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Un tornado cerca de Anadarko, Oklahoma, Estados Unidos. El tornado en sí es el


estrecho embudo que va de la nube al suelo. La parte inferior de este tornado está
rodeada por una nube de polvo traslúcida, que fue levantada por los fuertes vientos del
tornado en la superficie.

Un u  es un fenómeno meteorológico que se manifiesta como una columna de


aire que rota de forma violenta y potencialmente peligrosa, estando en contacto tanto
con la superficie de la Tierra como con una nube cumulonimbus o, excepcionalmente,
con la base de una nube cúmulus.1 Siendo los fenómenos atmosféricos más intensos que
se conocen, los tornados se presentan de diferentes tamaños y formas pero generalmente
tienen la forma de una nube embudo, cuyo extremo más angosto toca el suelo y suele
estar rodeado por una nube de desechos y polvo. La mayoría de los tornados cuentan
con vientos que llegan a velocidades de entre 65 y 180 km/h, miden aproximadamente
75 metros de ancho y se trasladan varios kilómetros antes de desaparecer. Los más
extremos pueden tener vientos con velocidades que pueden superar los 450 km/h, medir
hasta 2,0 km de ancho y permanecer tocando el suelo a lo largo de más de 100 km de
recorrido.2 3 4

Entre los diferentes tipos de tornados están las trombas terrestres, los tornados de
vórtices múltiples y las trombas marinas. Éstas últimas se forman sobre cuerpos de
agua, conectándose a cúmulus y nubes de tormenta de mayor tamaño, pero se les
considera tornados porque presentan características similares a los que se forman en
tierra, como su corriente de aire en rotación en forma de embudo. Las trombas marinas
por lo general son clasificadas como tornados no-supercelulares que se forman sobre
cuerpos de agua.5 Estas columnas de aire frecuentemente se generan en áreas tropicales
cercanas al ecuador, y son menos comunes en latitudes mayores, cercanas a los polos.6
Otros fenómenos similares a los tornados que existen en la naturaleza incluyen al
gustnado y los remolinos de polvo, de fuego y de vapor.

Los tornados son detectados a través de radares de impulsos Doppler, así como
visualmente por los cazadores de tormentas. Se les ha observado en todos los
continentes excepto en la Antártida. No obstante, la gran mayoría de los tornados del
mundo se producen en la región estadounidense conocida como  , aunque
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‘Y 11.1 8itos e ideas equivocadas
ÔY 12 Investigación
ÔY 13 Véase también
ÔY 14 .eferencias
ÔY 15 Bibliografía
ÔY 16 Enlaces externos

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La palabra «tornado» es una forma alterada de la palabra «tronada», que, según la.AE,
se refiere a una "tempestad de truenos".13 Ésta, a su vez, se deriva del latín «tonare»,
que significa "tronar". Probablemente llegó a su forma actual a través de una
combinación de «tronada» y «tornar» ("girar"); no obstante, esta puede ser una
etimología popular.14 15

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Un tornado cerca de Seymour, Texas.

Un tornado se define en el ´  como "una columna de aire que


gira violentamente, estando en contacto con el suelo, ya sea colgando de o deba"o de
una nube cumuliforme, y frecuentemente (pero no siempre) visible como unanube
embudo...".16 En la práctica, para que un vórtice sea clasificado como un tornado, debe
tener contacto tanto con el suelo como con la base de la nube. Sin embargo, los
científicos aún no han formulado una definición completa del término; por e"emplo, hay
desacuerdos respecto a si múltiples puntos de contacto con el suelo provenientes del
mismo embudo constituyen diferentes tornados.4 El término «Tornado» se refiere
además al vórtice de viento, no a la nube de condensación.17 18

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Este tornado no tiene nube embudo, sin embargo, la nube de polvo en rotación indica
que hay fuertes vientos en la superficie, y por lo tanto es un tornado real.

Un tornado no necesariamente es visible; sin embargo, la ba"a presión atmosférica que


hay en su interior y que provoca la alta velocidad del viento ²de acuerdo con el
principio de Bernoulli², así como su rápida rotación (debido al equilibrio ciclostrófico)
generalmente causan que el vapor de agua en el aire se vuelva visible, tomando la forma
de una nube embudo o un embudo de condensación.1‰ 6uando una nube embudo se
extiende por lo menos a la mitad de la distancia entre la base de la nube y el suelo²que
suele ser de menos de dos kilómetros²,1 se le considera un tornado.20

Hay ciertos desacuerdos sobre la definición de «nube embudo» y «embudo de


condensación». De acuerdo con el ´ , una nube embudo es
cualquier nube en rotación que cuelga de una cúmulus o una cumulonimbus, y por lo
tanto la mayor parte de los tornados quedan incluidos ba"o esta definición.21 Entre
muchos meteorólogos, una nube embudo se define estrictamente como una nube en
rotación no asociada con fuertes vientos en la superficie, y un «embudo de
condensación» es un término utilizado para cualquier nube que esté girando deba"o de
una nube cumuliforme.4

Los tornados con frecuencia comienzan siendo nubes embudo sin fuertes vientos en la
superficie, no obstante, no todas ellas se terminan convirtiendo en un tornado. De
cualquier forma, muchos tornados son precedidos por una nube embudo. La mayor
parte de ellos producen fuertes vientos en la superficie, mientras el embudo visible sigue
estando apartado del suelo, por lo que es difícil distinguir la diferencia entre una nube
embudo y un tornado a la distancia.4

