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Propagation du son dans l'air

1) Une vibration mécanique


Une onde mécanique est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation
de propriétés physiques locales. Elle transporte de l'énergie sans pour autant transporter de la
matière. Le son est une onde mécanique produite par la vibration d'un support fluide ou solide.
L’expérience du ressort est une visualisation à l’œil nu d’une propagation d’onde mécanique :

Schématisation de l'expérience du ressort.

L’énergie appliquée sur une extrémité du ressort va être transmise par celui-ci pour arriver à l’autre
extrémité par compression successive de chaque anneau du ressort.
Bien que l’énergie ait été transmise, il n’y a pas eu de déplacement de matière. En effet, le premier
anneau reste dans sa position initiale, ainsi que tous les autres anneaux du ressort.

2) Propagation de l'onde
Le son se propage dans un milieu compressible. Seule la compression se déplace dans le matériaux
mais pas les molécules ; il n’y a aucun déplacement de matière, seulement un déplacement
d’énergie.
La vitesse de propagation du son dépend de certaines propriétés du matériau dans lequel il se
propage :
 la pression,
 la chaleur,
 la compressibilité.
Plus le milieu est élastique (moins il est rigide), plus la célérité de l’onde sera faible. Il en va de
même si le milieu a une grande inertie. L’inertie d’un milieu ou d’un système représente la
résistance que ce milieu ou ce système oppose lorsqu’on cherche à le mettre en mouvement.
Quelques exemples de vitesses :
Matériau Air Hélium Hydrogène Eau Glycérine Cuivre Brique Bois Acier Aluminium Granit
Célérité
340 970 1320 1500 2000 3600 3700 3800 5000 5100 6000
(en m.s-1)

Célérité d'une onde sonore dans différents matériaux

Le son a besoin d’un matériau support pour se propager. Dans le vide, il n’y a pas de propagation
sonore possible (contrairement à la lumière par exemple). Cette hypothèse est vérifiable grâce à
l’expérience de la cloche sous vide :
On prend un réveil allumé que l’on place sous une cloche à vide que l’on referme. L’air est ensuite
pompé pendant 45 secondes. Une fois le vide effectué, on observe l’absence de son. Puis, au fur et à
mesure que de l’air est réintroduit sous la cloche, on remarque son retour progressif.

3) En résumé :
Le son est une onde, créée par la vibration d'un objet. Il se propage donc sous forme d'ondes, dans
un milieu qui permet cette propagation. Par exemple, dans l'air, le son se propage grâce à une
variation de pression : la compression se déplace au milieu des molécules d'air. C'est un peu comme
lorsqu'on jette une pierre dans l'eau : cela forme des petites vagues, qui se déplacent sous forme
d'ondes, alors que l'eau reste à sa place.
Dans un milieu solide, le son se propage grâce à la vibration des atomes : la vibration se propage
sans déplacer les atomes.

La vitesse de déplacement des ondes sonores varie en fonction du milieu : dans l'air, le son se
propage à la vitesse de 344 mètres par seconde (soit environ 1 kilomètres en 3 secondes), tandis que
dans l'eau il avance à 1482 mètres par seconde, et dans l'acier à plus de 5 kilomètres à la seconde.

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