


remplit elle-m�me, ainsi que je l'ai d�j� dit, de m�chants r�les,
qu'elle jouait mal elle-m�me. Cette manie de com�die devint alors
universelle, parce que tout en bl�mant la Cour, on l'imite toujours.
Il y eut des th��tres, des com�dies, dans presque toutes les maisons
de campagne et les ch�teaux, ainsi que dans beaucoup de maisons de
Paris, et les enfants eux-m�mes apprirent � d�clamer. Beaucoup y
perdirent leur temps, mais d'autres profit�rent des le�ons et prirent
un vrai plaisir en d�clamant et jouant sur le th��tre qui fut organis�
chez madame de Polignac.

Madame de Sabran, qui fut depuis madame de Boufflers, avait deux


enfants: l'un �tait le comte Elz�ar de Sabran, et l'autre,
mademoiselle Louise de Sabran, qui, depuis, devint madame de Custine,
belle-fille de ce vieux guerrier si l�chement assassin�! Mademoiselle
de Sabran, d�j� belle comme un ange, avait alors douze ans, et son
fr�re un ou deux de plus. Ces deux enfants, �lev�s par leur m�re,
avaient un charmant talent, non-seulement de d�clamation, mais de jeu
th��tral. La Reine, ayant entendu parler de ces petits prodiges,
voulut les voir et les entendre. Un th��tre fut mont� expr�s chez
madame de Polignac, et les jeunes artistes y jou�rent _Iphig�nie en
Tauride_: mademoiselle de Sabran faisait Iphig�nie et M. de Sabran
remplissait le r�le d'Oreste. Les autres acteurs �taient Jules de
Polignac[130], les deux demoiselles Dandlaw, depuis mesdames
d'Orglande et de Rosambo. Le succ�s fut complet; on avait pr�par� un
souper pour ces jeunes acteurs: on les fit mettre � table, o� le Roi
et la Reine LES SERVIRENT et se tinrent debout, l'un derri�re Oreste,
l'autre derri�re Iphig�nie. Mademoiselle de Sabran, quoique fort
jeune encore, �tait d�j� de cette remarquable beaut� qui la rendit
c�l�bre lorsque, plus tard, elle se montra vraiment h�ro�ne en
consolant son beau-p�re dans son cachot, et lui servant d'ange
gardien, lorsqu'il �tait en face du tribunal de sang qui le jugeait.
Cette jeune personne, belle et charmante, que la Reine aimait �
entendre chanter, � faire causer, partit de cette cour si brillante de
Versailles pour aller dans un couvent... L�, plus de f�tes, plus de
spectacles, plus de ces joies mondaines qui montraient sa beaut� dans
son vrai jour. Elle r�sista aux sollicitations de la Reine et de
madame de Polignac; elle alla au couvent, et un an apr�s, elle voulut
y prendre le voile! Madame de Sabran s'y refusa et la maria avec M. de
Custine, qui, lui aussi, mourut sur l'�chafaud comme son p�re, et la
laissa veuve avec un enfant[131], deux ans apr�s leur mariage. Elle
fut une noble h�ro�ne apr�s comme avant cette cruelle catastrophe.

[Note 130: Le ministre de Charles X.]

[Note 131: Cet enfant est M. le marquis de Custine, auteur de


plusieurs ouvrages remarquables et sup�rieurs, parmi lesquels le beau
roman du _Monde comme il est_ tient peut-�tre le premier rang. Sa m�re
�tait une personne adorable, dont le souvenir est demeur� comme un
culte dans le coeur de son fils.]

Parmi les habitu�s les plus intimes que la Reine accueillait dans le
salon de madame de Polignac, j'ai oubli� de nommer le prince et la
princesse d'Hennin, et les Dillon, surtout celui qu'on appelait
�douard ou plut�t _le beau Dillon_: on a pr�tendu que la Reine l'avait
aim�, je ne le pense pas.

La com�die ne fut pas longtemps une distraction pour la Reine. Cela


l'ennuya bient�t, parce qu'elle jouait mal et qu'elle voyait qu'elle
n'avait aucun succ�s; car on disait hautement:

--_C'est royalement mal jou�!_...

Alors on fit de la musique.--La Reine chantait et chantait aussi mal


qu'elle jouait; mais elle �tait bonne musicienne, et la chose allait
encore mieux qu'� la com�die; on faisait donc de la musique, et cela
lui fut utile le jour o�, voulant parler � M. de Fersen un langage
plus clair que celui des yeux, elle chanta ce bel air de Didon: _Ah!
que je fus bien inspir�e quand je vous re�us dans ma cour!_

Cependant je ne crois pas que cette affection ait �t� autre chose
qu'une tr�s-vive coquetterie de coeur. La Reine fut si s�rieusement
occup�e � l'�poque o� elle est accus�e de cette liaison avec M. de
Fersen, qu'il n'est pas croyable qu'elle ait eu de longues heures �
consacrer � l'amour... Comment aimer avec l'existence infernale que
cette malheureuse princesse subissait alors.

Le fait r�el de cette soci�t� intime, c'est qu'il y avait � cette


�poque un rel�chement de moeurs tr�s-fortement excit� par le si�cle
lui-m�me... Je ne crois pas qu'une jeune et agr�able femme comme
madame de B....n, par exemple, p�t r�sister longtemps � une s�duction,
� laquelle concourent tous ceux qui l'entourent, et que mettent en
pratique des hommes comme le baron de B�senval, le vicomte de S�gur,
le marquis de Vaudreuil, et des femmes comme la comtesse Diane de
Polignac et quelques autres.--M. de D...... n'�tait pas un homme
corrompu, et cependant il a agi avec madame de B....n comme un homme
digne de faire l'original de Valmont. Mais alors, cela paraissait tout
simple.

La cour de France avait, au reste, une telle r�putation d�s la seconde


ann�e du r�gne de Louis XVI, qu'on vit les arts eux-m�mes en proclamer
la turpitude... Le cabinet du Roi ordonna la grande et belle gravure
du sacre. Jamais on ne vit une plus belle gravure! l'ex�cution en est
d'un fini accompli, le burin en est presque aussi pur que celui de M.
Godefroy dans la bataille d'Austerlitz. Je fais l� un singulier
rapprochement, quant au sujet...

On voit dans cette gravure du sacre le Roi, la Reine et la famille


royale, les grands de l'�tat, au moment le plus int�ressant du
sacre... O� croirait-on que l'auteur a plac� le tableau des vices de
la Cour? sur les vitraux de la m�tropole de Reims, grav�s dans le haut
de l'estampe!...

Quant � madame de Polignac, dont la douceur et la bont� sont bien plus


r�ellement le portrait que le caract�re ambitieux qu'on lui pr�te,
elle avait une liaison qui �tait avou�e, comme cela �tait assez
g�n�ralement. M. le marquis de Vaudreuil �tait son amant, et cela sans
que M. de Polignac songe�t � s'en f�cher.--Il �tait convenu que madame
de Polignac _avait_ M. de Vaudreuil; cela suffisait pour que la femme
qui engageait madame la duchesse de Polignac � souper engage�t aussi
M. de Vaudreuil:--elle aurait failli � la politesse et au bon go�t
sans cette attention, et aucune femme du grand monde n'y aurait
manqu�...

Lorsque mademoiselle de P......c fut mari�e, elle devint l'un des plus
charmants ornements du salon de sa m�re: elle �tait jeune et
charmante; mais elle avait �t� � une �cole bien scabreuse pour une
jeune fille. Il y avait d'ailleurs si peu de charme dans la personne
de M. de G....., qu'en v�rit� sa femme �tait excusable d'�tre en
contravention avec son propre serment. Archambaud de P....... �tait
alors l'homme le plus charmant de la cour de France; il �tait jeune,
�l�gant, riche[132], et surtout � la mode, par une foule de succ�s et
d'aventures qui devaient �blouir une jeune femme entrant dans le monde
et encore sous le prestige de ce que peut sa vertu sacrifi�e et
l'abandon de ses devoirs. Madame de G..... aima donc Archambaud, et M.
de G..... fut oubli�. Archambaud fut pendant longtemps sous le charme
d'un sentiment plus tendre que ce qu'il avait ressenti jusqu'alors;
pour ne pas compromettre madame de G....., il prenait toutes les
mesures pour cacher leur commerce. Mais soit que le temps lui inspir�t
enfin moins de sollicitude, une nuit, comme il sautait par une des
fen�tres de l'appartement de madame de G....., il tomba au milieu
d'une patrouille de gardes-du-corps. L'officier qui la commandait le
reconnut � l'instant; mais, malgr� ses instances, il ne put s'emp�cher
de l'arr�ter et de le conduire � l'officier sup�rieur, qui commandait
cette m�me nuit dans le ch�teau. Il se trouva que cet officier �tait
des amis du comte de P.......; il le re�ut bien et lui dit en riant
qu'il croirait tout ce qu'il lui voudrait dire. Archambaud, le voyant
en si bon train de cr�dulit�, lui dit qu'il avait eu une fantaisie
pour une femme-de-chambre de madame de G...... L'officier sup�rieur,
qui �tait M. d'Agout, neveu du vieux lieutenant des gardes-du-corps,
se mit � rire de bon coeur et f�licita M. de P....... sur sa bonne
fortune, mais ne crut pas un mot de ce qu'Archambaud lui avait dit.
[Note 132: Par son mariage avec mademoiselle de Villevieille.]

�S'il m'avait demand� ma parole, dit M. d'Agout, je lui aurais gard�


le secret; mais il veut m'attraper, et je ne suis tenu � rien.�

Il y parut bient�t. Deux jours n'�taient pas �coul�s, qu'il circula


dans Paris une chanson dont le refrain si connu depuis �tait:

Sautez par la crois�e, etc.

C'est pour cette circonstance qu'elle fut faite. On voit que le salon
de madame de Polignac donnait naissance � des vers d'une facture bien
oppos�e!...

La famille de Polignac n'�tait pas aim�e avant la R�volution; mais


cette aversion augmenta encore, lorsque M. de Calonne eut publi� son
livre, dans lequel, en voulant dire le contraire, il parle de tout ce
que la famille Polignac a co�t� � la France. Ce total est �norme. � la
publication de cet ouvrage, la rage fut � son comble. La Reine, voyant
elle-m�me combien elle �tait peu puissante pour prot�ger sa favorite,
lui demanda, comme une preuve de son attachement pour elle, de quitter
la France, et d'aller chercher la paix dans une terre �trang�re. La
famille tout enti�re quitta Paris et traversa le royaume au milieu des
cris d'extermination sur la famille favorite, qui fuyait avec les
Vaudreuil, comme eux d�sign�s � la haine de la nation. Fugitifs,
proscrits, ils ne parvinrent aux fronti�res qu'en maudissant
quelquefois les Polignac et les Vaudreuil avec le peuple assembl� sur
les places publiques!... Enfin, cette femme trop lou�e et trop accus�e
parvint � sortir de France, et alla demander � Vienne un asile au
neveu de la souveraine dont elle �tait l'amie, et qui l'aimait au
point de dire lorsqu'elle �tait avec elle:

_Je ne suis plus la Reine, je suis moi._

Madame de Polignac, d�j� fort souffrante � son arriv�e � Vienne,


mourut � la fin de 93, en apprenant la mort de la Reine. Elle avait
alors quarante-quatre ans! Son mari passa en Russie, o� il obtint des
terres en Ukraine de l'imp�ratrice Catherine.

Je r�sumerai ce que j'ai dit sur le salon de madame de Polignac ou


plut�t sur celui de la Reine, en faisant remarquer que tout ce qui fut
fait, soit par l'imprudence de la Reine ou les conseils de la Reine,
fut funeste � la France par l'action tr�s-imm�diate qu'eut cette
conduite sur le reste de la nation, en laissant �crouler le vieil
�difice de l'ancienne soci�t� fran�aise et cette forme de _salon_ qui,
jusque-l�, avait servi de mod�le � l'Europe enti�re. La Reine crut
punir une noblesse insolente, et elle porta un coup irr�parable �
cette m�me noblesse, v�ritable soutien du tr�ne;... elle inspira le
d�sir de l'imiter, parce qu'une souveraine jeune et belle est toujours
un mod�le � suivre pour la foule et les masses; la magnificence des
�quipages, la somptuosit� des ameublements, le grand nombre des
valets, toute cette richesse �l�gante qui nous donnait le pas sur tous
les peuples de l'Europe, tout ce qui marquait les rangs de la soci�t�
et que Marie-Antoinette elle-m�me d�truisit, toutes ces fautes sont �
lui reprocher, parce que de la r�union de tout ce que je viens de
rappeler d�pend l'ensemble de la soci�t�. Elle fut la premi�re �
proscrire les �toffes co�teuses de Lyon et � porter du _linon_ et de
la mousseline; chez elle ce tort �tait grave: elle �tait Reine, et
l'exemple d'un luxe bien entendu �tait un devoir; elle fit d�serter la
cour de Versailles � toute la vieille noblesse, scandalis�e de voir si
peu de grandeur dans la repr�sentation royale; Versailles n'�tait
quelquefois habit� que par la famille royale et le service des
princesses et des princes... Versailles ainsi abandonn�, Paris devint
plus habit�; ses salons se remplirent; celui de madame de Coigny,
dont je parlerai tout � l'heure, devint comme le centre de
l'opposition contre la Reine; elle-m�me se mit � la t�te de cette
opposition qui ne trouva que trop d'imitateurs. Les grands voyages
�tant abandonn�s, ce moyen de rallier la noblesse m�contente vint
aussi � manquer au Roi. Enfin, l'achat de Saint-Cloud acheva de tout
d�truire... Marie-Antoinette crut qu'en ayant un ch�teau royal _� elle
seule_, elle imprimerait plus d'affection! Quelle illusion! Une Reine
ne doit pas chercher � aller au-devant des courtisans, ils doivent
solliciter la faveur d'�tre admis aupr�s d'elle. Sans doute on criait:
_vive la Reine!_ mais M. Lenoir savait seul ce qu'il en co�tait � la
police, pour que ce cri rempla��t celui des Parisiens, qui ne
cessaient de crier tout le long du chemin: �Nous allons � Saint-Cloud
voir les eaux et l'Autrichienne!...

SALON DE Mgr DE BEAUMONT,

ARCHEV�QUE DE PARIS.

Louis XVI avait re�u une �ducation toute religieuse, et les M�moires
de son p�re contribu�rent � �tablir dans son �me une foi solide plus
qu'�clair�e, qu'il retrouva au jour du malheur et qui fut sa plus
grande, si m�me elle ne fut sa seule consolation.

Mais � l'�poque o� M. Turgot et M. de Malesherbes occup�rent le


minist�re et entour�rent le Roi, il fut tout-�-fait domin� par le
sp�cieux de leurs raisonnements et comprit surtout ce que la
philosophie saine et bien raisonn�e jetait de clart� sur une foule de
sujets devenus obscurs par la volont� m�me de ceux dont le devoir
�tait de les expliquer. Dans l'�quit� de son �me, et il en avait
beaucoup, Louis XVI fut irrit� de cette morale scolastique unie � une
morale d�bauch�e, et il le fut surtout de trouver ces d�fauts et m�me
ces vices dans le haut clerg� de France.

Cependant les circonstances �taient graves pour ce m�me clerg�, qui


semblait braver ses adversaires et leur r�pondre par de nouvelles
fautes. Ce fut alors que M. Turgot arriva au pouvoir minist�riel:
c'�tait un homme int�gre, nourri des plus purs principes de la
philosophie �clair�e, et l'homme philanthrope par conscience et par
go�t, mais sans aucune douceur dans ses opinions, et voulant arracher
par la violence plut�t que de ne pas obtenir ce qu'il avait une fois
demand�.

Ami de Voltaire, de d'Alembert, de Condorcet, on peut, d'apr�s les


opinions bien connues de ces hommes c�l�bres, juger de la nature des
siennes; il n'�tait pas irr�ligieux, mais il rejetait les choses
douteuses et surtout n'admettait pas la puissance dans le clerg�: il
voulait _des pr�tres_ et pas de clerg�[133].

[Note 133: Telle �tait aussi la volont� de Napol�on.]


Le premier acte qu'il fit, pour constater l'�tat de guerre qu'il
commen�ait lui-m�me, fut ce qu'il voulait faire faire au Roi lors de
son sacre. Il voulait changer la formule du serment que les rois de
France pr�taient en recevant l'huile sainte. Une phrase surtout le
choquait, c'�tait celle qui parlait de l'_extermination des
h�r�tiques_; le serment de ne jamais pardonner aux duellistes, serment
illusoire d'ailleurs, parut encore absurde � M. Turgot: il voulait que
le Roi y substitu�t celui de tout faire pour d�truire le duel.--En
tout, M. Turgot trouvait le serment pr�t� par le Roi beaucoup trop
favorable au clerg� et sans dignit� pour le Roi.--Il voulait bien
autre chose: il voulait que Louis XVI se f�t sacrer � Paris, d'abord
par �conomie puis, pour d�truire la d�votion locale attach�e aux
lieux, affaiblir de grands souvenirs non pas historiques, mais qui
passaient pour tels et agissaient puissamment sans aucun r�sultat
utile. C'est ainsi que le bapt�me de Clovis et la fable de la sainte
ampoule apport�e par une colombe directement du ciel �taient d�j�
attaqu�s par les critiques. Turgot voulait aller au-devant et se
conduire avec une raison �clair�e, ainsi qu'elle devait luire au
dix-huiti�me si�cle.

Au premier bruit de ces �tranges innovations, le clerg� jeta les hauts


cris. Faire sacrer le Roi � Paris!... _cela s'�tait-il jamais
vu!!!_... On pouvait leur r�pondre qu'il y a commencement � tout. Mais
le Roi, effray� des cris de rage qui retentissaient autour de lui et
surmontaient le bruit de son enclume, le Roi d�cida que le sacre se
ferait � Reims; cela engloutissait plusieurs millions au moment o� le
tr�sor �tait vide... mais on n'en �tait pas � compter le nombre des
fautes non plus que leur gravit�.

Rien n'est plus remarquable que la conduite du clerg� non-seulement �


cette �poque, mais dans les ann�es qui suivirent. La masse du clerg�
�tait timide et surtout inqui�te sur les �v�nements; elle pr�voyait
justement que si la monarchie tombait, le clerg� tombait avec elle. Si
la monarchie, au contraire, triomphait dans ses d�m�l�s avec la
philosophie, le clerg� conservait ses b�n�fices, ses �v�ch�s, ses
for�ts, ses immenses possessions, ses titres chevaleresques presque
identifi�s � ses crosses, ses mitres, ses clochers et ses cath�drales;
il conservait son rang dans l'�tat, dont il �tait, depuis Clovis, une
partie _constituante_ et constitutive; il conservait dans les �tats
g�n�raux des provinces son autorit� individuelle et _indivisible_,
sans laquelle aucun autre ordre ne pouvait statuer. Il �tait en
apparence le conservateur des moeurs publiques, la r�gle de la
doctrine, de la croyance la plus suivie et �tablie dans l'�tat.
Successeur imm�diat des druides, il avait h�rit� non-seulement de
leurs temples et de leurs autels, mais aussi de la croyance aveugle
des peuples. C'�tait devant ses livres liturgiques que Clovis et les
Francs, que les conqu�rants des Gaules avaient courb� leur t�te et
d�pos� leur fram�e... Aussi le roi de France �tait-il nomm� dans les
actes et les trait�s le roi _tr�s-chr�tien_.--Partout dans ses
souvenirs le clerg� de France avait de hauts motifs d'orgueil et en
m�me temps d'inqui�tude, comme ceux qui poss�dent beaucoup et
craignent de perdre.

C'est dans de pareils esprits que la philosophie jeta de vives


alarmes, � la premi�re parole que firent entendre ses sectaires.
Cependant il s'�leva du sein de ce m�me clerg� une minorit�
philosophique ou politique, comme on voudra l'entendre, qui causa le
plus grand �tonnement, et M. Turgot devint tout naturellement le chef
de cette phalange h�r�tique.

Comme la haute soci�t� de Paris prit parti dans les disputes des
�v�ques, je vais en parler pour que chaque ressort qui faisait mouvoir
cette grande machine soit familier � celui qui suit l'histoire de
cette m�me soci�t� � la fois d�vote, dissolue, folle et s�rieuse.

Le parti des �v�ques politiques, connus sous le nom de _pr�lats


administrateurs_, avouait hautement sa partialit� en faveur de M.
Turgot et de M. de Malesherbes. Ce parti �tait compos� d'hommes
tr�s-forts. C'�tait d'abord M. de Dillon, archev�que de Narbonne,
pr�sident-_n�_ des �tats du Languedoc, homme de g�nie et d'un esprit
d'une vaste capacit�, mais paresseux et de cette nonchalance coupable
qui n'est pas excusable lorsque l'esprit montre qu'il peut �tre actif
pour le plaisir. L'archev�que de Narbonne a fait du bien cependant �
son dioc�se[134], mais il ne s'occupait que de ses plaisirs, chassait
une partie de l'ann�e, et ressemblait au _Damp abb�_ de _Petit Jehan
de Saintr�_. Je ne sais pas s'il avait des rendez-vous avec une dame
des Belles-Cousines, mais je sais que l'archev�que faisait un
chamaillis de d�sesp�r� dans ses bois. Pendant qu'il menait ainsi
joyeuse vie, il s'avisa un jour de trouver mauvais que les cur�s
prissent la m�me distraction que lui: il d�fendit la chasse � ses
cur�s dans un mandement tr�s-s�v�re. Un jeune cur�, qui rencontrait
tous les jours son archev�que sonnant _tayaut_, ne fit que rire du
mandement, et continua sa chasse; il fut pris en faute par un garde de
l'archev�que. Monseigneur fit suspendre le cur�, qui fut s�v�rement
r�primand�, et pour punition envoy� dans la Haute-Provence, dans un
village presque perdu au milieu d'un pays d�sert.

