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Secci6n: Historia

Marvin Harris: N uestra especie

II Libro de Bolsillo Alianza Editorial

Madrid ®

Titulo original: Our Kind. Esta obra ha sido publicada por Harper & Row, Inc. T raductores: Gonzalo Gil: El prefacio y los capitulos cornprendidos desde "El placer sexual. hasta "EI COSte oeulto del machismo», Joaquin Calvo: Los capirulos cornprendidos desde «En un principio» hasta • Par una vez los genes". Isabel Heimann: Los capitulos cornprendidos desde • (Habia vida cntes de los jdes? hasta aiSohrevivini nuestra cspecie?»,

Prefacio

Rescrvados rodos los dcrcchos. Dc coniorruidad con 10 dispuesto en el art. 534-bis del Codigo Penal vigcnte, pod do ser castigados con penas de rnulta y privacion de libcrtad qu icncs rcprudu jercn 0 plagiaren, en rodo 0 en pane, una obra lirerari.i, .mi,'liea (l cicntitica fijada en cualquier tipo de soporte < i n 1.\ prcccpu V;l nutorizacion.

© Copyright © 1'189 by Martin Harris. All rights reserved © Ed. cast.: Alianza Editorial, S. A, Madrid, 1995 Calle Juan Ignacio Luca de Tena, 15: 28027 Mad dd, [deE. 393 1!8 88 ISBN: 84-206-0734-7 Deposito legal: M. 21..594/1995 Fotocornpcsicion: EFCA, S. A Parque Industrial "Las Monias» Calle Verano, 38. 28850 Madrid (Torrejon de Ardoz) Irnpreso en Fernandez Cud ad, S. L. Catuhna Suarez. 19.28027 :'vladrid Pruned in Spain

~Les interesa tanto como a mi saber como, cuando y i,Pbnde surgi6 por primera vez la vida humana, como o\<lnlas primeras socicdades y los prim eros lenguajes umanos, por que han evolucionado las culruras por vias iferentes pero a menudo notable mente convergentes, ;Par que aparecieron las distinciones de rango y por que ;las pequefias bandas y aldeas dieron paso a jefaturas y ,estas a poderosos Estados e imperios? iSienten la rnisma f,uriosidad que yo por saber que aspectos de la condicion ~umana estan inscritos en nuestros genes y cuales for!nan parte de nuestra herencia cultural, en que medida ~on inevirables los celos, la guerra, la pobreza y c1 sexismo, y que esperanzas de sobrevivir tiene nuestra espeeie? En tal caso, sigan leyendo. ,-A juzgar por la difusion universal de los mites que e~plican como se creo el mundo y como adquirieron los irltiguos las faculrades del habla y del dorninio de las ~s utiles, en todo el mundo las gentes desean conocer

Marvin Harris

las respuestas a estes inrerroganres. Pero quedan advertidos: la historia que voy a conrar no va dirigida a ningun grupo ni a ninguna cultura en particular, sino a los seres humanos de todas partes. ~Estan dispuestos a mirar mas alla del humo de sus propias chimeneas? i: Estan dispuestos a vcr e] mundo en primer lugar como miembros de la especie a la que todos pertenecernos y s610 despues como rniembros de una tribu, nacion, religion, sexo, clase, raza, ripo 0 muchedumbre humanos particulates? i:S1? En tal caso, sigan leyendo, EI descubrimiento de que un buen mirncro de estudiantes universitarios son incapaces de reconocer los contornos de su propio pals en un mapa rnudo 0 de determinar de que lado lucharon los rusos en la Primera Guerra Mundial ha suscitado acalorados debates en torno al problema de los conocimientos que cualquier persona debe poseer para ser considerada culta. Un remedio muy en boga consiste en elaborar listas definitivas de nombres, lugares, acontecirnicntos y obras literarias capaces, se garantiza, de sacar al inculto de su impenetrable ignorancia, Como antropologo me preocupa tanto la promulgacion de tales listas como el vacio que pretenden colmar. Redactadas fundamentalmente por historiadores y celebridades Iiterarias, se centran en aconrecimientos y logros de la civilizacion occidental. Adernas, guardan silencio sabre las gran des transforrnaciones bio16gicas que lie varon a la aparicion de nuestros antepasados sobre la faz de la Tierra y dotaron a nuestra especie de una singular capacidad para las adaptaciones de base cultural. Y cambien guardan silencio sobre los principios evolutivos que configuraron la vida social de nuestra especic a partir del memento en que nuestros antepasados iniciaron el «despegue cultural». De hecho, por tratarsc de listas son irurinsecarnente incapaces de ensefiar nada acerca de los procesos biologicos y culrurales que condicionan

uestras vidas y enmarcan nuestro destino, 0 para exresarme de una forma mas positiva, considero, como ;;wtrop610go, que la rnisirin minima de toda reform a edu'cativa moderna consiste en irnpartir una perspectiva comparativa, mundial y evolutiva sobre la identidad de nuestra especie y sobre 10 que podemos y no podemos 'fsperar que nuestras culturas hagan por nosotros. ", Al defender una perspecriva panhumana, biosocial y evolutiva no desco restarle importancia al tradieional conocimiento local y particular. Vivimos y actuamos en .contextos locales y particulares y no tenernos mas elec,~ci6n que empezar a conocer el mundo desde dentro hacia fucra. Pero un exceso de particularismo, no poder vcr el mundo desde fuera hacia dentro, constituye una forma , de ignorancia que puede scr tan peligrosa como no saber las fronteras de los Estados Unidos. ~Tjene sentido conoccr 1a historia de unos pocos Estados, pero no saber nada de los origenes de todos los Estados? ~Debemos estudiar las guerras de unos cuantos paises, pero no saber nada de la guerra en todos los paises? Ahora que ya he hecho constar mi protcsta contra los redactores de lisras, permiraseme confesar que tenia algo parecido in mente .11 escribir cste libro, En efeeto, me he preguntado que he aprendido como antropologo so.bre nuestra especie que considere que todos sus miern.. ros deberian conocer. Y he tratado de presentar los b .resulrados de esta aurorretlexion, ciertarnente no en for.ma de lista, pero sf en forma de narracion concisa y agil. Debo formular ahora otra advertencia, Por favor, jiizguese esre libra por 10 que abarca, no par 10 que deja fuera. Quiera contarles 10 que he aprendido. Por desgracia, no he aprendido rodo 10 que me gustaria saber y por eso hay tantas lagunas en mi relata. En particular, me hubiera gustado poder decir mas cosas sobre la evolucian de 1.1musica y las artes, pero estes son aspectos

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Agradecimientos

de La experiencia humana diticiles de cornprender desde el punta de vista de los procesos cvolutivos. No tcngo la mas remota idea, por ejemplo, de por que algunas tradiciones artisticas ponen enfasis en las representaciones realistas, en tanto que otras 10 hacen en el dibujo abstracto 0 geornerrico, ni tampoco de por que los ritmos africanos son generalmente mas cornplejos que los de los amerindios, Tal vez separnos algun dia mas sobre las dimensiones ernotiva, estetica y exprcsiva de la vida humana 0 puede que estas dimensiones resulten scr cosas que solo cabe ccnocer desde dentro y de rnanera particular, nunca desde una optica general. Entretanto, hay rnundos mas que suficientes para explorar, Par 10 tanto, perrnitaserne corncnzar.

Me gustarla dar las gracias a Marjorie Shostak y Mel-

vin Kanner par confiar en que podia escribir un libra .que, en palabras suyas, «10 contase rodo». Saber que alguien pensaba que un libra asi era posible y que yo era capaz de escribirlo me ayudo a seguir adelante en momentos dificiles. Descaria dar las gracias tam bien a los muchos colegas y amigos que me han facilitado informacion, proporcionado referencias y expresado sus buenos deseos, en particular a Barbara Miller, Linda Wolfe, Leslie Lieberman, Otto von Mering, Shirley von Mering, Maxine Margolis, Jerry Milanich, Gerald Murray, Carol Bernard, Russ Bernard, Charles Wagley, Cecilia Wagley, Murdo Macleod, Sheena Macleod, Ronald Cohen y Bill Keegan. Asimismo, dcsearia dar las gracias a David Price por su trabajo bibliogdJico y sus sugerencias concretas, a Phyllis Durell por mccanografiar c1 texto y a Ray Jones
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En un principia

y Delores Jenkins por su generosidad e intrepidez como


bibliotecarios. He tenido el placer de (rabajar con Harper &. Ro,: en este proyecto, en especial con Carol Cohen y Eric Wtrth.. Asirnisrno, ha sido un placer estar represemado p~r M~tray Curtin, que es a la vcz un magnifico ageme hte~ano y un fie! amigo. Par ultimo descarfa dar. las graClas_ a Madeline Harris por ayudarme a hacer realidad un sueno imposible mas.

En un principio era eJ pic. Haec cuatro rnillones de mas, antes de adquirir el uso de la palabra 0 de la razon, nuestros antepasados ya caminaban erguidos sabre dos pies. Otros simios conservaban el pie en forma de mana, propio de nuestro cormin pasado rrepador y arboricola. Seguian, pues, dotados de cuatro manos. Los dedos de los pies eran grandes como pulgares y podian tocar todos los dcmas: servian para colgarse de rama en rama y alcanzar la Iruta alta, situada lejos del suelo, pero no para soporrar todo el peso del cuerpo. Cuando bajaban a tierra, para ir de una mata de frutales a otra caminaban generalmcnte a cuatro patas, tal vez como los gorilas y chimpances modcrnos, que se desplazan can ayuda de patas cortas y gordezuelas, provistas de pies pianos con el dedo gordo muy separado y largos brazos en linea recta desde los hombres hasta los nudillos. 0 quiza utilizaran las manos como los orangutanes modernos, para caminar con los punos, Al igual que los grandc-; simios,
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Nuesrra

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podian permanecer de pie 0 caminar ados patas, aunque solo mornentaneamenre y pcquenas distancias. Sus pies no solo eran inapropiados para permanecer 0 caminar erguidos, sino que sus paras y nalgas carecian de los rmisculos que mantiencn en posicion vertical a los seres humanos. Asimisrno, la columna vertebral describia un simple arco, carente de la convexidad estabilizadora que los humanos presentan en la region lumbar. Ados paeas, mas que caminar se tambaleaban, par 10 que alzaban los brazos para guardar eJ equilibria, quedando estes iniitiles para transportar objetos, excepto en distancias cortas. N uestros an tepasados simios eran diferen tcs. Tenian pies como los nuestros, cuyos dedos no podian doblarse para asir 0 reeoger objetos y que servian principalmente para permanecer de pie, correr, saltar 0 dar paradas. Todo 10 demas era responsabilidad de las manos. Miemras las manos tuvieron que haeer cI trabajo de los pies, quedo menguada su habilidad como tales rnanos. Los grandes simios tuvieron que desarrollar un pulgar corto y regordete para no pisarselo al caminar con los nudiJlos 0 con los purios, Cuando el pulgar se hizo mas largo y robusto, nuestros antepasados sirnios empezaron a poseer los mas poderosos y ten aces , y sin embargo los mas delicados y precisos cuartos delantcros rnanipuladores del reino animal. (Por que creo la naturaleza un simio que carninase a dos patas? La rcspuesta tiene que encontrarse en la capacidad can que una criatura tal cucnte para rnedrar en e1 suelo. Ningun animal grande cam ina por las ramas de los arboles y, menos aun, salta can dos paras de rarna en rarna. Pero d simple hecho de vivir en d suelo no sirve para explicar que Yay-amos erguidos. Vivir en el suelo es, ni mas ni menos, 10 que mejor hace la mayoria de los rnamifcros, que, sin embargo (de los defames a los gatos, caballos y babuinos), sc desplazan a cuatro paras. Un

simio bipedo y bimano s610 tiene sentido desde el punto de vista de la evolucion, porque podia haeer en el suelo alga que ninguna otra criatura habia hecho nunea tanto ni tan bien: utilizar las manos para fabriear y transportar herramientas, y urilizar herramientas para satisfacer las neeesidades cotidianas. La prueba, en parte, sc encuentra en nuestra dentadura. T odos los simios actuales poseen caninos protuberantes -los eolmillosque sirven para abrir frutos de cascara dura, para cortar bambii, y tarnbien como armas que ensefian para arnenazar 0 que se ernplean en combates contra depredadores 0 rivales sexuales. Pero nuestros primeros ante pas ados bfpedos y bimanos carecian de colmillos. Los ineisivos que tenian eran ya de por SI pequefios: los rnolares, anchos y planes, las mandibulas funcionaban mas para moler y rrirurar que para herir y cottar. Luego, estos antepasados descolmillados, ~eran inofensivos? Lo dudo rnucho. La denricion humana transrnite un mensaje diferente y mas inquietante: son mas de temer quienes blanden los palos mas gran des que quienes ensefian los dientes mas grandes.

El nacimiento

de una quirnera

fuestra

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Charles Darwin trato par primera vez del problema de la cvolucion humana en el libro tituiado The Descent of Man, que se publico en 1871, doce afios despues de escribir Origin of Species. En aquellibro Darwin sostenia por primera vez que «e] hombre, al igual que las dernas especics, desciende de alguna forma prcexistente», que la seleccion natural sirve para explicar del mismo modo los origenes humanos y los de cualquier otra especie, y que eso se aplica no solo a nuestros organismos, sino tarnbien a nuestras capacidades -superiores», cognoscitivas, esteticas y morales que, a un nivel mas rudimentario, se dan incluso entre criaturas tan humildes como los gatos y los perras. La impresion de que entre ellos y nosotros existe un corte profunda fue un malentendido originado por el hecho de que los protohumanos que poseyeron facultades fisicas y mentales medianas fueron derrotados en la Iucha por la supervivencia y 1a reproduccion, quedando cxtinguidos hace mucho tiempo.
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Los gran des simios supusieron un solido argumento a ~vor del origen evolutivo de los seres humanos. Mostraron que la forma humana no vivi6 un esplcndido aislamiento del resto del mundo biologico. En sus esque[etos, su fisiologfa y su comportamiento, 105 chimpances, gorilas y orangutanes presentan un extrafio parecido can los seres humanos. Parecen miernbros de la misma familia, aunquc pobres y retrasados mentales. De heche, el gran taxonomista sueco Carlos Linneo clasific6 a simios y humanos dentro de la misma familia taxonomica rnucho antes que Darwin. Hasta los biologos opuestos al , evolucionismo hubieron de adrnitir no haber podido encontrar razoncs puramente anatomicas en contra de la idea de considerar a los grandcs sirnios como uno de los diferentes cipos de ser humano a a los humanos como un tipo de simio mas. Par consiguience, Darwin y sus seguidores, tras decidir que los humanos descendian de «una forma preexisrente», nunca dudaron de que esta tuvo que haber sido algun tipo de simio. Estas conjeturas mati varon la biisqueda de 10 que se ernpezo a llamar «el cslabon perdido» (concepto inadecuado desde cl principia par cuanto la evolucion irnplica muchos eslabones, no solo uno, entre espccies emparentadas). Los seguidores de Darwin cayeron en la trampa al tratar de describir cl posible aspecto de este ser, mitad mono rnirad hombre. Construycron una bestia quimerica a partir de los rasgos que mas asociaba la imaginacion popular con la condicion de mono y la de humano, respectivamente, La imaginaban dotada de un cerebra humano de gran tamafio y de una mandibula simiesca con poderosos canines. E1 propio Darwin conrribuyo involuntariarnente a esta creacion imaginaria pronosticando que entre los «primeros progenitores del hombre ... los machos poscian grandes canines, que ucilizaban como armas formidables». En realidad, Darwin intcntaba des-

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Grandeza

cribir un «eslabon perdido» diierentc, una especie que sirviese de antepasado corrnin a simios y humanos. Pero esta distincion quedo difuminada en la consiguiente fiebre por encontrar el «eslabon perdido» entre humanos y SlmIOS. La prirnera victirna de esta q uimera fue un Iisico sueeo llarnado Eugene Dubois. Destinado en las Indias Orientales holandesas a principia de la decada de 1890, Dubois buscaba fosiles en Java, a orillas del rio Solo, cuando se topo con un craneo chato, de frente pronunciada y aspecto primitive. En las proxirnidades encontro un femur que guardaba gran parecido con el humane. Denomin6 a su descubrimienro Pithecanthropus erectus (<<simi de 0 aspecto humano con postura erecta») y anuncio que se trataba del "precursor del hombre». Pero, de vuelta a Europa, los expertos no quedaron convencidos: cl eraneo presentaba una [rente demasiado baja como para contener un cerebro con afinidades humanas; se trataba s610 de un simio. En cuanto al femur, pertenecia a un humane moderno cuyos restos se habian extraviado pDf alguna razon, E[ propio Dubois decidi6 mas tarde que su hallazgo no era un eslab6n perdido, sino un gib6n gigante extinguido. No vivio 10 suficiente para .ver al Pithecanthropus reclasificado como uno de los pnmeros rniernbros de la especie denorninada en la actualidad Homo erectus. Porque, de hecho, habia descubierto un importante eslabon perdido entre el Homo sapiens y nuestros antepasados mas parecidos al mono. Aunque su cerebro era mayor de 10 que admitian los criticos de Dubois, y aunquc fabricaba complcjas herramientas de piedra, el erectus, como 10 llamare desde ahora, no alcanzaba del todo el nivel humano. Pero esto es otra historia, Al final Ilegaron Jas noticias agradables. Sc habia encontrado el autentico eslabon perdido, y no en la lejana Java, sino en casa mismo, en Sussex, Inglaterra.

y decadencia del hombre primigenio de Dawson

Durante una conterencia pronunciada en 1912 ante La Sociedad Geologica, un paleont6logo aficionado llamado Charles Dawson explico que habla desenterrado varies fragmentos de craneo y media mandfbula inferior rota, mezclados con huesos de mamiferos extinguidos, en las gravas pleistocenicas proximas a Piltdown Commons (Sussex). Para corroborar el reiato de Dawson, intervino e1 brillante anatomista y conservador del Museo Britanieo de Historia Natural, Smith Woodward. Este presento a la audiencia una reconstruccion en escayola de 10 que en su opinion debi6 de ser el aspccto de la extinta criatura, y sugirio que desde cntonces se le conociese por el nombre de Eoanthropus dawsoni (hombre primigenio de Dawson). Este eslab6n perdido tenia un craneo de aspecto autenticarnenre moderno: voluminoso, globular y con frente alta; en cambio, presentaba una mandibula inferior simiesca y desprovista de menton, No se encontraron los canines, pero Woodward invoco a Darwin.
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.:Nucsrra especie