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Ocasionalmente, una misma tormenta produce más de un tornado, ya sea


simultáneamente o en sucesión. 8últiples tornados producidos por la misma tormenta
son conocidos en con"unto como una familia de tornados.22
En ocasiones, varios tornados se generan a partir del mismo sistema detormentas. Si su
actividad no se interrumpe, esto se considera una oleada de tornados, aunque existen
varias definiciones. Un periodo que abarque varios días consecutivos con oleadas de
tornados en la misma área (generadas por múltiples sistemas climáticos) es una
secuencia de oleadas de tornados, también conocida como oleada de tornados
extendida.16 23 24

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Un tornado en cuña de alrededor de 1,5 km de ancho enBinger, Oklahoma.

La mayoría de los tornados adoptan la forma de un estrecho embudo, de unos pocos


cientos de metros de ancho, con una pequeña nube de desechos cerca del suelo. Los
tornados pueden quedar obscurecidos completamente por lluvia o polvo, y si es así, son
particularmente peligrosos, puesto que incluso los meteorólogos experimentados
podrían no verlos.25

Los tornados, no obstante, se pueden manifestar de muchas formas y tamaños. Las


pequeñas y relativamente débiles trombas terrestres, por e"emplo, no pueden verse más
que como un pequeño torbellino de polvo sobre el suelo. Aunque el embudo de
condensación puede no extenderse hasta el suelo, si los vientos asociados en la
superficie superan los 64 km/h, la circulación es considerada un tornado.17 Un tornado
con una forma casi cilíndrica y altura relativamente ba"a en ocasiones es llamado en
inglés    (literalmente, «tornado conducto de estufa»).26 Tornados
grandes con un solo vórtice pueden verse como enormescuñas enterradas en la tierra, y
por lo tanto se les conoce como «tornados en cuña».27 Uno de estos tornados puede ser
tan ancho que parezca ser un grupo de nubes oscuras, siendo incluso más ancho que la
distancia entre la base de la nube y el suelo. Aun observadores de tormentas
experimentados pueden tener dificultades para diferenciar un tornado en cuña y una
nube ba"a a la distancia. 8uchos de los tornados más grandes, aunque no todos, son en
cuña.28
Un tornado en cuerda en su fase de disipación en Tecumseh, Oklahoma.

Los tornados en su etapa de disipación pueden parecer tubos estrechos o cuerdas, y con
frecuencia se rizan o tuercen en formas comple"as. Se dice que estos tornados están en
su «fase de cuerda», o convirtiéndose en un «tornado en cuerda». 6uando toman esta
forma, la longitud de su embudo se incrementa, lo que fuerza a los vientos dentro del
mismo a debilitarse debido a la conservación del momento angular.2‰ Los tornados con
múltiples vórtices, por su parte, pueden parecer una familia de remolinos girando
alrededor de un centro común, o pueden quedar completamente oscurecidos por la
condensación, el polvo y los desechos, aparentando ser un solo embudo.30

En los Estados Unidos, en promedio los tornados miden cerca de 150 m de ancho y
recorren unos 8 km en contacto con el suelo.25 De cualquier forma, hay un amplio rango
de tamaños de tornados. Los tornados débiles, o los tornados fuertes en fase de
disipación, pueden ser sumamente estrechos, a veces apenas con unos cuantos metros de
ancho. Una vez se reportó un tornado que tenía una zona de destrucción de solamente 2
m de longitud.25 Por otro lado, los tornados en cuña pueden tener una zona de
destrucción de 1,5 km de ancho, o incluso más. Un tornado que afectóHallam,
Nebraska, el 22 de mayo de 2004, llegó en un punto a medir 4 km de ancho al nivel del
suelo.3

En términos de longitud de su recorrido, el Tornado Triestatal ( #"  ), que
afectó partes de 8isuri, Illinois e Indiana el 18 de marzo de 1‰25, oficialmente se
mantuvo en contacto con el suelo continuamente por 352 km.31 8uchos tornados que
aparentan tener recorridos de 160 km o más en realidad son una familia de tornados
formados rápidamente de forma sucesiva; no obstante, no hay pruebas concretas de que
esto ocurriera en el caso del Tornado Triestatal.23

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Los tornados pueden ser de una gran variedad de colores, dependiendo del ambiente en
el que se formen. Aquellos que se desarrollan en un entorno seco pueden ser
prácticamente invisibles, apenas distinguibles sólo gracias a los desechos en circulación
en la base del embudo. Los embudos de condensación que levantan pocos desechos o no
los levantan pueden ser grises o blancos. Al via"ar por encima de un cuerpo de agua,
como lo hacen las trombas marinas, pueden volverse muy blancos o hasta azules. Los
embudos que se mueven lentamente, consumiendo grandes cantidades de desechos y
tierra, generalmente son más oscuros, tomando el color de los desechos. Por su parte,
los tornados en las Grandes Llanuras pueden volverse ro"os debido al tinte ro"izo de la
tierra, y los tornados en zonas montañosas pueden via"ar sobre terrenos cubiertos de
nieve, volviéndose de un blanco brillante.25

