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L’animal dans

l’imaginaire
Depuis la nuit des temps, l’animal a hanté l’imaginaire humain.
Les parois d’Altamira et des grands sites préhistoriques sont couvertes
de bisons, de mammouths ou de chevaux sauvages tandis que les
tombes égyptiennes les plus anciennes laissaient une large place aux
troupeaux de gazelles apprivoisées paissant aux côtés des chèvres, des buffles
et des onagres. Toutes les grandes religions ont accordé une place royale aux
animaux sauvages dans l’histoire de la création. Aujourd’hui encore,
les mythes les plus divers entourent une multitude d’espèces
aux quatre coins

D
ans les acquérir ou
différentes du monde. auquel on peut se
philosophies, confronter. Il est aussi
l’animal est craint, respecté, l’esprit qui l’habite, son
adulé, sacrifié, selon des représentant dans le monde
projections humaines lui invisible que l’on ne peut
donnant des capacités et des ignorer.
pouvoirs magiques ou démoniaques. Dans la tradition africaine,
En Inde, les hindouistes continuent l’image spirituelle de l’animal
à considérer leurs vaches comme est intimement liée à l’homme,
sacrées. Depuis l’Antiquité, le vol à son histoire et aux grandes
ou le cri d’un oiseau présage catégories de son environnement.
bonheur ou malheur. Cette pratique Les groupes, les clans, les familles sont
divinatoire née des temps les plus anciens protégés par un esprit, souvent un animal
se retrouve des campagnes latino-américaines symbole de fertilité, qui devenu totem sera
aux villages de la jungle asiatique. adulé et protégé. Les coutumes entourant
En Afrique, la vision du monde est régie par le totémisme sont dans les faits une des
l’animisme, croyance fondée sur une logique de protections les plus puissantes pour les
la similitude. Elle pose l’existence d’un principe espèces en voie de disparition.
immatériel, d’une « âme » résidant dans tous les êtres
et toutes les choses visibles et invisibles.
Dans ces deux mondes du visible et de
l’invisible, l’animal avec son corps et son
comportement a une signification précise
pour l’homme. Il est le symbole d’un caractère,
d’une qualité ou d’un défaut que l’on peut
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Mythes, croyances et rituels
• Au Zaïre, chez les pygmées Mbuti, • La chasse au lion, rite initiatique
les aïeuls étaient immortels jusqu’à masai, donne accès au statut de
ce que l’un d’eux tue son frère géniteur potentiel.
l’Antilope, depuis lors les hommes • Dans certaines tribus africaines,
sont condamnés à mourir tant qu’ils la vision de deux éléphants en train
n’auront pas appris à ne pas tuer. de s’accoupler indique au chasseur
• Chez les Shona, les éléphants sont que sa femme commet ou va
L’animal est essentiellement un considérés comme jaloux et commettre l’adultère.
produit de l’activité humaine, possessifs, les tuer est un signe de • Au Burkina Faso, le crocodile est
et d’abord une préoccupation courage. sacré car il empêche le tarissement
économique. Mais parce que
cette préoccupation économique
• Au Sénégal, chez les Toucouleur, des mares.
a rencontré des sollicitudes le lion représente la classe dirigeante • En Extrême-
d’ordre affectif, toute une et le léopard, la cour, la classe Orient,
mythologie s’est constituée intermédiaire. Tandis que la hyène la tortue symbolise
autour de l’animal domestique,
notamment parmi les populations
représente la dernière des classes. la sagesse et la
pastorales où l’activité d’élevage • Le pangolin, sorti du sol comme longévité : on la
joue un rôle central. Qu’ils soient les plantes, représente la fertilité représente dans
Peuls, Borana ou Masai, ils ont pour les Zoulous, il ne peut être tous les temples
tous fait de leurs troupeaux le
chassé que rituellement et en portant le savoir
centre de l’univers et de la vache
en particulier la mère génitrice général par le roi. Il est l’animal matérialisé par
du monde des hommes. national du Zimbabwe. des stèles couvertes
Le monde, disent les Peuls, • En forêt équatoriale, les femmes de récits littéraires,
est né d’une goutte de lait. enceintes évitent la consommation poétiques ou
de femelles gravides, de poissons historiques.
coupés, de peur que les enfants ne • Les horoscopes
naissent incomplets ou difformes. occidentaux et
Elles se nourrissent de potto pour orientaux se sont
que l’enfant devienne un bon eux aussi servis
grimpeur ou de python afin de des animaux
récupérer rapidement la force dans le tropicaux : le lion
dos après la naissance. et le scorpion en
Il est fortement déconseillé de Occident, le singe,
manger des animaux rayés chez le tigre, le buffle et
les Bisa ou chez les Bemba. Ils sont le serpent pour les
soupçonnés de donner la lèpre. Chinois.
• L’esprit de l’oryctérope est un • Dans la Genèse, l’animal est créé
des plus craints chez les Bisa de avant l’homme, le Paradis perdu
Zambie. Son comportement est peuplé d’animaux vivant en
strictement nocturne fait de lui harmonie, lors du déluge Noé sauve
un animal du monde des les espèces sur son arche.
sorciers tandis que ses • Au Moyen Âge, dans quelques
habitudes de grand églises françaises,
fouisseur le lient au on montrait
domaine des morts. des crocodiles
• Chez les Boran, empaillés
les oiseaux, comme des
symboles du pouvoir restes de
spirituel et de la dragons.
chance, ne doivent
pas être tués ou
consommés sous peine
d’attirer le malheur.