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Predijo que, cuando los encontrasen, tendrian oportunamente forma de colrnillo, En cl plaza de un ano, el cientifico y saccrdotc Teilhard de Chardin, que colaboraba como volunrario en las excavacioncs de Piltdown (por entonces la Iglesia catolica habra aceptado ya los hechos rnateriales de la evolucion), cncontr6 un canine exactamente igual 31 predicho por Woodward: «apuntado, prorninente y can la misma forma que los de los simios antropoides. '" r: No era dc extrafiar. Se trataba del canine de un mono y la mandibula del hombre primigenio era la de un mono. Alguien -cuya identidad aun se desconocehabia rnaquinado un inceligenre engaiio. Habia conseguido un eraneo humano moderno de huesos inusualrnenre gruesos, 10 habia partido en pedaciros, habra refiido los pedazos de color pardo para que pareciesen fosiles y los habra dispuesto en el yacirniento de Pi1rdown, entrernezclados can algunos fosiles aurcnticos y otros falsos de mamfferos extinguidos en el Pleistocene. Asirnismo, se habia heche con media mandibula inferior de orangutan modemo, a la que faltahan los caninos ; le habia quebrado la ahombada porcion superior posterior para que nadie pudiese apreciar que no encajaba con c] craneo humane, habia limado los rnolarcs de la mandibula para imitar cl ripo de desgaste que origina 1a masticacion humanaj habia tenido de oscuro todo e1 fosil, y 10 habia enterrado cerca de los pedazos de craneo. El impostor sabia que la prueba definitiva para confirrnar a su creacion como eslabon perdido seria el descubrirniento del canino en forma de colmillo, para cuya aparicion Darwin habia predispuesto a todo cl mundo. Una vez que Woodward cayo en 1a trampa e hizo la predicci6n sobre el canine que falraba, el impostor remato su obra maestra lirnando en parte un canine de chirnpance, pintandolo con el consahido tinte pardo y poniendolo en un lugar donde 10

<"'encontrase con toda seguridad un clerigo digno de toda confianza. Algunos cstudiosos expresaron su incredulidad. Habia demasiadas difercncias entre el cerebro y la mandibula del hombre primigenio. Pero ala mayorfa lc parecia irresistible el cabezon. Despucs de todo, eI cerebra es el organo que mas nos distingue de los animaies, c:C6mo podria la mano tener maiia si no existiese el cerebro para guiarla? Sin duda, eI cerebro tuvo que haber evolucionado primero como condici6n previa para liberar 1a habi1idad de la mano. Y, ~que mas apropiado que el primer habitante humano de las Islas Britanicas tuviese la frente mas alta, fuese mas .inteligente y, por tanto, estuviese mas preparado para dorninar e) mundo que el ereccus de frenre baja y retrasado de Java? El hombre primigenio se convirtio en una nueva especie de joya de la corona britanica, Lo encerraron bajo llave en el Museo de Historia Natural, y los cientificos que querian examinar los inestimables restos del primer ingles reman que conformarsc con trabajar can modelos de escayola, Esto explica por que tarde tanto tiempo en descubrirsc el engaiio. Hasta 1953, ana en que los huesos se estudiaron de cerca. Dentro de un programa rutinario de comprobaci6n de las edades de los fosiles realizado en el Musco Britanico, los originales fueron sornetidos at rnetodo de datacion del Huor, de recienre invencion, La prueba indico que ni el crineo ni la mandibula poseian gran antiguedad. Los huesos infames fueron sacados de sus cajas y llevados al laborarorio del incredulo antrop610go de Oxford, J. S. Weiner. Un microscopio corriente baste para revelar las limaduras de los dientcs. At mismo tiempo, los agujeros pracricados en los dientes y la mandibula mostraron la difcrencia entre 1a blancura natural de los interiores y sus superficies artificialmentc descoloridas. Mientras la quimera que habia obsesionado

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Lucy in the sky with diamonds

a la paleontologia durante ochcnta alios se desvanecia en el aire, quedaba por fin despcjado el camino para que la evoluci6n humana caminasc por su propio pie.

Las revelaciones de Weiner no decepcionaron a todo el mundo. De hecho, hicieron completamente felices a un pequerio grupo de cientificos que habia estado buscando eslabones perdidos en Sudafrica, Estos cientfficos llevaban estudiando desde 1924 los restos fosilizados de un primate joven que habfa encontrado Raymond Dan, de la Universidad de Witwatersrand. La criatura tenia rostro simiesco y un cerebro de volurnen 5610 ligeramente superior al de los chimpances, pero las mandibulas y los caninos presentaban forma y dimensiones humanas. Ademas, la abertura de la base del craneo donde se juritan la cabeza y la columna vertebral estaba situada mucho mas ade1ante que en los dernas simios conocidos, 10 que indicaba que la criatura se mantenia erguida tanto en posicion estatica como en movimiento. Dart se apresure a declarar que era cl, y no Dubois ni Dawson, qui en habia descubierto al primer horninido, al verdadero «hombre mono», al eual puso el nombre de Austra23

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H a rri s

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lopithecus africanus (simio meridional africano), Pero al scguir el hombre de Piltdown en la vitrina del Musco Britanico, pocos cientiticos le prestaron atcncion. En 1950 las pruebas a favor de la opinion de Dart adquirieron mucha mas fuerza, En varias cuevas y yacimientos de la region de Transvaal, Robert Broom, del Musco de Transvaal, habia encontrado mas restos de ausrralopitccos, entre ellos un craneo muy bien conservado perteneciente a la forma adulta del joven «simio rncridional» de Dan. Broom dcscubrio tam bien una segunda especie de australopiteco, caractcrizada por grandcs incisivos y molares, rostra rnaciz o, pomulos muy prornincntes y una pronunciada quilla ,0 cresta, que arravcsaba de punta a puma la parte superior del cranco y en la que se sujetaban en vida enormes mascteros, En 1a actualidad se llama generalmente a csta segunda cspecie Australopithecus robustus para diferenciarla del africano, mas graeil y pcqueno. , Al cacr el hombre primigenio, pasaron a primer plano los descubrimientos de Dart y Broom, y Africa se convirtio en el lugar idoneo para buscar mas eslabones perdidos. Africa oriental, sobrc todo, donde el gran elernento tectonico denorninado valle del Rift, que se extiende desde Tanzania, al sur, hasta Etiopia, al norte, contiene algunos de los vacirnientos mas rices del mundo de f6siles al dcscubierto. En la actualidad sabemos, gracias a la profusion de crancos, dientes, mandibulas, piernas, pelvis y muchas otras partes de csqueleto excavadas en los yacimientos del valle del Rift, que Africa estuvo antano habitada par dos especies al menos de sirnics can aspecto humano , una, robusta y can grandes molares, tal vcz especializados en partir nueces y triturar alimentos vegetales muy fibrosos~ la otra, gracil y provista de dientes adecuados a una dicta mas omnfvora, Arnbas permanedan 0 se desplazaban sobre dos pies, no ten Ian un cere-

; bro mucho mayor que el de los chimpances 0 los gorilas ni caninos protuberantes. Gracias a las diversas tccnicas de datacion, basadas en principios como la inversion del campo magnetico terrestre y la proporcion cambiante de potasio radiactivo respecto del argon radiactivo en los yacimientos volcanicos, puede situarse la vida y epoca de am bas especies entre hace 3 y 1,3 milloncs de afios, Pero pronto iban a producirse descubrimienros mas espectacuJ arcs. En 1973, Donald Johanson descubrio un australopitecido todavia mas antiguo en la region de Afar (Etiopfa), que vivio hace unos 3,25 milloncs de mos. Entre los restos se encontro el esqueleto -milagrosamentc completo en un 40 por cientode un diminuto hominido adulto, de sexo femenino, que media solo 107 centimetros aproximadamente. Para reflejar el efecto de la reunion surrealist a entre csta antiquisima criatura y algunos de sus descendientes del siglo xx, Johanson le llarno Lucy, evocando Laentonces popular cancion de los Beatles Lucy in the sky with diamonds, que era a su vcz un criptograma del alucinogeno LSD. De modo mas pro'saico, Johanson llama a su descubrirnienro Australopitbecus afarensis, a quien me tornare la libcrrad de Hamar afarensis a secas. Otros restos de afarensis encontrados ccrca de Lucy eran considerablementc mas altos. Probablernenre eran los machos (aunque podrian representar la presencia de otras cspecies). Un afio despues de que Johanson descubriese a Lucy, Mary Leakey y sus colaboradorcs encontraron mas rcstos de afarensis en Laetoli, cerca de la llanura del Serengeti (norte de Tanzania). Los afarensis de Johanson y de Leakey florccieron entre haec 3 y 4 milloncs de afios, si bien una mandibula descubierta por Steven Ward y Andrew Hill cerca del lago Baringa (Kenia) indica que los horninidos sc irguieron por pri-

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mera vez haee 5 millones de anos, El afarensis poseia caracteristicas que lc habrian sido utiles si hubiese tenido que trepar arboles en caso de emergencia. Tenia los huesos de los dedos algo curves, como para asir los troncos y ramas de los arboles con pies y manos. Adernas, rnedir menos de 122 centimetres es bueno 5i hay que trepar a un arbol a toda prisa. Para terminar, cl braze tenia un 95 por ciento de la longitud de la pierna, porcentaje muy parecido al de los chimpances, que tiencn brazos y piernas del mismo tamafio. En cambio, el brazo humano s610 tiene un 70 por ciento de la longitud de la pierna. Brazos largos y piernas cortas constiruyen tam bien una ventaja para trepar arboles. Ninguna de estas caracteristicas comprometia la postura erguida del afarensis. Como todos los miembros de la familia de los hominidos, la principal adaptacion del afarensis consistia en desplazarse por el suelo a dos paras. Como para despejar cualquier duda de que se tratase o no de un autentico homlnido, e1 afarensis lego al rnundo un singular rnonumento a la postura vertical: (res de ellos salieron a pasear un dia hace 3,5 millones de afios, justo antes de que el volcan Sadiman, que se yergue en las proximidades de Laetoli, hubicse cubicrto la zona con una capa de ceniza fina. Miencras paseaban, los pies Sf hundian en la ceniza, dejando un rastro preciso de huellas. Al poco de su paso, el Sadiman cubrio amablemente la zona can otra eapa de ccniza, precinrando y conservando las huellas. Durante los ultimos milenios, se ha desgastado el recubrimiento protector, dejando al descubierto varios tramos del rastro, el mayor de los cuales mide cerca de 23 metros. Un estudio cuidadoso de dichas huellas muestra 10 mucho que se parecen a las que dejaria un pie humano sabre un cipo de superficie similar. EI talon queda bien marcado y e1 dedo gordo del pie es paralelo a los demas dedos, en lugar de abrirse

hacia el lateral, como ocurre con nuestros actuales sirnios cuadrumanos. Teniendo en cuenta su gran antigiiedad, as! como su pie y su dentadura de aspecto hurnano, cl afarensis fue probablernente cl antepasado de todos los australopitecidos posteriores, as! como de los primeros rnicrnbros del genera Homo.

E1 arbol de la vida

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Qucda la cuesti6n de saber donde y cuando apareci6 el afarensis. En el pcriodo eomprendido entre haee 4 y 8 millones de afios, el registro f6sil sobre el origen de los hominidos aparece casi en blanco. Todo 10 que sabemos es que haee 8 millones de afios vivieron en Africa varios tipos de simios cxtinguidos hace mucho tiempo, unos grandes, otros pequenos, que sc caracterizaban por presentar gran diversidad de mandibulas y dientes. Los especialistas en evoluci6n de primates no humanos han propuesto de vez en cuando a una U otra de cstas criaturas como antepasados de los hominidos, Pero no ha podido probarse ninguna de estas afirmaciones. Vcasc el recientc destronamiento de los simios de una especie con 9 millones de afios, denominada Ramapithecus, tenidos h.lCl' algun tiempo por anrecesores del afarensis y ahora, COil ({) rmc a dams mas recien tes, considerados an tepasadm del llrallgutan. [',11'.1 lur('n(' una idea de los antepasados del afarensis
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pueden utilizarse, a falta de Iosiles, varios metodos bioquimicos. Un conjunto de procedimientos se basa en el an,ilisis de las cadenas de .aminoacidos presentes en prot:tnas como la hcrnoglobina, Cuanto mayor es el parecido entre las cadenas, mas estrecha es la relacion entre las espccies: Las tecnicas rccombinantcs que detcrrninan las secuencias reales de pares basicos prescntes en los g~nes p~rmiten c~mseguir mcdiciones mas precisas de las dlfe.re~C1as gcne~lcas entre dos espccies, Con otro pro~edlmlento se mide la fuerza respectiva de las reacciones inmunclogicas ereadas por la introduccion de una sust~ncia extraria detcrminada en la sangre de dos espccies difercntes. Cuanto mas parecida cs la fuerza de la reaccion. mas cercano es el parentesco entre las espccies, Como cabia csperar de los datos anat6micos, todos estes p~~cedimient?s rnuestran que los humanos y los simios vrvicntes de Africa -chimpances y gorilastienen entre S1 una relacion mas estrecha que con otras especics. Las tecnicas inmunologicas pueden utilizarse tambicn para calcular el tiernpo transeurrido desde el comienzo de 1~ scparaci6n de dos espccies, siempre que las diferencias inmunologicas se acumulcn al mismo ritmo durante un largo periodo de tiernpo. Basandose en este supuesto, Vincent Sarich, de la Universidad de California en Berkeley, considera que gorilas, chirnpances y seres humanos tuvieron un antepasado cornun haee no mas de 6. ~illones de a?os, 10 que significa que el afarensis nos situa a 1 0 2 millones de anos del antepasado comun de los grandes simios y los hominidos. El arbol de la vida ha creeido, ramificandose y echando tallos y rctorios durante mas de 3.000 millones de afios. Entre las ramas que pertenecen al orden de los primates, existe una can 30 millones de arios que corresponde a los simios, En los retonos que floreeen a1 final de una de las ramifieaciones de esta rama se sinian los

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EI enigma del hombrecillo

habilidoso

grandes simios vivos de Africa. Cerca, en un lugar oculto aun par el follaje, la rama de los simios da origen a la que ocupa nuestra familia zoologica: los hominidos. Nuestra especie, genero Homo, especie sapiens (Homo sapiens), es un rctofio de una ramita situada al final de
esta,

La siguiente cuesrion consiste en saber de que modo estaban ernparentados los australopitecidos can el genera Homo. Los equipos de cicntificos que trabajan en las excavaciones del valle del Rift han realizado los descubrimientos mas importances en la materia. En primer lugar, descubrieron que los erectus -los Pithecanthropus de Duboisvivian tanto en Africa como en otras partes del Viejo Mundo y, 10 que es mas importance, que vivieron en Africa hace 1,6 millones de afios, mucho antes que en cualquier otro lugar. Adernas, esrablecieron la existcncia de otras especies de hominidos que podian haber constituido el eslab6n entre el ajarensis y el erectus. Identificadas por primera vez en el desfiladero de Olduvai (Tanzania) por Louis Leakey, padre de Richard Leakey y marido de Mary Leakey, dichas especies florecieron hace 2 a 1,8 millones de anos, Poseian un volumen cerebral que oscilaba entre 650 y 775 centimetros ciibicos, a difcrencia de los aus31

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tralopirecidos, que andaban entre los 450 y 500, Y del crectus, entre 900 y 1.000 centirnetros cubicos, Cerea de los rcstos de cranco del nuevo horninido, Louis Leakey cncontro un yacimiento de toscas herramientas de piedra, que en su mayor parte corresponden a la categoria de choppers (hachas de mana) y lascas, que se fabricaban tallando el exrrerno de un nodule de silex del tarnano de un puno. Convencido de que un australopitecido seria incapaz de fabriear hcrramientas de piedra, Leakey deeidi6 que su nuevo hallazgo -y no el del erectustendria el honor de scr d primer micmbro del genero Homo y le dio en el acto el nornbrc de Homo habilis, 'el hurnano habilid()so'. Yo, para abreviar, le llamare e1 habilis, Como la capacidad craneal del habilis se sinia entre la del alarensis y la del erectus, todo el mundo supuso que sus dimensiones corporales se situarian tarnbicn entre las de ambos. EI descubrimienro en 1986 de los huesos de las extrernidades de una hembra habiJis en cl desfiladero de Olduvai destruyo esta suposicion. Asimismo, esta obligandonos a rcplantearnos completamentc si la fabricacion de herramientas de piedra constituye una base adecuada para c1asificar a los miernbros del genero Homo. El habilis parece haber rncdido poco mas de 91 centimetros, exactarnentc como 1a diminuta afarensis bautizada con el nornhre de Lucy. Presenta todavia dedos de pies y manos algo curvos, brazos largos y piernas cortas, que revelan un genero de vida en el que la facultad de trepar a los arboles seguia desempeiiando un papcl de cierta importancia, Salvo por su mayor cercbro y aparecer asoeiado a herramicntas liticas, practicarnenre no sc le puede distinguir de los primeros ausrralopitccidos, )0 que plantea dudas sabre si debe considerarsele miernbro del genera Homo. S610 200.000 aries -muy poco desde el punta de vista de la geologiaseparan al habilis del erectus, cuya altura oscilaba entre los 180 centimctros 0

'mas de los machos y los 150 centimetres largos de las hembras. A pesar de tcner un cerebra algo mas pequefio, los australopitecidos graciles (A. a/ricanus), conternporaneos del habilis, no pueden descartarse como plausibles anrepasados directos del erectus. Leakey puso en primer plano al habilis, esencialmente porque aparecio asociado a herramienras de piedra sencillas. Aunque nunca se han encontrado herramientas de piedra en asociacion estrecha con un australopitccido gracil, existe una razon de peso para concluir que al rncnos algunos tipos de australopitecidos fabricaron herramientas semejantes (de hecho, se han encontrado en yacirnientos de robustus). Los primeros choppers y lascas proceden de yacimientos situ ados en el valle del Omo y en Gona, en la region de Hadar (Etiopia). Por el merodo del potasioargon, los investigadores han esrablecido una feeha definitiva de 2,5 millones de afios para las herrarnientas del Omo, y una provisional de 3,1 rnillones de anos para las de Gona. La primera fecha es medio mill6n de afios anterior a1 habilis; 1a segunda, mas de un millen. En ambos casos, los unicos hominidos vivos en la epoca eran australopitecidos, Jo que significa que uno de elios 0 todos deben haber fabricado algunas herramientas, Pero, ~con que finalidad fabricaban las herramien tas? 5i fabricaban herramientas de piedra, sin duda eran eapaces de fabricar herramien tas con materiales mas perecederos, ~Como eran estas y para que servian?