Fotografía del tornado de Waurika, Oklahoma del 30 de mayo de 1‰76, tomadas casi al
mismo tiempo por dos fotógrafos. En la foto superior, el tornado está iluminado de
frente, con el sol detrás de la cámara, por lo que el embudo se ve casi blanco. En la
imagen inferior, donde la cámara está viendo hacia la dirección opuesta, el tornado
queda iluminado por su parte trasera, con el sol detrás de las nubes, dándole un aspecto
oscuro.32

Un factor importante que determina la apariencia de un tornado son las condiciones de


iluminación. Un tornado que esté siendo iluminado por su parte posterior (visto con el
sol detrás de él) se ve muy oscuro. El mismo tornado, visto con el sol a espaldas del
observador, puede verse gris o blanco brillante. Los tornados que se forman durante el
ocaso pueden ser de muchos colores diferentes, presentando tonos de amarillo,
anaran"ado y rosa.33

Algunos factores que pueden reducir la visibilidad de los tornados son el polvo
levantado por los vientos de la tormenta, fuerte lluvia o granizo y la oscuridad de la
noche. Los tornados que ocurren ba"o estas condiciones son particularmente peligrosos,
ya que solamente observaciones de un radar meteorológico, o posiblemente el ruido que
producen al aproximarse, sirven como advertencia para aquellos que se encuentran en
su camino. De cualquier forma, la mayoría de los tornados fuertes se forman ba"o la

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Esta secuencia de imágenes muestra el nacimiento de un tornado. Primero, la base de la
nube en rotación desciende. De este descenso surge el embudo, que continúa ba"ando al
mismo tiempo que los vientos se fortalecen cerca de la superficie, levantando polvoy
otros desechos. Finalmente, el embudo visible se extiende hasta el suelo, y el tornado
comienza a causar mayor daño. Este tornado, formado cerca deDimmitt, Texas, fue uno
de los tornados violentos me"or observados en la historia.

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Los tornados generalmente se desarrollan a partir de un tipo de tormentas conocidas


como superceldas.53 Las superceldas contienen mesociclones, que son un área de
rotación organizada de aire que se localiza en la atmósfera, de entre 2 a 10 km de ancho.
Además de tornados, son comunes en tales tormentas lluvias intensas, rayos, fuertes
ráfagas de viento y granizo. Si bien la mayoría de los tornados, particularmente los más
fuertes (del EF3 al EF5 según la Escala Fu"ita-Pearson), se derivan de superceldas,
también algunos se pueden formar a partir de otras circulaciones de aire, y por lo tanto
son denominados tornados no supercelulares. Este tipo de tornados, no obstante, suelen
ser de menor intensidad.54

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La mayor parte de los tornados originados en superceldas siguen un ciclo de vida
reconocible. Éste comienza con el origen de la propia supercelda, que se da cuando una
corriente de aire frío y seco se encuentra con otra de aire cálido y húmedo y se desplaza
por encima de ella. Al ser más pesado el aire frío, se producen capas de aire inestable
donde el aire frío desciende y obliga al aire caliente a ascender, creando la tormenta. Si
existe una capa de aire cálido y seco que actúe como aislante, y si las diferencias de
temperatura son lo suficientemente grandes, el descenso del aire frío se puede dar en
forma de remolino. Este aire que desciende, llamado corriente descendente del flanco
trasero (.FD, por sus siglas en inglés), acelera al irse acercando al suelo, y arrastra
consigo al mesociclón de la supercelda hacia él.17 Las corrientes ascendentes, por su
parte, atraen el aire a su alrededor, aumentando la rotación y convirtiéndose en una
columna estrecha, conocida como nube embudo.54

Al acercarse el mesociclón al suelo, un embudo de condensación visible aparenta


descender de la base de la tormenta, con frecuencia a partir de una nube pared en
rotación. Al ir descendiendo el embudo, la .FD también llega al suelo, creando un
frente de ráfagas que puede causar daños a una buena distancia del tornado.
Usualmente, la nube embudo se convierte en un tornado pocos minutos después de que
la .FD toque el suelo.17

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Inicialmente, el tornado cuenta con una buena fuente de aire caliente y húmedo que
ingresa en él para darle energía, por lo que crece hasta que alcanza su etapa madura.
Esto puede durar unos pocos minutos o más de una hora, y es durante este tiempo que el
tornado generalmente causa el mayor daño y sus dimensiones llegan al máximo,
pudiendo llegar a medir en algunos casos más de 1,5 km de ancho. 8ientras tanto, la
.FD, que en esta etapa es un área de vientos superficiales fríos, comienza a colocarse
alrededor del tornado, interrumpiendo el flu"o de aire caliente que lo alimenta.17

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Vista lateral de una supercelda.

