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09/02/2011 Images des mathématiques - Mélange…

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mathématiques
Le 17 mars 2009, par Bruno Belhoste
Historien, Professeur à l'Université Paris I, Panthéon Sorbonne (page
web)

Un joueur doit savoir mélanger les cartes et le magicien, comme le tricheur, les
battre sans les mélanger ! Les mélanges de cartes permettent en effet de monter
des tours de prestidigitation surprenants. Ils ouvrent aussi sur des mathématiques
profondes, en probabilités, en combinatoire, en théorie des groupes et en
mathématiques discrètes. On verra dans cet article comment la façon de mélanger
des cartes pour jouer et pour s’amuser a inspiré des recherches mathématiques
depuis le XVIIIe siècle.

ATHEMATIQUES et magie peuvent faire bon ménage [1] ! Le mathématicien Persi Diaconis

M (voir ici même) , spécialiste des probabilités, a commencé par gagner sa vie comme
prestidigitateur. Mieux : la magie a été pour lui une véritable source d’inspiration
mathématique. En prestidigitation, le grand art de Diaconis, comme celui de son maître en
magie Dai Vernon, ce sont les tours de cartes. Les cartes à jouer offrent mille possibilités pour le
prestidigitateur : celui-ci peut les manipuler, pour les faire disparaître et réapparaître à volonté ; il peut aussi
combiner et calculer, pour produire des effets spectaculaires et inattendus. Les tours de cartes sont
particulièrement appréciés en magie rapprochée, ou close-up, un type de prestidigitation qui s’est
considérablement développé au XXe siècle, en particulier aux Etats-Unis. Ils sont aussi, hélas, très prisés
des tricheurs, qui ont su développer des techniques frauduleuses pour forcer le destin dans les jeux
d’argent.

Nous allons nous intéresser ici à l’histoire des relations entre tours de cartes et mathématiques en nous
concentrant plus particulièrement sur la question des mélanges. Nous commencerons par la fin, avec
l’œuvre de Diaconis, avant d’évoquer le rôle des mélanges de cartes dans les jeux de hasard qui font
fureur sous l’Ancien régime. Dans une deuxième partie, nous verrons comment les mélanges de cartes
utilisées dans les récréations mathématiques ont inspirés des mathématiciens comme Monge et Gergonne.

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Comment mélanger les cartes ?

Mélanger est une opération préalable indispensable dans presque tous les jeux de cartes. L’objectif est
bien sûr de rendre aléatoire la distribution des cartes pour que la partie soit équitable entre les joueurs. En
magie, on mélange aussi les cartes avant un tour pour rassurer les spectateurs. En principe, donc, un
paquet mélangé est un paquet non préparé. Évidemment, pour le magicien comme pour le tricheur, il n’en
est rien : le mélange des cartes, qu’il soit régulier, simulé ou truqué est un élément essentiel du tour.

C’est donc au mélange des cartes que Diaconis mathématicien s’est surtout intéressé. Il a considéré deux
types de mélanges bien connus des joueurs et des magiciens, le mélange américain (riffle shuffle) et le
mélange parfait (perfect shuffle ou faro shuffle). L’étude de ces deux mélanges conduit à deux types de
problèmes très différents.

Le mélange américain est-il aléatoire ?

C’est Henri Poincaré qui a posé le premier le problème du mélange aléatoire des cartes, au début du
XXe siècle. Un mélange est aléatoire quand les cartes mélangées sont distribuées « au hasard », quel que
soit l’ordre initial. On dit alors aussi que le jeu est bien mélangé. Plusieurs mathématiciens, dont Borel,
Hadamard et Paul Lévy, ont étudié ce problème dans l’Entre-deux-guerres (voir Laurent Mazliak,
Printemps ergodique).

Le mélange américain, pratiqué communément au poker par exemple, est un mélange aléatoire. Il
comporte deux opérations : une coupe aléatoire du paquet initial, donnant deux paquets de coupe inégaux
(mais généralement de tailles comparables), et le mélange proprement dit, consistant à imbriquer les deux
paquets de coupe par insertion des cartes de l’un dans l’autre pour former le paquet final. Le mélange peut
se faire sans grande difficulté sur la table, d’un coup de main assez spectaculaire :

Sous ce lien, on en trouvera un exemple vivant..…

L’imbrication des cartes y obéit à une seule règle : l’ordre des cartes de chaque paquet de coupe doit
subsister dans le paquet final. En revanche, plusieurs cartes successives du paquet initial peuvent très bien
se suivre dans le paquet final, si l’imbrication est imparfaite. Après un seul mélange, le jeu est donc en

général mal mélangé.