El alba de la tecnologia

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Los anirnales no necesitan cerebros grandes para utilizar herrarnientas. Hasta los insectos las emplean. Por ejemplo, la avispa Amophila umaria aplana los larerales de su nido con una piedrecita sujeta entre las mandibulas. Las larvas de hormiga leon se colocan sernienterradas en el fonda de sus trampas en forma de embudo; con un movimiento brusco de la cabeza envian una lluvia de arena contra los pobres bichos que tratan de huir por la empinada pared. Las hormigas Myrmicene mojan pedacitos de madera y hojas en alimenros viscosos, como miel, pulpa de frutas y fluidos organicos de presas, esperan a que las sustancias se adhieran a empapen la madera y regresan can ella al hormiguero. Diversas especies de pajaros utilizan piedras para romper la dura cascara de los huevos de avestruz, de emu y de grulla gigante. El buitre egipcio, par ejernplo, cage una piedra con el pico, se situa a unos 90 centimetres del huevo de avestruz, inclina el pescuezo hacia atras y,
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continuacion, la lanza con notable precision. Los pinzones cogen con el pico ramitas, espinas de cacto 0 pe'ciolos que utili zan como sondas para ensarcar insectos 0 desalojarlos de sus escondites en la cortez a de los arboles. Mientras cornen, sujetan la herramienta con las patas y luego se van volando con ella hasta el arbol siguiente. Hasta los peces emplean algun tipo de herramienta, Prueba de ello cs el arquero del sureste asiatico, que derriba moscas y mosquitos con chorros de agua. Paradojicamente, la utilizacion espontanea de herramientas no es mas compleja ni habitual entre anirnales que disponen de cerebros rnayores y que dependen mas del aprendizaje que del instinto, Pocos mamiferos de la selva urilizan habitualmente las herramientas en condiciones naturales. De vez en cuando, los elefames romp en ramas de los arboles para rascarse, desparasitarse y espantar moscas, Los osos polares, a decir de los esquirna1e5, a veces rnatan 0 hieren foe as 0 morsas lanzandoles bloques de hielo dcsde 10 alto. Uno de los mamiferos 'que mas corrientcmente ernplea herramientas es la nutria marina de California. Como careee de estructuras corporales que sirvan para romper las conchas de los mejilloncs, bucca hasta el fondo, cage una piedra plana de hasta 200 gramos, la mete en el plieguc de carne situado ~lltrc braze y pecho, nada hasta un banco de rnejilloncs y arranca un iinico meji1l6n pero grande. Despues, sube a la superficie, se pone de espaldas y, sujctandolo con arnbas manos, 10 maehaca contra la piedra hasta que queda abierto. Asimisrno, a pesar de contar can una inteligeneia notoria y con manos extremadamentc habiles, los grandes simios y los monos s610 disponen, en estado natural, de In corto repertorio de conductas de utilizacion de herramienras que consiste principalrnente en rechazar a in:rusos con andanadas de nueces, pirias, rarnas, frutas,

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excrementos 0 piedras. Los babuinos usan, ademas, piedras para machacar 0 triturar la fruta de cascara dura 0 matar escorpiones (ames de comerselos) y palos para ensanchar las entradas a los nidos subterrancos de insectos. Junto con los humanos, los chimpances s~n los mas consumados usuarios de herramientas que exrsten en el reino animal. Durante muchos arias, Jane van LawickGoodall y sus colaboradores estudiaron el comportamiento de una poblacion de chimpances en estado natural del Parque Nacional de Gombe (Tanzania). Entre otras cosas, descubrieron que los chirnpances utilizan herramientas para "peseal"» hormigas y terrnitas 0 «rnojaren elias. Para pescar termitas, escogen una rarna, la .c~al deshojan. Los termiteros son duros como el horrnigon e inaccesibles, excepro par algunos nineles de entrada poco protegidos. Los chimpances hu.rgan en estos tuneles introduciendo la rama. Las termitas muerden desde dentro el cabo de esta; a continuacion, los chimpances sacan la rama y chupan de un lameron las termitas que penden de ella. Una vez agotado el suminist.ro, se colocan la rarna en la boca para transportarla mientras buscan otro termitero con tuneles de entrada adecuados. Los chirnpances de Gombe «rnojan» en una agresiva especie de hormigas conductoras nornadas que pueden infligir mordeduras dolorosas. Una vez descubiert.o el hormiguero subterraneo provisional de estas hOn!llgas, fabrican la herramienta con una rama verde y la mtroducen por la entrada del hormiguero. Cientos de. feroces hormigas trepan por la rama para rechazar al mvasor. «Los chirnpanccs observan su avance y cua~do la~ ~ormigas estan a punta de llegar a la mana, renran rapidamente la hcrrarnicnta. En una [raccion de segundo pasan la mana contraria a 10 largo de la herramienta, cogiendo las hormigas hechas un revoltijo entre el pulgar y cl in-

y las mastican can frenesl.»

dice. Luego se las Bevan de golpe a la boca expectance

Los chimpances fabrican rambien «esponjas» para recoger agua en los huecos inaccesibles de los arboles. De una rama roman un puiiado de hojas, se las ponen en la boca, las rnastican un rata, colocan la masa rcsultante en el agua, la dejan que empape, sc lIevan las hojas a la boca y chupan el agua. Utilizan una csponja parecida para secarse e1 pelaje, quitarse las sustancias pringosas y limpiar el trasero a las crias. Los chirnpances de Gombe emplean tam bien palos como palancas y herramientas de excavaci6n para abrir 1m hormigueros de los arboles y ensanchar las cncradas de los hormigueros subterraneos, respecri vamen ce. Observadores establceidos en otras partes de Africa informan sobrc ripos de conducta sirnilares, que incluyen variantes de pescar hotmigas, «rnojar» en termitas y descnterrar nidos de inscctos 0 ensanchar sus cntradas. Los chirnpances del bosque de Kasakati (Tanzania) recolectan la mid de una especie de abcja sin aguij6n introducicndo un palo en la colmena y larniendo la mie! que se pega a el, En otros lugares, se ha visto a los chimpances maehaear a triturar frutas de cascara dura, semillas y nueees can palos y piedras. Uno de los ejcmplos mas complejos de este tipo de comportamienro tuvo lugar en el bosque de Tai (Costa de Marfil). A fin de partir la dura cascara dc las nueces panda, los chirnpances se pusieron a busear en eI suelo piedras que sirvieran de martillo, Las piedras pcsaban entre media kilo y dos kilos y, segun su peso, los chimpances [as transportaron bajo el pliegue de un brazo distancias de hasta 200 metros, caminando a tres paras. De yunque urilizaron las raiccs de los arboles 0 rocas sueltas. Otro ejempJo de utilizaci6n compleja de herramicntas entre los chimpances de Costa de Marfil se produjo al no podcr un grupo

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de estes rrepar a una enorme higuera en fruto, porque tenia la corteza dcmasiado lisa y resbaladiza, Pese a trepar a la copa de un arbol contiguo, los chimpances seguian sin poder alcanzar par centimetres las ramas mas bajas de la higuera. As! que fabricaron ganchos can las ramas del arbol en que estaban, los deshojaron y los alzaron sujerandolos can una mana, tan alto como podian. Al final uno de ellos enganch6 una rama y [a bajo 10 suticiente para agarrarla y subirse a la higuera. Parece que los chirnpances van mas lcjos que ningiin otro primate en eI empleo de arrnas y proyectiles. Arrojan piedras. excrementos y palos can notable precision. Un chimpancc de Combe arroj6 una piedra grande a un potamocero adulto, acertandolc y alcjandolo 10 bastante para que otro chirnpance irrumpiese y se hiciera con el marran illo que guardaba. Todos los anirnales de los que he hablado muestran m ucho mayor virtuosisrn 0 en cauti vidad (en parq ues zool6gieos y laboratories) que en la selva. Esto sc aplica especialmeme a los chimpances. No pienso en el adiestramiento deliberado al que los chirnpanccs cstrellas de cine y television son sornetidos par entrenadores humanos para que hagan de todo, dcsde lavar plates hasta conducir el cache de la familia. Hasta las ratas pueden ser entrenadas para subir escalas, construir pucntcs, tocar timbres y encender y apagar luces. Me refiero mas bien a las conductas espontancas de fabricacion y cmplco de herrarnientas que aprenden par SI mismos, can objetos puestos a su alcance de modo deliberado 0 accidental. Por ejemplo: si se les proporcionan cajas en que subirse, palos acoplablcs y platanos lejos de su alcancc, aprenden rapidarnente a poner la caja debajo de los platanos, acoplar los palos, subirse a la caja y dcrribar los platanos. Del mismo modo, aprenden rapidamente a utilizar palos pcquerios para coger otros mas grandes y luc-

go otros mas grandes rodavia a fin de meter alimentos .-:eh la jaula. Cuando se trata de recobrar la libertad, los chimpances en cautividad muestran [a misma clase de ingenio dcsesperado que los humanos euando intentan escapar de la carcel, Asi, ernplean palos a modo de palane as para abrir puertas y romper la tela metalica de las jaulas. En el Centro regional de primates de Delta (cerca de Atlanta), unos chimpances partieron palos grandes en varios trozos y los introdujeron en las grietas de una cerca de seis metros. Luego subieron par cllos, como los montarieros por las clavijas cuando escalan una pared, y huyeran por arriba. En otras tentativas de huida apilaron palos y rarnas contra 1a pared del recinto, crcando una especie de escala. Mi ejemplo favorite es cl de los chimpances que dcsarrollaron el habito de alumbrarse la cavidad bueal mediante una iinterna para limpiarse los dientes y la garganta COIl los dedos, rnirandose en un espeJo. En condiciones practicarncnre idcntieas a las de laboratorio, los chimpances rnanejan garrotes con efectos devastadores, Un investigador fabrico un leopardo disecado. cuya cabeza y cola podian accionarse mecanicamcnte y 10 coloco en campo abierto, en tcrrirorio de chimpances, Cuando estes aparecieron puso en funeionamiento las piezas, Los chirnpances atacaron al leopardo con garrotes dispuestos en las inmediaciones, 10 hicicron trizas y arrastraron sus restos por entre la maleza. La conducta compleja de cmplear herramientas de los chimpanees en cautividad riene importances consecuencias para la cornprension de este fenorneno entre nuestros antcpasados protohurnanos. Demuestra que, cuando es necesario, los chimpanccs son eapaecs de desarrollar 1a habilidad de fabricar y utilizar herramientas. El repertorio, relativamente breve, de conductas tecno16gicas observadas en estado natural no rcfleja falta de inrelig(,llci.l,

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sino [alra de motivacion. En cstado natural, norrnalmente, son capaces de satisfaccr las necesidades cotidianas de un modo cficaz, desde cl punto de vista de la relacion cosre-beneficio, utilizando los recursos tisicos con que les ha dotado la naturalcza. Permitanme expliear que enticndo por eficacia con arreglo a la relaci6n costc-beneficio. Los antepasados de los chimpances actuales nunca tuvicron que verselas can jaulas de tela rnetalica ni con cercas de scis metros de altura. Gracias a la scleccion natural, sus brazos y sus piernas podian librarlos de cualquier prision en que pudiesen caer. Por la misma razon, al ser magnificos trepad ores, rara vez utilizaban palos largos para tirar la fruta suspcndida de lugares de dificil alcance (aunque podian hacerlo si la ocasion 10 requeria, cornu en el problema de la higuera de Costa de Marfil). En lugar de fabricar y utilizar palos como esos para eonseguir los pocos bocados situados en el extreme de ramas que no podian aguantar su peso, lcs rexultaba mas practice, generalmentc, rrasladarse a otro arbol. EI otro aspecto de este modo de vcr las casas es que, dado que los chimpances nccesitan los cuatro miembros para trepar, caminar y correr, no pueden transportar herramientas pesadas durante mucho tiempo sin exponcrse a una peligrosa perdida de movilidad. Asi, cuando ernplean herramientas en estado natural, recurren principalmcnte a rnateriales que esten a mano, como ramas de todos los tamafios, hojas y piedras: objetos que puedcn desecharse inrnediatarnente sin grandcs perdidas, por cuanto el esfuerzo invertido en ellos es muy pequeno y pucden disponer de recambios dondcquiera que vayan. Esto explica por que dejar caer y arrojar ramas y hojas secas son las formas mas corrientcs de uso de herramienras entre los grandes sirnios y los monos. Es doblememe cficaz desde el punto de vista del coste-beneficio: pone en fuga a los intrusos

son mas eficacia y menos riesgo que el combate directo, y no interficre mas que un instance en su capacidad de ernplear las manes para trepar hasta un lugar segura. Esta es la razon par la que cree que los australopitecidos pudieron haber desarrolJado enorrnemente la conducta de utilizar herrarnientas, pcrrnaneciendo en el nivel intelectual de los chirnpances, La posicion vertical modifico la relacion coste-beneficio de rccoger, transportar y ucilizar herramicntas para realizar tareas que el cuerpo no podia realizar. Nuestros primeros antepasados empleaban seguramente las herrarnientas del mismo modo que los chirnpances modernos en estado de cautividad en parques zoologicos y iaboratorios, no de manera ocasional ni par desesperacion, sino cotidianamentc, como parte esencial de su modo de vivir,

Herramieotas,

lpara que?

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~l empleo de herramiemas y [a posicion erguida evoluelOn.a~O? al unisono. Cuanto mas dependian los australopl:ecldos. de las herramientas, mayor se fue hacicndo la diferencis entre sus pies y sus rnanos, y cuanto mas aument.aba csta, mas aurnentaba su dependencia de las herramientas, Pero, ~para que? cQue beneficio [es reportaba esto? Casi con toda scguridad, la respuesta ticne que .ser .que las herramientas los capaciraban para coosunur ahmentos nutritivos del suclo que los simios cuadrumanos y arboricolas no podian explotar can tanta eficacia. A mcdida que estas fuentcs tcrresrres de alimentacion susritulan en la dieta a los fruros arboreos, la seleccion n~tural fa~orecio a los individuos que trocaron las perdldas asociadas a la disminuci6n de la capacidad de trepar por las ventajas de la nueva dieta. Pcro, ~que habia en. el suelo que resultaba tan atractrvo para que los simios, a fin de conseguirlo, invirtiescn en la Iabricacion
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y el transportc de herramientas? Dcjernonos guiar por los chimpanccs. Sabcmos que estes invicrtcn en la fabricacion y crnplco de herrarnientas, sobre todo para cazar insectos ocultos dentro de monticules y escondrijos. Ramas y palos constituyen sus herramientas favoritas en estas cacerias, Algunos observadores resenan que, durante una hora cntera, los chirnpances de Combe transportan herramientas bien fabricadas para cazar terrnitas de un terrnitcro a otro, cubriendo una distancia total de un kil6metro. Hormigueros y terrniteros son mayores y mas faciles de divisar en la sabana abierta de arboles disperses que en [a propia selva. Podemos imaginar a los antepasados de los australopitecidos aventurandosc por tcmporadas a salir de la selva en pos de los paquetes de grasas y protcinas, altamente nutritivos, encerrados en cstas fortalezas de insectos, Alejados los hormigueros de donde se eneomraban los instrumentos apropiados para pescar, hurgar, explorar y cscarbar, habria que transportar las herramientas 0 la materia prima para fabricarlas cubriendo distancias mayores que en la selva. Los individuos que fabricasen [as mejores palos y los manejaran con mas habilidad dislrutarian de dietas mas ricas en grasas y protcinas, serian mas fuertes y sanos y dejarian mas descendencia. A mcdida que aumcntascn Ia frccuencia y la duraci6n de las expediciones eo campo abierro, los antepasados de los australopitecidos empezarian pronto a aprovechar recursos alimentarios adicionales, disponibles en el nuevo habitat. En cicrtas estaciones las scmillas de las hierbas se podian pelar y comer. Durante la excavacion eo busca de insectos subtcrrancos, dcscubririan inevitablemente bulbos, tuberculos y raices comestibles, ricos en calorias, que siguen constituyendo en la aetnalidad un recurso importante para los cazadores-recolectores [foragers/ humanos de Africa. Conseguir este tesoro subterraneo darla lugar a intentos de mejorar el palo

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de escarbar (quiza mordiendo uno de sus extremos para hacerlo mas puntiagudo a frotandolo contra las piedras para ab~arJo y afilarlo). Si, una manana haee cinco millones de aries, hubiesemas csrado presentes en el confin de la selva can la sabana, habrfamos vislumbrado la siguiente cscena: nuestros ~ntepasados, todavia entre las sornbras, pcrmanecian de pie, oreando nerviosos el panorama soleado. A cierta distancia, hubiera podido confundirscles facilmente con una familia de chimpances, excepto que cuando comenzaron a avanzar por la hierba se rnantuvieron erguidos. Todos los adultos sostenian un palo afilado en la mano, Aquella manana se habra dado cita all! toda nuestra hiscoria: todo 10 que ibamos a scr y todavia podemos ser.

EI campo abicrto uulizo como reclamo otro recurso. En la selva los animales suelen ser pequenos, furtivos, dificiles de avistar, Pero la sabana rebosaba de manadas bien visibles. De vez en cuando un grupo de australopirecidos armadas de palos se encontraria con una cria de gacela 0 antilope, apartada de la proteccion materna; la rodearian, se harlan con ella y sc la eomerfan. En ocasiones, tropezarian tambien con los restos de un animal de mayor tamario, muerto por causas naturales a por los depredadores felinos que vivian a costa de las manadas. Silbando y aullando al tiernpo que blandian los palos, ahuyentarian a los buitres y chacales, y se precipitarian sobre la carne putrefacta, que arrancarian a pedazos. Despues se dirigirian a la arboleda mas cercaria, dispuestos a abandon arlo todo y buscar el refugio de las rarnas en el casu de que regresasen los felinos e interrumpiesen la comida. Confieso que no existe ninguna prueba de que hayan
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sucedido alguna vez estes acontccirnientos. Pero el comportamiento de los chimpances y de otros primates, asi como las preferencias dieteticas de nuestra especie, dejan pocas dudas sobre la especial aficion a la carne de los australopitecidos, Ademas, como animales moradores de la sabana y usuaries de herramientas, disponian de una desarroilada capacidad y de multiples oportunidades, tanto para alimentarse de carrofi a como para cazar. En cuanto a buscar el refugio de los arboles, conrarnos con la prueba fosil de los dcdos curvos en pies y manns, y de los brazos largos y piernas cortas al esrilo de los miembros de los chirnpances. , Hasta hace poco los cienrfficos pensaban que los monos y los simios eran estricrarnente vegetarianos, Pero despues de meticulosas observacioncs en estado natural, los primates han resultado ser omnivoros en su mayor parte. Al igual que los humanos, comen 10 mismo vcgetales que alimentos de origen animal. Al ser criaturas mas bien pequerias, los monos, por nccesidad, se alirnentan principalmenre de insectos en lugar de caza. Una cantidad significariva de los insectos que comen es sirnpIemente un resulrado natural de su consumo de hojas y frutas. Cuando se copan con una hoja con un gorgojo envuclto en ella 0 un higo can gusano, no escupen el intruso. Si acaso, escupen la hoja 0 la fruta, practica que origina una lluvia pertinaz de alimentos de origen vegetal a medio masticar mientras la tropa avanza de arbol en arbol. Como sucede entre 1a mayoria de las pobIaciones humanas, los monos solo cornen generalmente pcqucfias cantidadcs de alimentos de origen animal en comparacion con los de origen vegetal. No es asunto de eleccion, sino que obcdcec a las dificuItades que han de afrontar los monos para conseguir un suministro regular de carne. Estudios rcalizados en Namibia y Botswana mues-

tran que los babuinos dcjaran de comer pracncarnente todo 10 demas si abundan los insectos. Las sustancias de origen animal se sinian en primer Lugar de sus preferencias; en segundo, las raices, semillas, [rutas y flores, y en tercer lugar, las hojas y la hierba. En algunas epocas del aiio destinan a los insectos el 7S por ciento del tiernpo que dedican a comer. Algunas cspecies de monos de gran tamario no se limitan a los insectos: rambien cazan piezas pequciias. Mi reconstruccion del modo de vida de los australopitecidos adquiere plausibilidad par el hecho de que los cazadores mas consumados de entre los monos parecen ser los babuinos, que viven a ras de tierra en campo abierto. Durante un ana de observacion en Gelgil (Kenia), Robert Harding observe que los babuinos habian matado y devorado cuarcnta y siere vertebrados pequeiios. Las crias de gaceIa y de antilope constituian las presas mas corrientes. Si un simple babuino es capaz de capturar crias de gacela y de antilope, los primeros australopitecidos no pueden haber sido menos eapaces. Entre los primates no humanos existentes, los chimpances son los consumidores de carne mas apasionados. Solo el tiempo y los esfucrzos que dedican a comer terrnitas y hormigas sugieren ya el grado de su afici6n par la carne. No olvidemos las dolorosas mordeduras y picaduras a que se exponen para conseguir estes bocados exquisites. Tampoco limitan los chimpances su busqueda de carne a 1a caza de hormigas y termitas. Cazan y comen por 10 rnenos vcintitres especies de rnamiferos, entre cllos varias clases de monos y babuinos, galagos, gamos, potamoceros, cefalofinos, ratones, ratas, ardillas, musarafias, rnangostas y darnanes. Asirnismo, matan y devoran cnas de chirnpance e incluso bebes humanos si se presenta la ocasion. En Gombc, en el transcurso de una decada, los observadores presenciaron cl consumo