[Note 134: Il a fait beaucoup de bien au Languedoc, ma patrie; le


commerce et les routes �taient l'objet de ses soins. Il fit du bien...
mais il pouvait bien plus!]

Le cur� r�clama; il avait quelque protection � la Cour; l'affaire vint


aux oreilles du Roi: il n'approuvait pas la chasse pour un
eccl�siastique, mais il �tait �quitable; et M. de Dillon, punissant
une chose qu'il se permettait, lui semblait injuste.

--Monsieur l'archev�que, lui dit un jour Louis XVI, vous aimez


beaucoup la chasse?

--Oui, Sire.

--Je le con�ois, et moi aussi. Mais vos cur�s l'aiment �galement


beaucoup..... Pourquoi donc la leur d�fendez-vous, puisque vous vous
la permettez? vous avez tort comme eux.

--Par une raison tr�s-simple, Sire, r�pondit froidement l'archev�que:


c'est que mes vices viennent de ma race, et que les vices de mes cur�s
sont d'eux-m�mes.

� c�t� de M. de Dillon on remarquait l'archev�que d'Aix, M. de


Boisgelin; avec moins de sup�riorit� que l'archev�que de Narbonne, M.
de Boisgelin �tait un homme remarquable: la Provence a conserv� un bon
souvenir de son administration.

M. de la Luzerne, �v�que de Langres et pair eccl�siastique, �tait un


homme sup�rieur: ancien grand-vicaire de M. de Dillon, il �tait en
m�me temps son �l�ve. M. de Cic�, archev�que de Bordeaux; M. de
Colbert, �v�que de Rhodez, une foule d'autres pr�lats, avaient, comme
M. l'archev�que de Narbonne, l'esprit � la mode, l'esprit r�formateur
et suivait surtout la banni�re du cardinal de Lom�nie, alors
archev�que de Toulouse: il �tait habile, mais inf�rieur � M.
l'archev�que de Narbonne.

Cette faction, comme on peut le penser, �tait d�test�e du parti


contraire, qui �tait la majorit�, et, s'il faut le dire, la majorit�
respectable du clerg� de France. Il y avait sans doute beaucoup
d'esprit dans tous ces hommes que je viens de nommer; mais quand on
n'a pas l'esprit de son �tat, on est � c�t� de la nullit�. La masse du
clerg� tonnait contre les r�fractaires, et M. Turgot surtout �tait
d�sign� comme indigne du nom de chr�tien: � la t�te de ces pr�tres
exalt�s �tait Christophe de Beaumont, archev�que de Paris. C'�tait un
homme s�v�re, pieux et vertueux, mais trop rigide peut-�tre, et ne
sachant pas ramener la brebis qui s'�loignait du bercail... Ce parti
de _z�l�s presque fanatiques_ n'avait de relation avec le Gouvernement
que pour lui opposer les saints canons, les saints p�res de
l'�glise... Louis XIII, Louis XIV et Louis XV avaient eu une grande
v�n�ration pour les d�cisions de l'archev�que de Paris, lorsqu'il
parlait au nom des p�res de l'�glise, et ils l'avaient prouv� en
ordonnant les superbes �ditions des Conciles et des P�res de l'�glise,
sorties des presses du Louvre.

Mais sous Louis XVI, le pouvoir avait chang� de main: il n'�tait plus
dans celle de la masse du clerg�, et voil� pourquoi la majorit� �tait
si craintive et la minorit� si audacieuse...

L'archev�que de Paris �tait un soir chez lui, plus inquiet que jamais
sur les maux dont l'�glise allait �tre accabl�e, lorsqu'on lui annon�a
un homme dont le nom le fit tressaillir de joie: c'�tait M. de
Pompignan[135], le fr�re de Lefranc de Pompignan, pr�lat de moeurs
simples et pures, un homme tout en Dieu, et de ces �tres comme il en
donne trop peu � la soci�t�. M. de Pompignan �tait v�n�r� du parti
religieux, qui reconnaissait en lui un homme du plus rare m�rite, et
le parti philosophique ne pouvait lui refuser cette estime forc�e que
la vertu impose m�me au vice. Il avait de l'esprit; et lorsque M. de
Voltaire a lanc� sur lui les traits de son amer sarcasme, il a montr�
seulement que son jugement �tait obscurci par la haine qu'il portait
au po�te, fr�re du pr�lat.

[Note 135: M. de Pompignan, archev�que de Vienne en Dauphin�, et


pr�sident des trois ordres en 1789, � l'�poque orageuse de leur
r�union.]

Au moment o� M. de Pompignan entrait chez l'archev�que de Paris,


celui-ci revenait de l'�glise, o� il avait �t� dire le salut,
quoiqu'il f�t souffrant et m�me assez s�rieusement malade. M. de
Pompignan lui en fit des reproches.

--H�las! dit l'archev�que, ne faut-il pas s'incliner devant Dieu pour


en obtenir un regard de piti�?... La France est marqu�e du sceau de sa
col�re, monsieur!... et je le vois avec larmes!...

--Prions-le, dit l'�v�que avec �motion... Jamais nous n'e�mes autant


besoin de sa mis�ricorde.

--Savez-vous quelque nouvelle f�cheuse? s'�cria l'archev�que, en


s'�lan�ant vers le pr�lat, avec une agitation qui �tait loin de ses
habitudes s�rieuses et de l'expression de sa physionomie: car ses
traits semblaient taill�s dans du marbre, si ce n'�tait son regard qui
devenait flamboyant lorsqu'il croyait avoir � punir une faute grave,
comme d�lit religieux: aussi n'avait-il rien d'apostolique ni dans la
pens�e ni dans la parole.

--Que savez-vous, encore une fois? s'�cria-t-il en voyant que M. de


Pompignan ne lui r�pondait pas... R�pondez-moi, monsieur,
r�pondez-moi!

--C'est que je vais vous apprendre une nouvelle p�nible!...

Tous les pr�lats qui composaient la cour de l'archev�que se


rapproch�rent de M. de Pompignan; le silence le plus profond r�gnait
dans le vaste salon de l'archev�ch�, et tous les yeux �taient fix�s
sur M. de Pompignan.

--Parlez, M. l'�v�que, parlez, dit monseigneur de Beaumont... s'il


faut courber la t�te nous la courberons et la couvrirons de cendre...
pourtant cette temp�te est rude!... mais Dieu nous accordera la force
de surmonter les maux qui nous accablent, ou la r�signation pour les
supporter.

--Eh! comment esp�rer une tr�ve � nos maux, lorsque c'est dans son
sein que l'�glise compte ses ennemis!

--Que voulez-vous dire?

--H�las! une triste v�rit�... L'archev�que de Narbonne a fait, il y a


peu de mois, un _m�moire �conomique_ dans toute la force de l'esprit
de la secte philosophique; ce m�moire, dont je connais plusieurs
parties, est fait avec beaucoup d'art et de talent... mais il ne
voulait pas le faire imprimer alors.... Depuis il s'y est d�cid�, et
quelles sont les presses qui ont servi? Celles de l'imprimerie
royale[136]!

[Note 136: Exact.]

Un profond g�missement sortit de la poitrine de l'archev�que.

--Et lorsque j'ai sollicit� la r�impression des oeuvres de saint


Augustin et de saint Thomas, on m'a refus�!... dit M. de Beaumont,
accabl� par une peine d'autant plus vive, que le pr�tre et l'homme
souffraient en m�me temps...

--Et le jour o� je portai la demande de Monseigneur, dit l'abb� de


Peluze, l'un des secr�taires de l'archev�que, je trouvai le directeur
de l'imprimerie royale occup� � donner des ordres pour la mise en
pages d'un ouvrage sur l'astronomie, d'un jeune homme nomm� Lalande...
qu'on dit malheureusement imbu des plus funestes doctrines.

--Oui, voil� les nouveaux dieux!... � mon Sauveur, quelle faute a donc
commis votre peuple pour que vous l'abandonniez ainsi?...

Et l'archev�que, s'inclinant, parut prier et pria en effet avec


ferveur.

--Les choses ne peuvent demeurer en cet �tat, dit enfin M. de


Pompignan. Le Roi est bon, il est vertueux, il ne peut applaudir � la
ruine de son royaume! Car, enfin, c'est � notre ruine que nous
courrons par ces coupables voies!

--Mais pourquoi ne pas faire une adresse au Roi? dit M. de Boyer... Il


faudrait alors qu'il r�pond�t, et la parole d'un roi n'est jamais
indiff�rente.

Ce M. de Boyer avait �t� un moment � la feuille des b�n�fices; il y


avait �t� plac� par le cardinal de Fleury. M. de Boyer �tait �v�que de
je ne sais plus bien quel dioc�se...; il �tait ignorant, fanatique,
et pourtant bon et bienfaisant, juste, enfin un homme en Dieu. Le
cardinal de Fleury l'avait plac� aux b�n�fices pour composer l'�glise
gallicane; mais il n'y avait pas �t� assez longtemps, et cette m�me
majorit� devait son existence � M. de Jarente, d'abord �v�que de
Digne, puis �v�que d'Orl�ans. Pr�lat sans morale et sans moeurs...
toujours vendu au pouvoir et l'homme le plus d�bauch� de France, plac�
par M. de Choiseul � la feuille des b�n�fices, il fit par son ordre
des nominations contraires � celles de M. de Boyer.

--Oui, continua M. de Boyer, pourquoi ne pas pr�senter des


remontrances au Roi? Voici pr�cis�ment l'assembl�e g�n�rale du clerg�,
c'est le moment.

--Il a raison, dit tout bas l'archev�que � M. de Pompignan, mais qui


d�signerons-nous?...

--Surtout pour soutenir les objections qui seront faites par les deux
ministres aujourd'hui en faveur, dit M. de Boyer. Deux ath�es comme M.
Turgot et M. de Malesherbes!... Oh! mon Dieu!...

L'archev�que leva les yeux et les mains au ciel...--Mais comment


composer notre d�putation? il ne faut pas d�plaire non plus dans cette
cour si facile � bl�mer, lorsqu'elle-m�me est sous la censure!...
Monsieur l'�v�que, quel nom d�signeriez-vous?

M. de Pompignan leva les yeux sur M. de Beaumont, avec une expression


si sublime de simplicit�, et en m�me temps de d�vouement, que tout ce
qui �tait dans l'appartement fut touch�.

--Monseigneur, dit-il � l'archev�que, je suis pr�t � porter la parole


de v�rit� au pied du tr�ne. Dieu m'accordera la gr�ce de toucher le
coeur de notre monarque... ne tient-il pas celui des rois dans sa
main?...

--Ah! vous �tes un v�ritable ap�tre! dit l'archev�que... Dieu vous


doit son assistance!...

--Je suis un pr�tre suivant la route de son devoir, r�pondit M. de


Pompignan... Mais qui me donnerez-vous pour adjoint dans cette
d�marche difficile?

--Pourquoi pas notre jeune promoteur[137]? dit M. de Boyer.

[Note 137: Mon oncle, l'abb� de Comn�ne, grand-vicaire de l'archev�que


de Bourges, �tait ce m�me soir chez M. de Beaumont, o� il allait
souvent.]

--L'abb� de P.......... _L'abb� couleur de rose!_ reprit avec un ton


d'aigreur M. de Beaumont...
--C'est un jeune homme d'un esprit bien remarquable, ne vous y trompez
pas, dit M. de Pompignan... Je crois que nous pourrions le prendre
comme bon auxiliaire... Quant � celui qui doit pr�sider notre
d�putation... je crois qu'il faudrait un rang plus �lev� que le mien
dans l'�glise...

Les diff�rents noms de ceux qui alors se trouvaient r�unis dans Paris
pour cette assembl�e g�n�rale du clerg�, furent pass�s en revue par
tous les pr�lats qui composaient la soci�t� de M. de Beaumont... Aucun
ne paraissait convenir... on pr�sentait et puis on retirait; on �tait
loin de s'attendre � celui qui porterait la parole au Roi.

J'ai d�j� dit que M. de Pompignan �tait non-seulement ch�ri de la


partie bien pensante du clerg�, mais qu'il �tait aussi estim� de la
minorit� philosophique; l'assembl�e du clerg� le nomma donc avec
empressement et lui adjoignit l'abb� de P......d, depuis M. de
T.........: il �tait alors connu pour un homme d'esprit, f�cond en
ressources... pr�voyant sans sagesse, et avant tout ami des plaisirs
et du monde... Il fut nomm� avec M. de Pompignan; mais le plus
curieux, c'est que le pr�sident de la d�putation fut le pr�sident du
bureau de la religion... l'archev�que de Toulouse, monseigneur de
Lom�nie! lui, l'homme le plus ath�e de cette assembl�e du clerg�, qui
d�j� renfermait dans son sein des t�tes � fortes croyances, qui
mettaient tout en doute!... mais il sentait le besoin d'une religion
au milieu de son pyrrhonisme, et il le disait comme pouss� par une
puissance plus forte que l'enfer.

La Cour nomma pour ses commissaires M. Turgot et M. de Malesherbes...


Ainsi la philosophie �tait d�nonc�e � la nation par ses disciples et
ses protecteurs... Comment M. de Malesherbes et M. de Lom�nie se
sont-ils abord�s?... l'archev�que de Toulouse!... ami et confident de
M. Turgot pour tous ses plans et pour ce qu'il voulait amener de
nouveau dans cette m�me �glise gallicane, dont les pr�lats se
s�paraient comme jadis, lorsque commen�a la funeste scission qui
d�chira l'�glise et en fit deux parts devant le Seigneur... Sans doute
M. de Malesherbes et l'archev�que de Toulouse d�rent sourire comme les
augures de Rome quand ils se rencontraient. L'abb� de P....... �tait
bien jeune � cette �poque: il avait � peine vingt et un ans. Il
fallait donc qu'on le conn�t d�j� pour un homme de haute capacit� pour
qu'il f�t choisi par l'assembl�e g�n�rale du clerg� de France. L'abb�
Maury, qui ne l'aimait pas, m'en parlait avec un sentiment profond qui
ressemblait � de la haine, toutefois en lui reconnaissant bien de
l'esprit[138].

[Note 138: Surtout de l'esprit.]

Mais la partie �trange de cette affaire fut le rapport de monseigneur


l'archev�que de Toulouse, qui, en sa qualit� de pr�sident du bureau de
la religion � l'assembl�e g�n�rale, fut charg� de cette besogne: il
dit que jusqu'� pr�sent le Roi avait �t� sourd aux _repr�sentations_
qui lui avaient �t� adress�es; il rappela celles faites en 1750,
premi�re �poque o� l'influence philosophique avait frapp� sur l'esprit
public et avait commenc� ses ravages, en 1760, 1770, 1772. Enfin,
concluait-il, _le clerg� n'a jamais �t� �cout�!... il faut former des
soci�t�s d'�crivains pour d�fendre la religion... Les ennemis du
christianisme se r�unissent pour en saper les fondements: pourquoi ne
pas r�unir des savants pour le d�fendre par leur g�nie?_...
[Note 139: Propres paroles de M. de Lom�nie.]

M. l'archev�que de Toulouse proposait encore un rem�de: il proposait


de publier un avertissement � la France pour lui dire que sa croyance
�tait menac�e. Il citait un ouvrage de M. de Pompignan et proclamait
hautement la n�cessit� que le Roi voulut enfin entendre le cri de
l'�glise afflig�e.

M. de Lom�nie! et c'�tait lui qui parlait, qui osait parler ainsi!...


lui dont la vie presque dissolue, non-seulement comme pr�lat, mais
comme homme du monde, �tait signal�e � la plus dure remontrance;
c'�tait lui qui osait �lever la voix en faveur de l'�glise
souffrante!... C'�tait une injure... il faut demeurer dans
l'imp�nitence et ne pas articuler des paroles religieuses quand
l'impi�t� est au coeur.

Enfin, le 24 septembre 1775, l'archev�que de Toulouse, l'abb� de


P....... et M. de Pompignan, munis des pleins pouvoirs de l'assembl�e
du clerg�, se rendirent tous trois � Versailles pour pr�senter au Roi
les supplications du clerg� de France.

Voici quelques parties des remontrances d�pos�es aux pieds du Roi...:


c'est M. de Lom�nie qui parle; lui, l'un des chefs les plus ardents de
ce parti philosophique qui �tait signal� dans le royaume comme devant
faire un si grand mal � notre sainte religion... Mais quelle est la
premi�re pens�e qui s'�chappe du coeur de ce clerg� qui se plaint? ce
n'est pas contre les philosophes qu'elle est dirig�e... non, c'est
contre les protestants... C'est toujours ce m�me esprit d'intol�rance
qui fit r�voquer l'�dit de Nantes...

�Votre Majest�, disait la d�putation, verra dans le m�moire que nous


avons l'honneur de lui pr�senter, que les ministres de la religion
_pr�tendue_ r�form�e �l�vent des autels, construisent des temples,
forment des �tablissements... OSENT ENFIN ADMINISTRER LE BAPT�ME et
faire la c�ne!... etc., etc.

�L'autre partie de nos remontrances pr�sente un danger bien plus grand


encore: c'est l'incr�dulit�[140], qui envahit toutes les classes et
toutes les conditions; L'ESPRIT D'IND�PENDANCE QU'ELLE INSPIRE, SA
FATALE INFLUENCE SUR LES MOEURS, ET LEUR D�PRAVATION QUI EN EST LA
TERRIBLE CONS�QUENCE, ONT QUELQUE CHOSE D'ALARMANT!... et comment les
fondements de l'autorit� ne crouleraient-ils pas avec ceux de la
religion? elle seule place le tr�ne des Rois dans le lieu le plus s�r,
le plus inaccessible, DANS LA CONSCIENCE, o� Dieu a le sien.

[Note 140: En effet, M. l'abb� de Brienne devait en conna�tre quelque


chose; il avait soutenu le _mat�rialisme pur_ �tant en Sorbonne avec
l'abb� de Pradt... Plus tard, M. l'archev�que de Toulouse pratiqua la
m�me croyance, et le dernier acte de sa vie, qu'il termina par un
suicide, prouve que l'incr�dule n'�tait pas converti.]

�Ce n'est plus � l'ombre du myst�re que l'incr�dulit� r�pand ses


syst�mes; la malheureuse f�condit� des auteurs est encourag�e par la
facilit� du d�bit de leurs ouvrages... On les annonce dans les
catalogues, on les �tale dans les ventes publiques, on les porte dans
les maisons des particuliers... on les expose dans le vestibule des
maisons des grands et jusque dans l'enceinte de cet auguste palais, o�
Votre Majest� re�oit nos hommages et m�dite d'�loigner de ses �tats
toute esp�ce de d�sordre... etc.
�... Les sources les plus pures sont corrompues, Sire; la jeunesse,
cette portion int�ressante de vos sujets, donnera dans quelques ann�es
� la soci�t� des ma�tres, des p�res, des magistrats, des agents de
toute nature qui auront contract� par une longue habitude le langage
et les principes de l'irr�ligion[141]...

[Note 141: Il est curieux de voir avec quelle mesure l'archev�que de


Toulouse parle du clerg�! Jamais son nom ne se trouve dans le cours de
son tr�s-long discours, et pourtant les _�v�ques philosophes_ �taient
nombreux.]

�Et qui oserait vous r�pondre, Sire, que l'irr�ligion a laiss� intacte
cette premi�re �ducation, dont d�pendra le sort de la g�n�ration
future, et UN JOUR LE SORT DU ROYAUME... _Les projets de l'irr�ligion
sont sans bornes; elle menace tout ce qu'elle n'a pas atteint_[142]...
�tez la religion au peuple, et vous verrez la perversit�, aid�e de la
mis�re, se porter � tous les exc�s;... �tez la religion aux grands, et
vous verrez les passions, soutenues par la puissance, se permettre les
exc�s les plus atroces et les passions les plus viles!...�

[Note 142: Cette phrase porte enti�rement sur M. Turgot, quoique M. de


Lom�nie f�t son disciple. Mais tel est le danger de repousser toute
croyance. Qu'est-ce qu'un ami quand on repousse et m�conna�t Dieu! M.
Turgot �tait alors au minist�re, et M. de Lom�nie voulait y arriver...
Il �tait alors avec la cabale de madame de Marsan et toutes les
d�votes de son parti... Il �tait grand seigneur, d'une antique et
haute noblesse. Il y avait l� bien des motifs de pardon! Enfin, M.
Turgot n'avait aucun appui dans le monde o� il �tait attaqu�; il
n'�tait que vertueux, et ce n'est pas assez, m�me pour faire le bien.]

J'ai �t� assez heureuse pour me procurer ces remontrances: je les ai


donn�es telles qu'elles furent pr�sent�es au Roi par M. l'archev�que
de Toulouse, l'un des hommes les plus ath�es de France; par M. de
T........d, homme de plaisirs, et sans aucune de ces grandes pens�es
qui animent les �mes qui appartiennent � ceux appel�s � sauver des
empires: le seul M. de Pompignan paraissait dans cette d�putation
comme pour dire � la France que son clerg� poss�dait encore des hommes
vertueux... Quant � ses deux coll�gues, ils parlaient peut-�tre de
bonne foi dans ce moment, car ils voyaient que la machine s'en allait
s'�croulant et que les premiers coups port�s � sa base l'avaient �t�
par eux-m�mes!... et puis, M. de T........d, quoique bien jeune
encore, �tait d�j� promoteur du clerg�... il avait des b�n�fices; et
l'archev�que de Toulouse avait, � ce m�me moment, _trois cent mille
livres de rentes de biens du clerg�!_... Le mal qui apparaissait
presque gigantesque d�s les premiers jours leur fit donc une telle
peur, que les plus inqui�tantes paroles furent articul�es par ces
m�mes bouches qui, quelques ann�es avant, pr�chaient l'ath�isme...,
reconnaissaient que le mal �tait grand et voulurent le r�parer, par
suite, au reste, d'une tr�s-passag�re impression; mais ils �prouv�rent
l� une tr�s-grande v�rit�: c'est que rien n'est facile � faire comme
le mal et rien de plus difficile que le bien, _m�me pour r�parer_. Le
mal est une goutte d'eau forte qui corrode et d�vore...; le bien
n'emp�che ni la blessure ni la cicatrice.