6uando la .FD envuelve completamente al tornado y le corta el suministro de aire, el


vórtice comienza a debilitarse, y se vuelve delgado, seme"ante a una cuerda. Esta es la
fase de disipación, misma que normalmente no dura más de unos pocos minutos, y tras
la cual el tornado se esfuma. Durante esta etapa la forma del tornado depende en gran
medida de los vientos de la tormenta principal, lo que puede hacer que tome formas
inusuales.23 32 33 A pesar de que el tornado está desapareciendo, todavía es capaz de
causar daño. Al convertirse en un tubo delgado, de la misma forma que un patinador
recoge los brazos para girar más rápido, los vientos pueden incrementar su velocidad en
este punto.17

Habiendo entrado el tornado en su etapa de disipación, su mesociclón asociado por lo


general también se debilita, debido igualmente a que la .FD corta el flu"o de aire que lo
alimenta. Al disiparse el primer mesociclón y su tornado asociado, el flu"o de la
tormenta puede concentrarse en una nueva área más cerca de su centro. Si un nuevo
mesociclón se forma, el ciclo puede repetirse, produciendo uno o más tornados nuevos.
Ocasionalmente, el vie"o mesociclón y el nuevo producen tornados al mismo tiempo.

Aunque esta teoría acerca de cómo surgen, se desarrollan y desaparecen los tornados es
ampliamente aceptada, no explica la formación de tornados más pequeños, como las
trombas terrestres o los tornados con múltiples vórtices. Todos ellos tienen diferentes
mecanismos que influencian su desarrollo, no obstante, la mayoría siguen un patrón
similar al aquí descrito.55

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Un tornado de vórtices múltiples en las afueras de Dallas, Texas, el 2 de abril de 1‰57.

Un tornado de vórtices múltiples o tornado multivórtice es un tipo de tornado en el cual


dos o más columnas de aire en movimiento giran alrededor de un centro común. Las
estructuras multivórtices pueden presentarse en casi cualquier circulación de aire, pero
se las observa frecuentemente en tornados intensos. Estos vórtices generalmente crean
pequeñas áreas que causan mayor daño a lo largo de la trayectoria del tornado
principal.4 17 Este fenómeno es distinto al tornado satélite, el cual es un tornado más
débil que se forma muy cerca de otro tornado más grande y fuerte, contenido dentro del
mismo mesociclón. El tornado satélite aparenta «orbitar» alrededor del tornado mayor
(de ahí el nombre), aseme"ándose a un tornado multivórtice. No obstante, el tornado
satélite es una circulación distinta, y es mucho más pequeño que el embudo principal.4

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Una tromba marina cerca de los cayos de la Florida.

La tromba marina o manga de agua es simplemente un tornado que se encuentra sobre


el agua. No obstante, los investigadores generalmente distinguen las trombas marinas
tornádicas de las no tornádicas. Las trombas marinas no tornádicas son menos fuertes
pero mucho más comunes, y son similares en su dinámica a los llamados remolinos de
polvo y a las trombas terrestres. Se forman en las bases de nubes cumulus congestus en
aguas tropicales y subtropicales. Tienen vientos relativamente débiles, paredes lisas con
flu"o laminar y generalmente via"an muy lentamente, si es que lo hacen. 6omúnmente
ocurren en los cayos de la Florida y al norte del mar Adriático.56 57 58 En contraste, las
trombas marinas tornádicas son literalmente "tornados sobre el agua". Se forman sobre
ella de manera similar a los tornados mesociclónicos, o bien son tornados terrestres que
llegan al agua. Ya que se forman a partir de tormentas fuertes y pueden ser mucho más
intensas, rápidas y de mayor duración que las trombas no tornádicas, se les considera
más peligrosas.5‰

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Una tromba terrestre cerca de North Platte, Nebraska el 22 de mayo de 2004.


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Un remolino de polvo.

Un remolino de polvo o remolino de arena, conocido en inglés como 


(literalmente «demonio de polvo») se parece a un tornado en que es una columna de aire
vertical en rotación. No obstante, se forman ba"o cielos despe"ados y rara vez alcanzan
la fuerza de los tornados más débiles. Se desarrollan cuando una fuerte corriente
ascendente convectiva se forma cerca del suelo durante un día caluroso. Si hay
suficiente cizalladura del viento en los niveles inferiores, la columna de aire caliente que
está en ascenso puede desarrollar un pequeño movimiento ciclónico que puede
distinguirse cerca del suelo. A estos fenómenos no se les considera tornados porque se
forman cuando hay buen clima y no se asocian con nube alguna. Pueden, no obstante,
causar ocasionalmente daños de consideración, especialmente en zonas áridas.25 61

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Aquellas circulaciones que se desarrollan cerca de incendios forestales reciben el


nombre de remolinos o torbellinos de fuego. No se les considera tornados salvo en el
raro caso de que se conecten a una nube pyrocumulus o a otra nube cumuliforme sobre
ellos. Los remolinos de fuego por lo general no son tan fuertes como los tornados
relacionados con tormentas. Sin embargo, pueden causar daños considerables.23

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Un remolino de vapor, en inglés llamado 


  («diablo de vapor») es un término
que se utiliza para describir a una corriente ascendente en rotación que implica vapor o
humo. Un remolino de vapor es muy raro, pero se forma principalmente a partir de
humo emitido por las chimeneas de una central de energía. Las aguas termales y los
desiertos también pueden ser zonas aptas para la formación de un remolino de vapor.
Este fenómeno puede ocurrir sobre el agua, cuando el frío aire ártico se encuentra con
agua relativamente cálida.25

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Un e"emplo del daño causado por un tornado de tipo EF1. Aquí, eltecho ha sufrido
daños sustanciales, y la puerta del gara"e ha sido arrancada hacia afuera, pero las
paredes y las estructuras de soporte siguen intactas.