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de noventa y cinco animales pequcfios, en su mayoria crias de babuino, chimpance y potamocero, Este no es sino un recuento parcial, por cuanto los chimpanccs consumieron otros animales sin ser vistos por los observadores. En conjunto, los chirnpanccs de Gombc dedicaron cerca del 10 por ciento de su tiernpo de alimentacion a buscar y consurnir caza. Generalmente, los chirnpanccs cazan en grupo y comparten la presa con los demas, Si un chimpance no encuentra con quien junrarse, abandonara la caza. Durante todo el proceso de matar, distribuir y consumir las presas, muestran un entusiasrno y un nivcl de interaccion social inusuales. Durante la caza, entre tres y nueve chimpances tratan de rodear a la presa, rnoviendose de un lado a otro por espacio de una hora para cerrar las posibles vias de escape. Tanto las hembras como los machos cazan y comen carne. Durante un periodo de ocho arios, entre 1974 y 1981, las hembras capturaron 0 robaron, y despues devoraron, al rnenos una parte de cuarcnta y cuatro presas, sin contar veintiun presas mas, a las cuales atacaron 0 cogieron sin poder lucgo sujetarlas. Los machos cazaron mas que las hembras y comieron mas carne. Los chirnpances s610 comparten de vez en cuando los alimentos de origen vegetal, pero siernpre comparten la carne, excepto si la presa la captura un chimpancc solitario en la selva. Compartir la carne es con frecuencia resultado de ruegos persistentes, EI suplicanre pone la mana extendida debajo de la boca del poseedor de la carne 0 separa los labios del cornpafiero que la este masticando. Si falla III tnctica. e] suplicante tal vez comience a gimotear y a C'_PI'l·~,jj· ahia y lrustracion. Van Lawick-Goodall r desnilit' ('01110 IIIl chimpance joven Ham ado mister Worzle ~r "~llllll 1111 ~r all hrrr inche cuando Goliat, un macho dtllll1ll~JI((·. ~I' Ill'W I a compartir con el el cadaver de una

cria de babuino. Mister Worzle siguio a Goliat de rama en rama, con la mano extendida y gimoteando. «Cuando Goliat aparto la mano de W orzle por enesima vez, el macho de rango inferior ... se tiro de la rama, gritando y golpeando salvajerncnte la vegetacion circundante. Goliat lo mira y, despues, con gran esfuerzo r emplcando manos, dienres y un pie], partio su presa en dos y dio los cuartos traseros a W orzle.»

Retorno

al genesis africano

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Los chirnpances son cazadures antes que carroneros par una sencilla razon: en la selva hay menos restos de grandes animates muertos y es mas diflcil enconrrarlos, Teniendo en cuenta los enormes rebanos que pastaban en las sabanas, los primeros australopitccidos fueron probablernentc carrori eros antes que cazadores. Sus palos de escarbar no eran 10 bastantc afilados y recios como para perforar la epidermis de nus, antilopes, cebras 0 gacelas. Desprovisros de colmillos y herramicntas de cortar, no podian de ninguna manera atravesar pieles duras y alcanzar la carne, aunque consiguiesen de un modo u otro matar algun adulto. Alimentarse de carron a resolvia estos problemas. Los leones y otrOS deprcdadores rcndian el servicio de matar y desgarrar el animal, poniendo al descubierto la carne. Una vez que habian eomido hasta hartarse, los depredadores se retiraban a un lugar sombreado y echaban una siesta. El problema principal de nuestros antepasados consistia entonees en como desha50

A los buitres y chacales podia alejarseles agitando los palos y pinch:indoles con ellos. Sin duda, les tiraban tarnbien piedras, si las habia en las inmediaciones del cadaver. Las hienas, con sus poderosas mandibulas para triturar huesos, constituirian un problema mucho mayor para un grupo de primates con alturas comprcndidas entre 91 y 122 centimetros. Muy prudenternente, los ausrralopitecidos guardaban las disrancias si las hienas llegaban primero, 0 se marchaban con rapidez si aparedan cuando ellos habian comcnzado la ceria. En cualquier caso, era aconsejable no remolonear, arrancar y cortar cuanto pudiesen y rnarcharsc a un lugar seguro 10 antes posiblc, Los fclinos depredadores podian volver al lugar del crimen para comer el postre 0, si cl animal habia fallccido de rnuertc natural, acercarse enseguida a investigar (la mayoria de los depredadorcs no le haee ascos a ariadir un poquito de carrofia a su dicta). Ellugar mas segura era una arboleda, en la que, si arreeiaba el peligro, los australopitccidos podian soltar sus palos, agarrar la corteza con los dedos curvos y precipitarse hacia las ramas mas altas. No quicro sobrestimar el rnicdo de los australopitecidos. Observadores japoneses senalan que han vista a grupos de chimpances del Parque Nacional de Mahale (Tanzania) enfrentarse ocasionalrnente e inrimidar a uno 0 dos grandes [elinos y eonseguir alguna vcz arrebatarles piezas de carne. Tal vez con sus palos y sus piedras los australopitecidos hubiesen logrado resultados aun mejores. Aunque dudo que se parecieran a los feroces «simios asesinos», de quienes nos viene supuestamente el «instinto de rnatar con arrnas», que se describen en el popular libro de Robert Ardrey, Genesis en Africa. La idea de que los australopitecidos eran cazadores expertos procede de una creencia de Raymond Dart. Segun esta, los australopitccidos utilizaban como armas los huesos, cuerccrse de otros carrofieros,

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Picapedrero,

carnicero,

carronero,

cazador

nos y grandes colmillos fosiles encontrados en varies de los yacimienros del sur de Africa. Pero no yeo como se pudo haber infligido con estes objetos heridas graves a anirnales gran des y de piel dura. Incluso en el caso de habcr tenido eficacia total, ,:como h u bieran ,p,odido los australopitccidos acercarse 10 suficienre para emplearlos contra presas grandes sin rnorir coccados 0 corneados? Una explicacion mas probable de la asociacion entre f6siles de australopitecidos y huesos, cuernos y colmillos de otros anirnales consiste en que las cuevas donde aparecen fuesen guaridas de hienas, las cuales los rccogian y deposiraban juntos. Aunque los ausrralopirecidos nunca llegaron a ser grandes cazadores, rerrninaron mejorando su capacidad de competir como carrofieros. El limire de su exito residia en que tenian que esperar que los dientes de cazadores o carrofieros rnejor dorados por la naturaleza perforasen las pieles, antes de poder acercarse a un animal muerto, Pero, en algun momento haec entre 3 y 2,5 millones de afios, mucho antes de que entrase en escena el hombre habilidoso de Louis Leakey, los australopitecidos iograron un avance tecnologico, ran importante como el que mas en toda la historia humana. Empezaron a fabricar cuchillos y hachas a partir de trozos de piedra. Piel, rnuscuio, nervio y hueso cedian ante los nuevos artefactos tan Iacilmenre como ante los dicntes y garras mas afilados. Una forma de vida mas intrepida Ilamaba a la puerta.

Los prim eros australopitecidos tienen que haber utilizado las piedras de [a rnisrna forma cuando menos que los chimpances actuales: como proyectiles para repeler a los intrusos y como rnartillos para partir nueces. Utilizandolas as! se desprenderian de elIas ocasionalmeme fragmentos can bordes 10 bastante afilados como para atravesar pieles. Pero estos incidentes se producian en el contexte de actividadcs cuya cficacia no podia aumentarse por milizar instrumentos afilados y. consiguientemente, no se aprovcchaban sus posibilidades. Las lase as afiladas que se creaban par el rebote de las piedras Janzadas para ahuyentar a buitres y chacales, tertian mas posibilidades de ser reconocidas como formas de cortar pieles duras, y trocear y dcshucsar carne, El paso siguienre consistio en coger una piedra y estrellarla contra el suelo, y dcspucs buscar entre los restos las las cas mas afiladas. Al final, se tomaba una piedra en cada mana y se golp~a con cuidadosa precision e1 borde de una de
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ellas, utilizando la otra como percutor. La percusion cootinuada no solo producia lascas utiles; adcrnas, el propio micleo del que se desprendian ernpezaba a adquirir bordes uriles para cortar y scr utilizado como hacha. Las primeras herramientas de piedra -las encontradas en Gona y cl Omo (Etiopia)revelan ya una dicstra facilidad para scleccionar los rnateriales disponibles que rnejor valiesen como micleos y percutores, y para dar golpes precisos que soltasen lascas afiladas como cuchiHas. Las experiencias llevadas a cabo por arqueologos que han aprendido par S1 rnisrnos a fabricar replicas de estas primeras herrarnientas de piedra demuestran que nucleos y lascas eran igualmente valiosos. Los golpes percutantes sabre una cara del extrema de un nucleo daban lugar a una gruesa herramienta de corte [chopping tool] capaz de cortar tendones y nervios y separar articulaciones. Las lascas sirven mejor para cortar pieles y trocear carne. Los rnicleos gruesos sirven para machacar huesos y llegar al tuctano, y para partir crancos y Uegar a los sesos. Nicholas Toth, de la Universidad de Indiana, ha reproducido estas sencillas herramientas y las ha utilizado para cortar carne de elefames y de orros animales grandes de piel dura. Sin lugar a dudas, los australopitecidos emplearon sus herramicntas liticas en otras ocupaciones aparte de la de cortar carne de anirnales muertos, Toth descubri6 que con un nucleo grueso se podian cortar las ramas rectas de los arboles y que can [ascas pequefias se podia tallar la puma de los palos de cscarbar y convertirlos en lanzas. Otras lascas servian para raspar Ia carne, la grasa y d pelo de las pielcs, Despues de ernpezar a utilizar herrarnientas, en eI modo de vida de los australopirecidos probablememe resultaba tarnbien esencial algun tipo de recipiente. Los analisis de artefactos liticos encontrados en vacimientos de Tanzania, datados en unos dos milloncs de arios, re-

:\telan que hay mas lascas de las que pucden explicar las 'marcas que apareeen en los nucleos encontrados junto a ellas. Lo que sugierc que quien picasc la piedra transportaba de un lugar de cortar carne a otro una provision de lascas fabricadas previamente y quiza un nucleo pequefio y uno 0 dos percutorcs. Una bolsita de piel curtida, sujeta al pecho 0 al hombro con rrozos de nervio, habrfa constituido un recipicnte adecuado. Can la fabricacion de nticlcos y lascas, palos de escarbar atilados, correas y bolsas de cuero, y el transporte y al.macenamiento de herramicntas rnateriales, sc alcanzaron los lfrnites del ccrebro de los sirnios. Aunque, aislado, ninguno de estes artcfactos 0 comportarnientos hubiera cstado fuera del alcance de las capacidades de un chimpance, su utilizacion en el marco de un sistema de produccion cada vcz mas complejo basado en cl carrofieo, la caza, la recoleccion y el escarbo requeria capaci.dades cognoscitivas que sobrepasaban las de los primeros australopitecidos, La seleccion natural favoreci6 a los individuos que aprendieron antes a fabricar las mejores herramientas, que rornaron las decisiones mas inteligentes sobre cuando usarlas y que podian optimizar la producci6n can arreglo a los cambios diaries a estacionalcs de la canridad 0 disponibilidad de los alimentos de origen animal y de origen vegetal. La seleccion de csras aptitudes puede explicar que el tarnano del cerebra del habilis sea un 40 0 50 par ciento mayor que cl de los australopi tecid os. Perc, a pesar de contar con herramientas mas cornplejas y un cerebra mayor, no exisren pruebas de que el habilis estuviese mas dorado para la caza mayor. Su diminuta estatura y sus dedos curvos en pies y manos --que indican todavia que trcpaha a los arboles para librarse de los dcpredadores-no sugicren intrepidcz en la caza, y sus herramientas, par utiles que fuesen para d despiece

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de animales de gran tamafio, no tiencn viso alguno de ser utiles para cazarlos, Seguramente, nuestros antcpasados siguieron siendo principalmente carroficros hasta que aparecio el primer erectus, hace 1,6 millones de afios. Todo 10 rdacionado con el ercctus sugiere la ocupacion de un nicho ecologico basado en un nuevo estilo de subsistencia. Se trataba de una especie, considerablemente mas alta que el habilis, cuyas dedos de pies y manos habian perdido cualquier vestigio de agilidad arborea, Sus herramienras consistian en iascas afiladas, nuevos tipos de micleos trabajados por los dos lados y can forma de grandes hachas de mana oblongas y apuntadas, cuchillos y puntas. Los expertmentos realizados can estes «biiaccs» demuestran su utilidad como instrumentos para cortar carne de grandes anirnales. Ademas, las estrias microscopicas, considersdas como «rnarcas de corte», que presentan los huesos de animales asociadas a herrarnientas del erectus proporcionan pruebas directas de que estas se utilizaban para desmembrar anirnales y sacarles la carne. El erectus cstaba probablernenre capacitado tambien para utilizar las las cas y los nuclcos con el fin de tallar, cepillar y atilar lanzas de madera. Sin embargo, los carniceros no tienen por que ser cazadores. Adernas, se echa alga de menos en la bolsa de herramienras del ercctus (yen las herrarnicntas del hibilis tambien), Ninguno de los nucleos 0 lascas tienc la caracreristica de poderse insertar como punta en lanzas U otros proyectiles. Tal vez los erectus arrojasen ccrtcramente sus lanzas de madera contra animales pequenos, pero sin puntas de piedra 0 de hueso resultaba improbable que pcrforasen a distancia las pieles de presas mayorcs y alcanzasen sus 6rganos vitales. La auscncia de puntas de piedra proyectiles retucrza la opinion de que el crectus era simplcrncnte un carronero mas cficaz que los

prirneros hominidos, y que si alguno de elias cazaba alguna vez, se trataba solo de animales pequcfios. Personalrnente, tengo dudas de que el erectus se cootentase con ser principalmentc carrofiero y despues cazador. Las manadas de animales grandes, visibles rapidarnenre, actuarian como una tcntacion con stante de intervenir directamcntc para garantizar el surninistro de su alimento preierido. Despucs de redo, el desarrollo de la tccnologia lftica era en buena medida consecuencia del intento de los australopitecidos de cxplotar las ventajas nutritivas de la carne. Tras haber inventado cuchillos, marcillos, hachas y recipientcs con el fin primordial de facilitar sus actividades carniceras, el fracaso a la hora de inventar proyectiles con punta de piedra no indica ncccsariarncntc que cl crcctus no cazase de forma habitual. Antes al contrario, quiza indique s610 que no cazaban arrojando las lanzas dcsde lejos, sino clavandojas de cerca en su presa. La arqueologfa no proporciona prucbas para estc razonamiento. Debemos volver empero a ciertas particularidades de la forma hurnana: nuestra falta de pelo en la picl, nucstras pieles con glandulas sudorfparas y nuestra capacidad para correr maratones. Aunque prirncro dire algunas cosas poco favorecedoras sobre el cerebro del erectus.