�Il est une autre terrible cons�quence de l'incr�dulit�, Sire, c'est


L'ESPRIT D'IND�PENDANCE qu'elle inspire,... etc.

�... Tous les d�sordres se tiennent par la main et se suivent


n�cessairement:... LES FONDEMENTS DES MOEURS ET DE L'AUTORIT� DOIVENT
CROULER AVEC CEUX DE LA RELIGION... Autrefois, on �tait vicieux par
faiblesse: le vice connaissait au moins la honte et le remords;...
aujourd'hui on est vicieux par syst�me.

�Et cependant on pr�che ouvertement contre notre sainte religion.....


D'o� viennent ces principes destructeurs de toute autorit�?�

* * * * *

Maintenant, voici le plus curieux de cette pi�ce si �trange elle-m�me:

�Sire, les rois ont entre les mains un moyen efficace de prot�ger la
religion et la vertu...: c'est l'app�t des r�compenses... Loin de nous
la pens�e d'accr�diter, d'encourager de faux rapports, les soup�ons
inquiets, les d�lations odieuses!... Mais que l'homme irr�ligieux soit
exclu de toutes les faveurs...; que l'homme corrompu soit repouss� des
places et n'ait aucune part � votre estime et � votre confiance; que
les places qui ont le plus d'influence sur les moeurs ne soient plus
confi�es qu'� des hommes dont la conduite sera exempte de tout
bl�me...�

On croit r�ver en lisant une semblable pi�ce! Moi-m�me, j'ai �t�


oblig�e de la relire pour me convaincre que l'archev�que �tait bien le
m�me homme qui professait l'incr�dulit� _voltairienne_ � l'aide des
pr�ceptes bien connus et les plus corrupteurs de Diderot, de l'abb�
Raynal, et de tous ceux qui crurent faire merveille en d�molissant
l'ancienne maison sans avoir une seule pierre � c�t� d'eux pour en
reb�tir une nouvelle... H�las! ils ne pouvaient m�me employer les
d�combres qu'ils avaient faits!... Le sang les avait rougis... La
flamme les avait calcin�s!... Ainsi donc, _bande noire_ form�e avant
le temps, les mauvais pr�dicateurs philosophes firent alors un mal
imm�diat que leur esprit, naturellement sup�rieur, leur fit apercevoir
aussit�t... Alors ils voulurent arr�ter le torrent... mais il n'�tait
plus temps!... les vagues surmontaient la digue... Tout fut bris�...
tout fut englouti... �l�ves et ma�tres!... Quelques-uns surgirent
au-dessus des flots et parvinrent � s'emparer d'une portion d'h�ritage
maudit �chapp�e au feu et au carnage... Est-ce une le�on pour eux?...
est-ce une le�on pour nous?... H�las! l'exp�rience en donne-t-elle
jamais!...

La r�ponse du Roi � ces remontrances fut laconique et assez


remarquable pour en faire mention. Il dit � M. de Lom�nie qu'il
comptait que les �v�ques, par leur sagesse et par leur exemple,
_continueraient_ de contribuer au succ�s de ses soins.

La r�ponse transmise par M. de Malesherbes � M. de Lom�nie, et par M.


de Lom�nie � l'assembl�e du clerg�, ne lui donna aucune satisfaction.
Elle d�lib�ra s�ance tenante des remontrances _it�ratives_ sur l'avis
de son comit�, en repr�sentant au Roi que le mal �tait � son comble,
et que l'h�r�sie surtout faisait de terribles progr�s.--Le Roi
r�pondit cette fois qu'il surveillerait la librairie, et assurait le
clerg� que le bruit qui avait couru de sa _pr�tendue_ protection aux
protestants �tait faux...

Quelques mois apr�s, Louis XVI appelait un protestant au


minist�re!......

Si le clerg� s'�tait trouv� _seul_ en pr�sence, c'est-�-dire si les


deux partis qui le divisaient avaient �t� seulement les combattants,
les effets de cette scission eussent �t� moins sensibles; mais � cette
�poque le clerg� tenait encore bien plus qu'aujourd'hui � la soci�t�
de France, mesdames tantes du Roi, madame Louise la carm�lite,
mademoiselle de Bourbon[143], et puis madame de Marsan, autrefois
gouvernante des enfants de France, dont l'autorit� �tait grande dans
le monde par ses vertus, sa position et ses relations de famille. Sa
soci�t� �tait toute diff�rente du reste de la soci�t� de Versailles:
c'�tait comme une ville �trang�re pour ainsi dire, et pourtant
l'influence �tait positive, puisque les doctrines de cette soci�t�
�taient inculqu�es � des ni�ces, des soeurs et des filles. Les hommes
se moquaient un peu de tout cela; mais telle �tait alors la haute
puissance des liens de famille, que ces m�mes hommes, incr�dules sur
le fond de la querelle, prenaient en main l'int�r�t du parti auquel
ils appartenaient, sans savoir s'ils avaient ou non raison. La Reine
eut ainsi une foule d'ennemis qui s'�leva contre elle, non pas parce
qu'elle paraissait �tre contre le parti anti-philosophique, mais parce
que dans ce parti on comptait madame de Noailles, madame de Coss�,
fille spirituelle d'un spirituel p�re[144], et surtout madame de
Marsan, chef du parti Beaumont, et z�l�e de conviction et de coeur. Ce
parti ensuite recevait une puissance r�elle de la bont� de sa cause
sur beaucoup de points... Le parti philosophique causait en effet des
ravages immenses, et le mal faisait de rapides progr�s. La conviction
�tait �gale des deux c�t�s. D'Alembert, l'abb� Raynal, Mably, M. de
Malesherbes et Turgot, Marmontel, tous ont �t� d'une conviction
profonde lors de cette malheureuse �poque, et tous �crivaient avec des
intentions pures: la seule exaltation en �gara plusieurs d'abord; puis
vinrent des haines concentr�es, inv�t�r�es, des haines de d�vots, des
effets de factions, et nous en avons vu les terribles cons�quences.
Cependant il est positif qu'il y aurait de la mauvaise foi � accuser
la religion ou la philosophie des malheurs de la R�volution; et les
mauvaises actions commises au nom de la religion ou de la philosophie
m�ritent l'animadversion de la post�rit�. Il faut que justice soit
faite � chacun. La conduite des philosophes est une r�ponse � ce qu'on
peut d'ailleurs dire contre eux � cet �gard.

[Note 143: Celle qui est morte en rentrant en France � la


Restauration; elle �tait soeur de monseigneur le duc de Bourbon.]

[Note 144: M. le duc de Nivernais.]

�lie de Beaumont mourut; c'�tait au moment le plus actif des querelles


des deux partis. Aussit�t qu'il eut ses yeux ferm�s, ce fut M. de
Juign�, nomm� archev�que de Paris, qui fut reconnu chef du parti
religieux. Il �tait second� par un homme d'un grand talent, M. de
Beauvais, �v�que de Senez, celui qui parla avec tant de force � Louis
XV, et qui du haut de la chaire de v�rit� tonnait en sa pr�sence
royale contre ses vices et ceux de sa cour. On comptait aussi Dulau,
archev�que d'Arles, remarquable par sa science et sa connaissance des
affaires eccl�siastiques; l'�v�que d'Orange, qui remplissait les
fonctions d'un cur� de campagne, tout grand seigneur qu'il �tait, et
se faisait en m�me temps adorer du peuple et estimer et v�n�rer de ses
�gaux; l'archev�que de Vienne, M. de Pompignan; l'archev�que de Sens,
Mgr le cardinal de Luynes, qui avait les vertus d'un premier chr�tien
et les lumi�res d'un acad�micien; l'�v�que d'Amiens; l'�v�que de
Saint-Pol. J'aurais encore bien des noms � placer dans cette liste,
mais la place me manque, et j'y joindrais les cinquante-huit cur�s de
Paris, sans crainte d'�tre d�mentie par aucun de leurs paroissiens.
M. de Juign� �tait plus doux que M. de Beaumont, et d'abord les
attaques furent en effet moins acerbes de part et d'autre; mais
bient�t les banni�res furent �lev�es. Madame de Marsan, croyant que
son devoir pieux �tait de pr�ter non-seulement son appui comme
protection au parti de l'archev�que de Paris, appuya de tout son
cr�dit les �crivains qui attaqu�rent les philosophes. Il y avait du
courage; madame de Marsan en eut. Toutes les femmes de sa soci�t�,
toutes celles qui avaient une autorit� dans le monde l'employ�rent, et
la guerre fut continu�e avec acharnement.

L'abb� de Vermont �tait accus� par le parti d�vot d'�tre une des
causes principales, sinon la premi�re, de tout ce qui se faisait � la
Cour. Le parti religieux pr�tendait avec raison que les nominations du
clerg�, que la direction de la feuille des b�n�fices �tait une des
causes des malheurs du temps... et la Reine, qui �tait son �l�ve,
�tait accus�e en premier ressort de ces m�mes malheurs.

Une brochure qui parut en ce temps sous le nom de _Lettres d'un


marquis_, et qui sortait �videmment du salon de madame de Marsan et de
M. de Juign�, fit un fracas �pouvantable. Ce pamphlet accusait de la
mani�re la plus virulente M. de Marboeuf, ministre de la feuille des
b�n�fices, et sa coalition avec les archev�ques de Bordeaux, Toulouse
et Aix. Dans ce pamphlet toutes les exactions de M. de Jarente, �v�que
d'Orl�ans et pr�d�cesseur de M. de Marboeuf, furent rappel�es; il y
eut _scandale_ pour faire le bien. Voil� o� conduisent les passions.

�_Que faites-vous des fonds destin�s aux pauvres pr�tres? Vous avez
accord� quarante mille francs � l'�v�que de Grenoble pour r�parer son
palais �piscopal... Quel usage a-t-il fait de cet argent?... Je l'ai
vu, ce palais! Il ressemble au-dehors � une maison de d�bauche... au
spectacle construit r�cemment � Paris sous le nom de_ Redoute
chinoise.... _C'est vous qui avez donn� deux abbayes � cette religieuse
concubine de M. de Brienne, r�fugi�e dans son palais de Paris pendant
son minist�re, et qui vendait les gr�ces!... On pr�tend, il est vrai,
que vous ne faites pas ce que vous voulez, et que l'abb� de Vermont
vous dirige et vous domine... Alors, je vous dirai comme l'�vangile:_

�Si votre oeil vous scandalise, arrachez-le.� _Mais les pr�lats ne


croient plus!...�_

Remarquez que c'est ici le clerg� qui parle au clerg�!...

M. de Juign�, au d�sespoir de ce qu'il voyait et des maux qu'il


pr�voyait, agit admirablement dans ce temps malheureux et en v�ritable
ap�tre, comme l'aurait fait un premier p�re de l'�glise, seulement
avec moins de moyens, surtout r�pressifs. M. de Beaumont �tait bien
violent; mais il valait encore mieux que trop de douceur... En quoi
que ce soit, les larmes ne rem�dient � rien.

La d�pravation du clerg� �tait ensuite un des motifs les plus


terribles comme sujets d'attaque... L'archev�que de Toulouse, celui de
Narbonne, mais surtout l'�v�que de Strasbourg, monseigneur le prince
de Rohan, grand-aum�nier de France... Ce qui arriva � M. de Rohan dans
l'affaire du collier acheva de donner un coup mortel et � la couronne
et au clerg�. Un cardinal, un �v�que, un prince de l'�glise d�couvrant
au grand jour les faiblesses de sa nature, au point de montrer ses
relations avec un homme qu'il croyait magicien; M. de Rohan croyant au
diable et l'interrogeant dans la personne de Cagliostro, et le
questionnant pour savoir s'il obtiendrait les faveurs d'une femme, et
cette femme est la reine de France!... et cela en 1786... On croit
r�ver!...

C'est ici le lieu de parler de cette trop malheureuse affaire du


collier. J'ai r�uni non-seulement tous les anciens documents que je
poss�dais � une foule de nouveaux que j'ai recueillis, et je crois
�tre assez �clair�e pour avoir le droit d'en parler; mais Cagliostro
est un acteur de ce grand drame. Il me faut dire aussi ce que je sais
de lui. On en a beaucoup parl� en France: le fait est que nous ne
savons rien de positif. Il est aussi sans doute prouv� que Cagliostro
n'est pas le diable; mais voil� ce qu'on peut savoir.

Il est n�, _dit-on_, en Sicile, � Palerme, en 1743, d'une famille


obscure et pauvre. Son �ducation fut n�glig�e ou plut�t nulle, comme
celle des Italiens d'une classe inf�rieure, � cette �poque surtout...
Son v�ritable nom est BALSAMO... Mais, je le r�p�te, toutes ces
notions sont douteuses. Le cardinal Consalvi et monseigneur Galeppi,
les hommes les plus distingu�s de l'Italie dans le dernier si�cle et
que j'ai connus intimement, m'ont affirm� que Cagliostro n'�tait pas
connu. Il para�t seulement qu'il est le fils naturel d'une personne
puissante. On ne peut expliquer ses premi�res ann�es. Son �ducation
fut, dit-on, n�glig�e, et cet homme ayant � peine vingt-cinq ans
parlait des choses les plus abstraites, traitait des sciences occultes
et pouvait converser avec les savants les plus habiles de nos
acad�mies. O� donc cet homme avait-il pris une si profonde
instruction des connaissances devant lesquelles plus d'un savant de
l'Acad�mie des Sciences est demeur� interdit? Lavater, qui eut avec
lui de longues conf�rences, a dit � mon fr�re, dans une correspondance
suivie qu'Albert eut avec le savant de Zurich: �Cet homme est un �tre
sur la nature duquel je ne puis prononcer.�

Fort jeune encore, il eut la passion des voyages. Il manquait


d'argent; il en attrapa � un orf�vre de Messine nomm� _Marano_. Ce
qu'il a parcouru de pays est incalculable, et ses voyages sont
positifs. Il a vu l'Asie, l'Afrique, l'Europe, et partout il a laiss�
des traces de son passage. Souvent il gu�rissait, rappelait � la vie
des corps d�j� glac�s. Les m�decins se ligu�rent contre cet homme qui
venait renverser leur ignorance et la frapper de moquerie en
gu�rissant ce qu'ils abandonnaient. Il p�n�tra dans les harems de
l'Orient, dans le boudoir de la femme de Paris, dans le gyn�c�e de la
femme grecque, dans le palais du boyard russe, enfin il alla
partout... et partout son nom fut connu et c�l�br� comme un charlatan
peut-�tre; mais j'avoue que j'ignore ce que veut dire ce mot:
Cagliostro est un homme extraordinaire.

En Orient il s'appelait _Acharat_, disciple du savant Althoras, Arabe


solitaire vivant dans les cavernes de l'Atlas et communiquant, dit-on,
avec les puissances des t�n�bres... Arr�t� � Naples par suite des
plaintes de l'orf�vre Marano, il ne demeura n�anmoins que peu de jours
en prison; s'il n'e�t �t� qu'un aventurier sans relation, il e�t
langui dans un cachot et y f�t mort ignor�. � Rome il trouva une
ravissante cr�ature qu'il aima, qu'il �pousa, et dont le p�re �tait
fondeur en cuivre: soit que la transmutation des m�taux f�t un lien
entre ces deux hommes, il y eut alliance, et le mariage se fit.

La figure de Cagliostro �tait agr�able: elle exprimait son g�nie. Son


regard de feu lisait au fond du coeur... Il attachait involontairement,
et ses traits �taient d'ailleurs agr�ables. Il se faisait appeler le
comte de Cagliostro, et d'autres fois le marquis de Pellegrini ou bien
le marquis de Belmonte... Son luxe �tait inconcevable: � Londres, �
Paris, � Vienne, partout o� il demeurait, il laissait des monceaux d'or;
une tra�n�e de diamants, une voie lact�e de pierreries r�v�lait son
passage. Quelque temps avant la mort de M. de Vergennes, Cagliostro alla
� Strasbourg muni de lettres de recommandation de ce ministre, de M. de
Mirom�nil (garde des sceaux) et de M. le mar�chal de S�gur: ceci est un
fait... Pr�c�d� par une r�putation inou�e et fantastique, appuy� par ces
recommandations, Cagliostro fut re�u � Strasbourg avec un enthousiasme
d�lirant, qu'il accrut encore en visitant les h�pitaux, parlant aux
malades, les gu�rissant, faisant enfin le r�le d'un dieu, r�pandant l'or
sur son passage pour les besoins des malheureux et les m�dicaments les
plus chers... Ce fut alors que le cardinal de Rohan, �v�que de
Strasbourg, connut Cagliostro. Il l'accueillit avec respect. Cet homme
allait combler ses d�sirs... Il lui parla avec confiance: il aimait et
�tait ambitieux...

--Vous serez heureux, et votre ambition sera satisfaite, lui dit


l'homme �tonnant.

Le cardinal fut au moment de se prosterner.

On revint � Paris: on �tait alors au commencement de l'hiver. Le


cardinal pr�senta Cagliostro � une femme de ses amies, madame la
comtesse de Lamothe.

--Elle a plus de droits pour habiter le Louvre que ceux qui y sont,
dit � Cagliostro le cardinal dans un moment d'abandon, et il lui
expliqua comment elle �tait Valois[145]. Elle �tait bien autre chose,
vraiment!

[Note 145: On conna�t cette histoire; elle est dans les _Souvenirs de
F�licie_, et tr�s-vraie.]

Le cardinal de Rohan �tait d�test� de la Reine, et il le savait. Il


savait que jamais il n'arriverait au minist�re tant que le
ressentiment de la Reine durerait; de plus il �tait doublement
malheureux, car il aimait la Reine. Mais la Reine savait qu'il avait
mis tous les obstacles possibles � son mariage avec Louis XVI, et
jamais elle ne l'oublia.

Madame de Lamothe, intrigante, indigne du nom de femme, mit la paix


dans le coeur du cardinal en lui promettant de le faire r�ussir: quels
moyens devait-elle employer? voil� ce qu'on ignorait.

Bohmer, joaillier de la Couronne, avait pr�sent� � la Reine un collier


de diamants du prix de seize cent mille francs; la Reine le fit voir
au Roi:--J'aime mieux avoir un vaisseau, dit-il.

Bohmer remporta le collier.

Quelques jours apr�s, une voiture tr�s-�l�gante et armori�e s'arr�te


chez lui; c'est une femme ayant toutes les apparences de la haute
classe qui vient de la part de la Reine, et lui dit que, toutes
r�flexions faites, la reine prend le collier, _mais � l'insu du Roi_:
elle le paiera en quatre billets, de quatre cent mille francs chacun.
Bohmer h�site: la chose ne lui paraissant pas suffisamment claire, il
demande une garantie donn�e par une personne marquante: le cardinal de
Rohan se pr�sente. Bohmer livre le collier � madame de Lamothe et
re�oit les quatre billets, soi-disant de la Reine; le premier paiement
devait avoir lieu le 1er ao�t, le paiement ne se fait pas. Bohmer
alarm� va trouver Campan[146], et la ruse est d�couverte... La Reine,
confondue de cette hardiesse, rassembla ses preuves, et parla de cette
affaire au Roi.

[Note 146: Attach� au service de la chambre de la Reine, et beau-p�re


de madame Campan ou son mari.]

Ce fut le comble de l'imprudence de la part de la Cour... Le cardinal


arrivant � Versailles pour y officier en rochet et en camail, est
arr�t� et conduit d'abord dans le cabinet du Roi; l� il trouve
Marie-Antoinette, M. le baron de Breteuil et le Roi.

LE ROI.

M. le cardinal, vous avez achet� des diamants � Bohmer?

LE CARDINAL.

Oui, sire.

LE ROI.

Qu'en avez-vous fait?

LE CARDINAL.

Sire...

LE ROI, tremblant de col�re et avan�ant sur le cardinal.

Qu'en avez-vous fait, monsieur?...

LE CARDINAL.

Je croyais que la Reine les avait.

LE ROI.

Qui vous avait charg� de cette commission?

LE CARDINAL.

Une dame de condition.

LE ROI, d'une voix forte.

Son nom, monsieur.

LE CARDINAL.

Madame la comtesse de Lamothe-Valois. Elle m'a montr� une lettre de la


Reine par laquelle Sa Majest�...

LA REINE, en l'interrompant.

Comment pouvez-vous croire, monsieur, que moi, qui ne vous ai pas


adress� la parole depuis huit ans, je vous aurais �crit une seule
ligne?
LE CARDINAL.

Je vois que j'ai �t� tromp�... indignement tromp�.

LE ROI, lui montrant une lettre.

Comment avez-vous pu �crire une pareille lettre, monsieur le


cardinal?...

LE CARDINAL, la parcourant en tremblant.

Je ne me souviens pas de l'avoir �crite... mais si l'original est


sign�...

LE ROI.

Il l'est, monsieur...

LE CARDINAL.

Alors elle est vraie...

LE ROI, tr�s-�mu.

Et vous avez eu, monsieur, la sottise d'ajouter foi � des lettres


sign�es de cette mani�re?

Et le Roi mit sous les yeux du cardinal la copie des billets de la


Reine et ses lettres; tout �tait sign�: _Marie-Antoinette de
France_... Le cardinal se frappe le front comme un homme qui sort d'un
r�ve!...