On peut se demander combien de mélanges américains successifs sont nécessaires pour obtenir un
mélange aléatoire des cartes. Avec quelques hypothèses simples sur les probabilités associées à la coupe
aléatoire et au mélange des cartes, on peut construire un modèle mathématique du mélange américain,2/9
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aléatoire et au mélange des cartes, on peut construire un modèle mathématique du mélange américain,
testable expérimentalement. Diaconis a pu ainsi démontrer et vérifier qu’un jeu de 52 cartes est bien
mélangé, c’est-à-dire mélangé de façon parfaitement aléatoire, après 7 mélanges américains successifs
(voir Diaconis, 1992). En revanche, après seulement 2 ou 3 mélanges, il reste généralement dans le paquet
final quelques suites de cartes ayant appartenu au paquet initial, ce qui suffit à un magicien imaginatif pour
monter un tour ou à un tricheur pour forcer une distribution de carte avec une très forte probabilité de
succès !

Les mélanges parfaits

Avant de s’intéresser aux mélanges américains, Diaconis a étudié les mélanges parfaits (ou mélanges faro),
utilisés par les magiciens pour des tours spectaculaires. Un mélange parfait est un mélange américain
parfaitement réussi, en ce sens que la coupe partage le paquet initial en deux paquets de coupe égaux (si le
jeu a un nombre pair de cartes) ou quasi-égaux (une carte de plus dans un des deux paquets si le jeu à un
nombre impair de cartes) et que le mélange des deux paquets de coupe est parfaitement alterné, une carte
d’un paquet succédant à une carte de l’autre dans le paquet final. On peut donc dire tout aussi bien que
c’est un mélange américain complètement raté, puisqu’il n’a rien d’aléatoire ! Réussir un mélange parfait
est en tout cas un tour extrêmement difficile. Seuls quelques prestidigitateurs, dont Diaconis, y parviennent
(presque) à chaque coup :

Voici, sous ce lien, un aperçu de son exécution concrète..…

En revanche, on le réalise très facilement en comptant les cartes et en les mélangeant une par une, ce qui a
peu d’intérêt pour le magicien ou le tricheur mais suffit au mathématicien expérimentateur.

Mélanges de cartes et théorie des groupes

L’intérêt des mélanges parfaits tient à leurs propriétés mathématiques remarquables. Quelques notions
préalables sont ici nécessaires. Généralisant la définition des mélanges parfaits, on admettra d’abord que le
mélange résultant de deux mélanges parfaits successifs est encore un mélange parfait, ce qu’on écrira
M1 M2 = M . Comme on peut toujours ramener un paquet à l’état initial en répétant un certain nombre
de fois le même mélange, le mélange identique id, qui laisse toutes les cartes à la même place, est aussi un
mélange parfait, ce qu’on écrira M n = id . Il s’ensuit qu’à tout mélange parfait M correspond le mélange
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mélange parfait, ce qu’on écrira M n = id . Il s’ensuit qu’à tout mélange parfait M correspond le mélange
parfait inverse M −1, égal à M n−1, tel que M M −1 = M −1 M = id . On peut résumer toutes ces
propriétés en disant que les mélanges parfaits de n cartes forment un groupe fini (lui-même sous-groupe du
groupe S n de toutes les permutations possibles des n cartes).

En fait, comme il existe deux manières distinctes de réaliser un mélange parfait de n cartes, l’une
extérieure, l’autre intérieure (out-shuffle noté O et in-shuffle, noté I ), selon que la première carte du paquet
final appartienne à l’un ou à l’autre des paquets de coupe, tout mélange parfait est une suite finie de O et
de I . Donc, le groupe des mélanges parfaits est celui engendré par O et I , autrement dit le plus petit sous-
groupe de Sn contenant O et I . On le notera O I .

Diaconis, associé à Graham et Kantor, est parvenu pour tout n pair à déterminer la structure de O I ,
qui dépend essentiellement de la valeur de n 2 modulo 4. Pour un jeu de 52 cartes, par exemple, O I ,
le sous-groupe a 26!226 éléments et est isomorphe au groupe de Weyl B26 ; pour un jeu de 24 cartes,
cas très particulier, la structure du sous-groupe fait intervenir de façon surprenante un groupe bien connu
des spécialistes, le groupe de Matthieu M12.