La escala Fu"ita-Pearson y la llamada escala Fu"ita-Pearson me"orada clasifican a los


tornados según el daño causado. La escala me"orada (EF por sus siglas en inglés) fue un
perfeccionamiento de la vie"a escala Fu"ita, usando estimaciones de vientos y me"or
descripción de los daños; sin embargo, fue diseñada para que un tornado clasificado
según la escala Fu"ita recibiera el mismo rango numérico, y fue implementada
comenzando en los Estados Unidos en 2007. Un tornado EF0, el más débil según la
escala, posiblemente dañe árboles pero no estructuras, mientras que un tornado EF5, el
más fuerte, puede arrancar edificios de sus cimientos de"ándolos descubiertos e incluso
deformar rascacielos. La similar escala TO..O va de T0 para tornados
extremadamente débiles a T11 para los tornados más poderosos que se conocen. Datos
obtenidos de un radar de impulsos Doppler, la fotogrametría y los patrones en el suelo
(marcas cicloidales) igualmente pueden ser analizados para determinar la intensidad y
otorgar un rango.4 62 63

Una escuela fuertemente dañada después de que un tornado de categoría EF5 (la más
alta de su escala) pasara por la ciudad de Greensburg, Kansas, durante la oleada de
tornados de mayo de 2007.
Los tornados varían en intensidad sin importar su forma, tamaño y localización, aunque
los tornados fuertes generalmente son más grandes que los débiles. La relación con la
longitud de su recorrido y duración también varía, aunque los tornados con mayor
recorrido tienden a ser más fuertes.64 En el caso de tornados violentos, sólo presentan
gran intensidad en una porción del recorrido, buena parte de esta intensidad proviniendo
de subvórtices.23

En los Estados Unidos, el 80% de los tornados son clasificados como EF0 y EF1 (de T0
a T3). 6uanto mayor sea la intensidad de un rango, menor es su tasa de incidencia, pues
menos de 1% son tornados violentos (EF4, T8 o más fuerte).65 Fuera del  ,
y de Norteamérica en general, los tornados violentos son extremadamente raros.
Aparentemente esto se debe más que nada al menor número de tornados en general que
hay fuera de dicha región, ya que las investigaciones muestran que la distribución de los
tornados según su intensidad es bastante similar a nivel mundial. Unos cuantos tornados
de importancia ocurren cada año en Europa, áreas del centro-sur de Asia, porciones del
sureste de Sudamérica y el sur de África.66

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Zonas alrededor del mundo donde es más probable la aparición de tornados.

En los Estados Unidos se presentan más tornados que en cualquier otro país: unas
cuatro veces más que los que se estima que se forman en toda Europa, sin incluir
trombas marinas.67 Esto se debe principalmente a la geografía única del continente
americano. América del Norte es relativamente grande y se extiende desde la zona
intertropical hasta las áreas árticas, y no cuenta con una cadena montañosa importante
que vaya de este a oeste y que bloquee el flu"o de aire entre estas dos zonas. En las
latitudes centrales, donde ocurren la mayor parte de los tornados, las montañas .ocosas
bloquean la humedad y el flu"o atmosférico, permitiendo que exista aire más seco en los
niveles intermedios de la tropósfera, y causando la formación de un área con presión
ba"a al este de dichas montañas. Un incremento en el flu"o de aire desde las .ocosas
propicia la formación de una línea seca cuando el flu"o es fuerte en los niveles
superiores,68 mientras el golfo de 8éxico, al este, proporciona abundante humedad en
los niveles ba"os de la atmósfera. Esta topografía única provoca muchas colisiones de
aire cálido con aire frío, que son las condiciones que crean tormentas fuertes y
duraderas. Una gran parte de estos tornados se forman en dicha área del centro de los
Estados Unidos entre las .ocosas y el golfo, conocida como   («calle"ón
de los tornados»).7 Esta área abarca también partes de 6anadá, principalmente en
Ontario y las praderas canadienses, aunque el sudeste de Quebec, el interior de
6olumbia Británica y el occidente de Nuevo Brunswick también son propensos a
tornados.6‰ En ocasiones también se presentan tornados fuertes en el noreste de8éxico.
En promedio, en los Estados Unidos ocurren unos 1.200 tornados por año. LosPaíses
Ba"os presentan el mayor número de tornados por área de cualquier país al registrarse
allí más de 20 tornados, lo que equivale a 0,00048 tornados por km2 anualmente,
seguidos por el .eino Unido que presenta anualmente unos 33, es decir, 0,00013 por
km2;70 71 de cualquier forma, la mayoría son pequeños y causan muy poco daño. En
números absolutos, sin importar la extensión territorial, el .eino Unido experimenta
más tornados que cualquier país europeo, excluyendo trombas marinas.67

Actividad de los tornados en los Estados Unidos. Las zonas más oscuras denotan el área
comúnmente conocida como  .