Grand Dieu, est-il possible!...

LE ROI.

Vous avez l'air surpris, monsieur...: vous soutiendrez peut-�tre que


vous ne saviez pas comment signait une archiduchesse d'Autriche! vous
qui avez �t� ambassadeur � Vienne!... Ne prof�rez pas un mensonge de
plus.

LE CARDINAL, p�lissant et s'appuyant sur la table.

Sire... que Votre Majest� m'excuse... mais je ne suis plus � moi.

LE ROI.

Remettez-vous, monsieur; et si notre pr�sence vous trouble, passez


dans la chambre voisine... vous y trouverez des plumes et du papier...
�crivez.

Le cardinal passa dans la pi�ce voisine, o� il �crivit pendant un


quart d'heure. Quand il rentra dans la chambre, il �tait p�le et
tremblant... La feuille qu'il avait �crite �tait obscure et
inintelligible; le Roi sourit avec amertume... il se tourna vers la
Reine, et lui parla quelques moments � voix basse...--Qu'on avertisse
M. de Villeroi, dit le Roi � M. de Breteuil.
Et il cong�dia le cardinal.

Celui-ci, en sortant du cabinet du Roi, fut arr�t� par M. le duc de


Villeroi, capitaine des gardes de service et conduit � la Bastille,
sans m�me aller chez lui; mais il eut le temps de dire deux mots en
allemand � un domestique de confiance � lui, qui se trouva sur son
passage, et ses papiers importants furent mis � l'abri.

Madame de Lamothe fut arr�t�e dans une terre de son mari pr�s de
Bar-sur-Aube; son mari s'�tait sauv� en Angleterre. Elle nia toute
l'affaire, mais elle d�non�a le comte de Cagliostro comme connaissant
des secrets qui y �taient relatifs. Cagliostro fut arr�t� rue
Saint-Claude au Marais, o� il demeurait, au moment o� il partait pour
aller � Lyon �tablir une loge �gyptienne; il avait acquis un immense
empire sur le cardinal. La veille du jour o� le cardinal fut arr�t�,
il avait soup� chez lui avec Cagliostro, Gabrielle d'Estr�es et Henri
IV.

Cette affaire du collier fut tellement publique pour le proc�s, que je


n'en parle que dans les d�tails qui se sont m�ris. Le Roi envoya des
lettres patentes au Parlement, pour instruire l'affaire, qui
respiraient le plus grand m�contentement... Cette conduite fut bien
imprudente de la part du Roi!... Il y avait du scandale, sans que la
malignit� s'en m�l�t; qu'on juge ce que cela devint entre les mains de
l'esprit de r�volte et de haine qui existait alors contre la Reine,
lorsqu'il courait dans Paris une caricature inf�me qui repr�sentait un
animal informe; au-dessous �tait �crit:

�Cet animal se nomme _fagua_; il a �t� trouv� dans un lac de


l'Am�rique M�ridionale, et il est maintenant expos� � la curiosit� des
savants, pour d�terminer de quelle esp�ce il est; on le croit
amphibie. Quant au sexe, il est douteux, quoique le sexe f�minin
pr�vaut de beaucoup en lui, surtout pour la f�condit�. Mais ce qui
surprend est sa voracit�: il lui faut par jour un taureau, un b�lier,
deux boucs et plusieurs sangliers.�

Le cardinal fut acquitt�. Madame de Lamothe fut condamn�e � �tre


fouett�e et marqu�e, et le fut en effet, et puis ensuite enferm�e � la
Salp�tri�re[147]. Cagliostro fut banni de France; il n'en partit pas
toutefois au m�me instant. Il y demeura encore plusieurs mois cach� �
Villers-Cotterets et au Raincy... Il y a encore, il y avait du moins
des traces encore assez frappantes du laboratoire dans l'appartement
qu'il occupait au Raincy, et qui m'a �t� montr� par une vieille femme
employ�e � la lingerie, et qui vivait encore retir�e � Bondy... Cette
femme se rappelait que la nuit on faisait souvent des courses
nocturnes aux flambeaux, et qui faisaient une extr�me peur aux paysans
de Bondy et des environs.

[Note 147: D'o� elle s'�chappa aid�e de la sup�rieure elle-m�me.--Tout


le monde fut contre la victime dans cette odieuse affaire,--et cette
victime, c'�tait la Reine!...]

Quant � ce qui concerne mademoiselle Oliva et � sa ressemblance avec


la Reine, ce n'est pas pour cette portion de l'ouvrage. Je dirai
seulement que le cardinal fut exil�, malgr� les efforts de la Reine,
qui voulait une autre punition, � son abbaye de La Chaise-Dieu... Son
ressentiment fut terrible. Il pr�tendit toujours avoir �t� jou�; il
avait peu d'esprit, et madame de Lamothe en avait beaucoup. Elle lui
avait fait accroire que la Reine lui accordait sa confiance, qu'elle
lui contait ses peines, ses joies. Ainsi madame de Lamothe se faisait
conduire par le cardinal lui-m�me au bas de l'un des escaliers d�rob�s
qui menaient chez la Reine, et l�, elle le faisait attendre une ou
deux heures; puis elle descendait apr�s avoir err� dans les corridors
du ch�teau, et rapportait au cardinal une fleur--un ruban--une chose
qui avait appartenu � la Reine, disait-elle, et elle l'abandonnait au
cardinal, qui pla�ait le gage sur son coeur, et qui faisait ainsi plus
de niaiserie qu'un enfant � peine sorti de ses langes.--Lui, le
cardinal, amoureux de la reine Marie-Antoinette!...

Cette affaire fut d�sastreuse pour la Reine: elle fut comme le dernier
coup donn� � cette renomm�e qui avait tant de rayons lumineux qui
s'�teignaient autour d'elle... le Roi devait payer et se taire.

Quant au parti religieux, le cardinal lui fit un tort immense � cette


�poque, o� les gens qui ne croyaient d�j� gu�re ne demandaient pas
mieux que de ne plus croire du tout... M. de Juign� fit une pri�re
quotidienne pendant quarante jours, pour demander � Dieu de calmer sa
col�re et de retirer sa main de la nation qu'il aimait et qu'il
abandonnait. J'ai connu un eccl�siastique qui �tait aupr�s de lui
alors, et qui l'a vu pleurant au pied de l'autel de son oratoire, en
priant pour le salut du cardinal...

--Tous les malheurs qui fondirent jadis sur Isra�l nous sont envoy�s
aujourd'hui. Oh! mon Dieu, disait le saint homme, sauvez-nous de
nous-m�mes, Seigneur, sauvez-nous!...

Ce fut vers ce temps qu'eut lieu l'assembl�e des notables.--Le clerg�


y �tait ainsi appel�:

L'archev�que de Paris, l'archev�que de Reims, celui de Narbonne, celui


de Toulouse, celui d'Aix, celui de Bordeaux, les �v�ques de Blois, de
Langres, de Nevers, de Rhodez et d'Alais.--

Une particularit� tr�s-peu connue, et que j'ai apprise il y a


seulement quelques mois, c'est que lors de cette malheureuse affaire
du collier, madame de Marsan re�ut un homme qui lui apporta un
pamphlet affreux contre la Reine, dans lequel �taient des lettres de
Marie-Antoinette, � ce qu'il pr�tendait: elles �taient sans doute
fausses comme les autres; mais elles �taient l�, et la haine aussi.
Madame de Marsan acheta le manuscrit et le br�la. L'homme s'appelait
_Mariani_: il �tait Italien d'origine, mais Fran�ais;--il n'avait pas
fait le pamphlet et le vendit cent louis. Madame de Marsan ne parla
jamais de cette aventure; la Reine avait toujours �t� mal pour elle,
comme pour toutes les vieilles dames de la Cour[148], et son
ressentiment �tait aggrav� par sa pi�t�, qui �tait bless�e chaque
jour; mais cette m�me pi�t� lui disait aussi de pardonner et de rendre
le bien pour l'injure.

[Note 148: J'ai �t� bien aise de rapporter ce fait dont je puis
certifier la v�rit� et qui ne peut �tre qu'agr�able � la famille de
madame de Marsan, s'il reste d'elle quelqu'un qui lui tienne d'assez
pr�s pour cela.]

SALON DE Mme LA DUCHESSE DE MAZARIN.


Dans la galerie que j'ai entrepris de faire conna�tre, et o� je fais
passer tant de personnages, il me faut bien aussi faire compara�tre
les personnages ridicules qui toutefois marquaient dans cette soci�t�
brillante et joyeuse, o� les d�fauts �taient assez tol�r�s pour que
les ridicules ne le fussent pas: car il fallait bien que le c�t�
satirique de notre esprit s'exer��t sur un sujet, et nous n'�tions pas
encore assez m�chants pour creuser profond�ment lorsqu'on voyait du
mal � la surface... Nous sommes devenus moins difficiles depuis que
nous ne rions plus: en sommes-nous meilleurs?...

Nous avons tous connu quelqu'un qui ressemblait � la duchesse de


Mazarin; nous avons tous rencontr� des femmes, et m�me des hommes, qui
avaient de la beaut�, de l'esprit, de la fortune, de la naissance, et
qui, avec tous ces avantages, plaisaient moins que des gens laids,
ennuyaient plus que des b�tes, avaient plus de privations que des
pauvres et finissaient cette belle existence-l� par �tre moins
consid�r�s que des gens sans naissance. Non-seulement nous en avons
connu, mais nous en connaissons encore.

La duchesse de Mazarin �tait belle personne, mais immense, et


disposant tellement de son gros individu que rien n'en �tait perdu
pour la disgr�ce. Par sa nature, elle avait habituellement le visage
tr�s-color�[149]; dans les moments o� il l'�tait le plus, elle mettait
toujours une robe rose p�le ou bleu c�leste. Sa mani�re de s'habiller
n'�tait pas la partie la moins ridicule de sa personne... Son
ameublement, qui �tait des plus magnifiques, �tait toujours en
d�saccord sur quelques points: aussi lui avait-on donn� plusieurs
surnoms pour la corriger de ses ridicules, si jamais on les
connaissait. La mar�chale de Luxembourg[150], dont le bon go�t �tait
reconnu, ne pouvait pardonner � madame de Mazarin ses continuelles
gaucheries...

[Note 149: Hortense Mancini, ni�ce de Mazarin, �pousa, en 1661,


Charles-Armand de la Porte de La Meilleraie, fils du mar�chal de ce
nom, et lui porta les biens immenses de la maison de Mazarin. Elle
mourut en 1699, laissant un fils qui h�rita de cette fabuleuse
fortune. Ce fils n'eut qu'une fille, qui � son tour fit entrer la
riche succession des Mazarins dans la famille de Duras, d'o� elle a
pass� par les femmes dans la famille d'Aumont, et puis dans celle des
Matignons, ducs de Valentinois...]

[Note 150: Duchesse de Boufflers en premi�res noces.]

--Pauvre femme! disait la mar�chale: elle a re�u tous les dons que les
f�es peuvent faire � une cr�ature humaine; mais on a oubli� de convier
la m�chante f�e _Guignon-Guignolant_, qui l'a dou�e de tout faire de
travers, m�me de plaire.

C'est aussi la mar�chale de Luxembourg qui disait de madame de Mazarin


dont on vantait l'extr�me fra�cheur devant elle:

--Ah! vous trouvez qu'elle est fra�che? vous appelez cela de la


fra�cheur, je le veux bien; seulement ne dites pas qu'elle est fra�che
comme une rose... mais comme de la viande de boucherie...

Elle avait des diamants superbes. Un jour elle fit monter une paire de
girandoles, mais d'une telle dimension que ses oreilles en �taient
allong�es d'un pouce... Ce fut ce soir-l� que M. d'Ayen dit qu'elle
ressemblait � un lustre.

Ses soupers �taient parfaits: elle avait les meilleurs cuisiniers de


Paris, et les choses les plus rares y �taient admirablement employ�es;
mais elle avait une singuli�re manie qui d�solait M. de Lavaupali�re:
c'�tait de vouloir que les plats fussent tellement d�guis�s qu'on ne
p�t conna�tre ce qu'on allait manger. M. de Lavaupali�re ne parlait
jamais des soupers de la duchesse de Mazarin sans une sorte de col�re
fort amusante, parce qu'en r�sum� il convenait que ces soupers �taient
excellents et surtout servis � merveille. Eh bien! on se moquait de
ces malheureux soupers, parce que M. de Bi�vre avait dit que la
duchesse de Mazarin, �tant trop grasse pour danser, ne donnerait plus
de bal, mais des _soupers masqu�s_...

Elle avait de l'esprit avec tous ses ridicules et surtout son


_guignon_; elle avait de l'esprit et �crivait fort bien: j'ai connu
plusieurs personnes qui ont v�cu dans son intimit� et qui avaient
d'elle des lettres charmantes. Elle passait pour m�chante; mais n'y
avait-il pas un peu de cette irritabilit� d'humeur qui est excit�e par
une injustice incessante? Cela pourrait �tre...; cependant, de la
mani�re dont je me repr�sente la duchesse de Mazarin, elle ne devait
pas croire qu'on se moqu�t d'elle.

Sa soci�t� �tait form�e de tout ce que Paris avait alors de plus


�l�gant et de plus �lev�: on riait de ses f�tes, mais on y allait; et
puis apr�s tout, comme je l'ai dit plusieurs fois, la raillerie et les
plaisanteries n'�taient jamais am�res, jamais on n'�tait injurieux.

C'�tait l'hiver o� le roi de Danemark vint en France. Tout ce que


Paris renfermait de hautes positions s'empressa de donner les plus
belles f�tes au roi voyageur; il �tait poli, gracieux, fort
reconnaissant de l'accueil hospitalier de la France, et surtout fort
�merveill�, je crois, du luxe de la France en le comparant � celui de
la cour de Copenhague. Re�u par le Roi et toute la famille royale avec
une magnificence �tourdissante, qui doublait de prix par la
bienveillance et la flatterie qui se m�laient � la moindre f�te, le
roi scandinave se croyait pour le moins dans le palais d'Odin _son
a�eul_; il �tait heureux surtout des louanges qu'on lui donnait et que
son esprit traduisait encore � son avantage, comme on peut le croire,
car il avait le malheur de tr�s-peu comprendre le fran�ais, et le
bonheur d'avoir une grande vanit�; l'un de ses gentilshommes, qui lui
racontait tout ce qui se disait dans les acad�mies, dans les f�tes,
lui exag�rait encore les compliments d�j� outr�s qu'on lui faisait; et
le Roi, la t�te tourn�e de tant de flatteries[151], ne savait plus
s'il y avait une diff�rence entre lui et le grand Odin.

[Note 151: Il me faut raconter un trait qui fera juger de la moralit�,


comme honneur dans l'acception g�n�rale attach�e � ce mot, de cette
�poque... Le prince de Conti donna une f�te admirable au Temple, au
roi de Danemark. Il y avait une quantit� de femmes toutes plus par�es
les unes que les autres et couvertes de diamants. Celles qui n'en
avaient pas assez en empruntaient ou en louaient chez leur joaillier.
Madame de Brionne �tait, ce m�me soir, d'une magnificence achev�e: sa
robe �tait rattach�e avec des noeuds de diamants et des fleurs en
pierres pr�cieuses... Sa robe n'avait �t� apport�e qu'au moment de sa
toilette, et ses femmes d�rent se h�ter pour coudre les noeuds de
pierreries et les fleurs... La robe �tait d'un velours nacarat
tr�s-�pais, doubl� de satin blanc... La difficult� de coudre dans
cette �toffe fit que ses femmes pos�rent les fleurs et les noeuds
tr�s-peu solidement... Au moment o� la foule �tait le plus press�e, et
comme on allait souper, plusieurs de ces noeuds et deux fleurs
tomb�rent sans que la princesse s'en aper��t. Elle ne le vit qu'� son
arriv�e dans la salle � manger, o� la foule �tait si grande, qu'il fut
impossible de retourner d'abord dans la grande galerie pour chercher
les diamants. Lorsqu'on y fut, on retrouva non-seulement les noeuds,
au nombre de trois, et les deux fleurs, mais l'un des noeuds ayant �t�
�cras� sous les pieds, et les diamants s'�tant �chapp�s de la monture,
on les retrouva _tous... Sire, ils �taient trois mille[151-A]!_ et on
peut bien dire ce mot; car pour ces sortes de bijoux, il faut des
diamants d'un ou deux grains, ce qui fait appeler ces diamants de la
_grenaille_. Eh bien! on a tout retrouv�. Je n'accuse aucune �poque;
mais je ne sais si aujourd'hui on serait aussi heureux que le fut
madame de Brionne. Ce n'est pas madame Schickler, du moins; car ayant
perdu, chez le comte Jules de Castellanne, une perle du prix, dit-on,
de quinze mille francs, il fut _impossible_ de la retrouver. Cela me
parut d'autant plus singulier, qu'une perle fine ne s'�crase pas
facilement.]

[Note 151-A: Vers des Templiers de Raynouard.]

Dans le nombre des personnes qui lui donn�rent des f�tes, la duchesse
de Mazarin ne doit pas �tre oubli�e. Cependant elle n'y songeait pas:
elle avait donn� beaucoup de f�tes ce m�me hiver, et son constant
malheur lui faisait redouter quelque nouveau ridicule... car elle
sentait fort bien la valeur de tout ce qui lui arrivait.

Ses soupers particuliers �taient encore plus exquis que ceux des
jeudis, qui �taient ses grands jours. Les autres jours de la semaine,
elle n'avait chez elle que quinze ou vingt personnes qu'elle croyait
ses amis, et dont la plupart l'�taient en effet.

Un soir des petits jours, elle vit arriver chez elle la mar�chale de
Luxembourg. La mar�chale sortait peu, et quoique madame de Mazarin ne
l'aim�t pas parce qu'elle connaissait son mot sur elle, elle �tait
polie et pr�venante chez elle, et elle l'accueillit avec une extr�me
bienveillance: on annon�a successivement quelques habitu�s de la
maison, comme le marquis de Lavaupali�re, madame de Serrant[152],
madame de Berchini, madame de Cambis[153], le comte de Coigny[154], le
comte de Guines[155], M. le chevalier de Jaucourt, qu'on appelait
_clair de lune_, parce qu'il avait en effet un visage rond, plein et
p�le, et ne portait pas de poudre... et plusieurs autres habitu�s de
l'h�tel Mazarin. La conversation tomba bient�t sur les f�tes donn�es
au roi de Danemark.

[Note 152: Femme du gouverneur des pages de M. le duc d'Orl�ans


(Montesson).]

[Note 153: Soeur du prince de Chimay et de madame de Caraman.]

[Note 154: Fr�re du duc de Coigny.]

[Note 155: Il fut depuis duc de Guines.]

--Que comptez-vous faire? demanda la duchesse de Luxembourg � madame


de Mazarin.

--Mais, r�pondit-elle, rien du tout. J'ai donn� trois bals, un


concert, des proverbes, et ma f�te...
Ici elle s'arr�ta parce que le souvenir de sa f�te champ�tre lui
apparut comme un spectre...

--Ah! oui! dit madame de Cambis, votre f�te villageoise... elle a mal
tourn�... quelle id�e vous avez eue l� aussi!

--Eh! mais, dit la duchesse de Mazarin, c'est vous et madame de


Luxembourg qui me l'avez conseill�e!...

MADAME DE CAMBIS.

Je crois que vous vous trompez, madame la duchesse.

LA DUCHESSE DE MAZARIN.

Je vous assure que c'est vous.

LA MAR�CHALE DE LUXEMBOURG, avec assurance et froidement.

La duchesse a raison. C'est nous qui le lui avons demand�. Mais nous
ne lui avions pas dit de l�cher des moutons dans son salon comme dans
un pr�... et quel salon surtout!

Et la mar�chale jetait un regard moqueur sur d'immenses glaces plac�es


dans des niches et occupant le lambris depuis le plafond jusqu'au
parquet... Ces glaces �taient entour�es d'une large baguette dor�e...
quelques-unes portaient encore des traces visibles de l'invasion
moutonni�re. Voici comment l'aventure s'�tait pass�e.