EI enigma del Homo erectus

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La retroalimentaci6n posiriva entre cerebros y herramientas nos lIeva plausiblemente del afarensis al habilis. Esta misma retroalirnentacion, de la herramiema al cerebro y del cerebro a la herramienta, ~explica la transicion del ha:bilis al erectus? Las pruebas arqucologicas me inclinan por el no. El erectus contaba con un cerebra que era un 33 por cicnto mayor que el del habilis, pero no veo nada en las herramientas del ercctus cuya fabricacion o ernpleo requiriese un cerebra un 33 par 100 mayor que el del hibilis. Las hacllas de mana, los cuchillos v las puntas fabricadas par cl erectus tenian funciones "diferentes de las herramientas utilizadas por cl habilis y los australopitecidos. Fran utiles grandes, adecuados para faenas duras como cottar la carne de los animales 0 (alar las ramas de los arboles. Cierramentc, algunas de las herramienras del erectus eran mejores que las del habilis. Al ser mas simetricas, con lascas desprendidas de ambas caras y alrededor de toda la circunfercncia del micleo,
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satistacian requisites mas exigentes de fabricaci6n. No obstante, no implican eI tipo de salto cualitativo que llevo a los australopitecidos a la Edad de Piedra. Lo mas curioso de las herramicntas del erectus es que no sutrieron modifieaciones durante un periodo de tiernpo enorme. Haee 300.000 afios, en Africa y en Eurasia, poblacioncs tardias de erectus producian, aiin sin cambios esenciales, hachas de mana y DUOS micleos bifaciales como los fabrieados par el erectus de Koobi Fora (Kenia) hace 1,6 millones de afios, EI ritmo de cambio ,tecno16gico en todo este lapse enorrne fue tan lento como en epoca de los australopitccidos y completameme diferente del que irnprirnio el sucesor del ercctus: el Homo sapiens. A juzgar par su contrihucion a la tecnologia, nunea sc sabra si el erectus era mucho mas inteligeme que el habilis, Existen algunas pruebas de que los primeros erectus habian conseguido cierto grado de control sabre el fuego. Si esto fuese cicrto, constituiria can certeza un notable adelanto. Pero las pruebas distan de scr convincentes. Consisten en concentraciones de trozos de suclo dcscolorido, encontradas en Koobi Fora y otros yacirnientos africanos. La dccoloracion haee pensar en cl barro weido obtenido par una exposicion intcnsa y prolongada at calor de las hogucras. Pero los incendios naturales provoeados por rayos, que queman mas intensamentc unas zonas que otras -por ejemplo, cerca de las arboledas bajo las cuales probablemcnte acamparia el ereetus- pueden haber producido los mismos efectos. Se plantea un problema similar cuando sc asocia el fuego a1 erectus a partir de los estratos de carbon vegetal, datados en 300.000 aiios de antigiiedad, encontrados en las CU("\'.I~ de Choukoudien, cerea de Beijing (China). Alglilim .111 tropologos consideran estos depositos de r.u h, 'II \'('1',,'1 ,Ii como el producto acumulado de «hog.11 ("\ ,. I WIII'II(', 1<"11

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tes a erectus cavemicolas. Otros, encabezados por Lewis Binford de la Universidad de Nuevo Mexico, poncn en tela de juicio csta interpretacion. En lugar de concentrarse en unos pocos lugares de la cucva, como seria cl caso si se hubiesen producido al cocinar 0 encender fuego, cl carbon vegetal se csparce en capas gruesas que alter nan can otras de suelo corriente. Por consiguiente, 10 unico que puede decirse con certeza es que se produjeron fuegos de vez en cuando dentro de la cueva 0 cerca de su entrada. Media un gran trecho entre esta informacion y la conclusion de que el crcctus se calcntaba y cocinaba normalmenre con dichos fuegos 0 que pudiese encenderlos a apagarlos a voluntad. Aunque futuros estudios confirrnen que nuestros antepasados erectus aprendieron a controlar el fuego en alguna medida, rodavia nos queda el mistcrio de por que no consiguieron mejoras similares en otras ramas de la tecnologia. Desde la Edad de Piedra, a nuestra propia especie le costa poco mas de 100.000 ailos pasar de un modo de vida basado en la caza y en la recoleccion a las sociedades hiperindustrializadas de la actualidad. bee periodo constituve unicamente un 8 por ciento del tiernpo que tuvieron a su disposicion nuestros antepasados erec(Us. Si nuestra especie consigue rcsistir tanto como el ercctus, tenernos otros 1,2 millones de afios por delanre, Mi cabeza da vueltas solo de pensar en los muchos cambios que llevaria aparejado tanto riempo. Todo 10 que se puede dccir de ese futuro increiblcrnente distantees que sera diferente hasta 10 inimaginable. Por la misrna razon y con igual sensacion de vertigo, todo 10 que se puede decir de los 1.300 milenios transcurridos entre el principia y el final de los dias del erectus sobre la Tierra es q~e su modo de vida siguio siendo inconcebiblernente el misrno. Nuestros antepasados erectus eran criaturas surnamen-

te inteligentes comparadas con los chimpances. Pero el . registro arqueologico sugicre con insistencia que carecian de la capacidad mental que perrnitio a nuestra cspecic aplicar la experiencia colectiva de cada generacion a un repertorio, creciente y evolutivo, de tradiciones 50ciales y tecnol6gicas. Sus formas de comunicacion can los otros superaban seguramenre las llamadas y seriales que emitcn los chimpances y otros simios, Sin embargo, no pudieron poseer par completo las capacidades cognoscitivas de los hurnanos modernos. De 10 contrario, no hubiesen desaparecido del mundo dejando apenas algunos montoncitos de herramientas como recuerdo de su larga estancia. Para bien a para mal, si hubiesen tenido cere bros cualirativarnente difcrcntes de los habilis, hace mucho tiempo que hubieran cambiado la faz de [a Tierra. Ahora bien, los ccrcbros son organos cuyo [uncionarniento cuesta caro. Los cere bros grandes imponen fuertes demandas a la ofcrta organica de cnergia y sangre. En un humano en reposo, el cerebro realiza cerca de! 20 par ciento del consume mctabolico, Por consiguiente, las celulas cerebrales sobrantes serian objeto de seleccion negativa si no aportaran una contribucion importantc a la supervivencia y al exito de la reproduccion, Si el cerebro del erectus no servia para inventar y cambiar La faz de la Tierra, entonces ~para que servia? Konrad Fialkowski, miernbro del Cornite de Biologia Teorica y Evolutiva de Ia Agencia de Ciencias de Polonia, ha hecho una ingeniosa sugerencia: servia para correr.

Calor, pelo, sudor y maratoncs

.Nuestra especic

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Disponer de un cerebra mas grande permitia al ercctus correr bajo el sol de mediodia, cuando la mayoria de los dcpredadores buscan la sornbra y el agua y se abstienen de cazar. Fialkowski basa su tcoria en el supuesto de que, al sobrarle celulas al cerebro del erectus, disminuia la probabilidad de que suiriese dafios par el calor generado en una carrera larga. Las celulas individuales del cerebra son mas sensibles al calor que las de otros organos. Cuando quedan dafiadas, se produce desoricntacion cognoscitiva, convulsiones, apoplejla y, despues, la muerte. Un principia basico de la teoria de la informacion sosticne que en un sistema de informacion can elementos propensos ala averia (como el cerebro humane), pucde incrementarse la fiabilidad del sistema aumentando el numero de elementos que rcalizan la misrna funci6n y cl rnirnero de conexioncs entre elias. Par consiguiente, puede que la seleccion dotase al cerebro del erectus con superabundancia de neuronas para conseguir un funcio62

namiento a prueba de averias bajo el calor generado al perseguir a la caza durante grandes distancias, Los humanos modernos distan de ser los corredores mas veloces del reino animal. En distancias cortas, sornos capaces de velocidades maximas de unos 30 kil6metros POt hora, 10 que no cs sino arrastrar las piernas com parade can los 70 kilometres por hora del caballo o los 110 del guepardo. Sin em bargo, cuando se trata de cubrir distancias largas, los hurnanos tienen capacidad para dejar arras a cualquicr otro animal. Divcrsas poblacioncs indigcnas estudiadas por los antrop61ogos utilizan a veces durante varios dias esta capacidad de capturar prcsas acosandolas despiadadamenteo Entre los indios tarahumaras del norte de Mexico, par ejcmplo, «cazar ciervos consiste en perscguirlos durame dos dias [y nunca menos de un dia]. EI tarahumara mantiene al ciervo en movirniento constante. Solo ocasionalrnentc vislumbra a su prcsa, pero la sigue sin cquivocarse, ayudado de una habilidad rnistcriosa para seguir pistas. EI indio persigue al ciervo hasta que la criatura cae exhausta, a veces con los cascos cornplcramcruc desgastados. Entonces, 10 estrangula 0 Ieee ha los pe rros», Los humanos no s610 pueden mantencr un ritmo coostante durante varias horas, sino que son capaces tam bien de efcctuar a] final de una larga carrcra bruscas acclcraciones que ticnen consecuencias mortlferas, como sc narra en esta descripcion de la caza de renos salvajes entre los nganasan de Siberia: «Un reno salvaje perseguido por un cazador corre a trote rapido, deteniendose de vez en cuando para mirar hacia atras. El cazador 10 pcrsigue, oculto entre la maleza, las rocas y otros abrigos naturales, tratando de poncrse delame de 61. La vclocidad a la que corre el nganasan es sorprendcnte, Algunos cazadores pueden dar alcance a un reno salvaje joven y cogerlo por la para trasera. A veces, un corredor llegara a pcr-

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seguir a un reno durante 10 kilometres. Los renos hembra corren mas rapido que los machos y no se cansan tan de prisa, por 10 que es mas dificil darles caza. El cazador que persiguc a un reno herido tienc que realizar grandes csfuerzos.» Los aches del Paraguay utilizan todavia el metodo de correr para cazar ciervos y los agtas de Filipinas obligan a los ccrdos salvajes a correr hasta caer exhaustos. No digo que este metoda de caza sea cormin entre las poblaciones indigenes. Dado que todos los grupos de cazadores-recolectorcs [foraging groups} conternporaneos poseen proyectiles con puntas de piedra a de hueso, azagayas 0 arcos y flcchas, rara vez sc ven en 1a necesidad de confiar en su capacidad para resisrir corriendo mas que las presas. No obstante, corrcr largas distancias sigue desernpcnando un irnportante pape! a la hora de seguir cl rastro de animales heridos por un proyectii, Pese a sus flechas de punta envenenada, el san del desierto de Kalahari, par ejemplo, ticne a veces que recurrir a la carrera rapida detras de las presas heridas bajo un sol abrasador durante varias horas seguidas. Es nccesario apresurarse para evitar que lleguen primero a la presa los leones a los buitres cuando esta caiga por el elecro combinado del cansancio y el veneno. Aunque no resulta tan agotador como perseguir a un animal ileso, esta modalidad de caza expone todavia al cazador a una considerable presion de calor. La teo ria de Fialkowski no implica que nuestros antepasados erecrus se cmperiasen en correr detras de animales indemnes. En condiciones favorables, quiz a se acercasen 10 suficiente a la presa para herirla con sus lanzas de madera. Despues, correrian detras del animal hasta que estuviese 10 basrante debilitado como para acercarse y clavarle mas lanzas en el cuerpo. La seleccion favorecerfa a los machos y hembras capaces de correr las mayores distancias en peores

condiciones, a la caza de animales levernentc heridos 0 indernnes. EI que Fialkowski centre su atencion en el calor para explicar cl desarrollo del cerebra del crecrus encaja con la presencia de otras caracterisricas de regulaci6n del calor peculiares de los humanos, La mayoria de los mami[eros sornetidos al calor se refrigeran evaporando hurnedad de la mucosa nasal y de la superficie de la boca y de la lcngua. EI sistema humano de refrigcraci6n se basa en un principio completamente difereme. Nos refrigeramos mojando la piel con humcdad exudada por nuestras gLindulas sudoriparas exocrinas. Los hurnanos tienen cinco millones de glandulas como estas, muchas mas que ningun otro rnamitcro. Cuando el aire incidc en nuestra piel sudorosa, la humedad se evapora, haciendo desccnder la temperatura de Ia sangre capilar que cireula cerca de la superficie. La evaporacion del sudor perrnice disipar el 95 por ciento del calor gcnerado por nuestro organismo cuando rebasamos nuestra temperatura normal de tuncionamicnto, Para que la humedad sc evapore de la piel y produzca su efccto rdrigerante, cl aire ticne que incidir en esta, Cuanro mas sew es cl aire y mas rapidarnenre incida, mayor es el efecto rerrigcrantc. Currer garantiza un f1ujo de airc rapido sobre la piel. EI airc seco de la sabana de Africa oriental ofreceria condiciones ideales de evaporacion. La refrigeraci6n par enrriamiento impone a su vez iimites precis os al recubrimiento pilose que puede crecer sobre nucstros cuerpos. Los simios de la selva no realizan los intcnsos esfuerzos tisicos que requiere una carrera prolongada. Su principal problema rerrnodinarnico no consiste en disipar eJ exceso de calor, sino en no pasar frio, especialrnente por Ia noche, a causa de los altos nivelcs de humcdad y las lluvias torrenciales. De ahi los abrigos pilosos de ios grandes simios, exubcrnu-

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res, l_igcramente grasos y con el peio apuntacio nacia abajo, EI desarrollo del erectus como corredor de fonda y 1a evo1uci6n del sistema de refrigeracion por evaporacion eran incompatibles con la conscrvacion de dicho abrigo. El airc tenia que pasar expedite por la pelicula de humedad exudada por las gLindulas exocrinas. De ahi la peculiar «desnudez- del cuerpo humane. Aunque renemos de hecho el mismo numcro de foliculos que los grandes simios, los pclos que salen de cllos son dernasiado finm y corms para formar un abrigo. No obstante, se conservan vestigios de la [uncion climinadora de agua, propia del pclaje, en la orientacion d.escendente que prescnta el pelo de nucstras manos y plernas. Otro detalle que encaja con la tcoria de Fialkowsk.i es la descripcion, que se ha rcvisado recientememc, de ~a estructura Iisica del erectus, Los ercctus machos, considerados ames bajos y rcgordetes, han pasado a medir mas de 180 centimetros. Un scncillo principio, conocido como ley de Bergman, predice que los animales seleccionados para aguanrar el frio tend ran cuerpos esfer~c~s y regordetes, en tanto quc los seleccionados para resisur el calor tend ran cuerpos cilindricos y espigados, Ella sucede porque la relacion de la superficie can cl volumen del cuerpo cs menor en la esfcra que en el cilindro. Los cuerpos humanos rechonchos y regordetes consen:'an el calor porque tienen una superficie de piel proporcionalmente pequena de la que irradia el calor. .. Por el dia, la dcsnudez del erectus no habria originado ninguna ncccsidad de proteccion artificial contra e] [rio. Pero por la noche las cosas sedan dif~rc~tes. Las ternperaturas en los habitats de sabana en Afnca pucdcn bajar hasta poco mas de 4° centigrados ames. del aman~cer. Los cazadores-recolectores actuales que viven en chmas simi lares se protogen con mantes confeccionados con. pieles de animales. En Australia, los aborigenes del desierto

central, que iban desnudos par el dla, poseian pielcs de canguro bajo las cuales se acurrucaban personas y perras para protegerse de los frios de la madrugada, Dado que los australopitecidos y los habilis sabian ya probablcmente fabricar balsas de transporte con pieles de anirnalcs, el erectus no tendrfa ninguna dificultad en cortar y raspar picles para utilizarlas como mantas para protegerse del frio. AI igual que las herramientas de piedra necesarias para cortar [a carne, el erectus transportaria las picles de carnpamenro en campamento 0 las ocultaria en algun escondite seguro para recogerlas cuando le hicicsen falta. Al corrcr erguido sobrc las dos piernas, el erectus constituia un blanco oblicuo a los rayos del sol, salvo en la parte superior de la cabeza. Ella reducia al minima los efectos del calor en e1 conjunto del cuerpo en comparacion con arras animaJes cuadnipedos, pero suponfa una arnenaza para el cerebro. Los calves, aunque sean ingleses", hacen bien en no salir a la calle al mediodfa, Si estamos condenados a ganarnos el sustento can el sudor de nuestras {remes, es porquc estas presentan una densa conccnrracion de gLindulas sudoriparas y carecen de pclo. Otras cuestiones sobrc la distribucion del pelo humano quedan fuera de la teoria de Fialkowski, pero mas vale que me ocupe de elIas mientras sigo con el rema. Los hombres y las mujeres tienen aproximadamente la misrna cantidad de peIo en la cabcza, pero los hombres lucen barbas y bigotcs mucho mas poblados. Presurniblemente, esta diferencia refleja una tendencia a espamar a los competidores a a atraer y emparejarse can mas hernbras de los machos humanos con rostros pe1udos (de

* Alusi6n a la celebre frase: "Mad out in the midday sun.» LN. de los T.!

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EI cerebro ernpieza a pensar

esto se tratara mas adelante). Tal vez sea necesario aducir una tercera razon para explicar las densas matas de pclo existentes bajo los brazos y en la region piibica. Estos lugares estan abundanrcmenre dorados no solo con gLinJulas sudorfparas exocrinas, sino con un segundo tipo de glandula derrnica, denominada glandula apocrina. Las glandulas apocrinas no contribuyen a la rcfrigeracion por evaporacion, Su funcion consiste en segregar sustancias odorfferas que constituyen el sustento de la industria dedicada a los desodorantes. Las apocrinas son ghindulas arornaticas que indican un estado de excitacion durante ejercicios fisicos intensos, cstimulacion sexual 0 situaciones de tension. Los miembros de los grupos de erectus Sf esrimulaban probablernente entre SI hasta llegar a altos niveles de excitacion mutua erniticndo estos olores. Las rudimentarias matas de pelo existences. junto con las glandulas apocrinas, conservan y concentran las secrecioncs glandulares, funcion que aparentemente ha sobrcvivido a su utilidad en un mundo en que arras senales involuntarias sabre el esrado de los individuos -como cl sonrojo 0 las lagrimas- estan mejor ocultas de las miradas.

Volviendo al punta central de la reoria de Fialkowski, pasa ahara a primer plano 1a transicion del erecrus al sapiens. Alcanzada 1a masa critica de celulas cerebrales al haberse decantado la seleccion por un funcionamiento a prueba de averias en condiciones de calor, los circuitos nerviosos del erectus estaban preparados para emprender una reorganizacion rapid a y fundamental. No puedo describir la naturaleza exacta de dicha reorganizacion porque los ciemificos sabian hasta ahara muy poco sobre cl funcionamiento del cerebro humano. Pero pueden establecerse algunas analogias entre los ultimos adelantos en fabricaci6n de ordenadores y los cambios operados en los cerebros posteriores al del erectus. AI principio, los ingenieros informaticos construyeron circuitos que procesaban Ia informacion de modo lineal. Las maquinas resolvian los problemas descomponiendolos en una secuencia de etapas que se trataban de una en una. Toda la maquina Sf dedicaba a cada una de dichas etapas por69

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que cstas se presentaban secuencialrncnte, AI construir maquinas mayores, con mas transistores y memorias, y con distancias mas cortas entre los componentes para aurncntar la velocidad de funcionamiento, se podian resolver problemas mas complicados. Pero los constructores de orden adores se dieron cuenta de que algunos ripos de problemas, como el reconocimiento de rostros, la traduccion de lenguas y el manejo de robots inteligentes, sobrepasaban las capacidades del rratarniento lineal. Sus trabajos se centran ahara en conectar rnuchos orden adores pequefios y dcjar que rodos busquen a la vez una solucion a un aspecto diferenre del mismo problema. Esta nueva forma de funeionamiento del ordenador se llama trararniento en paraldo. Serra premature decir que el cambio del cerebro del erectus al del sapiens fue un cambio de tratamicnto lineal a tratamiento en paralelo, pero la analogia es valida par cuanto los constructores hurnanos no pudieron cmpezar a construir rnaquinas basadas en el rratamiento en paralelo antes de disponer de rnaquinas de tratamienro lineal. En 1a naturaleza, 1a seleccion funciona [recuentemcnrc de modo similar, ernpleando estructuras selcccionadas para una funei6n como base para la seleccion de estructuras que ticncn otra funci6n cornplctarncnte diferente. Los pulrnones, por ejernplo, evolucionaron a partir de bolsas que los peees no usaban para respirar sino para florar. Del mismo modo, las alas de los pajaros eran inicialmentc pies frontales que los reptiles bipcdos no utilizaban para volar sino para agarrarse, No faltarian precedentes, pues, si cl ccrcbro que utilizamos para pensar procediese del cerebro que el erectus empleaba para correr. Dieho sea de paso, 1a tcoria de Fialkowski trae a colacion un cornentario sobre los pinnipedos, un orden de mamiferos marinas al que pertenecen, entre otros, las focas, las marsopas y los delfines, celebres par sus cere-

bros descomunales y su inrensa sociabilidad. EI problema que tienen estas criaturas extremadameme activas no es el calor -el agua se encarga de eso-, sino la disminucion de oxigeno en inmersion prolongada. Al igual que los corrcdorcs de fondo en tierra, los pinnipedos cuentan con redes de ceiuias cerebralcs y circuitos duplieados a prueba de averia, La armada de los Estados Unidos ha adiestrado pinnfpedos en la recuperacion de partes de misiles hundidas en ei fondo del mar v en la colocaci6n de explosivos en los cascos de los barcos enemigc:s. Seis ddfines fueron enviados desdc San Diego a servir en cl golfo Persico durante la guerra entre Iran e Irak. Sin embargo, como los pinnipcdos carcccn de necesidades naturales que justifiq uen la utilizaci6n de hcrrarnicntas 0 la manipulacion de objetos, su cerebro nunca ernprendio la rcorganizacion que tuvo lugar en la transicion del ercctus al sapiens. Lo que resulto bueno para cllos, porque de 10 contrario estarian ahora todos en campamentos de reclutas aprendiendo a rnatarse unos a otros en el fondo del mar.