Los tornados matan un promedio de 17‰ personas por año en Bangladesh, por mucho la
mayor cantidad dentro de un país en el mundo. Esto se debe a su elevada densidad de
población, deficiente calidad de las construcciones, carencia deconocimientos acerca de
medidas de seguridad para combatir a los tornados y otros factores.72 73 Otros países del
mundo que cuentan con tornados frecuentemente incluyen aSudáfrica, Argentina, el sur
de Brasil, Australia y Nueva Zelanda, así como porciones de Europa y Asia.‰ 74

Los tornados son más frecuentes durante la primavera y menos durante el invierno.23 Ya
que la primavera y el otoño son periodos de transición (de clima cálido a frío y
viceversa) hay más posibilidades de que el aire frío se encuentre con aire cálido, lo que
provoca que durante esas estaciones se experimenten picos de actividad.75 No obstante,
las condiciones adecuadas para su formación se pueden presentar en cualquier época del
año. Los tornados también pueden generarse a partir del o"o de los ciclones tropicales
que tocan tierra,76 lo cual suele suceder en el otoño y a fines del verano.

La incidencia de los tornados depende altamente de la hora del día, debido a laradiación
solar.77 A nivel mundial, la mayoría de los tornados ocurren durante la tarde, entre las
3:00 pm y las 7:00 pm del tiempo local, siendo el punto más alto a las 5:00 pm.78 7‰ 80 81
Sin embargo, los tornados destructivos pueden ocurrir a cualquier hora del día. El
tornado de Gainesville de 1‰36, uno de los tornados más devastadores de la historia,
ocurrió a las 8:30 am tiempo local.23

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Existen zonas como el mar 8editerráneo que aumenta a su vez el volumen de humedad
en la atmósfera. El incremento de humedad puede provocar un crecimiento en la
aparición de tornados, particularmente durante la temporada fría.82
Algunas evidencias sugieren que el fenómeno de Oscilación del Sur de El Niño (ENSO,
por sus siglas en inglés) se encuentra ligeramente relacionado con cambios en la
actividad de los tornados; esto varía según la temporada y la región así como
dependiendo de si el fenómeno ENSO corresponde al deEl Niño o La Niña.83

Los cambios climáticos pueden afectar a los tornados a través deteleconexiones como
sucede cuando cambia una corriente en chorro y otros patrones climáticos de
importancia. Aunque es posible que el calentamiento global pueda afectar la actividad
de los tornados,84 tal efecto aún no puede ser identificable debido a su comple"idad, a la
naturaleza de las tormentas y a cuestiones relacionadas con la calidad de las bases de
datos. Además, cualquier efecto variaría según la región.85

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8apas probabilísticos del Storm Prediction 6enter durante el auge de la oleada de


tornados del 6 al 8 de abril de 2006. El primer mapa indica el riesgo detiempo severo
en general (incluyendo granizo fuerte, vientos peligrosos y tornados), mientras que el
segundo mapa específicamente muestra el porcenta"e de probabilidad de que un tornado
se forme a no más de 40 km de cualquier punto dentro del área encerrada. El área
rayada en el mapa inferior indica un riesgo de 10% o más de que un tornado F2 o más
fuerte se forme a 40 km de cualquier punto del área señalada.

El pronóstico del tiempo es llevado a cabo regionalmente por muchas agencias


nacionales e internacionales. En la mayor parte, ellas también se encargan de la
predicción de las condiciones que propician el desarrollo de los tornados.

En Australia, numerosas advertencias de tormentas son proporcionadas por el Bureau of


8eteorology («Agencia de 8eteorología») de dicha nación. El país se encuentra en
proceso de actualizarse para usar sistemas de radares de impulsos Doppler, habiendo
alcanzado su primera meta de instalar seis radares nuevos en "ulio de 2006.86
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rápidamente de lo que un radar puede completar un escaneo y enviar la información.
Además, la mayoría de las regiones pobladas de la Tierra ahora son visibles desde el
Satélite Geoestacionario Operacional Ambiental (GOES, por sus siglas en inglés), el
cual ayuda en el pronóstico de tormentas tornádicas.‰6

Un secuencia de radar de Doppler on Wheels de un eco en cadena y un mesociclón


asociado en el condado de Goshen, Wyoming el 5 de "unio de 200‰. Los mesociclones
fuertes aparecen como áreas adyacentes de amarillo y azul (en otros radares, ro"o
brillante y verde brillante), y generalmente indican la existencia de un tornado o su
inminente aparición.

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A mediados de la década de 1‰70, el Servicio 8eteorológico Nacional de Estados


Unidos (NWS) incrementó sus esfuerzos para entrenar individuos que avistaran
tormentas e identificaran sus características principales, como fuerte granizo, vientos
devastadores y tornados, así como el daño que causan. El programa fue llamado
Skywarn, y los que participaron en él fueron asistentes de sheriff locales, policías
estatales, bomberos, conductores de ambulancias, operadores de radio, traba"adores de
protección civil, cazadores de tormentas y ciudadanos comunes. 6uando se espera mal
clima, las estaciones climáticas locales solicitan que estos localizadores de tormentas
hagan las búsquedas necesarias y reporten cualquier tornado inmediatamente, para que
la oficina pueda enviar un aviso oportuno a la población.