La duchesse de Mazarin, engag�e par la mar�chale de Luxembourg et


madame de Cambis � donner sa f�te champ�tre, con�ut la plus bizarre
id�e du monde. La mar�chale lui avait donn� celle d'une _f�te
villageoise_; au lieu de s'en tenir � cette seule intention, qui
pouvait �tre bonne, elle imagina de faire garnir un cabinet, qui �tait
au bout de son grand salon, de feuillage, de fleurs et d'arbustes;
elle fit venir de la campagne une douzaine de moutons bien beaux et
bien fris�s; on mit les infortun�s dans un bain d'eau de savon, on les
frotta, on les parfuma, on leur mit des rubans couleur de rose au cou
et aux pattes, et puis on les renferma dans une pi�ce voisine en
attendant le moment o� une des femmes de la duchesse habill�e en
berg�re et un de ses valets de chambre d�guis� aussi en berger
devaient conduire le troupeau et le faire d�filer en jouant de la
musette derri�re une glace sans tain qui s�parait le cabinet du grand
salon. Tout cela �tait fort bien con�u, mais toujours mal ordonn�,
comme c'�tait la coutume � l'h�tel Mazarin. Le malheureux troupeau
devait avoir un chien; on ne se le rappela qu'au moment... et l'on
alla prendre un �norme chien de garde � qui l'on fit subir le bain
savonn� des moutons, et puis ensuite pour commencer la connaissance on
le fit entrer dans la chambre o� �taient les moutons. Mais � peine
eut-il mis la patte dans cette �table d'un nouveau genre, qu'�tonn� de
cette soci�t�, le chien fit aussit�t un grondement si terrible, que
les moutons, quelque pacifiques qu'ils fussent de leur nature, ne
purent r�sister � l'effroi qu'il leur causa. Ils s'�lanc�rent hors de
la chambre, et une fois les premiers pass�s on sait que les autres ne
demeuraient jamais en arri�re, et quoiqu'ils ne fussent pas les
moutons de Panurge, ils n'en suivirent pas moins leur chef grand
b�lier, qui, ne sachant pas ce qu'il avait � faire, enfila la premi�re
porte venue, et cette porte le conduisit dans le cabinet rempli de
feuillage, d'o� il se pr�cipita en furieux, suivi des siens, dans le
grand salon, o� la duchesse de Mazarin dansait de toutes ses forces,
habill�e � la berg�re, en attendant la venue du troupeau... En se
trouvant au milieu de cette foule, le bruit, les lumi�res, mais
surtout la vue de ces autres moutons qui les regardaient tout h�b�t�s,
rendirent les vrais moutons furieux; le b�lier surtout attaqua le
b�lier ennemi et cassa de sa corne une magnifique glace dans laquelle
il se mirait... les autres moutons se ru�rent sur les femmes en
voulant se sauver et augment�rent tellement le trouble, qu'on aurait
cru que l'h�tel Mazarin �tait pris d'assaut... les cris forcen�s de
toutes ces femmes dont les robes d�chir�es, les toilettes en d�sordre,
�taient le moindre inconv�nient, plusieurs d'entre elles ayant �t�
terrass�es par les moutons et fort maltrait�es. Enfin tous les valets
de chambre et les valets de pied de la maison s'�tant mis en chasse,
on parvint � emmener le malencontreux troupeau... Il commen�ait �
s'en aller avec assez d'ordre, lorsque le chien qui avait conquis
_l'�table_ et en �tait paisible possesseur s'avisa de venir voir aussi
la f�te: � l'aspect de sa grosse t�te, les moutons se sauv�rent de
nouveau avec furie; mais cette fois ce fut dans le jardin: l�, une
sorte de folie les prit, et pendant une heure la chasse fut inutile,
on n'en pouvait attraper aucun... Je laisse � penser quelle agr�able
f�te madame de Mazarin donna � ses amis... Le lendemain, il y eut
mille couplets sur elle et sur sa f�te champ�tre; on la chanta sur
tous les tons, et elle fut un texte abondant pour les no�ls de
l'ann�e[156]... Telle �tait la f�te que rappelait la mar�chale de
Luxembourg... On doit croire que le souvenir n'en �tait pas agr�able �
madame de Mazarin.

[Note 156: � cette �poque c'�tait la mode de faire des no�ls sur tout
ce qui se passait dans la soci�t�: ils �taient toujours m�chants.]

--Ma foi, dit le marquis de Lavaupali�re, je ne vois pas pourquoi


madame la duchesse ne donnerait pas � S. M. danoise un tr�s-beau
d�ner, apr�s lequel il ferait une partie de pharaon ou de quinze.

LE CHEVALIER DE JAUCOURT.

Non, non, un bal!... un bal....

LE COMTE DE COIGNY.

Mais il ne danse pas.

LE CHEVALIER DE JAUCOURT.

Qu'est-ce que cela fait?... nous danserons pour lui.

LA DUCHESSE DE MAZARIN.

Il faut trouver quelque chose qui l'amuse... lui a-t-on donn� la


com�die quelque part?

LA MAR�CHALE DE LUXEMBOURG.

Eh quoi! voulez-vous jouer la com�die?...

LA DUCHESSE DE MAZARIN.

Quelle id�e! non pas moi bien certainement; je n'ai jamais eu de


m�moire... une fois en ma vie j'ai �t� oblig�e de r�citer par coeur un
compliment � ma grand' m�re, j'ai failli en perdre la t�te... non,
non, je ne jouerai pas, moi; je lui donnerai mieux que cela.

MADAME DE CAMBIS.

Qui donc?

LA DUCHESSE, en souriant.

C'est mon secret...

MADAME DE CAMBIS, tout bas � la mar�chale.

Devinez-vous?

LA MAR�CHALE, sur le m�me ton.

Non, mais je suis tranquille; _nous lui avons mis une f�te � la main;
laissons-la faire et nous rirons bien_...

M. DE LAVAUPALI�RE, qui a entendu la mar�chale.

Savez-vous que vous n'�tes pas bonne?

LA MAR�CHALE lui tend la main en souriant.

C'est une malice.

M. de Lavaupali�re baisa la main de la mar�chale, et puis s'en alla en


chantonnant je ne sais quelle chanson!... habitude qu'il a toujours
conserv�e et � laquelle il ne manquait pas lorsqu'il se trouvait dans
une position qui ne l'amusait pas, ou bien qui l'amusait beaucoup...

Quant aux autres personnes pr�sentes, aucune n'avait un int�r�t de


m�chancet� � ce que madame de Mazarin donn�t sa f�te; une fois donc
qu'elle fut r�solue, les femmes agit�rent la grande question de leur
toilette. Madame la comtesse de Brionne, dont la beaut� �tait s�v�re
et parfaitement calme, dit qu'elle aurait un habit d'�toffe d'or
broch� de vert qu'on lui avait envoy� de Lyon. Madame de Cambis �tait
fort laide, marqu�e de petite v�role, mais sa tournure �tait belle et
distingu�e; elle avait surtout une grande aisance dans son port de
t�te et dans sa d�marche... elle �tait encore une femme jeune, � cette
�poque o� trente ans n'�taient pas la vieillesse; elle d�clara qu'elle
mettrait un habit de satin couleur de rose broch� d'argent... et comme
elle avait surtout une parfaite confiance en elle-m�me, elle ne
s'aper�ut pas des rires qui �clataient sous l'�ventail autour d'elle.

Le marquis de Lavaupali�re �tait un homme excellent, sans aucun


inconv�nient d'esprit, mais aussi sans aucune sup�riorit�. Il �tait
bon, doux de caract�re et fort sociable, connaissant plus que personne
ce protocole du monde d'apr�s lequel se r�gissait la soci�t�, mais
sans apporter � cela plus de pr�tention qu'au reste. Il �tait grand
joueur, beau joueur; et si on lui avait dit de donner une f�te au roi
de Danemark, il aurait commenc� par le jeu de l'hombre et aurait fini
par celui du pharaon, jeu le plus � la mode alors: du reste, sans
aucune amertume dans l'esprit. Homme de qualit� et distinction et
vivant dans le plus grand monde, il avait des souvenirs plus vifs que
beaucoup de personnes de cette m�me �poque, et il �tait bien amusant �
entendre, surtout quand il parlait du m�rite de telle ou telle
maison, suivant celui du cuisinier ou du ma�tre d'h�tel de cette
maison. Aussi madame de Mazarin �tait pour lui la femme la plus
remarquable qui e�t paru sur la sc�ne du monde depuis Louis XIV.
Seulement il reprochait � son cuisinier de trop _deguiser_ les plats;
le fait est que c'�tait une _espi�glerie_ de la duchesse, qui lui
r�ussissait comme les autres[157]...

[Note 157: Il avait beaucoup connu mon p�re et ma m�re avant la


R�volution. Quant � moi, charm� de me retrouver, il m'e�t peut-�tre
bient�t oubli�e, parce que je ne me souciais gu�re de savoir comment
mon d�ner s'organisait, et que je ne distinguais pas la dame de pique
de la dame de coeur. Mais un jour il reconnut mon cuisinier en
mangeant une t�te de veau en tortue... Depuis ce moment-l� je ne puis
exprimer jusqu'� quel point son amiti� pour moi fut port�e! Il n'a
jamais manqu� un de mes d�ners du mardi, jour destin� par Harley, mon
cuisinier, � faire briller son talent culinaire. M. de Lavaupali�re
s'arr�tait devant la cuisine et demandait toujours � Harley le menu du
d�ner. Il mangeait en cons�quence, et refusait ou acceptait en raison
de ce qui devait �tre servi. Je me rappelle qu'un jour il �tait
souffrant d'une attaque de goutte, qu'il augmentait par son d�testable
r�gime de vin de Champagne et de veilles. Mon m�decin alors �tait le
fameux Thouvenel, le _mesm�riste_ ou le _mesm�rien_. Il �tait goutteux
et gourmand comme M. de Lavaupali�re; il �tait assis pr�s de lui et le
sermonnait en avalant son vin de Sillery frapp� et du souffl� de
gibier parfait. Thouvenel, homme fort habile, �tait aussi et m�me plus
malade que Lavaupali�re, et tout aussi gourmand. Il �tait grand
partisan de Mesmer, et homme fort spirituel et fort entendu, quoique �
syst�me. Il a �t� longtemps mon m�decin. C'est sa mort seule qui m'a
fait prendre un autre docteur. Thouvenel mourut d'une apoplexie
s�reuse, en 1812. Ce fut alors que je pris Portal.]

La f�te eut lieu; madame de Mazarin r�solut pour cette fois de


conjurer le sort: car elle comprenait bien qu'il y avait plus que de
la fatalit� dans cette continuelle chance de malheur. Cette fois, elle
se dit que sa f�te serait belle, et, en effet, les pr�paratifs, que
tout le monde allait admirer, surprenaient par le bon go�t et surtout
l'entente g�n�rale qui unissait toutes les parties... La duchesse
avait demand� � Gluck de lui organiser un beau concert, et les talents
les plus remarquables furent d�sign�s pour jouer et pour chanter
devant le roi de Danemark... L'hiver �tait � sa fin, il y avait en ce
moment cette abondance de fleurs printani�res qui rappellent chaque
ann�e les beaux jours de celle qui vient de passer, et toujours avec
de doux et bons souvenirs... Les appartements de l'h�tel Mazarin
�taient orn�s avec une magnificence de bon go�t qu'on ne leur
connaissait pas, et qui, certes, faisait bien oublier les moutons et
le chien de Terre-Neuve... La duchesse de Mazarin, �blouissante de
parure et de beaut�, car elle �tait vraiment belle, �tincelante de
fra�cheur surtout; la duchesse de Mazarin attendait son royal convive
avec une confiance en elle-m�me qu'elle n'avait pas eue depuis bien
long-temps. Ses pr�cautions avaient �t� si bien prises!... Bient�t ses
salons se remplirent de tout ce que Paris avait de noms illustres, et
de tout ce que les cours �trang�res nous envoyaient!... Enfin, on vint
avertir la duchesse que le Roi arrivait; elle courut au-devant de lui,
et le conduisit ou plut�t fut conduite par lui jusqu'� la salle du
concert, o� deux cents femmes extr�mement par�es, �blouissantes de
l'�clat des diamants, �taient assises par �tages dans un magnifique
salon, dont les lambris n'�taient que glaces entour�es de riches
baguettes dor�es. Une profusion de fleurs et de bougies compl�tait
l'enchantement.

Le Roi aimait et connaissait la bonne musique. Qu'on juge de l'effet


que dut faire sur lui ces chants de G�liotte!... ce concert organis�
et conduit par Gluck lui-m�me: il �tait dans un tel contentement qu'il
ne cessait de r�p�ter que _jamais, jamais_ rien de si beau n'avait �t�
entendu. La duchesse �tait si heureuse qu'elle en avait les larmes aux
yeux... la pauvre femme �tait si peu accoutum�e � un succ�s en quoi
que ce f�t!...

--Mais tout cela n'est rien, disait-elle � demi-voix � quelques-unes


de ses amies!... tout cela n'est rien!... vous entendrez tout �
l'heure... patience... patience!...

Le concert termin�, la duchesse se l�ve et demande au Roi s'il pla�t �


Sa Majest� de passer dans la salle de spectacle...; le Roi lui donne
la main, et toute cette belle compagnie prend place dans une charmante
salle arrang�e par les architectes de la duchesse, sur ses dessins et
d'apr�s ses ordres... Le r�ve magique continuait et redoublait m�me de
prestiges; tout le monde disait: Mais, mon Dieu! qu'est-il donc arriv�
� la f�e _Guignon-Guignolant_? elle s'est donc raccommod�e avec la
duchesse?... La mar�chale de Luxembourg et madame de Cambis �taient
les seules qui ne paraissaient pas satisfaites.

--Il n'y a pas de plaisir, disait la mar�chale... on s'amuse!...

Que dirait-on de nos jours si l'on voyait arriver � Paris un roi de


Danemark qui ne s�t pas la langue fran�aise!... On lui dirait d'abord
de rester chez lui... et puis on le trouverait aussi par trop
Scandinave, et il ennuierait apr�s avoir �t� bafou�. Dans ce temps-l�
il n'en �tait pas ainsi: un roi parlait bien, m�me en danois; on
tenait pour bon tout ce qu'il faisait, tout ce qu'il disait... C'�tait
un bon temps, il faut en convenir!... pourquoi donc n'a-t-il pas
toujours dur�? Je pr�f�re, en v�rit�, ce sommeil apathique et presque
stupide � ces rouages continuellement mont�s � une telle hauteur que
bien souvent la corde casse, et presque toujours avant d'avoir rendu
un son et surtout form� un accord.

Sa Majest� danoise parlait donc extr�mement mal la langue fran�aise;


il avait, outre son service d'honneur attach� � sa personne par le roi
de France, un gentilhomme danois qui parlait fran�ais comme s'il f�t
n� dans la rue Saint-Dominique... Tant que ce gentilhomme danois �tait
l�, la conversation ne _ch�mait_ jamais...; mais si, par malheur pour
son prince, il s'�loignait ou �tait absent, alors l'horizon se
brouillait; la f�e Guignon sut cela et ne le manqua pas...

Il y avait alors � Paris un homme qui attirait la foule sous sa


_carapace_ bariol�e[158], comme Le Kain sous son costume de
Gengis-khan, comme les passionnistes se crucifiant � qui mieux mieux:
cet homme, c'�tait Carlin Bertinazzi. Carlin �tait une notabilit�
mimique des plus � la mode � cette �poque dont nous nous occupons
maintenant. La duchesse de Mazarin, qu'il amusait beaucoup, pr�suma
que le Roi, son h�te, s'en amuserait aussi, et voil� quel �tait le
grand secret qu'elle avait si bien gard�: elle avait fait venir Carlin
et lui avait dit, sans autre explication, qu'elle voulait avoir une de
ses plus jolies pi�ces, et surtout celle dans laquelle il jouait le
mieux; du reste, ne parlant pas plus du roi de Danemark que s'il e�t
�t� � Copenhague, parce qu'elle se disait qu'elle suffisait bien �
elle seule pour engager Bertinazzi � bien jouer...
[Note 158: Le plus fameux arlequin que nous ayons eu en France. Ce nom
d'arlequin est d'une origine obscure sur laquelle M. Court de G�belin
a jet� quelque lumi�re et que nous connaissons davantage en Italie.
Son origine vient du mot _lecchino_ (friand, gourmand). De _lecchino_,
_il lecchino_, on a fait _allecchino_, et de l�, chez nous, on a bien
vite d�natur� et fait _arlechino_. Carlin portait un masque noir sur
le visage, dont la forme �cras�e a fait donner le nom de _carlin_ aux
chiens qui ressemblent � ce masque... Carlin improvisait une grande
partie de ses r�les. M. de Florian a �crit pour lui _les Deux
Billets_, _la Bonne M�re_, _les Deux Jumeaux de Bergame_, etc., etc.]

Carlin, pr�venu de cette mani�re, se dispose � jouer de son mieux, et


pour atteindre mieux son but, il joue Arlequin _barbier paralytique_:
il para�t que dans cette pi�ce il �tait vraiment le plus amusant du
monde et le plus _mime_. La duchesse avait fait prendre des
informations et savait que le roi de Danemark ne connaissait ni Carlin
ni la pi�ce...

Or maintenant, il faut savoir, pour l'explication de ce qui va suivre,


que le roi de Danemark, qui, ainsi que je l'ai dit, _parlait tr�s-peu_
le fran�ais, avait �t� accoutum� depuis son arriv�e en France �
recevoir non-seulement � la porte des villes, mais de tous les palais,
des harangues et des compliments les plus absurdes et les plus
exag�r�s, et �tait si habitu� � entendre son �loge lorsqu'on parlait
devant lui, que, pour n'�tre pas en retard, � peine ouvrait-on la
bouche qu'il se levait et saluait... Il �tait de plus extr�mement
poli: qu'on juge des r�v�rences!...

Carlin �tait inimitable dans ce r�le d'Arlequin barbier... Ce soir-l�,


il se surpassa... tout ce qu'il disait �tait si dr�lement tourn�, ses
_lazzis_ �taient si comiques, que les acclamations partaient en foule
� chaque mot qu'il disait[159]. La premi�re fois, le roi de Danemark
se tourna vers la duchesse en s'inclinant d'un air p�n�tr� et d'un air
presque modeste: il commen�ait � trouver la flatterie agr�able... on
s'y habitue si bien!...

[Note 159: Autrefois on n'applaudissait jamais devant le Roi ou


quelque prince de la famille royale. Cette recherche de politesse et
d'�tiquette, qui existait pour �tablir la diff�rence qu'il y avait
entre les acteurs publics et ceux de soci�t�, avait surtout lieu dans
toutes les com�dies de soci�t�.]

La duchesse crut d'abord que le Roi lui disait que Carlin jouait bien,
et comme elle �tait chez elle, qu'elle donnait la com�die au Roi, elle
se crut solidaire du talent de Carlin et prit � son tour une
physionomie de modestie convenable pour la circonstance... Le fait est
que Sa Majest� danoise croyait que la pi�ce que jouait Carlin �tait
une pi�ce faite � sa louange, comme tous les prologues dans les f�tes
qu'on lui avait donn�es au Temple, au palais Bourbon et � Versailles:
ainsi donc, chaque fois que Carlin excitait un vif mouvement de
plaisir parmi les spectateurs, le Roi s'inclinait du c�t� de madame de
Mazarin pour la remercier. La m�prise �tait d'autant plus facile ce
jour-l� que Carlin avec ses _lazzi_ et ses mots � double sens devait
�tre inintelligible pour le roi danois, qui d�j� n'�tait pas fort
habile pour comprendre le fran�ais de Voltaire, lorsque Le Kain le
jouait... Pendant quelque temps la duchesse de Mazarin fut, elle
aussi, dupe des saluts du Roi; mais les �clats de rire �touff�s de la
mar�chale de Luxembourg, de madame de Cambis, de madame Dhusson[160],
l'avertirent qu'il y avait quelque chose qui allait mal. Jusque-l�
aucune d'elles n'avait ri, la f�te allait donc bien: la duchesse de
Mazarin les connaissait!...

[Note 160: Madame Dhusson �tait belle-soeur de M. de Don�zan; elle


�tait redout�e dans le monde parce qu'elle racontait bien et qu'elle
�tait toujours instruite de toutes les histoires scandaleuses ou qui
pr�taient � rire: ce qu'elle ne manquait pas de redire.]

Mais la chose prit un caract�re tout-�-fait comique � mesure que le


Roi voyait avancer la pi�ce. Jusqu'aux deux ou trois premi�res sc�nes,
les compliments lui avaient paru tout naturels: on lui en avait fait
autant au Palais-Royal, et partout o� la com�die avait �t� jou�e en
son honneur; mais ici la chose se prolongeait tellement, � ce qu'il
jugeait au moins par les bravos multipli�s et les acclamations du
public, enfin sa reconnaissance pour madame de Mazarin devint si vive,
que quelquefois il se tournait vers elle en joignant les mains et
r�p�tant d'un ton p�n�tr�:

--Madame la duchesse!... c'est trop de bont�!... je suis confus!...


vraiment... je ne sais comment m'exprimer!...

Tant que la duchesse ne vit que les r�v�rences du Roi, cela alla bien;
mais quand la pauvre femme comprit que le descendant d'Odin prenait
Carlin pour une _Walkyrie_ d�guis�e, au lieu d'en rire au-dedans
d'elle-m�me, elle se d�sola de la chose, et ne r�pondit plus au Roi
qu'avec un visage sur lequel on aurait plut�t trouv� l'expression de
la d�solation que celle de la ma�tresse du palais enchant� o� se
donnait la f�te... La duchesse avait reconnu la tra�tresse
_Guignon-Guignolant_ au passage, et au lieu de la laisser aller, et
rompre ainsi la chance, elle l'avait rattrap�e par l'oreille...: elle
aimait � �tre malheureuse.

Le fait est qu'elle fut au supplice tout le temps que dura ce


malencontreux spectacle!... elle en h�tait la fin de tous ses voeux;
mais cette fin ne devait pas �tre celle de ses ennuis. Lorsqu'on fut
de retour dans le salon, Sa Majest� danoise, dont la parole n'�tait
pas le c�t� brillant, comme on sait, lorsqu'il ne parlait pas allemand
ou danois, avait un sujet de conversation tout trouv�, et il ne le
voulait pas l�cher: aussi ne cessa-t-il pas de remercier la duchesse
de la charmante pi�ce qu'elle avait eu la bont� de faire jouer, et se
tournant vers les deux femmes qui �taient le plus pr�s de lui, et qui
�taient madame la mar�chale de Luxembourg et la comtesse de Brionne,
il les remercia sp�cialement, ainsi que toutes les dames pr�sentes, de
la bienveillance avec laquelle elles avaient bien voulu applaudir et
accueillir des louanges qu'il �tait loin de m�riter; madame de
Brionne, toujours calme, toujours _recueillie dans sa beaut�_, comme
disait madame de S�vign� de la ma�tresse de M. de Louvois, ne r�pondit
que par une inclination respectueuse; mais madame de Luxembourg n'eut
pas autant de patience: elle s'inclina aussi tr�s-respectueusement au
remerciement du Roi, mais ce ne fut pas en silence, et elle lui dit
avec une inflexion de voix qui devait le tromper:

--Votre Majest� est trop indulgente... il n'y a vraiment pas de


quoi...