Tout ceci ne nous explique pas pourquoi les mélanges parfaits intéressent autant les magiciens. Pour un
prestidigitateur, l’important est la manière dont les cartes se déplacent dans le jeu. L’objectif est de faire
aller, par des mélanges successifs, une carte à une certaine position déterminée à l’avance, par exemple au
sommet du paquet, pour la faire apparaître à volonté. Or, justement, le groupe O I est tel qu’on peut
toujours passer une carte par une suite de O et de I d’une position donnée à une position quelconque
dans le jeu (on dit qu’il agit transitivement). Encore faut-il, pour que cette propriété soit utile pratiquement,
savoir construire une telle suite de O et de I . C’est là que le mélange parfait révèle des propriétés
étonnantes.

Déplacer les cartes en les mélangeant

En 1957, l’informaticien et prestidigitateur amateur Alex Emsley découvrit expérimentalement qu’il suffit,
pour obtenir la suite demandée, de numéroter en base 2 les cartes dans le paquet initial en commençant
par le sommet du paquet. On donne ainsi à la première carte le numéro 0, à la deuxième le numéro 1, à la
troisième le numéro 10 (2 en base 2), à la quatrième le numéro 11 (3 en base 2), et ainsi de suite. Pour
amener la première carte à une position quelconque, il ne reste plus qu’à remplacer chaque 0 par O et
chaque 1 par I dans le numéro exprimé en base 2 et à effectuer successivement les mélanges parfaits
correspondants, en allant de la gauche vers la droite. Cette propriété remarquable, qui peut se démontrer
par des moyens élémentaires, fournit par la même occasion la preuve que le groupe O I est transitif.
Par exemple, pour déplacer la première carte à la position de la 12e carte, 1101 en base 2, il suffit
d’effectuer successivement les mélanges parfaits I I O I . Ce « truc » permet aussi de réaliser de
magnifiques tours de carte, à la condition, bien sûr, de savoir réaliser des mélanges parfaits, ce qui n’est
pas donné à tout le monde.

Il est beaucoup plus difficile, malheureusement, de déterminer une suite de O et de I qui réalise l’opération
inverse, c’est à dire qui permette de ramener la carte en haut du paquet. Diaconis, encore lui, a récemment
donné une méthode systématique pour trouver dans chaque cas la plus courte suite de ce genre. Dans un
jeu de 52 cartes, par exemple, la plus courte suite pour ramener une carte de la 30e position au sommet du
paquet est O I I I I . Il est d’ailleurs possible, via une transformation, d’interpréter le déplacement d’une
carte sous l’effet des mélanges successifs comme sa trajectoire sur une orbite discrète située dans l’espace
des phases [0 1], ce qui fournit d’autres résultats. Ces méthodes sont néanmoins trop compliquées pour
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des phases [0 1], ce qui fournit d’autres résultats. Ces méthodes sont néanmoins trop compliquées pour
être utilisables en prestidigitation.

Comment battre des cartes sans les mélanger

Parmi les sous-groupes de O I , on peut considérer, pour un n donné, les groupes cycliques O et
I , engendrés respectivement par O et par I . Leur étude est beaucoup plus facile. Limitons-nous au cas
du sous-groupe O pour n pair. Son ordre, c’est-à-dire le nombre de ses éléments, est égal au nombre
minimum de mélanges O qui ramènent le paquet à son état initial. On montre facilement que ce nombre est
égal à l’ordre de 2 modulo n − 1, c’est-à-dire au plus petit entier k pour lequel 2k − 1 est divisible par
n − 1. Le calcul montre que k ne croît pas avec n : dans un jeu de 13 cartes, il faut 12 mélanges
extérieurs successifs pour revenir à l’état initial, alors que dans un jeu de 52 cartes, il en suffit de 8. On voit
donc qu’un prestidigitateur, ou un joueur mal intentionné, peut battre 8 fois de suite un jeu de cartes sans
en modifier l’ordre (alors que le même jeu, après 7 mélanges américains, est bien mélangé !). C’est cette
propriété remarquable, connue depuis longtemps, qui paraît avoir justifié l’introduction du mélange parfait
dans l’arsenal de l’escroc, puis du magicien.