Por lo general los localizadores son entrenados por el NWS en representación de sus
respectivas organizaciones, y les reportan a ellas. Las organizaciones activan sistemas
públicos de alarma como sirenas y el Emergency Alert System, y dirigen su reporte al
NWS.‰7 Hay más de 230.000 localizadores climáticos entrenados a través del Skywarn
en los Estados Unidos.‰8

En 6anadá, una red similar de localizadores voluntarios del clima, llamada 6anwarn,
ayuda a localizar el mal clima, contando con más de 1000 voluntarios.‰6 En Europa,
varias naciones se encuentran organizando redes de localizadores ba"o el auspicio de
Skywarn Europe,‰‰ y la Tornado and Storm .esearch Organisation (TO..O) ha
mantenido una red de localizadores en el .eino Unido desde1‰74.100

Los localizadores de tormentas son necesarios porque los sistemas de radar como el
NEX.AD no pueden detectar un tornado, sólo indicaciones que sugieren su
presencia.101 Los radares pueden dar un aviso antes de que haya evidencia visual de un
tornado, pero la información de un observador puederatificar la amenaza o determinar
que la llegada de un tornado no es inminente.102 La habilidad de un localizador para ver
lo que un radar no puede es especialmente importante al aumentar la distancia desde el
sitio del radar, porque la señal del radar, al via"ar en línea recta, va aumentando
progresivamente su altitud respecto al suelo al irse ale"ando del radar debido a la
curvatura de la Tierra, además de que la señal también se dispersa.‰5

ü u  

Una nube pared en rotación con una evidente corriente descendente del flanco trasero en
su extremo izquierdo.

Los localizadores de tormentas son entrenados para discernir si una tormenta vista a
cierta distancia es o no una supercelda. Generalmente miran su parte trasera, la principal
región de corrientes ascendentes y flu"o de entrada. Deba"o de la corriente ascendente
hay una base sin lluvia, y en el siguiente paso de la tornadogénesis se forma una nube
pared en rotación. La gran mayoría de los tornados intensos ocurren con una nube pared
detrás de una supercelda.65

La evidencia de que se trata de una supercelda proviene de la forma y la estructura de la


tormenta, y otras características de las cumulonimbus como pueden ser una vigorosa
columna de corrientes ascendentes, una cima emergente sobre la base de la nube que
persiste largo tiempo, una base firme y una apariencia de sacacorchos. Ba"o la tormenta
y más cerca de donde la mayoría de los tornados se encuentran, evidencias de una
supercelda y de la posibilidad de un tornado incluyen bandas de entrada
(particularmente curvas), la fuerza del flu"o de entrada, la temperatura y humedad del
aire que entra, cómo es la proporción del aire que entra y del que salede la tormenta, y
qué tan le"os están el núcleo de precipitación del flanco delantero y la nube pared uno
del otro. La tornadogénesis es más probable en la interfase de la corriente ascendente y
de la corriente descendente del flanco trasero, y requiere un balance entre la flu"o de
entrada y el de salida.17

Las nubes pared que rotan, mismas que generan tornados, generalmente preceden a
éstos entre cinco y treinta minutos. Las nubes pared en rotación son la manifestación
visual de un mesociclón. A menos que se dé a un nivel ba"o, la tornadogénesis es
altamente improbable a menos que ocurra una corriente descendente del flanco trasero,
que generalmente es evidenciada visiblemente por la evaporación de una nube
adyacente a la esquina de una nube pared. Un tornado generalmente ocurre cuando pasa
esto o poco tiempo después; primero, una nube embudo ba"a a la superficie y en casi
todos los casos, para cuando va a mitad de camino, un remolino superficial ya se ha
desarrollado, lo que significa que un tornado está en el suelo antes de que la
condensación conecte la circulación de la superficie con la tormenta. Los tornados
también pueden ocurrir sin nubes pared, ba"o líneas de flanqueo. Los localizadores
observan todas las partes de una tormenta, así como la base de la nube y la superficie.103

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8apa con las rutas de los tornados en la Súper Oleada.

El tornado más extremo del que se tiene registro fue el Tornado Tri-Estatal ( #" 
 ), que atravesó partes de 8isuri, Illinois e Indiana el 18 de marzo de 1‰25.
Posiblemente hubiera sido clasificado como un tornado F5, aunque los tornados no eran
clasificados en esa época. 8antiene los récords por haber recorrido la mayor distancia
(352 km), la mayor duración (unas 3,5 horas) y la mayor velocidad de desplazamiento
hacia el frente para un tornado de importancia (117 km/h) en todo el mundo. Además,
es el tornado más mortífero en la historia de los Estados Unidos (6‰5 muertos).23
También fue en su momento el segundo tornado más costoso de la historia, pero ya ha
sido superado por muchos otros sin normalizar. 6uando los costos son normalizados
según la riqueza y la inflación, sigue siendo hoy en día el tercer tornado más costoso.104
El tornado más mortífero a nivel mundial fue el tornado de Daultipur-Salturia en
Bangladesh el 26 de abril de 1‰8‰, que mató aproximadamente a 1.300 personas.72
Bangladesh ha tenido al menos 1‰ tornados en su historia que han matado a más de 100
personas, lo que representa al menos la mitad del total en el resto del mundo.

La mayoría de los récords establecidos para oleadas de tornados corresponden al


llamado "! ' (Súper Oleada), que afectó una gran parte del centro de los

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Tornado de Salt Lake 6ity el 11 de agosto de 1‰‰‰. Este tornado desmintió varios
mitos, incluyendo la idea de que estos fenómenos no pueden presentarse en áreas como
Utah.