Le Roi sourit d'un air modeste et, relevant la balle, dit � son tour:

--Que vous �tes bonne!


--Sire, r�pondit la mar�chale, c'est la premi�re fois qu'on me le dit.

LES MATIN�ES DE L'ABB� MORELLET.

Quoique la description de ces matin�es nous reporte � un temps un peu


plus recul� que l'�poque o� nous sommes parvenus maintenant, je veux
cependant en parler, parce que la plupart des personnages qui
figur�rent dans les matin�es de l'abb� Morellet ont �t� connues de
tout ce qui existe aujourd'hui, et qui n'a pas m�me un �ge
tr�s-avanc�, soit effectivement, soit par tradition. Ainsi, j'ai
beaucoup connu et m�me assez intimement l'abb� Morellet lui-m�me,
madame Pourah, Suard, madame Suard, M. Devaisnes, madame Devaisnes, La
Harpe et l'abb� Delille. Ma m�re �tait li�e avec M. de Chastellux, et
toute la soci�t� musicale d'alors. Tous ces personnages-l� sont
particuli�rement connus de toute la g�n�ration qui passe aussi, mais
dont les souvenirs sont encore assez actifs pour prendre part � ce que
fait �prouver un nom rappel� au souvenir de l'esprit et du coeur...
Plus tard, peut-�tre, j'aurai le regret de venir pour la tradition
laiss�e aux enfants de ceux qui ont vu et connu ceux dont j'ai �
parler.

L'abb� Morellet, avant le mariage de sa ni�ce avec Marmontel, avait


avec lui sa soeur et la fille de cette soeur... Cette famille donnait
un grand charme � son int�rieur en lui facilitant l'admission des
femmes de ses amis dans son salon. C'est ainsi que madame Saurin,
madame Suard, madame Pourah, ma m�re, madame Helv�tius, allaient chez
l'abb� Morellet et rendaient ses r�unions agr�ables, tandis que sans
elles elles n'eussent �t� que des assembl�es pour discuter quelque
point de litt�rature bien _ardu_ ou sujet � des querelles sans fin.
Les femmes sont plus que n�cessaires � la soci�t�: car elles y portent
la chose la plus utile pour l'agr�ment de la vie dans la causerie.
Avec des femmes, on est presque s�r que le temps qui s'�coulera sera
rempli par la conversation et par une discussion douce et aimable...
Il n'y aura rien d'amer, et les hommes eux-m�mes seront maintenus dans
des bornes qu'ils ne franchiront pas... Mais je me laisse entra�ner
par le charme de mes souvenirs!... Je parle ici comme j'aurais parl�
avec les hommes et les femmes de l'�poque que je retrace: je ne
pensais plus que maintenant les femmes, loin de maintenir les hommes
dans des limites toujours convenables, sont les premi�res � �lever une
dispute et � chercher comment elles auront raison... Si c'est en
criant plus fort que l'homme avec lequel elles disputent, elles ne
d�laisseront pas ce moyen, et il sera employ� au grand scandale de
beaucoup de personnes pr�sentes et � l'ennui g�n�ral de tout le monde.

L'abb� Morellet avait des r�unions qui �taient les plus charmantes
peut-�tre qu'il y e�t alors � Paris. Elles se composaient d'hommes et
de femmes de lettres et d'artistes distingu�s, de femmes et d'hommes
de la haute soci�t�, comme les Brienne, tous les jeunes Lom�nie, les
Dillon, le marquis de Carraccioli, ambassadeur de Naples, l'abb�
Galiani; plusieurs personnes de la m�me qualit� et dans les m�mes
opinions �taient le fond de ces r�unions vraiment charmantes, et qui
faisaient dire � l'�tranger qui avait pass� quelques mois � Paris:
�C'est la premi�re ville du monde comme ville de plaisirs et surtout
pour ceux si vari�s de la soci�t� intime.�
L'appartement de l'abb� Morellet donnait sur les Tuileries et
recevait le soleil du midi. Cette exposition gaie et toute lumineuse
contribuait � rendre le salon et la biblioth�que o� l'on se r�unissait
plus agr�ables encore � habiter. La vue des beaux marronniers des
Tuileries, le calme qui � cette �poque entourait encore ce beau
jardin, doublaient l'agr�ment de la biblioth�que de Morellet, l'une
des plus vastes et des mieux compos�es des biblioth�ques de Paris.

C'est l� qu'au milieu d'une paix profonde, dans une s�curit� parfaite
d'esprit et de coeur, on entendait les sons d'une ravissante
musique... Piccini, se sauvant des querelles et des combats m�me que
lui livraient les Gluckistes, arrivait tout essouffl� quelquefois chez
Morellet et disait, en se jetant dans un fauteuil et s'essuyant le
front:

--Je ne veux plus faire un accord!... Je pars pour l'Italie!... et


avant mon d�part, je ne veux pas m�me entendre un son!

--Et vous �tes un homme de grand sens, lui disait Marmontel...


Certainement il ne faut pas jeter � des indignes des sons ravissants
faits pour le Ciel...

--Hum! disait Piccini en se levant et se promenant toujours en


col�re... Certainement que je ne veux plus travailler pour la France!
Ils me pr�f�rent Gluck... N'est-ce pas qu'ils me pr�f�rent Gluck?...

Et cette question �tait faite avec une amertume qui ne peut �tre
compar�e qu'� celle d'une voix parlant d'un autre talent bien
admirable comme le sien... mais qui, par cette raison, lui fait
ombrage.

Marmontel connaissait Piccini, et dans ce m�me instant ils faisaient


ensemble le bel op�ra de _Roland_. Marmontel avait refondu le po�me de
Quinault et en avait fait v�ritablement une belle chose. Il ne voulait
pas que Piccini se f�ch�t, et cons�quemment il entreprit de le calmer.
Il fit signe au marquis de Carraccioli, ambassadeur de Naples, et dit
sans affectation:

--Piccini, sais-tu que la Reine a chant� l'autre jour le bel air de


Didon?

--Lequel? demanda Piccini avec une na�vet� d'auteur toute charmante.

On se mit � rire... Il rit aussi, ne sachant pas le sujet de


l'hilarit� g�n�rale... Pour lui tous les airs de Didon �taient
beaux...

--Celui de Didon � �n�e:

Ah! que je fus bien inspir�e


Quand je vous re�us dans ma cour!

Et Marmontel chantait le morceau � contre-sens pour faire plus d'effet


sur Piccini.

--Eh non! eh non! ce n'est pas cela... _Corpo d'Apollo!... Carino!...


non � questo per Diavolo!... Ecco, ecco... senti... senti..._
Et voil� Piccini s'�tablissant au piano et chantant avec une mauvaise
voix d'auteur, mais avec l'�me du compositeur, ce ravissant morceau de
Didon, qui, en effet, est vraiment beau et l'est encore aujourd'hui.

--Est-ce ainsi que Sa Majest� le chante? demanda Piccini avec un


regard inquiet, qui allait chercher la r�ponse dans le plus intime de
l'�me...

--Un peu moins bien, r�pondit Carraccioli, croyant faire merveille...


et pensant ensuite � autre chose...

--Ah! mon Dieu! s'�cria Piccini... moins bien que.....

Mais alors elle l'a donc tr�s-mal chant�! car enfin je chante mal,
monsieur le marquis!... je chante tr�s-mal!...

La d�tresse de Piccini �tait comique; il croyait d'abord que la Reine


avait chant� son grand air, ayant son manteau royal, la couronne en
t�te et le sceptre en main, comme on voit les reines habill�es dans
les jeux de cartes[161]... Il fallut lui dire enfin que la Reine
avait chant� son air de Didon chez madame de Polignac, � souper, ayant
une simple robe blanche faite en l�vite, et qu'il n'y avait de pr�sent
que le duc et la duchesse Jules, le baron de B�senval, madame de
Br�han, madame de Ch�lons, le duc de Coigny, MM. de Durfort, M. de
Dillon, quelques intimes, entre autres _M. le comte de Fersen_...

[Note 161: Piccini avait une ravissante na�vet� de caract�re, et


surtout une ignorance des premiers usages de la vie, qui �tait
vraiment amusante. Aussi, ses amis le mystifiaient, et souvent: il
�tait tr�s-bon.]

Marmontel pronon�a ce nom le dernier et avec une certaine volont�


d'�tre compris; mais Piccini n'y donnait pas la moindre attention, et
pour lui, sa pens�e dominante �tait que la Reine avait probablement
�t� mal accompagn�e et qu'alors elle avait mal chant�.

--Mais elle chante faux, lui dit enfin Marmontel, et puisqu'il faut
vous le dire, elle ne se serait pas fait accompagner par vous si vous
aviez �t� dans la chambre.

--Ah! ah!...

Et Piccini ouvrit de grands yeux.

--Ah! je con�ois! monsieur le chevalier Gluck!

--Non, non! Gluck n'aurait pas �t� plus heureux que vous, mon cher
ma�tre; Sa Majest� voulait s'accompagner elle-m�me, et chanter l'air
de Didon pour faire conna�tre notre belle po�sie � M. le comte de
Fersen.

--Comment, dit Piccini tr�s-piqu�, vous croyez que la musique n'est


pas _tout_ � votre grand op�ra!...

--Oh! tout! dit Marmontel tr�s-choqu� � son tour... elle y est


certainement pour beaucoup, mais enfin elle n'y est pas _tout_ non
plus, et je parie qu'avant-hier, lorsque la Reine a chant� l'air de
Didon, les paroles �taient tout pour elle... j'en appelle � ces
messieurs...
Tout le monde s'inclina. Piccini fut confondu... et l'abb� Delille,
devant qui La Harpe me racontait l'histoire, lui rappela que Piccini
eut un moment les larmes aux yeux. L'abb� Arnaud, grand pr�neur de
Gluck, et que, pour cette raison, Piccini d�testait avec toute la
cordialit� napolitaine, se mit de la partie, et comprenant la malice
de Marmontel, qui ne voulait qu'inqui�ter Piccini, il ench�rit sur ce
qui �tait d�j� fait, et parlant encore des _dilettanti_ dont il �tait
l'oracle dans le _Journal de Paris_, il effraya Piccini de toute la
lourde solennit� de sa critique. M. Suard, dont la douceur exquise, la
d�licatesse de proc�d�s, l'esprit, le go�t et la raison �clair�e,
faisaient un homme comme on en voudrait bien retrouver aujourd'hui et
dont la mission toujours conciliante �tait de ramener la paix l� o�
il voyait le trouble; M. Suard alla vers Marmontel, lui dit un mot, et
tous deux s'approchant de Piccini, ils lui parl�rent un seul instant
tout bas. � peine Piccini eut-il compris ce que lui disaient Marmontel
et Suard, qu'il se prit � rire d'une si �trange fa�on que les
spectateurs rirent avec lui.

--Et moi qui ne comprenais pas! r�p�tait-il, enchant�... Et il se


promenait en chantant avec une voix de t�te pour imiter la voix de
femme.

--Soyez tranquille, lui dit Suard, je vous ferai accompagner votre


belle partition de Didon � la Reine elle-m�me, chez madame de
Polignac... Je connais un moyen s�r, et je l'emploierai.

--Ah! dit Piccini avec un accent douloureusement comique... le


chevalier Gluck parle allemand!...

--Eh! quelle langue voulez-vous qu'il parle? s'�cria le chevalier de


Chastellux... je vous le demande � vous-m�me...

Piccini �tait toujours rejet� bien loin hors de sa route avec des
apostrophes comme celles du chevalier de Chastellux. Il le regarda
d'abord avec une certaine expression, qui disait qu'il lui voulait
r�pondre; mais il faisait plus ais�ment un accord qu'une phrase, et il
se contenta de sourire en disant:

--_Certo, certo, ha ragione... sempre ragione._ Le fait est que la


seule chose qu'il comprenait dans la phrase du chevalier de
Chastellux[162], c'�tait le ton de la voix mont�e � la col�re... Pour
Piccini, tout �tait harmonie, m�me le langage. Ce qu'il entendait par
le regret qu'il t�moignait de ne pas parler allemand, c'est que, la
Reine �tant Allemande, Gluck avait par l� un grand avantage sur
lui... Le chevalier de Chastellux le savait bien; il �tait lui-m�me
admirateur passionn� de Piccini, et avait pouss� sa pr�vention jusqu'�
dire que Gluck _n'�tait qu'un barbare_... et cela � propos de
l'_Alceste_ et de l'_Iphig�nie_. Certes j'appr�cie Piccini, mais
j'admire Gluck et ne puis ici �tre de l'avis du marquis de
Chastellux...

[Note 162: Le chevalier de Chastellux, depuis marquis de Chastellux,


�tait attach� � M. le duc d'Orl�ans. C'�tait non-seulement un homme
sup�rieur, mais un homme parfaitement aimable dans le monde. Il avait
de la gr�ce dans la diction et du charme dans sa mani�re de conter. Il
faisait de jolis vers, et j'en citerai de lui, � l'article du salon de
madame de Genlis, qui montreront ce qu'il savait faire en ce genre. Il
avait une belle �me et une noblesse de pens�e et de volont� qui
formaient un �trange contraste avec un caract�re peu prononc�. Il
�tait simple de mani�res, et sa conversation e�t �t� particuli�rement
aimable s'il n'avait eu la manie de faire des pointes et des
calembours sur chaque mot qu'on disait. Lorsque cette manie avait une
tr�ve, alors il �tait lui-m�me et d'une grande amabilit�. Ma m�re, qui
l'a beaucoup connu et l'aimait fort, mais dont l'esprit charmant
l'�tait surtout par sa gr�ce na�ve et simple, ma m�re ne pouvait
quelquefois tol�rer la fa�on _de causer_ du marquis de Chastellux. Il
�pousa miss Plunket, une Anglaise, qui, depuis, fut attach�e � madame
la duchesse d'Orl�ans. Madame de Chastellux �tait remarquablement
aimable, et une personne recommandable comme femme, comme m�re et
comme amie.]

Cette querelle entre les _piccinistes_ et les _gluckistes_ avait eu


pour chefs de parti d'Alembert dans l'origine, l'abb� Morellet,
Marmontel, le chevalier de Chastellux, La Harpe, pour Piccini; et
l'abb� Arnaud et plusieurs autres pour Gluck... Quand on veut revoir
sans partialit� tous ces jugements � peu pr�s stupides, rendus
cependant par des hommes d'esprit, mais sur un objet qu'ils ne
comprenaient pas, on est bien modeste en recevant quelquefois une
louange qui vous est donn�e par l'inattention ou la complaisance, et
l'on est d'autre part bien peu affect� d'une critique qui n'a pas plus
de base pour s'appuyer. C'est ainsi que La Harpe dit dans sa
correspondance litt�raire (1789):

�On vient de donner � l'Op�ra _Nepht�_, reine d'�gypte, d'un Alsacien


nomm� Hoffmann, auteur de quelques petites po�sies �parses et
dispers�es dans quelques journaux, et d'un op�ra de _Ph�dre_ o� il a
eu le noble courage de d�figurer un chef-d'oeuvre de Racine; dans
Nepht�, c'est _M�rope_ qu'il lui a plu de mutiler cette fois... La
musique est d'un nomm� _Lemoine_... DURE ET CRIARDE, COMME CELLE D'UN
DISCIPLE DE GLUCK!... mais comme ce genre de musique est encore � la
mode, Nepht� a r�ussi.�

La musique de Gluck _dure et criarde_!... voil� donc comment M. de La


Harpe raisonne quand il parle musique; il est � peu pr�s aussi
cons�quent avec le bon go�t en parlant peinture. J'ai une grande peur
qu'� mesure que le temps d�voilera la science de M. de La Harpe, elle
ne nous paraisse ce qu'elle est en effet, une humeur �cre et
malveillante sur tout ce qui ne sort pas de sa plume ou bien de celle
de ses disciples; et la critique en effet peu raisonnable qu'il fait
d'une foule d'ouvrages dans le si�cle dernier prouve que cet homme
n'�tait que haineux et surtout envieux. Mais pourquoi l'�tait-il de
Gluck? me dira-t-on. Pourquoi? parce que c'�tait un homme sur la t�te
duquel tombaient des couronnes, et M. de La Harpe les voulait toutes
pour lui... il louait Piccini parce qu'il savait bien que Piccini
aurait quelques louanges, mais jamais de couronnes... il accordait la
m�diocrit�, et ne pardonnait pas au g�nie!...

Ces querelles de Gluck et de Piccini ont �t� d'une grande gravit� en


France, en ce qu'elles ont agit� la soci�t� et l'ont divis�e. Elles
ont �t� chez nous comme pr�curseurs des querelles politiques, et
grondaient encore lorsque le premier coup de tonnerre annon�ant les
troubles de la France retentit sur nos t�tes!... Gluck, arriv� � Paris
en 1774, donna son dernier op�ra, _�cho et Narcisse_, pauvre et triste
composition pour un si grand ma�tre, en 1780, et laissa inachev� le
bel ouvrage des _Dana�des_, que Sali�ri, son �l�ve bien-aim�, finit
apr�s le d�part de Gluck. Telle �tait, au reste, la rage forcen�e des
deux partis, que souvent on les a vus se prendre de querelle assez
follement pour en venir � de graves attaques, et m�me aux mains. La
soci�t� perdait d�j� de son urbanit� dans la discussion, et les
disputes commen�aient. Un matin, chez l'abb� Morellet, il y avait
beaucoup de monde, et entre autres les plus hauts partisans des deux
partis... Mais, chez lui, les piccinistes y devaient �tre en force.
L'abb� Arnaud, qui alors r�digeait le _Journal de Paris_, �tait
presque le seul d�termin� gluckiste, avec Suard... Il y avait de
l'orage autour des deux noms fameux, et l'abb� Arnaud le savait bien.

Marmontel s'�tait, pour ainsi dire, associ� � Piccini en lui donnant


ses po�mes. Il avait choisi un nouvel ouvrage: c'�tait le _Roland_ de
Quinault. Il voulut l'adapter � la musique nouvelle lui donner des
airs dont il manque, et en faire un nouvel ouvrage enfin. Gluck, au
moment o� il apprit cela, travaillait � un _Roland_. Aussit�t qu'il
sut que Piccini faisait de la musique sur un po�me qui paraissait
devoir �tre meilleur que le sien, il l'abandonna, et le jeta m�me au
feu.

--Eh quoi! lui dit-on, vous abandonnez ainsi votre travail de


plusieurs semaines?

--Que m'importe? dit Gluck...

--Mais si Piccini fait para�tre son _Roland_, et qu'il tombe?...

--J'en serai d�sol� pour lui et pour l'art, car c'est un beau sujet.

--Et s'il r�ussit?

--Je le referai.--

Belle parole! et qui donne bien la mesure du talent de cet homme qui
avait la conscience de son g�nie!... Ce mot, r�p�t� � Piccini, ne
l'avait pas humili�; au contraire, il sentait de l'orgueil d'avoir
pour antagoniste un homme tel que Gluck... Mais il parut un jour dans
le _Journal de Paris_ un article fait par l'abb� Arnaud qui disait que
Piccini faisait l'_Orlandino_ et que Gluck ferait l'_Orlando_. Piccini
fut bless� par ce mot; mais celui qui surtout fut atteint, ce fut
Marmontel! Il �tait le po�te, et c'�tait sur lui plus particuli�rement
que tombait tout le mordant de la parole... Il ressentit l'injure
aussi vivement qu'un homme peut la ressentir; et, de ce jour, il cessa
d'aller aux matin�es de l'abb� Morellet, qui ne cessa pas pour cela,
lui, d'avoir toujours ses r�unions musicales et litt�raires, parce
qu'il avait pour principe que l'amiti� ne doit pas imposer
l'obligation de ha�r ceux que nos amis n'aiment pas. Je me croirais,
en effet, plut�t oblig�e d'aimer ceux qu'ils aiment... Je ne parle ici
que de ces l�gers nuages qui se l�vent dans la vie habituelle du monde
et qui se dissipent d'eux-m�mes; car je crois que de vrais amis ne
prouvent au contraire leur attachement qu'en s'associant � tout ce qui
arrive � leurs amis, et deviennent solidaires pour eux, soit en
bonheur comme en douleur. L'abb� Morellet le sentit comme moi; et
lorsque Marmontel �pousa sa ni�ce, les r�unions du matin cess�rent,
parce que Marmontel avait pour ennemies toutes les femmes que j'ai
nomm�es plus haut, et qui avaient �pous� la querelle de l'abb� Arnaud,
auquel jamais Marmontel n'avait pardonn� ce mot de l'_Orlandino_... Ce
fut cette seule parole qui s�para des amis, brisa d'anciens et
d'intimes rapports... une parole!... Cette circonstance de la vie de
l'abb� Morellet m'a fort attrist�e lorsqu'il me la raconta. Je le
voyais alors fort souvent, non-seulement chez moi, mais tous les
mercredis chez une femme bien spirituelle dont il �tait l'ami, et
dont je suis �tonn�e de ne pas retrouver le nom plus souvent dans ses
ouvrages et dans ceux de l'�poque; c'est madame de Souza (madame de
Flahaut), l'auteur d'_Ad�le de S�nanges_[163]. Je voyais souvent dans
cette maison l'abb� Morellet, et j'aimais mieux causer avec lui
souvent qu'avec des gens plus jeunes que lui et bien moins amusants...
Il �tait alors bien vieux, mais son esprit �tait encore jeune, et
surtout son �me. J'avoue que sa conversation me charmait; sa diction
�tait si pure... Il y avait dans la conversation de M. Morellet tout
le charme attach� � la gr�ce de l'�poque qu'il rappelait comme un
portrait fid�le.

[Note 163: D'_Ad�le de S�nanges_, de _Charles et Marie_, d'_Eug�ne de


Rothelin_, et d'une foule de charmants ouvrages.]