Les mélanges parfaits généralisés

Les mélanges parfaits à une seule coupe peuvent être généralisés à des mélanges parfaits à plusieurs
coupes. Par exemple, supposons qu’après avoir divisé par deux coupes un jeu de 3p cartes en trois
paquets égaux, on reforme le jeu en prenant successivement et toujours dans le même ordre les premières
cartes des trois paquets de coupe, puis les deuxièmes, et ainsi de suite jusqu’à épuisement desdits paquets.
Selon l’ordre des paquets, on obtiendra ainsi six mélanges parfaits différents. On peut alors généraliser à
ces mélanges parfaits d’un nouveau genre les résultats obtenus précédemment, en particulier pour l’étude
des trajectoires de cartes. On verra plus loin que le tour des trois paquets, connus depuis bien longtemps,
et ses généralisations utilisent des propriétés de ces mélanges parfaits.

Mathématiques et magie

L’exemple des mélanges parfaits illustre assez bien ce qui peut rapprocher un joli problème de
mathématiques d’un joli tour de magie : un énoncé simple, une réponse surprenante et, entre les deux, une
démarche subtile. Les mathématiques y ajoutent le souci de la généralité, tandis qu’en magie l’important est
surtout la virtuosité, car ce qui distingue toujours un beau tour d’un beau problème, y compris de
récréation, c’est l’illusion qui doit accompagner son exécution. Cette illusion s’obtient généralement par le
moyen d’une grande dextérité manuelle ou d’un discours trompeur, le plus souvent encore par les deux à la
fois. Si l’on reprend le cas des mélanges parfaits, leur beauté en prestidigitation tient ainsi tout autant à
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fois. Si l’on Images des
reprend le cas des mélanges mathématiques
parfaits, - Mélange…
leur beauté en prestidigitation tient ainsi tout autant à
l’extrême difficulté de leur exécution qu’aux effets surprenants qu’ils peuvent produire.

En s’inspirant de la magie, le mathématicien introduit ainsi dans son art des dimensions corporelles,
matérielles et sociales qu’on pourrait croire lui être étrangères. Mais les mathématiques ne se sont jamais
épanouies dans un univers éthéré, sans matière, ni corps, ni société. Au contraire, c’est au contact des
réalités et en réponse aux besoins et aux désirs des hommes qu’elles ont pu naître et se développer.
Comme l’histoire le prouve abondamment, elles sont le produit du pouvoir, de l’argent, du commerce et de
la guerre, mais aussi du plaisir. Cette origine toute humaine se traduit dans l’activité mathématique elle-
même : celle-ci se fait avec le corps, avec la main qui trace, les yeux qui voient et les doigts qui comptent,
autant qu’avec l’esprit ; elle se fait en société, par l’éducation, la discussion, la communication et la
publication, plutôt qu’en solitaire ; elle se fait enfin au moyen de multiples auxiliaires matériels, tels les
objets, les figures, les instruments et les ordinateurs. Quant à la montée en abstraction qui caractérise une
partie des mathématiques aujourd’hui, il s’agit d’un phénomène récent, qui n’exclut en rien des sociabilités
et des matérialités spécifiques, comme le montre d’ailleurs l’intérêt suscité chez les mathématiciens eux-
mêmes par les recherches de Diaconis sur les mélanges parfaits.

Dans les rapports entre magie et mathématiques intervient souvent un troisième domaine d’activité : le jeu.
Parce que la magie est souvent un jeu et les mathématiques aussi quelquefois ; parce qu’entre le
mathématicien et le magicien, le joueur oscille : il doit respecter les règles, comme le premier, mais il lui
arrive de tromper, comme le second ; parce qu’enfin le tricheur et l’illusionniste peuvent tirer le même
profit des mathématiques. L’exemple des mélanges de cartes illustrent parfaitement ces relations
complexes entre les univers ludique, magique et mathématique.

Jeux de hasard avec des cartes

Les cartes à jouer ont probablement été inventées en Chine sous la dynastie des Tang, avant de passer au
Proche-Orient, d’où elles sont arrivées en Europe au XIVe siècle. Mais c’est au XVIIe siècle que la
passion des cartes s’y répand dans la société, en Italie, puis en France et ailleurs, en même temps que les
types de jeux se multiplient.

Parmi ces jeux, ceux de hasard occupent une place grandissante. Les dés, avec ou sans accessoires,
dominent alors les jeux de hasard. Une réflexion mathématique commence à se développer pour ces jeux,
qui sont aussi des jeux d’argent. Le but est de prévoir le gain ou de forcer le destin, avec des
préoccupations morales, ou immorales, évidentes. Les premières recherches sur les probabilités émergent
dans ce contexte, d’abord en Italie, puis ailleurs, avec Pascal, Huygens, Leibniz et beaucoup d’autres.