Culturas

rudirnenrarias

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Desde e1 principia, los miembros de la familia de los homlnidos aprendieron a alimentarse y a protegerse siguiendo el ejemplo de sus compaiieros de grupo, especialmentc de los mayores. Poseian 10 que llama culturas rudimentarias. Can esto quiero decir que disponian de un pequefio repertorio de tradicianes scncillas que se hahia transmitido de generaci6n en generacion, no heredando los genes de sus padres, sino aprendiendo como hacian las casas sus padres y companeros. Puesto que la distincion entre programacion generics y programacion cultural aparecera despues varias veces, permltanme ahora que interne ser 10 mas prcciso posible. Nada de 10 que haga un animal puede decirse que este librc de influencia genetica. La capacidad de aprender, almacenar y transmitir informacion depende de eapacidades especificas determinadas geneticamemc. Es improbable que los percebes y las ostras adquieran ni siquiera culruras rudimcntarias. Pero constituiria un desatino negar que
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al~unos organismos dependen mucho mas del aprendizaje para arrcglarselas can los problemas de la vida. Entre estes algunos dependen mas del aprendizaje que otros. Y entre estos ultimos, algunos dependen mas de las cosas que otros han aprendido y transmitido de generacion en generacion. En su af~n de promover las interpretaciones geneticas sob~e la vld~ humana, algunos biologos no prestan la debida atencion a las cnormes diferencias cxistentes entre lo~ .organismos en 10 que respecta a las capacidades de utilizar la informacion codificada en el circuito nervioso en iu.gar ?e la cod.ificada en los genes. Los genes explican los ClrCUltOS nerviosos, pero algo mas explica 10 que hay en dichos circuitos, Por cjemplo, no existe informacion genetica especifica a la que pucda atribuirse el heche de que los chimpances adultos cacen terrnitas y hormigas. Ciertarncnte para que te,nga,lugar esta conducta, deben existir en los chimp ances Jo:enes capacidades determinadas gencticamente en materia de aprendizaje, manipulacion de objetos v alin:e.ntacion. omn~vora. Pero estas capacidadcs y predisposlew.nes biologicas de caracter general no bastan para ex~hcar I~ conducta de cazar termitas y hormigas. Falta el ingrediente de la informacion sobre dicha conducta alrnacenada en los cerebros de los chimpances adultos. Esta informacio~ se transmite de mad res a chirnpances jovenes, Los chlI?pances jovenes de Gombe no crnpiezan a cazar terrrutas hasta tener entre dieciocho v veintides meses, y no adquieren dcstreza hasta los trcs anos de edad aproximadamenre. Los men ores observan atcntarnente como cazan termitas los adulros, Los novatos recuperan con frecuencia los palos de cazar abandonados e intentan urilizarlos. Cazar rermitas, adem is de conllcva~ el riesgo de mordeduras, es costoso de aprcncler. [.(1, chimpances mas jovenes en lograr dcstrez« li('IH'!\ «.j( ,I

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de cuatro afios, EI hecho de que los diferentes grupos de chimpances no aprovechen las hormigas del genero Dorilus, pesc a que esta cspecie esta prcsente en toda Africa, sugiere tambien que la caza de rerrnitas es un rasgo cultural rudirnentario. Al mismo tiempo, otros grupos de chirnpances aprovechan divcrsas especies de hormigas de modos diferentes de [a tradition de Gombe. Los chirnpances de las rnontanas de Mahale, situadas 170 kilornerros al sur de Gornbe, insertan palos y cortezas en los nidos de las hormigas arboricolas, a las que los de Gombe no pres can atencion. Los sirnios no son los iinicos primates subhumanos que poseen culturas rudirnentarias. Los primatologos del Institute de Investigacion de Primates de la Universidad de Kyoto informan que los macacos japoneses disponen de diversas costumbres e institucioncs basadas en d aprendizaje social. Los machos de ciertos grupos, por ejemplo, realizan turnos de vigilancia mientras cornen los menores. Esta actividad es caracreristica unicarnente de los grupos de Takasaqui-yarna y Takhasi, Asimismo, sc han observado otras difercncias culturalcs. Cuando los monos cornen el fruto de un arbol Hamada muku, no escupen cl hueso, sino que 10 tragan y 10 excretan con las heces. En cambio, los monos de Arashi-yama panen el hueso can los dientes y se corncn la pulpa. Ciertos grupos corn en crustaceos y otros no. Se han observado tam bien diterencias culturales en rclacion con la caracteristica distancia que los animales guardan entre si mientras cornen y en relacion can el ordcn que machos, hernbras y jovenes siguen cuando se erasladan por el bosque. De hecho, los cicntificos del Institute de Investigacion de Primates observaron innovaciones en la conducta que se propagaban de individuo a individuo y pasaban a formar pane de 1a cultura rudimentaria del grupo. A fin de

atraer a los monos cerca de la costa para observarlos con mas facilidad, los cientificos pusieron boniatos en la playa. Cierto dia, una hembra jovcn cmpezo a quitar 1a arena de los boniatos surnergiendolos en un arroyuelo que atravesaba la playa. La conducta de lavar se propago al grupo y sustituyo gradualmente al viejo habito de limpiar frotando. Nueve arios despues, del 80 al 90 por ciento de los animales lavaban sus boniatos, unos en cl arroyo y otros en el mar. Cuando los cientificos esparcieron trigo por la playa, los monos de Koshima 10 pasaron mal al principio separando los granos de la arena. Uno de ellos invenro pronto un merodo para quitar 1a arena del trigo y la conducta fue adoptada par los demas. (La solucion consistia en meter el trigo en cl agu3. El trigo flota y la arena se hunde.) La diferencia fundamental entre culturas rudirncntarias y culturas plenamente desarrolladas es de caracter cuantitativo. Simios y monos cuentan can escasas rradiciones, pero los humanos tienen innumerables. Artefactos, practicas, normas y rclaciones culturales constituyen la mayor parte de nuestro entorno, Los humanos no pueden comer, respirar, defecar, aparearse, reproducirse, sentarse, trasladarse, dorrnir 0 turnbarse sin seguir 0 expresar algun aspecto de la cultura de su sociedad. Nuestas cuhuras crecen, se expandcn y evolucionan. Es propia de su naruraleza, De la realidad quimica corriente surge, supcrandola, la realidad cultural, del mismo modo que aquella surge, superandolo, de su sustrato quirnico y ffsico. Cuando nuestros antepasados traspasaron el umbral del despeguc cultural, realizaron un avance tan decisivo como la transicion de la energia a la materia 0 de los aminoacidos a La proteina viva.

El despegue lingufstico

Nucs tra especi e

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Permitanme extcnderme un poco sobre la conexion entre el despegue lingiifstieo y las formas de cornunicacion humanas. En efecto, el despegue cultural es tarnbien un despegue linguistico. Un ritmo de cambia rapido v aeumulativo de las cradiciones implica un avarice en 1a camidad de informacion socialmente adq uirida, almacenada, recuperada y compartida. Resulta imposible celebrar uno sin celebrar el otro. EI lenguaje humano es el rnedio por el cuallos recuerdos sobreviven a los indivi~uos y a las generaciones. Pero no se trata de un palimpsesto meramente pasivo, Es tarnbien una fuerza instrumental activa en la creacion de la actividad social cada vez mas compleja que la evolucion cultural impone a la vida cotidiana, La competencia linguistica posibilita que se formulen reglas para actuar del modo adecuado en situaciones lejanas en el espacio y en el ticrnpo. Sin haber vista en la vida a una hormiga del genero Dorilus 0 uno de sus nidos, cualquier humana normal, no excesivamen76

te inteligente, a diferencia de los chimpanccs mas inreligentes, puede enseriar a otros como cazar termitas, La practica seguira siendo necesaria (y mejorara siernpre los resultados), pero la capacidad de formular reglas verbales para cazar hormigas 0 termitas facilita el que individuos difercntes reproduzcan dichas actividades a traves de las generaciones. La vida social de los humanos se cornpone en buena medida (aunque no exclusivarnentc) de pensamientos y conductas coordinados y gobernados par dichas reglas. Cuando las personas inventan nuevas formas de acrividad social, invcntan las reglas correspondientes para adaptar las nuevas practicas y las almacenan en sus cerebros (a diferencia de las instruccioncs de innovaci6n biologica, que se almacenan en los genes). Gracias al ascendiente de las conductas verbales gobernadas por reglas, los humanos superan facilmente a las dernas especies en cuanto a la complejidad y diversidad de sus papeles 50ciales y en cuanto a la capacidad para constituir grupos cooperanvos. ~Es nuestro virtuosismo linguistico un mero subproducto de la arnpliacion y reorganizaci6n de los circuitos del cerebra de los hominidos? 0 ise basa en un determinado programa neuronal de la especie, que nos capacita para adquirir la cornpctcncia lingiiistica al pasar de la primera infancia a la ninez? Nadie sugiere que los nifios aprenderian a hablar una lengua si se les dejase cornpletarnente aislados. Pero los nifios parecen adquirir la aptitud lingiiistica poeo mas 0 menos como aprenden a andar. Can poco que se Ie enseric, basta para que un nino pase de gatear a andar, porq ue la mayor parte de las instrucciones sobrc como coordinar nuestros pies, piernas, brazos y torso para caminar con los pies estan programadas denrro de nosotros. Aunque tal vez la programacion lingiiistica no sea tan fuerte y definida como la necesaria para andar, es 10 bastante fuerte para mani-

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[estarse con un rrurumo de ensefianza par parte de padres y otros miembros de la comunidad hablance. Los linguistas han encontrado pruebas que sustentan esta opinion en 1a historia de ciertas lenguas que surgen como consecuencia de un desarraigo rnasivo bajo el impacto del colonialismo y el irnperialismo. Durante los ultimos siglos, la demanda de mana de obra barata para las plantaciones obligo 0 indujo a grandes cantidades de personas que hablaban lenguas nativas diferentes a una estrecha convivencia en islas y costas aisladas, como Haiti, Jamaica, Guyana y Hawai. Para hablar unos can otros, los micrnbros de estas comunidades poliglotas desarrollaron formas de cornunicacion que se conoccn por la denorninacion de pidgin. Cuando la diversidad de las lenguas nativas que contribuian a un pidgin era muy grande y habia po cos hablantes de la lengua del duefio de la plantacion, el pidgin constituia un cxperimenro natural de Iorrnacion de una nueva lengua. La primers generaci6n de hablantes del pidgin no podia contar can la ayuda de sus padres para que les ensenasen a hablar esta nueva lengua. Los padres siernpre sabcn mas sabre la lcngua de su comunidad que los hijos, pero no en este caso. Para tener plena competencia lingiiistica en el pidgin, los nifios debcn superar can rapidez la forma deficienre de pidgin que hablan sus padres. Los pidgin de prirnera generaci6n son lenguas genuinamente rudirnentarias, que pueden ofrecer una idea de las formas de habla anreriores a1 despegue. Adolecen de una falra notoria de reglas sobrc el orden de las ,palabras (por ejernplo, sujcto-verbo-predicado), los articulos determinado e indetcrrninado, que disringuen los nombres cspeciiicos de los no cspecificos, y los modos normales de disringuir los riernpos. Las frases son cortas y consisten en su mayor parte en sucesioncs sin conexion alguna de verbos y sustantivos. Dereck Bickerton, de la

Universidad de Hawai, proporciona los guientes de pidgin hawaiano de primera fue desarrollado par hablantcs ingleses, nos, coreanos, portugueses y hawaianos del siglo XIX:

dos ejempios si.generacion,. 9~e pponeses, [ilipinatives a finales

aena tu macba churen, samawl churen, haus mani pei and too much children, small children, house money

pay.
bilhoa mil no moa hilipino no nating before mill no more Filipino no nothing. Los pidgin de varias partes del mundo orij;;inarun r.ipidarnente unas lenguas nuevas y comp~etamcntc s.~tlSfactorias: las lcnguas criollas, Esto ocurrio ell Ha wai en el espacio de una generacion, 10 que significa qu~ los nines ruvieron que adoptar mientras crecian un con Junto de reglas gramaticales que sus padres no po~ian ensen.arles y que, por consiguiente, dcbieron en cicrto scntido haber «inventado» los propios nines. La mas notable cs que la gramatica del criollo hawaiano pareee ~er practicarnente identica a las gramaticas de otros criollos surgidos de los pidgin en una gcneracion, independienremente de la cornbjnacion de lengua~ nativas rcpresentadas en cada case. Par ejemplo, todas cuentan can un orden de palabras basico, en el cual el sujeto. viene primero, el vcrbo despues y el predicado en ultlm? lugar; asimismo, tienen reglas dcfinidas para cambiar dicho orden a fin de res altar un cornponente particular de la frase. Par ejemplo, en criolio hawaiano;

Ai si daet wan (I saw that one) Ai no si daet wan (1 didnt't see that one) 0, daet wan ai si (Ol». 'hili OrJ/' , I./'il'!,

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~Lenguas primi tivas?

~C6mo pudieron los nines que hablaban el pidgin hawaiano convertirlo en tan poco tiempo en criollo hawaiano? Segun Bickerton, 10 consiguicron porque el cerebra humane actual contiene un plan programado biologicamente para la adquisicion de lenguas correctas, desde un pumo de vista gramatical. Estc program a se activa durante el pcriodo de rnaduracion del nino y se desarrolla dd misrno modo que el programa para andar. Los nines no podrian inventar nunca una lengua sin el influjo de Ia lengua de sus padres. Pero con una intluencia minima de la conducca lingufstica de los dernas dejan de «gatear». Una vez que se ponen de pie, no es necesario que nadic les cnsene el equivalence lingiiistico de correr, Con toda evidencia, el programa biol6gico que pennitc a los seres humanos conternporancos adquirir la competencia linguistica no surgio repentinamentc formada por completo de la cabeza del habilis 0 del crectus, Como ocurre con nuestra capacidad para caminar 0 manipular objetos can un pulgar oponible, tuvo que darse un proceso gradual mediante el cual la seleccion natural fue sentando las bases para unas rnodalidades cada vez mas eficaces de forrnacion de conceptos y expresion lingulsrica de los rnisrnos, tCuales fueron los primeros pasos? Creo que nuestros primos los sirnios tienen mucho que decir al respecto. Pero antes de mczclarlos en la discusi6n, permitanme aclarar algunos malentendidos corrientes sabre el caracter de las Ienguas conternporaneas.

Los linguistas pensaban que las lenguas habladas por los pueblos «primitives» contempor~neos se enc?ntraban a medio camino entre los lenguajes de los animales y las lenguas civilizadas. Pero se.vieron obligados a ~~andonar esta idea cuando descubneron que la cornplcjidad de las rcglas gramaticales varia con inde'pendenci~ de los niveles de desarrollo politico y tecnolo~\C~. Par eJemp~o, el kwakiutl una oscura lengua de los indios de Amenca del Norte' tiene el doble de caSOS que el latin. Otros elementos' para catalogar las lcnguas «primitivas», tales como la presencia de palabras adecuadam~nte generales a especificas, demostraron ser. indicador_cs 19ual de poco fiables de los niveles de evolucion, Por e]emplo, los agtas de Pilipinas disponee de treinta y un verbos dist.intos que significan «pescar», cada uno de los cuales se ref~ere a una forma particular de pesca. Pero carecen de una simple palabra generica que signifiquc «pcscar». En las te~gua~ del troneo rupi habladas par los amerindios de Brasil, existen
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numerosas palabras que designan especics distintas de loros, pero no existc una palabra generica para «low». Otros lenguajes carecen de palabras para 10 cspecifico: cueritan con palabras distintas para los rnirneros comprendidos entre el 1 y el 5, Y despues se sirvcn sencillamente de una palabra que significa «mucho». Los lingiiistas de nuestros dias Sf han dado cuenta de que carecer de palabras generales 0 especificas no ticne ninguna relacion con el nivel evolutivo de las lenguas. Simplernente, refleja que las nccesidades culturalmente definidas son especificas 0 generales. Los agtas, cuya subsistencia depende principalmente de la pesca, no ticnen ninguna ne~esidad de referirse a la pcsca como acti vidad general; 10 Importante para cllos son las formas cspecificas de pescar. Del mismo modo, los hablantes de lcnguas de las sociedades agrafas necesitan conoeer las caractcristicas distintivas de las plantas. Por termino media, identifican entre 500 y 1.000 especies vcgetales distintas par su nombre, en tanto que los hablantes corrientes de lenguas de las sociedades urbanas industriales conocen s610 el nombre de 50 a 100 especies, Poco sorprendcntementc, los habitantes de las ciudadcs se las arreglan mejor con conceptos vagos como hierba, arbol, arbusto, rnatorral 0 enredadera, Los hablantes de lenguas que carecen de numeros .especifieos despues del 5 tam bien se las arrcglan ~uy bien, porque muy pocas veees tienen que ser preCISOS conrando gran des cantidades. Si se presenta la ocasion de scr precise, sc las aparian repitiendo el rerrnino mayor cuantas veces sea nccesario, Los hablantes de las socicdades agrafas tam bien carecen frecucncernente de palabras 'para especificarIos colares. Como no dorninan las tecnicas de los tintcs v las pinruras, apenas ncccsitan conocerlos. Pero si es necesario, pueden siempre adaptarse a la ocasion refiriendose al «color del cielo», al «color de la lechc» 0 al «color de

la sangre». Hasta las partes del cuerpo reciben nombres con arreglo a la necesidad cultural de refcrirsc a ellos. En los rropicos, donde las personas no utilizan dernasiada ropa, se suelcn hablar lenguas que agrupan «marioy ..brazo» en un s610 terrnino y «pierna» y «pie» en otro. La gente que vive en dimas mas [rios y que vis ten prendas especiales (guantes, botas, mangas, pantalones, etc.) para las dilcrcntcs partes del cuerpo, disponen mas frecuentemente de palahras difercntes para «mane» y «braze», «pic» y «picrna». As! pues, ninguna de estas diferencias puede considerarse prueba de una Iase mas primitiva 0 intermedia de la evolucion lingiiistica. Los aproximadamenre [res millares de lenguas habladas en el mundo de hoy poseen una cstructura fundamental comun y requieren solo cambios menores en el vocabulario para cumplir con idcntica eficacia las tareas de almacenar, recuperar y transmitir informacion y de organizar la conducta social. Por consiguicmc, la conclusion del gran linguista antropologico Edward Sapir sigue teniendo vigencia: «Por 10 que toea a la forma linguistica, Platon camina mana a mana con el porquero macedonia y Confucio con el salvaje cortador de cabezas de Assam.» Y ahora, volvarnos a los simi os.