� l'�poque du mariage de Marmontel avec la ni�ce de l'abb� Morellet,


les r�unions cess�rent donc, ainsi que je l'ai dit.--Vous ne pouvez,
me disait l'abb� Morellet, vous faire une id�e fid�le de ce qu'�taient
devenues nos _matin�es_ litt�raires et musicales! Si l'on voulait
chanter ou faire de la musique, alors madame Suard avait un air
ennuy�, madame Saurin faisait comme elle. Ma soeur et ma ni�ce,
naturellement bonnes et douces, et qui jamais n'avaient �t� d'humeur
_querelleuse_, �taient devenues d'une aigreur qui les rendait
m�connaissables... Quant � Marmontel, il �tait tellement hors de la
question, � force d'y �tre, qu'il se tenait l� immobile et silencieux.
Enfin, le sujet de cette _guerre civile_, Piccini, ne venait plus que
rarement... Aussi, d�s que ma ni�ce fut mari�e, je rompis enti�rement
et cessai mes r�unions litt�raires et musicales... mais cela me fut
p�nible.

J'ai aim� l'abb� Morellet depuis cette conversation: je ne puis dire �


quel point je fus touch�e de voir ce vieillard, entour� d'amis et
d'hommes remarquables par leurs talents et leur esprit, qui lui
apportaient le tribut de ces talents et de cet esprit pour embellir sa
vie, renoncer enti�rement � ses jouissances pour donner la paix � son
int�rieur. J'avoue que je trouve m�me cette bont�, non-seulement
excessive, mais de nature � faire para�tre Marmontel sous un jour
presque d�savantageux, comme �go�ste et tellement personnel qu'il
mettait en oubli non-seulement les go�ts, mais encore le bonheur des
autres.

L'abb� Morellet l'aimait beaucoup, parce qu'il avait fait le bonheur


de sa ni�ce. Mais d'apr�s ce que je sais de madame Suard, madame
Marmontel �tait un ange dont on ne pouvait m�conna�tre l'�me adorable,
et Marmontel avait su l'appr�cier.

Avant que les r�unions du matin n'eussent cess� chez l'abb� Morellet,
il y avait quelquefois aussi des lectures de po�sies et de prose.
L'abb� Morellet, fort obligeant, et n'ayant pas perdu le souvenir du
temps o� il �tait malheureux, accueillait tous ceux qui arrivaient de
sa province. Il suffisait qu'on d�t � son domestique qu'on �tait de
Lyon pour parvenir aupr�s de lui.

Un jour, c'�tait le matin d'une de ses r�unions, on lui annonce un


jeune homme qui veut lui remettre une lettre de la part de M.
Ph�lippeaux. Ce M. Ph�lippeaux �tait de Lyon, et avait des relations
avec la famille de l'abb� Morellet[164]. Il donne ordre d'introduire
ce jeune homme dans sa biblioth�que, o� il alla le rejoindre quelques
moments apr�s.
[Note 164: L'abb� Morellet �tait fils d'un papetier de Lyon et l'a�n�
de quatorze enfants.]

En entrant, il trouve un jeune homme de vingt ans � peu pr�s; sa


taille �tait d'une extr�me grandeur, il avait plus de six pieds, et
cette taille fr�le et peu soutenue �tait comme un long roseau sans
appui.

Il y avait toute une �tude � faire en regardant ce jeune homme.


C'�tait lui-m�me l'�tude personnifi�e, et l'�tude avec ses veilles,
ses je�nes et toutes ses aust�rit�s! Il �tait p�le, ses yeux �taient
caves, son regard fatigu�, son sourire rare, presque p�nible, et comme
une chose contraire � sa nature... La vue de ce jeune homme, me dit
Morellet, me causa une profonde �motion. Du reste, sa mise �tait
d�cente, il �tait en noir et convenablement v�tu.

Au moment o� l'abb� Morellet entra dans la biblioth�que, le jeune


homme �tait dans une extase compl�te et comme ab�m� dans une
admiration profonde; il regardait les livres que contenaient les
diff�rents corps de biblioth�que qui entouraient la pi�ce o� il se
trouvait. Ses regards, naturellement atones et abaiss�s, s'�taient
relev�s vifs et brillants pour parcourir les rayons charg�s de ces
in-folios pr�cieux qu'il d�vorait en apparence.

En apercevant le ma�tre de la maison, le jeune homme rougit


l�g�rement, et, cherchant aussit�t dans sa poche, il voulut y prendre
une lettre qu'il devait y trouver; mais le jeune homme �tait
�videmment maladroit..., il �tait timide; ses efforts, loin de lui
faire trouver ce qu'il cherchait, l'en �loignaient encore... Enfin,
dans sa d�tresse, il dit � l'abb� Morellet:

--Monsieur, je vous prie de croire que je ne suis point un


intrigant.... Je suis, monsieur, un prot�g� de M. Ph�lippeaux....

Et le pauvre jeune homme cherchait toujours et sans trouver... Enfin,


une id�e lumineuse lui fit voir qu'il avait oubli� ce qu'il
cherchait... et tout aussit�t mettant son chapeau sur le bureau:

--Je reviens � l'instant, monsieur... Je vois ce que c'est, la lettre


sera rest�e avec _Cha_....

Il s'arr�ta, regarda M. Morellet avec anxi�t� et comme pour lui


demander la permission de passer devant lui. Ce que l'abb� voyant, il
se rangea et lui laissa le passage libre. Alors le jeune homme se
lan�a comme un long boa, en rasant la terre, et alla dans
l'antichambre pour y chercher sa lettre.

Au bout d'un moment, il revint avec la lettre de M. Ph�lippeaux, qui


recommandait, en effet, ce jeune homme � la bienveillance de M.
Morellet:

�Il est un peu timide, disait M. Ph�lippeaux, mais il a du talent. Je


vous le recommande, M. l'abb�, avec toute l'insistance d'un vieil ami
de votre p�re.�

Le jeune homme s'appelait _Narcisse Prou_. Tout devait �tre comique


dans le pauvre gar�on!
Tandis que Morellet lisait la lettre de l'ami Ph�lippeaux, M. Narcisse
continuait son examen de la biblioth�que. L'abb� le suivait du coin de
l'oeil tout en lisant sa lettre, et il le voyait lever les mains au
ciel comme pour t�moigner son admiration d'une pareille richesse...
Enfin, il se tourna vers M. Morellet, et lui dit:

--Ah! monsieur, dans quel paradis vous �tes ici!...

L'abb� se mit � rire, et pour d�m�ler ce que pouvait lui vouloir cette
�trange figure, il lui demanda en quoi il pouvait lui �tre utile.

M. _Narcisse Prou_ �tait timide; mais, comme toutes les timidit�s


v�ritables, la sienne disparaissait aussit�t qu'elle �tait mise �
l'aise... Aussi, d�s que l'abb� eut souri trois ou quatre fois � M.
Narcisse, celui-ci fut aussi familier avec lui que s'il l'e�t connu
depuis vingt ans... Il rapprocha sa chaise du bureau, s'appuya sur ses
coudes, en mettant sa petite t�te dans ses mains longues et maigres,
et dit � Morellet:

--Voici, monsieur: j'ai fait une trag�die... Je suis Suisse, monsieur,


c'est-�-dire de la partie de la Savoie qu'on appelle ainsi...

Et il fit un signe d'intelligence � l'abb� comme pour lui dire que


ceux qui arrangeaient la Suisse de cette mani�re n'y entendaient rien;
et puis il poursuivit:

--J'ai donc fait une trag�die, et je l'ai faite sur un sujet


patriotique... N'est-ce pas que j'ai bien fait, monsieur?

--Aussit�t, me dit Morellet, je fr�mis devant un Guillaume, num�ro


cent cinquante! Cependant je lui fis signe qu'il avait bien fait...

--Ah! je suis bien aise d'avoir votre approbation... M. le cur� me


soutenait que j'avais eu tort!... Mais vous me faites bien plaisir!...

Dans le moment, Marmontel entrait dans la biblioth�que, suivi de


Piccini, son satellite, et de l'abb� Delille... Morellet h�sita un
moment, puis il leur dit:

--Messieurs, M. Narcisse Prou, qui m'est recommand� par un ami de ma


famille, et que j'ai l'honneur de vous pr�senter, apporte � Paris une
trag�die qu'il a faite il y a quelques mois. Il demande les avis de
gens de lettres �clair�s; si vous pouvez disposer de quelques
instants, je vous aurai une grande obligation de l'�couter.

M. de Chastellux entra dans le m�me moment; il venait de rencontrer le


Narcisse allant chercher son manuscrit dans l'antichambre, et sa
longue taille l'avait frapp�.

--Avez-vous donc un t�l�graphe? dit-il � l'abb�.

Morellet mit un doigt sur sa bouche... Dans ce moment, M. Narcisse


rentra dans la biblioth�que. On l'�tablit � une table, avec le verre
d'eau sucr�e; les femmes prirent leur ouvrage, comme toujours,
lorsqu'il y avait une lecture; et M. Narcisse se mit, mais
tr�s-lentement, � d�nouer le ruban qui entourait son manuscrit.

C'est qu'il avait peur; la physionomie moqueuse de M. de Chastellux,


celle tout aussi railleuse de l'abb� Delille, dont le type �tait
particuli�rement celui de la moquerie... la figure toute pr�te � le
devenir de Marmontel, qui �tait l�, � c�t� de Piccini, dispos� �
railler le pauvre auteur s'il y trouvait mati�re... Ils ne
s'attendaient gu�re tous � ce qu'ils allaient entendre!...

Tandis que d'une main tremblante le Narcisse arrangeait son manuscrit,


le reste des habitu�s arrivait, l'abb� Arnaud, madame Pourah, madame
Suard et madame Saurin... En voyant cette _foule_, comme il
l'appelait, Narcisse se sentit d�faillir...

--Je ne puis lire, dit-il � l'abb� Morellet... Je ne le puis!...

--Allons! du courage, monsieur... lui dirent toutes les femmes, qui


riaient � l'envi en voyant cet immense corps enferm� dans un habit
noir comme dans une ga�ne, et surtout en remarquant l'air effar� que
le Narcisse conservait au milieu du cercle qui s'�tait form� autour de
lui... Enfin, il prit tout-�-coup son parti... jeta un regard rapide
autour de lui, et d�pliant son manuscrit, il dit � haute voix:

--_Chamouny et le Mont-Blanc!_... trag�die en cinq actes et en vers...

� ce singulier titre, tout le monde, d'abord stup�fait, �clata si


bruyamment que le pauvre Narcisse en fut �tourdi. Le fait est que
l'abb� Morellet lui-m�me avait donn� l'exemple; il lui avait �t�
impossible de se contenir plus longtemps... Lorsque l'hilarit�
g�n�rale fut un peu apais�e, l'abb� Morellet se leva de sa place et
fut pr�s de Narcisse pour lui demander s'il ne s'�tait pas tromp�, et
si ce n'�tait pas une pi�ce de vers sur _la Vall�e de Chamouny et le
Mont-Blanc_; mais non, c'�tait bien _Chamouny et le Mont-Blanc!
trag�die en cinq actes et en vers_.

--Mais comment avez-vous eu cette pens�e? lui demanda Marmontel.

--Comment! r�pondit avec aigreur Narcisse Prou, ah! vous me demandez


comment Chamouny et le Mont-Blanc m'ont inspir� une trag�die!... Si
vous ne le comprenez pas je ne vous le ferai pas comprendre.

--Oh! oh! dit Marmontel � monsieur de Chastellux, il est m�chant!...

--Monsieur, n'avez-vous pas peur que votre d�nouement ne soit _� la


glace_? lui dit le chevalier de Chastellux[165], qui ne pouvait, pour
sa part, dire deux paroles sans qu'il y e�t un jeu de mots ou bien un
calembour... Il me semble que votre sc�ne sera toujours bien froide et
le d�nouement _� la glace_, je le r�p�te.

[Note 165: Depuis marquis de Chastellux. Il avait l'esprit railleur.]

--Je le crois bien, monsieur: mon h�ros meurt gel�!...

Ici, les rires recommenc�rent avec si peu de retenue que M. Narcisse


fut contraint de voir qu'on se moquait de lui... Alors il prit
tout-�-coup une indignation profonde!... il roula ses yeux avec une
sorte d'�garement, s'arr�tant sur chacun des hommes qui l'entouraient,
comme pour d�signer celui � qui il jetterait le gant... Mais l'abb�
Morellet ne voulant pas que la raillerie all�t plus loin l'engagea �
lire...

--Votre titre est un peu bizarre, lui dit-il; mais en �coutant la


pi�ce, peut-�tre trouverons-nous que vous avez raison.
--Et voil� un v�ritable savant! un vrai M�c�ne! s'�cria le Narcisse;
ah! monsieur, que ne vous devrai-je pas?

Et le voil� d�pliant pour la quatri�me fois son manuscrit et faisant


l'expos� de sa pi�ce... Ce que c'�tait que cette pi�ce, on ne le peut
dire... Narcisse avait pris pour sujet la mort d'un jeune Florentin
qui p�rit dans les neiges en voulant passer par Valorsine. Cet
horrible �v�nement eut lieu en 1770; mais le jeune homme ayant fait
de cela une trag�die, c'�tait la bouffonnerie la plus compl�te, sur un
sujet des plus tristes.

Mais Narcisse ne le voulut pas voir ainsi, et lorsque les rires


�touff�s �clat�rent bruyamment, il se leva, roula des yeux �gar�s par
la fureur sur le cercle qui l'entourait, et rassemblant d'une main
convulsive Chamouny et le mont Blanc, il dit � l'abb� Morellet:

--Je vous remercie, monsieur, de la bonne r�ception que vous m'avez


faite... et surtout de l'accueil que le roi des glaciers a re�u chez
vous...; quant � moi, je...

Il �tait si fort en col�re qu'il ne put continuer, ou peut-�tre bien


ne savait-il que dire, et saisissant son manuscrit, il s'�lan�a hors
de la chambre avant que l'abb� Morellet p�t se lever pour le retenir,
et sans �couter M. de Chastellux qui lui criait que le _roi des
glaciers_ �tait _Velouti_[166].

[Note 166: Celui qui pr�c�da Garchi et Velloni avant que ceux-ci
allassent s'�tablir au pavillon de Hanovre, et puis rue Richelieu, au
coin du boulevard.]

En me racontant cette histoire, l'abb� Morellet avait encore cette


expression maligne et _voltairienne_ qui dominait sur toute autre
lorsqu'il racontait une histoire plaisante. Il ressemblait au reste
fort � Voltaire, non-seulement pour ses opinions philosophiques et
_pyrrhoniennes_, mais aussi par la forme du visage, et par ce sourire
caustique et plus que malin qui r�v�lait chez tous deux une absence
compl�te de cour et d'affection.

Mais l'�me la plus d�sh�rit�e renferme toujours en elle une partie


vuln�rable par laquelle le malheur sait l'atteindre. L'abb� Morellet,
avec son incr�dulit�, son scepticisme, fut contraint de reconna�tre
une v�rit� �ternelle: c'est que la pri�re est notre seul refuge quand
le malheur nous frappe. Il re�ut la punition la plus terrible que Dieu
puisse envoyer � l'homme!... l'isolement!... Cependant, il avait
toujours �t� bon, et les lois de la soci�t� n'avaient pas �t� bless�es
par lui... Voil� comment les philosophes du XIXe si�cle entendaient
leur philosophie... Quant au reste de la morale et surtout de la
religion, ils n'en parlaient pas, et tout devait aller ainsi. H�las!
il vint un moment o� cet ami, ce p�re que nous avons dans les cieux,
fut le seul qui demeura fid�le au malheureux!... et l'abb� Morellet
fut contraint de reconna�tre que l� seulement �tait la v�ritable
esp�rance.

Je fus frapp�e du changement subit de sa physionomie, un soir que je


causais avec lui chez madame de Souza. On jouait, et comme je ne
touche jamais une carte, je cherche toujours de pr�f�rence une
causerie amusante; l'abb� Morellet et M. Suard, ainsi que M. de
Vaisnes, �taient les hommes les plus agr�ables que l'on p�t trouver
alors... Quelquefois l'on faisait de la musique chez madame de Souza,
lorsque _Charles de Flahaut_, son fils, �tait chez elle, et dispos� �
faire entendre sa voix, qui �tait vraiment ravissante avec le parti
qu'il en tirait au moyen d'une excellente m�thode. Mais ces bonnes
fortunes-l� �taient rares; et le plus souvent, les mercredis au soir,
chez madame de Souza, on jouait et on causait. Lorsque je serai �
l'article qui la concerne je montrerai comment elle �tait la plus
charmante ma�tresse de maison de cette �poque; comment elle donnait
une �me � une conversation, qu'elle savait rendre intime lorsque
souvent son cercle �tait compos� de gens qui se voyaient pour la
seconde fois. Madame de Montesson avait encore cet art. Un des
talents, pour rendre son salon agr�able, qu'avait encore madame de
Souza, �tait d'y laisser, en apparence, une enti�re libert�, mais de
n'y permettre aucune licence. On y causait donc en petit comit� et
l'on se mettait quatre ou cinq personnes ensemble pour raconter des
histoires et en entendre, et lorsqu'on �tait deux on n'en pr�sumait
rien, surtout lorsqu'on avait vingt ans comme moi et quatre-vingts
comme l'abb� Morellet. N'allez pas croire pour cela que nous vivions
dans l'�ge d'or. Non pas, vraiment; on glosait tout comme aujourd'hui,
on m�disait comme aujourd'hui, car enfin _on p�chait_ comme
aujourd'hui; seulement on y mettait plus de pudeur, et le monde, qui,
apr�s tout, est plus juste qu'on ne le dit, vous savait gr� de ne le
pas braver avec autant d'impudence que cela se fait maintenant[167];
et quand on parlait d'une femme pour raconter une aventure, c'�tait
au moins � demi-voix.

[Note 167: Une femme jeune, jolie, ayant un grand nom, de la fortune,
de l'agr�ment, tout ce qui peut faire remarquer dans le monde, a tout
mis en oubli pour le sacrifier � un homme qu'elle aime plus que TOUT,
m�me ses enfants!... Jusque-l� tout est si grand, m�me le d�sespoir de
l'infortun�e, qui dut �tre immense comme ses joies d�lirantes et ses
extases, dont les r�ves lui ont tout fait oublier, qu'on reste sans
voix pour la bl�mer... on la suit par la pens�e dans la retraite o�
l'amour passionn� d'un homme de g�nie la d�dommageait de tant de biens
perdus, et on sourit devant cette puissance du coeur frappant de
nullit� toutes les voix du monde! Moi-m�me je suis demeur�e sans force
pour bl�mer devant l'exc�s de ce bonheur assez grand pour avoir fait
oublier � une femme qu'elle �tait �pouse et m�re... Enfin, je
comprenais son d�lire tout en la plaignant... lorsque tout-�-coup
cette femme sort de sa retraite enchant�e, o� l'amour ne lui suffit
plus!... Il lui faut le soleil du ciel; la lumi�re des yeux de son
amant ne l'�claire plus! Les voix du monde ont franchi le mur d'airain
qu'elle-m�me avait �lev� entre elle et lui... Elle a reparu
tout-�-coup au milieu de ses f�tes!... Oh! que j'ai souffert pour
elle!... Que de regards moqueurs!... que de sourires de d�dain!... et
l'amertume de ces blessures, redoubl�es encore par le peu de droit
qu'avaient celles qui les faisaient!... et cette souffrance que j'ai
ressentie pour elle, victime volontaire, quelle a d� �tre sa
violence!... Elle est pourtant demeur�e... Est-ce de la
r�signation?--Non.--Elle serait sans but, et la r�signation en a
toujours un... Serait-ce un sacrifice offert � l'homme qu'elle
aime?--Non.--Il serait sans dignit� et porterait m�me avec lui une
teinte humiliante, qui, de tout ce qui est oppos� au charme de
l'amour, est sans doute le poison le plus mortel.. Une femme n'est
ador�e que par�e d'une couronne de fleurs ou de laurier... La couronne
d'�pines ne fait incliner que sur la t�te d'un Dieu!... Quel est donc
le motif qui fait ainsi franchir le seuil de sa retraite � cette
femme?... J'ai peur, pour elle et son bonheur, que ce ne soit au
contraire aucun motif, mais l'entier oubli de tout respect humain.]
Mais pour en revenir � l'abb� Morellet, je dirai qu'il me fit une
impression tr�s-profonde un soir, chez madame de Souza: il me parlait
de l'agr�ment d'un int�rieur de famille et du charme qu'on trouve �
former une soci�t� choisie dans laquelle on admet des artistes et des
gens de lettres... du temps qu'il avait mis � former cette soci�t�, et
de l'influence qu'elle avait dans le monde litt�raire; il me racontait
ce qu'il avait vu de ces hommes de la R�volution, tels que Condorcet,
Si�yes, Talleyrand, et beaucoup d'autres plus influents encore, comme
Mirabeau, et des hommes qui, ainsi que ceux que je viens de nommer,
avaient caus� bien du mal en r�pandant leur doctrine perverse... Je le
regardai plus attentivement que je ne le voulais probablement, car il
me dit en me fixant � son tour, avec des yeux qui cherchaient ma
pens�e:

--Vous m'accusez dans votre opinion, n'est-ce pas?

--Je suis trop jeune pour avoir une opinion; mais... j'avoue que je
croyais que, ami de d'Alembert, de Diderot et de toute la secte
philosophique, vous aviez contribu� pour le moins autant qu'eux �
promulguer ces lois qui ont form� le code r�volutionnaire qui nous a
fait tant de mal.