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À partir des années 1660, les dés sont progressivement détrônés par les cartes, avec l’apparition de la
bassette, du lansquenet et surtout du pharaon, tous nés en Italie et qui s’imposent à la cour de France.

Le pharaon

Dans tous ces jeux de hasard, un banquier joue contre des joueurs, ou pontes, en nombre variable.
Considérons le cas du pharaon, le plus populaire des jeux de hasard au XVIIIe siècle, qui se joue avec
52 cartes. Les joueurs misent sur une ou plusieurs cartes de leur choix, supposons le roi (la couleur est
indifférente). À chaque tour (ou taille), le banquier tire deux cartes, la première pour lui, la deuxième pour
les pontes ; si sa carte est un roi, il gagne et il remporte les mises ; si celle des pontes est un roi, il perd et
les pontes doublent leur mise. Si le roi sort deux fois de suite (c’est un doublet), le banquier gagne la moitié
de la mise des pontes. La partie continue jusqu’à épuisement du jeu (il y a donc 26 tailles). Les joueurs ont
la possibilité de miser à tout moment entre deux tailles. Enfin, le banquier ne peut pas perdre la dernière
taille, car la 52e carte, qui est pour le ponte, est toujours déclarée nulle. Les doublets et la dernière taille
assurent au banquier un avantage léger mais certain, que les mathématiciens du XVIIIe siècle (Montmort,
Euler) ont pu calculer. C’est pourquoi les grands joueurs de pharaon, comme Casanova, prennent toujours
la place de banquier.

Tricher en mélangeant

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Au XVIIIe siècle, le pharaon fait fureur à la cour et à la ville et les escrocs sont légion (on les appelle les
« Grecs »). Pour tricher au pharaon, il leur suffit, en principe au moins, de placer à un rang impair la carte
sur laquelle le ponte a misé. Plus facile à dire qu’à faire en cours de jeu. Mais si le ponte est naïf,
l’opération peut réussir avec de l’habileté et des complices. Une façon radicale de tricher est bien sûr de
préparer le jeu de cartes à l’avance, par exemple pour multiplier les doublets. La règle du pharaon prévoit
qu’en début de partie, les cartes ont été bien mélangées, mais un faux mélange peut produire l’ordre
désiré. C’est dans ce contexte que l’idée des mélanges parfaits paraît avoir émergé. La première mention
d’un tel mélange, d’après Diaconis, se trouve dans un ouvrage anglais sur les jeux de cartes publié en
1726. L’auteur anonyme, qui l’évoque en trois lignes à propos du basset, le considère cependant comme
honnête (fair). Il faut attendre le XIXe siècle pour que le mélange parfait soit explicitement décrit comme
un moyen de tricher au pharaon, ou plutôt à une variante de ce jeu, le faro, qui connaît alors un grand
succès aux Etats-Unis. Dès la fin du siècle, les prestidigitateurs s’en sont emparés pour en faire la base de
tours de magie.

(Fin de la première partie, seconde partie à suivre.....)

Références, pour aller plus loin

E. Belmas, Jouer autrefois. Essai sur le jeu dans la France moderne, Champ Vallon, 2006.

S. Brent Morris, Magic Tricks, Card Shuffling and Dynamic Computer Memories, The
Mathematical Association of America, 1998.

P. Diaconis, R. Graham et W. M. Kantor, The Mathematics of Perfect Shuffle , Advances in


Applied Mathematics, 4 (2) (1983) p. 175–196.

P. Diaconis, Trailing the Dovetail Shuffle to its Lair, Annals of Applied Probability, (2) (1992), p.
294-313.
P. Diaconis et R. Graham, The Solutions to Emsley’s Problem, Math Horizons, 14 (fév. 2007), p.
22-27.

J.-M. Lhôte, Histoire des jeux de société : géométries du désir, Flammarion, 1994.
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L. Mazliak, Printemps ergodique, Notes de cours (ENS), 6 et 13 décembre 2006.

Notes
[ 1] Dans cet article, la magie signifie toujours la magie blanche, c’est-à-dire l’art de l’illusion ou
prestidigitation.

Crédits images

Pour citer cet article : Bruno Belhoste, Mélanges de cartes et mathématiques. Images des
Mathématiques, CNRS, 2009. En ligne, URL : http://images.math.cnrs.fr/Melanges-de-
cartes-et.html

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