Los signos de los simios

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Los simios en estado salvaje no dcmuestran dotes excepcionales de comunicacion, Sus conductas de cornunicacion se componen en buena medida de expresiones faciales instintivas y lenguaje corporal. Arqucan eI labio superior formando una sonrisa cuando se yen amenazados, hacen pucheros en momenros de intranquilidad y ensenan los dientes en situaciones de peligro. Para demostrar sumision, presentan eI trasero, a1argan una mana, se agachan y se menean; para infundir miedo, erizan d pelo, salcan, sacuden arboles, arrojan piedras, agican los brazos y caminan desafiantes a cuatro paras. Algunos Began a arrastrar ramas para l1amar la atcncion e iniciar el movimiento del grupo en una direccion determinada. Utilizan sonidos vocalicos instintivos para expresar una gama de significados mas amplia, pero aun asf poco impresionante: aha significa que han encontrado comida, wrah comunica rnicdo, auk expresa perplejidad, un ladrido suave 0 una lOS demuestran cnojo, Lloran, gimo84

tean 0 gritan para senalar que se hallan en peligro. Se saludan con rcsoplidos, expresan su exciracion can ladridos y gruiien para mostrar que estan satistcchos con sus cornpafieros de nido 0 cuando disfrutan de una buena comida. Rien, jadean, chasquean los labios y castanetean los dientes con motivo de contactos fisicos amistosos. Jadean y gritan, en fin, mientras copulan. Pero no tienen nombres para llamarse unos a otros, ni pueden decirse 10 que han hecho sin ser vistos ni preguntar por objetos concretes, como un palo, una nuez, una piedra 0 un platano (a menos que alguien cercano posca uno de esos objetos). Lo anterior resume las capacidades de comunicacion que los chimpances exhiben en sus habitats naturales. Pero, como en el caso de la utilizacion de herramienras, los chimpances de zoologicos y laboratories puedcn superarse a sf mismos. Los cientificos tardaron en darse cuenta de csto porque se centraron al principio en enscnarles a hablar. Eso es 10 que intcntaron Keith y Cathy Hayes con un chirnpance llamado Viki, al cual adoptsron desde pequefio y criaron como si fucse un bebe humano. Despues de seis afios de esfuerzos intensives, Viki solo podia decir «mama», «papa», cup (taza) y up (arriba), y ademas no del todo claro. Pero la culpa no era ni de la garganta ni de la cabeza de Viki. Los sonidos del habla y del canto humano se originan en la laringe, que es la parte superior de la traquea y que conticne las cuerdas vocales, Los sonidos pasan por una camara de reso_ nancia flexible denominada faringc, situada entre la laringe y la boca, r salen por ultimo a traves de la boca y la nariz. £1 flujo de aire, interrumpido por la boca, los dientes y los labios, produce la mayor parte de los sonidos consonanticos del habla humana. Los sonidos vocalicos 0 y a pueden fabricarse en la laringe. Pero los sonidos vo-

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calicos i, e y u, que se dan en todas las lenguas humanas conocidas, se producen en la faringe y no sc pueden producir en la laringe, Los chimpances (asi como otros primates subhumanos) carecen de faringe. Este hecho fisiologico explica que Viki no pudiese aprender a pronunciar mas que cuatro palabras. A partir de 1966, can el incento de Allen y Beatrice Gardner de ensenar a un chirnpance hernbra, llamado Washoe, a conversar en el lenguaje de signos norteamericano, los experimemos se centraron en la utilizacion de conductos visualcs en lugar de auditivos para enseriar a los monos a entablar comunicaci6n. En cuatro a cinco afios, Washoe adquiri6 un repertorio de 160 signos que utilizaba cn muehas combinaciones diferentes y originsles. En primer lugar aprendio el signa de «abrir», que formaba pane de la peticion de abrir una puerta determinada. Despues paso a indicar que se abriesen otros tipos de puertas, como 101 de 1a nevera y la dd armario. Mas tarde, gcneralizo el usa de «abrir» para pedir que sc abriese eualquier tipo de conrinenre, como los cajones del escritorio, carreras, eajas y tarros. En cierta ocasion Susan, una ayudante de investigacion, piso la muricca de Washoe. Esta disponia de muchas formas de decir 10 que pcnsaba: «arriba, Susan», «Susan, arriba», «mia, por favor, arriba», «dame nena», "par favor, zapato", «mas mia», «arriba, por favor», «por favor, arriba», «mas arriba», «nena abajo», «zaparo arriba», «nena arriba» 0 «por favor, sube». Poco despues otro investigador, David Prernack, utilize un juego de fiehas de plasrico para enscfiar a un chimpance Ilamado Sara el significado de un conjunto de 150 simboJos, con los cuales podian comunicarse el uno con el otro. Premack hacia a Sara preguntas bastante abstractas como, por ejemplo: «(A que sc pareee una rnanzana?» Sara respondia sclcccionando las fichas que significaban -rojo»,

«redondo», «rabo» y «menos apetecible que las uvas». Premack incorpor6 a su lengua humano-chirnpancc reglas grarnaricales rudimentarias. Sara aprendio a responder correctarncntc a las ordcncs contenidas en las fichas de plastico y subordinadas a una estructura gramatical: «Sara, pon el platano en el cuba y la manzana en d plato.» Sin embargo, Sara no hada a Premack peciciones subordinadas gramaticalmcmc como cstas, Tanto Washoe como Lucy, un chirnpance criado por Roger Fouts, aprendieron a generalizar los signos correspondienres a «sucio» a partir del signa correspondiente a «heces». jLucy 10 aplicaba a Fouts cuando este le denegaba alga! Lu cy invcnto tam bien las com binaciones «cornida dario llorar- para denorninar los rabanos y «tru(a caramelo- para las sandias. Otro enfoque, que se utilize con un chirnpance de tres afios y medio llamado Lana, consistia en la utilizacion de un teclado comrolado por ordenador y de un lenguajc escrito, denominado yerkish. Lana podia escribir y leer frases del tipo de "por favor maquina, abre la ventana», distinguiendo corrcctamcntc las [rases que corncnzaban apropiadamente de las que no y que permitian 0 prohibian realizar combinacioncs de palabras de yerkish segun una sccuencia perrnitida 0 prohibida, respectivamente. Ellogro mas espectacular de estos estudios es que han demo strado que los chimpances adiestrados pueden transmitir 10 que han aprendido a chimpances no adiestrados sin rnediacion dirccta de los humanos. Loulis, un chirnpancc de diez meses, fue presentado a Washoe, quien adopto al joven y cornenzo de inmediato a adiesrrarlo. A los treinta y seis meses, Loulis utilizaba vcintiocho signos que habia aprcndido de Washoe. Despues de cinco afios de aprender los signos que le enseriaban Washoe y otros chimpances adiestrados, sin concurso de los huma-

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nos, Loulis adquirio el uso de cincuenta y cinco signos, Washoe, Loulis y otros chirnpances adiesrrados utilizaban normalmente su lenguaje de signos para comunicarse entre si, incluso en ausencia de los humanos. Estas «conversaciones», filmadas con carnaras de video reledirigidas, tenian lugar de 118 a 649 veces al mes. Segun algunos investigadores, estes experimentos demuestran que los chimpances pueden adquirir los rudimemos de la competencia lingiiistica hum ana. Otros ven en ellos solo una parodia de dicha competencia, En rni opinion, los experimentos dernucstran que los monos tienen mas talento para comunicar ideas abstractas del que creia posible la rnayoria de los cicntfficos, Pero la aptitud de los monos no supera la de un nino de [res anos. Su diseurso se compone predominantemente de pcticiones de cosas concretas y expresiones de estados emocionales. Raras veces urilizan los sign os que conoeen para comuniear sobre acontecimientos pasados 0 futures, a menos que sc les pregunte. Tampoco los utilizan para preyer evenrualidades, coordinar empresas de cooperacion 0 formular pautas de conducta social. El hecho de que Washoe enseriase a Loulis cincuema y cinco signos sin intervcncion humana tienc un doble significado. En absoluto me impresiona que Loulis aprcndiese algun signo. Sin embargo, el que aprendiese algunos menos que su madre muestra que, abandonados a su suerte, los chirnpances utilizarian cada vcz menos signos y que d hsbito de utilizarlos se perderia en pocas generaciones. Pero creo que nos hacemos una pregunta incorrecta sobre el lenguajc de los simios. La cucstion no consiste en saber si su conducta serniotica se parece a la de los humanos, sino si su rudimentaria capacidad para utilizar d lenguaje de los signos podia haber servido como punto de partida de la evolucion hacia una mayor competencia lingiiistica, Creo que la respuesta tiene que ser

afirrnativa. En algun momento de la evoluci6n .de las capaeidades lingiiisticas de los hurnanos, los m~nsaJes que nuestros antepasados enviaban y recibian debieron pareeerse enormernentc a los que en la actualidad se eruzan entre los chimpances adiestrados y sus cntrenadores. Dichos mcnsajes se eomponen casi exclusivamente de peticiones de los chimpances y de los humanos para que el otro haga algo: «dame la murieca», «pan cl platano en cl cubo», «abre la ventana». Los estudios con cintas de video que rnis estudiantes y yo hemos realizado sobre el habla cotidiana de una familia de Nueva York, demuestran que los mensajes intcrcambiados entre los humanos consisten en buena parte en pcticiones de un signo u otro: «sicntate aqui», «dame dinero», «cierra la boca», «por favor, pasame una Coca», «ponlo en el suelo», «saca la basura». Cuanto mas nos rodeamos 0 dependemos de bicnes y sercicios creados cultura!mente, mayor necesidad tenemos de pedir a los demas que nos ayuden a conseguirlos. A medida que nuestros antepasados empezaron a dcpender mas y mas de la fabricacion y urilizacion de herramientas, y de las rradiciones eulturales, su repertorio sujeto a control genctieo de grunidos, m~ecas y rabietas no bastaria ya para exprcsar la gama creClen~e de peticiones que tenian que realizar, Los gest?s y sorudos de invencion cultural aumentarfan proporclOoalmenteo Los experimentos con monos adiestrados indican, pucs, que el aiarensis pudo haber poseido un repertono de 100 0 200 gestos 0 sonidos adquiridos socialmente. que emplearia para realizar periciones sencillas a los demas. No sc trataba de una lengua tal y como nosotros la conocemos, pero cnnstituia can certeza el punto de partida del cua! pudo haber evolucionado 1a lengua tal y como nosotros la conoeemos.

EI triunfo del sonido

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Aunque nuestros antepasados utilizaron senales auditivas y visuales para expresar cmociones y realizar peciciones scncillas, la imagen y el sonido presentaban potcnciales notablemente diferentes para el desarrollo de sistemas mas cornplcjos de comunicacion, En epoca de los erectus, nuestros antepasados andaban demasiado ocupados fabricando y utilizando herramientas, transportando alimenros, nifios y armas de caza para encomendar a sus brazos, sus manos y sus dedos la carea de transrnitir mensajes complejos. El canal vocal-auditivo no padecfa conflictos de intereses semejantes (par 10 menos al principio). EJ aire de los pulmones era un producto de desecho, que habra que expeler dc cualquier modo. Adernas, los sonidos transmitian 16s mensajes por Ia 00che tan bien como por el dia, podian emitirse andando o corriendo y cenian eficacia a gran distancia, incluso cuando los arboles 0 las colinas obstruian la vista. A medida que la urilizacion de mayores y mas preci90

sos repertories de sonidos dotados de significado comenzaba a incrementar el exito reproductor, la pane de las vias respiratorias de nuestros antepasados dcnominada faringe sc volvio singularmente flexible y alargada. En todos los dernas mamiieros la faringe es pequciia, porque la laringe (0 traquea superior) se sinia cerca de la base del craneo, conduce directamentc a la pane posterior de la cavidad nasal y permanece aislada de la boca durante la respiracion. A causa del ramario de la faringc de los humanos, los conducros de la cornida y del aire se entrecruzan, con la extraiia consecucncia de que, como senalo Charles Darwin, «cada particula de com ida 0 de bebida que tragamos ticne que pasar par eJ orificio de la traquea, con cicrto riesgo de que caiga a los pulmones». En realidad, «rragar par el lado malo», que pucdc ser mortal para nosotros pero que es imposible para los demas mamiferos, es el precio que pagamos por poseer garganras profundas. Sin embargo, como ya sc ha indicado anteriorrnente, 1m beneficios de esta disposicion superan los pcligros, por cuanto poseer una faringe alargada nos permite formar los sonidos vocalicos i, e y 0, que son componentes esencialcs de todas las lenguas hurnanas, Es dificil establecer el momenta exacro en que la faringe alcanzo sus dimensioncs actuales, porque las partes blandas de nuestros anrepasados horninidos no sc fosilizaron. No obstante, Philip Lieberman, de la Universidad de Brown, ha intcntado reconstruir la arquirectura de 1a boca y la garganta a partir del conocimicnto de .la base del craneo, Con arreglo a ello, crce que el mecarnsmo vocal de los hominidos adquirio sus dimcnsiones actualcs coincidiendo mas 0 menos con la aparici6n de los sapiens de anatomia moderna. Si Lieberman esta en 10 cierto, ni los erectus ni los neandertales dispusieron de un habla humana completarnentc desarrollada. No hay nada mas caracteristico de la naturaleza hu-

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mana que nuestra tendencia a balbucear y gorjear cuando sornos pequefios, Mientras que las lenguas humanas utilizan poco menos de cincuenta sonidos distintos para format sus palabras y frases, los nifios producen espontaneamente una variedad de vocalizaciones mucho mayor. Los padres y dernas miembros de la comunidad hablante refuerzan de manera gradual los ruidos lingiiisticamente apropiados y reprimcn los que no son nccesarios para producir los sonidos de su lengua 0 no hacen caso de eUos. Dichos sonidos los producen las mas cornplejas rnaniobras de control motor que pueden realizar los humanos, y son posibles s610 potque estill completarnenre autornarizadas. Lieberman piensa que los circuitos nerviosos que nos capacitan para automatizar el habla humana cvolucionaron al mismo tiernpo que la capacidad de la faringe para crear sonidos vocalicos, Los presapiens, en otras palabras, no solo carecian de una faringe capaz de producir vocales, sino tarnbien de los circuitos nerviosos destinados a conseguir con rapidez relampagueante cualquier sonido distintivo que fuesen capaces de hacer. Lieberman presenta una sugerencia aun mas fascinante: los circuitos nerviosos encargados de automatizar 1a produccion de los sonidos del habla pudieron habet servido tambien como base de la automatizacion de las norrnas superiorcs que gobiernan el orden de las palabras, y otros aspectos sintacticos y gramaticales del habla humana. HabJar con perfeccion Sllpone oir con perfeccion, Distinguir las diterencias entre los sonidos es can propio de nuestra naturaleza como ser prollficos fabricindolos. ~Es pun coincidencia, pues, que hacer musica sea asimismo propio de nuestra naturaleza? Que nos guste tanto la musica porque sea en esencia una forma de habla 0 que nos guste tanto el habla porque sea en esencia una forma

de musica, es cosa que no puede dccidirse. Los tones altos y bajos, y los ritmos del habla y de la can cion, obedeccn a 1a misma sensibilidad. Lo rnismo ocurre, por extension, con los deetos acusticos logrados con instrumentos de viento, pcrcusion y cuerda 0 can sintetizadores electricos. ; Es esta la razon de que la musica cenga el poder de hacer bailar a las personas, mar.char a los ejercitos 0 dcsvanecerse a Los amantes? Las mterpr~taciones musicales, desde eJ lastirnero puntcado de una SImple cuerda de violin hasta d [renesi vertigi~~so ~el r~ck, lcelebran cada una a su manera la evolucion victoriosa de las senales auditivas sabre las scnales visuales, e1 nacimiento del lengllajc y el cornienzo del extraordinario vuelo de las culturas humanas?

Los neandertales

Nuestra especie

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lFue nuestro genera la primera y unica cspecie de la Tierra que logro realizar el despcguc cultural y lingi.ilstico? No puedo contestar con certeza. Haee entre 400.000 y 200.000. arios, ,e1 erectus fue sustituido gradualmente por especles de Africa y Proximo Oriente algo mas parecidas al sapiens, denominadas colectivamenre Homo sapiens arcatco, Pese a tcncr una cabeza mas rcdonda v robusta que cl erectus, su caja de hcrrarnienras contenia escncialrnenre la misma coleccion de nucleos y las cas scncillas utilizada por este durante un millen de arios. Su Iegado apenas sugierc que hubiesen superado la fase de protocultura y prorolenguaje. Si, adernas de nuestro genera, existe algun aspirante al despegue cultural, cste es el hombre de Ncandertal, una especie cxringuida de cuasihumanos que aparecio en Europa y Oriente Media hace cerca de 100.000 afios, Los neandertales, que llevan el nornbre del valle aleman donde fueron descubicrtos, tenian cerebros mayores -tan
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grandes como el nucstroque los sapiens arcaicos de los cuales presumiblcrncnte desccndemos. En cambio, , presenraban mandibulas enormes y prominentes, gran, des incisivos, robustos areas superciliarcs, frentes huidizas, cabezas elipiicas con un peculiar mono oseo en la parte trascra, cucllos cortos y hucsos cxtraordinariamente s61idos en brazos y piernas, en una combinaci6n de rasgos que los haria desracar en la linea de melee de un partido de la gran liga de rugby americano, aun en el casu de que cstuviescn cquipados can cascos y uniformes de reglamento. Una explicacion plausible de la anatomia de los neandertalcs se nos ocurre f<ici!mente. Los ercctus y sapiens arcaicos anteriores a los neandertales no habitaron Europa hasta que comenzaron a retirarse los glaciares y el dima se hizo templado a incluso subtropical. Pero la aparicion de los neandertales en la estratigrafia, haec unos 100.000 anos, coincide con e] principia de una de las ultirnas grandes glaciaciones continentales. Los neandertales fueron probablemente los primeros horninidos que sobrevivieron durante un periodo prolongado en condiciones clirnaticas de gran frio. Algunas de las caracteristicas anarornicas de los neandertales quiza supusieron adaptaciones a la vida en la nevera del exterior. En primer lugar, tenian un cuerpo grueso y rechoncho, tal como predice la ley de Bergman. En segundo lugar, los enormes incisivos podrian haberse seleccionado para ablandar pieles de anirnales a fin de satisfacer la necesidad de mantas y ropas de abrigo. Incluso los neandertales j6venes presentan los incisivos desgastados a causa de una masticacion constance, circunstancia que se da tarnbien entre las mujeres esquimalcs de Ia actualidad, que pasan buena parte de su tiempo rnasticando pieles y betas. Que la seleccion se decantase a favor de una masticacion vigorasa quiza explique tambien la presencia del arco su-

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perciliar pronunciado, que sirve para reforzar la cara contra el empuje ascendcntc de las poderosas mandibulas de los neandertales. A diferencia de sus contemporancos de los dimas calidos, los neandertales disponian de pocos vegetales para comer, por 10 que se veian obligados a depender casi exclusivarnente de la caza. Muchos arqucologos arribuyen a los neanderrales formas avanzadas de comportamicnto y pensamiento sirnbolico. Alexander Marshack, del Musco Peabody de Harvard, interprets como adornos personales ciertos objetos parecidos a colgantcs, fabricados con cornamentas, huesos y caninos de zorros, que se han encontrado junto a otros restos de ncandertales, Los huesos con lineas en zigzag primorosamente grabadas que se han encontrado en Francia y Bulgaria y la parte de un colmillo pulimentado de marnut aparecido en Tata (Hungria), tal vez sirvan para pro bar la existencia de rites entre los neandertales. Asimismo, muchos arqueologos creen que los neandertales enterraban deliberadamente a los muertos, sepultandolos con las rodillas junto al pecho en posicion fetal. Las hcrrarnientas liticas y partes de esqueletos pertenecientes a osos de las cavernas y otros mamiferos han inspirado la teo ria de que los ncandertales celebraban rims funerarios y creian en el mas alla. Cerca de los esquelcros se han derectado restos de ocre rojo, un tinte que los aborigenes actuales aplican a los cadaveres para alejar cl mal. Ralph Solecki, de la Universidad de Columbia, ariadio un ultimo y conmovedor toque a los supuestos rites funerarios con su interpretacion de los granos de polen que cubrian cl esqueleto de un macho neandertal fallecido hace 60.000 arios en la cueva de Shanidar (lrak). Segun Solecki. el polen son los restos de enormes ramos de botones de oro, malvarrosas y otras flares silvestres que alguien llevo a la cueva y amontono amorosamente sobre el finado.