Uno de los mitos más persistentes asociados con tornados consiste en que abrir las
ventanas reducirá el daño causado por el tornado. Aunque existe un marcado descenso
en la presión atmosférica en el interior de un tornado fuerte, es improbable que la
disminución de presión fuera suficiente para causar que el inmueble explote. Algunas
investigaciones muestran que abrir las ventanas puede en realidad incrementar la
severidad de los daños del tornado. Sin importar la validez de esta teoría de la
explosión, es me"or invertir el tiempo buscando refugio y no abriendo ventanas. Un
tornado violento, de cualquier forma, puede destruir una casa sin importar si sus
ventanas están abiertas o cerradas.110 111

Otra creencia común es que los pasos elevados en una autopista son un refugio
adecuado para protegerse de los tornados. Por el contrario, un paso elevado es unlugar
peligroso para refugiarse.112 En la oleada de tornados de Oklahoma de 1‰‰‰ del 3 de
mayo de 1‰‰‰, tres pasos elevados de autopistas fueron golpeados por tornados, y en
cada una de esas tres localizaciones hubo una muerte, "unto con muchos heridos de
gravedad. Se cree que el área deba"o de los pasos elevados causa un efecto detúnel de
viento, en donde se incrementa la velocidad del viento del tornado y de los desechos que
acarrea y que pasan por ahí.113 En comparación, durante la misma oleada de tornados,
más de 2.000 hogares fueron completamente destruidos, con otros 7.000 dañados, y aun
así solamente unas pocas docenas de personas murieron en sus hogares.112

Una vie"a creencia es que la esquina de un sótano que esté más cerca del sudoeste
proporciona la mayor protección durante un tornado. El lugar más seguro, en realidad,
es el extremo o esquina de una habitación subterránea opuesto a la dirección en que se
mueve el tornado (generalmente la esquina noreste), o una habitación que no sea
subterránea pero que esté lo más internamente posible en su inmueble. .efugiarse
deba"o de una mesa resistente, en un sótano o deba"o de una escalera incrementa las
posibilidades de sobrevivir aún más.110 111

Finalmente, hay áreas donde la gente cree estar protegida de los tornados, ya sea por un
río, colina o montaña de gran tamaño, o incluso por fuerzas sobrenaturales.114 Se ha
sabido de tornados que han cruzado grandes ríos, escalado montañas y afectado
valles.115 6omo regla general, no hay área que esté "a salvo" de los tornados, aunque
hay áreas que so.5  u
Una unidad Doppler On Wheels observando un tornado cerca de Attica, Kansas.

La meteorología es una ciencia relativamente "oven y aún más el estudio de los


tornados. Aunque han sido estudiados desde el siglo XIX y con mayor énfasis desde
mediados del siglo XX, todavía hay aspectos de ellos que son un misterio.116 Los
científicos tienen una idea bastante precisa del desarrollo de tormentas y
mesociclones,117 118 y de las condiciones meteorológicas que conducen a su formación;
no obstante, el paso de supercelda (u otros procesos formativos) a tornadogénesis y la
diferenciación de mesociclones tornádicos y no tornádicos son aspectos que todavía no
se comprenden del todo y son el enfoque de gran parte de las investigaciones.75

También están siendo estudiados los mesociclones en los niveles ba"os de la atmósfera y
el ensanchamiento de la vorticidad en los niveles ba"os que se convierte en el tornado,75
principalmente cuáles son los procesos y cuál es la relación del medio y la tormenta
convectiva. Se ha observado a tornados intensos formándose simultáneamente con un
mesociclón arriba (en lugar de la sucesiva mesociclogénesis) y a algunos tornados
intensos que han ocurrido sin un mesociclón en los niveles medios. En particular, el
papel de las corrientes descendentes, principalmente la corriente descendente del flanco
trasero, y el papel de los límites baroclínicos, son importantes temas de estudio.11‰

Predecir con fiabilidad la intensidad de un tornado y su longevidad continúa siendo un


problema, así como los detalles concernientes a las características de un tornado durante
su ciclo de vida y tornadolisis. Otros temas de investigación de trascendencia son los
tornados asociados con mesovórtices dentro de estructuras de tormenta lineares y dentro
de ciclones tropicales.120

Los científicos aún desconocen los mecanismos exactos a través de los cuales se forman
la mayoría de los tornados, y ocasionalmente algunos todavía aparecen sin una alerta de
tornado previa.121 Los análisis de las observaciones a partir de instrumentos tanto
estacionarios como móviles, superficiales y aéreos, y remotos e  , generan nuevas
ideas y perfeccionan las nociones existentes. La utilización de modelos matemáticos
también proporciona mayor entendimiento ya que las nuevas observaciones y
descubrimientos son integrados a nuestro entendimiento físico y después puestos a
prueba a través de simulaciones de computadora que validan las nuevas nociones al
mismo tiempo que producen descubrimientos teóricos completamente nuevos, muchos
de los cuales serían de otra forma casi indeducibles. Igualmente, el desarrollo de nuevas
formas de observación y la instalación de redes de observación espaciales y temporales
más finas han ayudado a tener un mayor entendimiento y me"ores predicciones.122
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