L'abb� Morellet sourit tristement en m'�coutant:

--On vous a tromp�e, me dit-il, et je tiens � vous le prouver. Je veux


causer avec vous devant votre oncle, l'abb� de Comn�ne; c'est un homme
instruit et un homme de bien... je veux qu'il m'�coute... quant � vous
qui �tes jeune et encore toute primitive, laissez-moi vous montrer que
mes erreurs, car j'en ai eu de grandes et j'en ai commis dont le
r�sultat me fait aujourd'hui la r�putation d'un esprit corrupteur,
laissez-moi vous montrer combien j'ai �t� puni par le Ciel de ces
m�mes erreurs: h�las! la punition fut plus grande que la faute!...

Il �tait agit�, et son visage osseux prit une p�leur effrayante.

--Laissez ce sujet ce soir, mon cher abb�, lui dis-je... vous me


raconterez ce que vous voulez me dire un autre jour...

--Non, non; il est de bonne heure... appelez madame de Souza, elle ne


joue pas � pr�sent (ce qui �tait rare), pour qu'elle vienne me pr�ter
secours si j'oubliais quelque chose.

Madame de Souza venait alors de publier _Charles et Marie_, charmant


petit volume qui n'est pas assez remarqu� parmi ses autres ouvrages...
Lorsqu'elle fut assise entre nous, l'abb� Morellet commen�a son
histoire si int�ressante des jours r�volutionnaires; il me dit
comment, apr�s avoir �t� l'homme le plus heureux par la fortune, et
doublement heureux puisqu'il ne devait la sienne qu'� lui-m�me, par le
bonheur int�rieur que lui donnait une famille ador�e et
nombreuse[168], comment apr�s avoir �puis� tous les genres de
f�licit� comme homme, comme litt�rateur et comme l'un des chefs d'une
secte qui avait la noble pens�e de r�g�n�rer l'humanit�, comment,
apr�s ce bonheur infini, il avait �t� frapp� du malheur comme de la
foudre � l'�ge de soixante-dix ans!...

[Note 168: Sa ni�ce madame Marmontel, Marmontel, qui vivait encore, et


ses enfants, d'autres neveux ou ni�ces. Il �tait le quatorzi�me enfant
de sa famille nombreuse: qu'on juge des parents � tous les degr�s.]
--Et comment encore ai-je senti le malheur?... sous toutes les
formes!... et la derni�re enfin, la plus terrible est venue m'annoncer
toutes les souffrances au milieu des cris de la France agonisante!...
J'�tais SEUL!... c'�tait l'isolement... et l'isolement d'un
vieillard!... un isolement entier!...

Ce souvenir �tait toujours odieux pour lui... Je l'ai vu depuis bien


souvent, et toujours cette m�me p�leur se r�pandait sur ses traits.

--J'avoue que je ne comprenais pas bien comment l'abb� Morellet se


trouvait _isol�_ comme il me le disait, _et enti�rement isol�_!
C'�tait cependant encore plus complet qu'il ne le pouvait rendre par
ce mot d'_isolement_; et lorsqu'il me donna les d�tails suivants, il
me fit fr�mir aussi.

Il avait une maison tr�s-vaste dans la rue du Faubourg-Saint-Honor�


dans laquelle logeaient M. et madame d'Houdetot... mais ils �taient �
la campagne ainsi que tous leurs domestiques. L'abb� Morellet n'en
avait aucun, pas m�me de femme pour le service int�rieur de sa
chambre... Un homme de peine venait le matin pour frotter son
appartement, cirer ses souliers, et puis cet homme s'en allait jusqu'au
lendemain, et laissait l'abb� enti�rement _seul_, occup� � �crire...
livr� � une humeur sombre qui produisait les plus �tranges r�sultats...
� ce souvenir, je l'ai vu quelquefois pr�t � retomber dans l'�garement
o� il a �t� pendant toute l'ann�e 1794... Madame de Souza, qui
connaissait l'amertume des souvenirs de cette �poque, le regardait en
suppliante, pour qu'il ne poursuiv�t pas!...

--Non, non, dit-il, je dois raconter quelles �taient mes occupations.


H�las! ce n'�taient plus les chants suaves de Piccini!... ce n'�tait
plus la lyre po�tique de l'abb� Delille, qui charmaient mes oreilles;
c'�tait un glas de mort qui tintait toujours autour de moi... J'�tais
seul, et il me semblait voir mille fant�mes v�tus de linceuls autour
de moi... J'�tais FOU enfin! et je le sentais, ce qui �tait
horrible... Eh bien! j'�crivais cependant!... et savez-vous sur
quoi?... quel �tait le sujet de mes travaux?...

Il tremblait...

J'ai fait un livre dans lequel je proposais au gouvernement de la


terreur d'utiliser les ex�cutions et de manger la chair de leurs
victimes!... La disette couvrait la France!... C'�tait bien alors le
moment o� le _cheval p�le_ de l'Apocalypse parcourait notre triste
patrie et que la prostitu�e buvait le sang des saints[169]!...

[Note 169: J'�crivis cette remarquable conversation, comme cela


m'arrivait alors fort souvent, le soir en me couchant, et je n'en ai
pas perdu un mot.]

Il �tait haletant... Madame de Souza le for�a de s'arr�ter et de


prendre un verre d'eau sucr�e avec de la fleur d'orange...

--Je proposais dans mon ouvrage, poursuivit-il, d'�tablir une


boucherie nationale... On aurait �t� _contraint_ de s'y pourvoir et
d'y aller trois fois la semaine sous peine d'�tre pendu soi-m�me au
charnier populaire... Je voulais aussi que, dans ces repas spartiates
que nous �tions oblig�s de prendre au milieu de la rue, il y e�t
toujours un plat de cette affreuse chair!... Les monstres n'ont-ils
pas fait boire du sang � mademoiselle de Sombreuil pour lui faire
payer la vie de son p�re!...

Et se levant, il marcha dans la chambre avec une sorte d'�garement.


Quant � moi, je ne lui demandais plus de se taire... il m'int�ressait
au plus haut degr�...

--Cet ouvrage, me dit-il en se rasseyant, s'appelait _le Pr�jug�


vaincu_!... ou _Nouveau moyen de subsistance pour la nation, propos�
au Comit� de salut public, en messidor de l'an II[170] de la
R�publique fran�aise, une et indivisible_.

[Note 170: Juillet 1794.]

--J'ai voulu le faire imprimer deux fois depuis le 9 thermidor...


Suard, homme de bon go�t et de bon esprit s'il en fut jamais, m'en
d�tourna, en me disant que je serais universellement bl�m�... La
seconde fois, ce fut une amie dont l'esprit juste et fin ne donne que
de bons avis.

Et il prit la main de madame de Souza, qu'il baisa avec une tendresse


respectueuse.

--Mais, dit madame de Souza, je n'avais � cela aucun m�rite; je lui ai


dit ce que je pensais, et toutes les femmes auraient dit de m�me...
J'ai �t� tellement frapp�e de d�go�t � la premi�re parole que l'abb�
me dit de cet ouvrage, que je ne pus retenir l'expression, un peu
franche peut-�tre, qui m'est �chapp�e. Mais toutes les femmes
penseraient comme moi, et soyez certain, l'abb�, que si vous aviez
publi� votre livre, pas un oeil de femme ne se serait repos� sur une
de ses pages.

L'abb� Morellet sourit ici avec une malignit� diabolique.--Peut-�tre!


dit-il... peut-�tre!... � la v�rit�, quelques ann�es d'intervalle font
beaucoup... Mais croyez bien que ces m�mes femmes dont les journaux
vantaient � l'envi l'h�ro�sme et la grandeur d'�me, et qui, apr�s le 9
thermidor, devenues des solliciteuses effront�es, mettaient en oubli
toute pudeur comme elles avaient repouss� le danger, montrant par-l�
que la l�g�ret� avait eu plus de part � leur h�ro�sme que l'�l�vation
de leur �me[171], ces m�mes femmes auraient lu mon livre, ma bien
ch�re amie, je vous le proteste.

[Note 171: Cette pens�e de l'abb� Morellet fut entre lui et moi le
sujet de beaucoup de vives querelles. Je soutenais le contraire parce
que je le pense. Je terminerai cet article, relatif � la _boucherie
nationale_, par une remarque bien triste: c'est que c'est sans aucun
doute l'ouvrage le plus remarquablement bien �crit de l'abb� Morellet.
Il m'en a lu plusieurs passages que j'ai admir�s... Il y a une diction
pure, une sorte d'�l�gance qui frappe m�me en opposition avec cet
horrible sujet.]

--Quel mal vous me faites! lui dis-je.... Eh quoi! ces femmes pour
lesquelles je voudrais un Plutarque... ces femmes sont ainsi jug�es
par vous!

--Ne l'�coutez pas, dit madame de Souza, avec un ton plus s�v�re que
sa voix harmonieuse ne le lui permettait ordinairement. Je lui ai dit
mille fois qu'il ne pense pas ce qu'il dit... C'est un _fanfaron de
m�chancet�_!... Monsieur l'abb�, racontez plut�t � madame Junot
comment vous faisiez la cabriole sur votre lit... ce sera la petite
pi�ce de votre horrible drame.

C'�tait donc ainsi qu'il passait sa vie, _enti�rement seul_ et


�crivant de pareilles choses. Quelquefois il sortait pour prendre
l'air, pour respirer, pour voir le ciel... mais toujours il se
rencontrait avec une sc�ne plus ou moins tragique... il en �tait venu
au point de ne plus oser sortir!

Un jour, me dit-il, je souffrais beaucoup des suites d'une migraine


qui m'avait tenu couch� pendant trois jours... n'ayant pour me servir
que mon homme de peine, dont j'entendais avec plaisir les pas retentir
le matin sur le carreau des vastes corridors de cette maison inhabit�e
o� le moindre son se r�percutait... Je sortis vers le soir, au moment
o� le soleil se couchait sur Paris dans toute la pompe d'une belle
journ�e de juillet, et je dirigeai mes pas vers les Champs-�lys�es...
Comme j'approchais de la barri�re de l'�toile, j'entendis des cris
affreux et de ces vocif�rations de cannibales qui annon�aient quelque
grande joie; les femmes surtout �taient en foule sur le bord du
chemin, et regardaient vers Neuilly... Je vins machinalement me placer
� c�t� d'elles, et, regardant au loin dans le nuage de poussi�re que
le soleil couchant traversait de ses rayons, je ne distinguai d'abord
que plusieurs voitures et des charrettes... bient�t elles furent
devant moi... et je vis!... Dieu puissant! comment ai-je pu r�sister �
ce spectacle affreux!... je vis d�filer devant moi onze chariots
d�couverts, remplis de femmes, d'enfants, d'hommes, de vieillards...
Enfin c'�taient tous les nobles bannis de Paris par le d�cret du 17
germinal (avril), et r�fugi�s � Neuilly et � Fontainebleau!... Les
malheureux avaient �t� _parqu�s_ pour ainsi dire; mais la houlette
pastorale de Fouquier-Tinville avait �t� dirig�e sur eux, et le
troupeau avait �t� ramen� � Paris pour �tre �gorg� et servi au
peuple-roi!... Plusieurs hommes avaient les mains li�es!--Ils ont eu
l'audace de se d�fendre! s'�criaient les furies qui m'entouraient.--Au
moment o� le triste cort�ge d�fila devant moi, je levai les yeux, et
mes regards rencontr�rent ceux de plusieurs amis!... Dieu bon! Dieu
puissant! et vous ne tonniez pas sur les monstres!!!...

Madame de Souza et moi, nous baissions les yeux... Sans doute l'abb�
Morellet n'avait pas pr�ch� la r�volution; mais ses exc�s
n'�taient-ils pas le fruit de ces doctrines subversives de tout
ordre?... Il le sentit probablement; car, cessant tout-�-coup de
parler sur ce ton, il reprit sa narration, et nous d�peignit le local
de cette maison qui lui appartenait rue du Faubourg-Saint-Honor�, et
qu'il occupait alors seul. Il y avait un tr�s-beau jardin, dans lequel
il se promenait, et qu'il cultivait pour faire de l'exercice. La
maison �tait immense, et la description qu'il faisait de son
isolement, du silence effrayant qui r�gnait dans ces chambres
solitaires une fois que la nuit avait jet� son ombre sur les
quartiers m�me les plus populeux... cette myst�rieuse retraite habit�e
par un seul homme... les bruits les plus simples devenant des
alarmes... tout cela �tait d�crit admirablement par l'abb� Morellet,
et m�me, je le crois, avec une recherche de romancier, alors que le
danger avait fui.

La peur le dominait � un tel point, me disait-il, que sa raison


s'�gara. Il devint somnambule!... Il se levait la nuit, courait dans
sa chambre, croyait saisir un homme qui venait l'arr�ter, le
terrassait, l'assommait de coups donn�s par son poignet, qui, malgr�
sa vieillesse, �tait plus � redouter que celui d'un jeune
homme[172]... et puis il revenait � lui aux bruits de ses hurlements,
de ses cris!... et il se trouvait seul, luttant avec lui-m�me sur le
carreau, et souvent bless� par sa propre main!...

[Note 172: L'abb� Morellet �tait d'une force de corps peu commune.
Ceux qui l'ont connu peuvent se rappeler sa structure osseuse et sa
forte charpente.]

Enfin ces attaques de somnambulisme l'inqui�t�rent au point de mettre


une corde ou une sangle, ou quoi que ce f�t, pour le retenir, s'il
avait la volont� de s'�lancer de son lit pour aller lutter avec un
�tre imaginaire; ce moyen lui r�ussit en effet, et au bout de six mois
ses acc�s se calm�rent.

Il n'avait pas �t� arr�t�, parce que sa section �tait une des bonnes
de Paris, et qu'il y �tait bien not�.--Mais qui pouvait alors r�pondre
deux jours de son repos et m�me de sa vie!

Il avait �t� se promener un soir sur le bord de la rivi�re, et puis il


�tait revenu par le haut des Champs-�lys�es; il rentrait fatigu�,
cependant il se h�tait, parce que l'orage grondait d�j� fortement...
Et il voulait �viter la pluie en rentrant chez lui, lorsqu'une femme
du voisinage, qui faisait chez lui l'office de porti�re, lui remit un
papier qu'on avait apport� pour lui: c'�tait _une invitation de se
rendre � sa section pour affaire qui le concernait_.

En lisant cet �crit, il se sentit d�faillir... Eh quoi! avait-il pris


si longtemps soin de sa vie pour p�rir mis�rablement apr�s tant de
malheurs!... Cependant il n'y avait pas � h�siter. La pluie tombait
par torrents; mais cela ne l'arr�ta pas un instant; et, malgr� le
temps qu'il faisait, il se mit en route pour aller � la section,
tellement troubl� qu'il oublia d'emporter un parapluie... N�anmoins ce
qui est curieux, c'est qu'au travers de ce trouble il y avait du
courage et du sang-froid; car l'abb� cacha plusieurs papiers, mais en
en laissant qui pouvaient lui faire couper le cou, et en ayant le soin
d'emporter quelque argent pour obvier aux premiers frais s'il �tait
arr�t�... Il �tait neuf heures du soir lorsqu'il sortit de chez lui.

Il �tait vieux, et, quoique vert encore, il ne marchait pas vite:


aussi n'arriva-t-il au comit� de sa section qu'� dix heures; il y
avait s�ance. Les membres �taient tous des ouvriers que Morellet
connaissait au moins de vue... Ils avaient tous le bonnet rouge, et
fumaient en dissertant gravement, Dieu sait sur quoi... Morellet se
fit conna�tre. Alors le pr�sident lui dit:

--Tu es accus�... on va t'interroger... tu peux t'asseoir, le comit�


te le permet.

--Comment te nommes-tu?--Andr� Morellet.--O� es-tu n�?--� Lyon.

Ici les membres du comit� se regard�rent en fron�ant le sourcil... et le


pr�sident r�p�ta sa question: �O� es-tu n�?...--Je vous l'ai dit, �
Lyon.--_� Commune-Affranchie_[173] dit le pr�sident d'une voix
tonnante...--L'abb� s'empressa de r�pondre: _� Commune-Affranchie_.--De
quoi vis-tu? Comment gagnes-tu ta vie? Quel est ton �tat enfin?--Je suis
homme de lettres.� Les membres du comit� se regard�rent; il �tait
�vident qu'ils ne savaient pas ce que c'�tait qu'un homme de lettres:
aussi le pr�sident, pour arriver � son but, lui demanda de nouveau de
quoi il vivait.
[Note 173: Depuis le si�ge et les massacres on l'appelait ainsi.]

Ceci �tait le triomphe de Morellet. Son trouble ne l'avait


heureusement pas emp�ch� de prendre le brevet d'une pension qui lui
avait �t� accord�e par la Convention: il �tait de 1793, et motiv� sur
trente-cinq ans de travaux utiles. Le brevet portait ce titre:

R�COMPENSE NATIONALE.

Je trouve que ce seul mot, articul� en 1793, prouve combien les hommes
de la R�volution avaient ou du moins croyaient avoir d'obligation aux
philosophes!

Le brevet fut re�u avec r�v�rence par le pr�sident et les membres du


comit� qui savaient lire; car tous n'en �taient pas l�.--Maintenant
l'interrogatoire devint fort comique; apr�s plusieurs questions que je
ne me rappelle plus, le pr�sident dit � Morellet:

--Pourquoi �tais-tu gai avant la R�volution, et pourquoi es-tu triste


depuis?...

Morellet �tait fort dr�le en rappelant ce moment: il prenait une


expression s�rieuse, qui jointe � son �norme nez et � la charpente
osseuse de sa figure, lui donnait vraiment un singulier aspect; il
prit donc son air le plus grave pour dire au pr�sident qu'il ne riait
jamais, et n'�tait pas n� plaisant.

--O� �tais-tu le jour de la mort du tyran?--� Paris.--Ah! _et o�


cela?_--Chez moi.--N'as-tu pas une maison de campagne?--Non.--Tu
mens.--J'avais un prieur� � Thimer, pr�s de Ch�teauneuf, mais pas de
maison de campagne.--Ah! cela s'appelle un prieur�! Et qui te l'avait
donn�?--M. Turgot.--Oh! c'�tait un bon citoyen!... qui aimait le
peuple. Eh bien! apr�s tout, tu es un bon enfant, dit le pr�sident �
l'abb� Morellet; le comit� est content de toi; tu peux te retirer
_sans remords_...

Quel est le mot qu'il voulait dire? Je crois bien que l'abb� ne
s'embarrassait gu�re du vrai sens de la phrase dans un pareil moment;
mais, � sa place, j'aurais �t� curieuse de le faire expliquer.

Il faisait un temps horrible; il �tait pr�s de minuit; il pleuvait �


verse, et l'abb� n'avait pas de parapluie, comme on le sait; un des
membres du comit�, qui �tait son voisin, lui offrit de partager l'abri
du sien, et ils chemin�rent ensemble. Morellet le fit expr�s, pour
obtenir des renseignements sur son accusation; et ce qu'il apprit est
tr�s-curieux pour l'histoire de cette �poque.

La femme d'un cocher de M. de Coigny, appel�e _Gattrey_, logeait, en


1793 et une partie de 1794, dans une petite chambre ayant vue sur le
jardin de l'abb� Morellet: le voyant se promener en robe de chambre,
et sachant qu'il �tait seul et propri�taire de la maison, elle fit
des d�marches pour entrer � son service, ou du moins �tre femme de
peine et faire le plus gros de l'ouvrage. Mais, malheureusement pour
elle, l'abb�, en se promenant le soir, l'avait entendue p�rorer dans
une petite cour attenant au jardin, et ses discours �taient ceux d'une
furie et d'une m�g�re, non-seulement comme femme du peuple bavarde et
m�chante, mais comme un monstre vomi par les enfers. La soeur de
l'abb� avait voulu la ramener au bien avant de quitter Paris; mais il
est des choses impossibles. Cette femme, pouss�e par le refus de
l'abb�, r�solut sa perte. C'�tait une chose qui �tait facile � cette
�poque. Elle quitta la section des Champs-�lys�es, pour aller � celle
de l'Observatoire. L�, parmi cette horrible troupe de _tricoteuses_
qui entouraient l'�chafaud pour ajouter une douleur � celles qui
abreuvaient les victimes, madame Gattrey voulut servir la r�publique �
sa mani�re, en d�non�ant et faisant p�rir _un aristocrate_. Par la
m�me raison qui faisait entendre ce qu'elle disait � l'abb�, elle
entendait ce qu'il disait dans son jardin. Elle recueillit ses
souvenirs, arrangea des mots, en d�rangea d'autres, inventa et forma
enfin une accusation tr�s-suffisante pour faire aller � la guillotine
le pauvre Morellet, s'il e�t �t� dans une plus m�chante section. Il
est merveilleux de voir comment la vie d'une famille �tait alors � la
merci d'une furie qui pouvait d'un mot faire tomber une t�te, en
rapportant qu'un homme a ri en ao�t et pleur� en janvier!... Elle
avait aussi son salon, madame Gattrey!... et ce salon avait aussi son
importance, comme on le voit. Et l'abb� Morellet, en 1794, isol�,
malheureux, proscrit pour ainsi dire par la terreur dans le fond d'une
maison solitaire, pouvait pleurer am�rement sur l'influence que ses
maximes et celles de ses amis avaient eues sur les masses qui alors
exer�aient un si funeste empire!... C'�tait dans ces m�mes chambres
jadis brillamment remplies de femmes aimables, d'hommes savants et
distingu�s, et maintenant d�sertes et abandonn�es, et seulement
habit�es par le propri�taire tremblant au seul bruit de ses pas.

FIN DU TOME PREMIER.

End of the Project Gutenberg EBook of Histoire des salons de Paris (Tome 1/6), by
Laure Junot, duchesse d'Abrant�s

*** END OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK HISTOIRE DES SALONS DE PARIS (1/6) ***

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