Por desgracia, la mayoria de estas supuestas pruebas de competencia cultural pudieron haberse producido par accidente natural y no par designio de los ncandertaies, Los enterramientos podrian ser rcsultado de los derrumbamientos; las posturas f1exionadas de los esqucletos, significar unicamentc que los derrumbarnientos ocurrieran de neche, rnienrras dorrnian las victimas; los huesos de animalcs y las herrarnientas liticas, dcberse a una asociacion fortuita con los restos de una comida; los restos de oere rojo, indicar sencillamente la presencia de suelos ricos en acre. Los -adornos» podrian no ser mas que «garabatos» hechos con huesos y dientes. ~Y las flares de Shanidar? Tal vez fue el viento, y no las personas en duelo, quien deposito el polen en la sepultura. Supongamos, empero, que los neandertales cran los agentes actives de todas estas controvertidas cosrumbres. dustificaria eso la conclusion de que estaban en posesion de capacidades lingiiisticas avanzadas y habian traspasado e1 urn bral del despegue lingiiis tico? No neccsariamenteo Los adornos personates hechos con huesos y comamentas no irnplican necesariamente un salto cuantitativo de la conciencia. Los machos y las hernbras podian habcr descubierto sencillamente que Ilevar objeros trabajados con primor les hacia mas atractivos. En cuanto a los hipoteticos ritos, ninguno cs tan complicado 0 misterioso como para que no hubiese podido establecerse en ausencia de crecncias expresadas con palabras. Por ejem[,pia, la aplicacion de time rojo a un cuerpo sin vida po. dria unicamente reflejar una asociacion del rojo con la sangre, y de Ia sangre can la vida, como resultado de experiencias conductualcs comunes, en lugar de una teorfa consciente sobre el modo de tratar a los rnucrtos. Del mismo modo la comida junto a los rnucrtos podria simplernente continuar una conducta de compartir los alimentos entre los micrnbros del grupo, y no tener nada

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que ver can una conceprualizacion comiin establecida can anterioridad de los viajes al mas alla. (Que decir de los enterrarnientos de1iberados? Estos enrerrarnientos son tarnbien consecuencia del comportamiento si se adviertc que las cuevas eran lugares de habiracion. EI enterramiento se conviertc cntonces en el unico modo de deshacerse de un cuerpo en descomposici6n, al tiernpo que se guarda cerca de los comparieros de toda la vida. En cuanro a la posicion fetal, los cnterradores neandertales, a falta de palas y picas, preferian como es natural excavar agujeros pcquenos, en los que s610 cabia un cuerpo con las piernas recogidas bajo la barbilla. Esto nos !leva a los montones de flares silvcstres, Si las rumbas eran poco profundas, el olor de los restos descompuestos pudo empujar a que quienes seguian durmiendo y comiendo en las proximidades arornatizasen el airc con el unico perfume a su disposicion, La cuestion basica es que cuando en nuestra especie se da un comportamiento sernejante, suponernos automaticamentc que va acompafiado de reglas que 10 explican y 10 justifican. Pero con los neandertales se trata de otra especie, de la cual no podemos suponer nada autornaticamente. Existen otras razones para el escepticisrno en cuanto ala capacidad de los neandertales para crear componcntes verbales y simbolicos consciences de vida cultural. Ante rodo, las medici ones de la base del craneo indican que los 6rganos vocales de los neandertales se parecen a los de los chimpances. La faringe, espccialrnente, estaba mucho mcnos desarrollada que la de los sapiens rnodernos, probablemente a causa de !a pequenez del cuello y de la promincncia del rostro de los neandertales, Por consiguiente, existen muchas posibilidades de que estes carecieran de La capacidad de Ionacion que discingue a nuestro genero, y de que sus capacidades de pensamiento y concicncia fuesen proporcionalmente inmaduras.

(Sirve esto para explicar por que se extinguieron los neandertalcs poco despues de que los sapiens modernos penetrascn en Europa e iniciaran el despegue cultural haec entre 45.000 y 35.000 anos?

EI destine de los neandertales y el origen de nuestro genera

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i Donde aparccicron por primera vez seres humanos desde el punto de vista anatornico? Quiz.i en Africa, a juzgar POt los [osiles que se han eneontrado en unas cuevas de la punta meridional de cste continente, situadas en el parajc denominado Boca del rio Klasies. La datacion, que depende de indicadores geologicos, no es ni mucho menos precisa y se sinia entre un limite superior de 115.000 anos y otro inferior de 85.000. Desde un punta de vista anatornico, los hominidos del rio Klasies son en apariencia totalmente modernos, pero las herramientas que utilizaban no difieren mueho de las, asociadas a algunos tipos de sapiens mas arcaicos de Africa y a los neandertales de Europa. Asimisrno, se han eneontrado restos muy ternpranos de sapiens anat6micamente modernos en 1a cueva de Qafzeh, proxima a Nazarct (Israel). En este caso la dataci6n es mas precisa (92.000 ± 5.000 aries), y se basa en la ernision de los electrones retenidos en herramiemas liticas expuestas al
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fuego en algun memento. Una vez mas, la mayor parte de las herramientas apenas difieren de las utilizadas por sapiens arcaicos. En contraste con estas tempranas fechas de Africa y Proximo Oriente, los sapiens de anatornia moderna no apareccn en Europa hasta hace menos de 45,000 anos. Pero, en aquel memento, utiiizaban hcrramientas muy diferentes de las de los sapiens arcaicos y ya se encontraban a punto de iniciar e! despegue cultural y linguistico. Segiin una de las interpretaciones de estos descubrirnientos, los sapiens modernos aparecieron en Africa y despucs se propagaron par Europa y Asia a traves del Proximo Oriente. Pero tcnicndo en cuenta ellfmite inferior del rfo Klasies (hace SS.OOO aiios) es posible que los sapiens modern os aparecicsen primero en Proximo Oriente y a continuacion se dispersaran par Africa, Europa y Asia; Con independcncia del sentido de la migracion (de Africa a Proximo Oriente, 0 viceversa), resulta diticil cornprcnder por que la propagacion por Europa y Asia costo al parecer 50.000 arios, cuando la que tuvo lugar entre Proximo Oriente y Africa necesito un periodo de 5610 5.000 anos, aproxirnadamcnte. Tal vez, ante la perspectiva de unas latitudes septentrionales sornetidas al rigor de las glaciaciones, los sapiens modernos carecieron de motivacion para abandonar e] terrufio, Conformc a la otra interpretacion sobre los materiales de las cuevas del rio Klasies y de Qafzeh, la transicion del sapiens arcaico al moderno no se produjo en una sola region del mundo, sino en varias, Segun este parecer, que defiendcn Mildreth Wolpoff de la Univcrsidad de Michigan y James Spuhler de la Universidad de Nuevo Mexico, los neandertales no fueron una especie de hornjnidos independientes, sino los progenitores dircctos de los humanos modernos que perrnanccicron en Europa y Proximo Oriente como variantes raciales y que tenian

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su replica en otras razas arcaicas de rransicion de Africa y Asia. Para reforzar sus respectivas posturas, las panes en litigio han volcado su atencion en eI analisis del ADN de diferemes razas modcrnas, En teoria, a partir del rnimero de camhios acumulados en el ADN de los granules celulares denorninados mitocondrias, podria dctcrrninarse en que orden y hace cuanto se separaron de un antepasado hem bra comiin las principales poblacioncs regionales. Por desgracia este trabajo se encuentra todavia en fase experimental y habra que rnantcncrse csceptico respecto de la afirrnacion -que ha recibido una publicidad enorme-- de Rebecca Cann y sus colaboradorcs de la Universidad de Hawai, segun la cualla Eva de nuestro genero fue una mujer que vivi6 en Africa hace entre 140.000 y 290.000 afios, Otro aspecto del misterio es la coexistencia de neandcrtales y sapiens modernos en Proximo Oriente. No lejos de Qafzeh, en el monte Carrnclo, los arqucologos cncontraron huesos y herramientas pertenecientes a neandertales que datan de haee 60.000 arios. Esto significa que en Proximo Oriente, a diferencia de Europa, los neandertales y los sapiens modernos coexistieron durante 30.000 anos (hace de 65.000 a 35.000 anos), y no s610 eso, sino que adcmas Iabricaron y utilizaron el misrno tipo de herramientas durante rodo el periodo. Me veo, pues, obligado a plantear el problema de en que medida cran «humanos» los sapiens de anatornia moderna eneontrados en el rio Klasies y en Qafzeh. i:Estaban en poscsion del programa de cornpetericia lingiiistica humana? Tengo el presentirnienro de que, hace mas de 45.000 a 35.000 arias, las capacidades lingiiisticas y culturales de los sapiens de anatomia rnoderna no estaban aun plenamcntc forrnadas, y de que no cran superiores a las de los neandertales. Esto explicaria par que las herramienras que aparecen junto a los sapiens rnodernos

de Africa y Proximo Oriente son muy parecidas a las utilizadas por los neandcrtales de Europa y Proximo Oriente, y por que fue posible que ambas cspccies coexistiesen durante 30.000 afios por los menos en Proximo Oriente, wando la coexistencia en Europa no duro mas de 5.000 alios. Cuando los sapiens modernos irrumpieron en Europa, su tecnologia habia dado un salro cuantico respecto de la de los neandertalcs. La base de la industria litica ya no la constinuan nucleos y lascas, sino hojas largas, finas y afiladas como cuchillas, que se obtenian con gran precision y econornia a partir de nodules de pedernal cuidadosarnenre seleccionados. Al misrno tiempo, los sapiens se habian convertido en maestros del corte, talla y perforacion de mareriales como hueso, marfil y astas, Habian inventado la aguja de coscr y, probablemente, cosfan prendas que sc adaptaban a las formas de su cuerpo. Utilizaban propulsorcs de madera que mulnplicaban el alcance de las lanzas y los dardos, y sus provecriles pod Ian equiparse con una varicdad impresionante de ingeniosas puntas dotadas de lengiieras y espigas. Apane de en uno ados vacimientos aislados de Francia, nunca se han encomra~lo neandertales junto a arrnus tan avanzadas como estas, 10 que implica que nuestro genero aprendia mucho mas rapido que los neandcrrales, y que estes nunca fueron capaees de rcalizar el despegue cultural y linguistico. No voy a dccir que la agresion armada directa ocasiono la desaparicion de los neandertales, Tanto los invasores como los neandertales vivian en bandas pequerias y moviles, y tampoco poseian la organizacion pclirica necesaria para llevar a cabo guerras de exterminio. Pero habrfa bastado una cscaramuza ocasional con los recien !legados para que los neandertalcs se rerirasen a regioncs con menos posibilidades de caz a, Esta circunstancia ha-

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bria causado subalimentacion, elevado las tasas de rnortalidad y aeelerado la decadencia de 10 que ya desde c] principia era una poblacion de baja dcnsidad. No puedo evitar pensar que de habcr concurrido circunstancias de signa diferente, los neandertales hubicran podido igualar a nuestro genero en su capacidad para la lengua y la cuitura.

En este momenta los prologos tocan a su fin. Nuestros antepasados de hace 30.000 afios se revelan en plena posesion de lengua, manos, ojos y oidos. La cultura, proyectando su sombra protectora, avanza irresistible mientras la naturalcza humana 10 hace a pasitos 0 no se mueve. En un instanre geologico -5.000 anos->- naccn todas las {ormas del arte y Ilorecen las religiones. En paredes y teehos de ga1crias subternineas, lejos de la luz del dia, aparecen de improviso animales de gran realismo, reconocibles aun 20.000 aries despucs. Pintados superpuestos, algunos a escala mayor que el natural, con colores llamativos, se veri caballos, bisontes, renos, ibices, jaballes, bovidos salvajes, rinocerontes lanudos y mamuts peludos. En algunas ocasiones los artistas pintaron figuras humanas con mascaras, y sirnbolos en forma de pene y de vulva, y manos misteriosas, La esculcura empieza en la misrna cpoca. Primero con pcquenos animales de marfil y las toscas figurillas humanas encon105

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tradas cerca de Vogelhard (Ale mania). D espucs aparecen diversas esratuillas de mujeres gordas con nalgas anehas y peehos dcscornunales que reflejan el gusto de la cpoca, Desde Francia a Siberia, los artistas esculpieron estas "Ven~s." de pic.dra, hueso, marfi! y hasta arcilla, tal vez para utilizarlas ritualrnenre en ccremonias destinadas a aurncntar la fcrtilidad de los animalcs 0 de las personas, 0 tal vcz sencillamcnte porquc Its gustaban las mujeres gordas. Las cuevas contienen tambicn tabJillas grabadas coo motivos anirnales. Un punado de elias entre las miles encontradas presenran los primeros retratos de seres humanos concretes (machos adultos, de perfil, con nariz larga y pelo por encima de las orejas). Las joyas ernpiezan a abundar. Ya no se trata de simples colgames, sino de collares cnteros hechos con huesos, dientes, conchas y colmillos ensartados, adernas de brazaletes y alfileres dccorados con finas incisiones. En las planicies rusas, donde las personas vivian en cabanas fabricadas con costillas de mamur y pieles, y donde no habia cuevas que pintar, las joyas se convirtieron en una espccie de obsesian. En un rnismo enterramiento de 24.000 afios de antigiiedad que conrenia los rcstos de un adulto y dos ninos, un grupo de arqueologos rusos encontro mas de 100.000 abalorios de hucso y marfil. Pero volvarnos a las cavernas de Europa occidental, las mas reveladoras en 10 que respecta al desarrollo del arte y la religion. EI hecho de que las pinruras murales aparezcan en galerfas subterrancas remotas c inaccesibles, dande los artistas tcnian que utilizar lamparas de aceire para ver 10 que hacian, prueba a mi entcra satisfaccion que las pinturas formaban parte de' ceremonias rcligiosas. Como 10 prueba tambicn el hecho de que los artistas pintaran sabre dibujos anteriorcs, aunque dispusiesen de superficies sin urilizar, Muy oportunamente, los arqueologos han encontrado cerca de algunas pinturas peque-

nos huesos de aves huecos, perforados por un lado, fragmentos de Ilautas 25.000 afios mas antiguas que las flautas de Pan. Por consiguientc tambien habia rnusica. Y si habia rmisica, tambien habria canciones y poesia. No cs posible detenerse aqui, por cuanto las propias pinturas muestran figuras danz antes can mascaras y disfraces. En algunas cavcrnas los suclos de arena presentan todavia las huellas que dejaron los pies de los danzantes. Las pinturas parictales, pues, no eran como los cuadros que se cueigan eo las paredes de los rnuscos, cooservados para su contemplacion c inmutables. Antes al contrario, constituian aspectos de ceremoniales en los que tarnbien intervenian otros elementos, y que afirmaban y renovaban las rclaciones de los humanos con los anirnales y entre si. No &e si las pinturas se destinaban en concreto a aumentar los futuros suministros de carne o a expresar reverencia por lo~ ani males muertos, 0 las dos casas a la ver: EI hecho de que las cspecies represenradas fuesen generaJmeme las de los animales mas grandes que se cazaban, aunque no neccsariamente los mas abundantes en la region, sugiere que las pinturas hubiesen podido constituir una lista de deseos. Pero cl conjumo de la cercmonia debe de haber contado con multiples funciones socialcs y psicologicas, Tal vez afirmaba e intensificaba el sentido de identidad de los participantes como miemhros de una comunidad. Tal vez sirviese para educar a los ninos en sus obligaciones y para explicarles su lugar en el mundo. En cualquicr caso, el complejo en su conjuoto invita a la cornparacion con los ritualcs de los pueblos cazadores que han sobrevivido hasta nuestros dias, Pienso, pur ejemplo, en los festivales intichiuma que celeb ran anualmcnte los aborigenes australianos, En e110s las personas pintan sus cuerpos, se adornan con plumas, cancan la historia de la crcacion,

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bailan imitando a la witchetty" 0 a los antepasados del emu, y visitan lejanos acantilados y refugios rupcstres para conternpiar y enriqucccr las galerias de pinturas que representan la historia de la edad dorada en que el mundo era jovcn, Mientras los rniembros de nuestro genera luchaban por comprender y dominar este mundo de la edad dorada, sus mentes fueron sentando los principios de la cicncia, el artc y la religion. Se debatieron con el tiernpo y sus scfiales y aprendieron los cambios que llevaban ap~rejados la: esraciones. Algunos detalles de pinturas y re.heves. n~ solo muestran caballos, sino caballos con pelaje de mvicrno y de verano; no solo rcnos, sino machos de cornarnenta completamcntc desarrollada, cabeza alzada y la boca abierta, mugiendo durante la brama de otono. Es invierno cuando los machos son reprcsentados sin cornamenta, primavera cuando la hem bra dispone de la suya para proteger a las crias recien nacidas. EI bisontc aparecc con el pelaje enrero en invierno yean el pelaje de la muda en verano, mirando en cada caso en una dircccion ditercnte, i:Para mostrar la direccion de la migraci6n annal, hacia el none en verano y hacia el sur en invierno? La conciencia de las estaciones sustenta la idea de Alexander Marshack, ~egun la cualIos cazadores del Paleolftico Superior efectuaban observaciones astronornicas para registrar el paso del tiernpo. Seiialaban estc en placas de hueso, que utilizaban tambicn para retocar los hordes desgastados de las hcrramiemas de corte, 0 en cornamentas con imageries grabadas de caballos y animales. En elIas Marshack encontro riitidas hileras de lineas y
~ Nombre indrgena que rccibe la larva de alzunas variedades de longicornios que sirven de cornida a los ah;rigenes. [.II,'. de los 1./

agujeros diminutos taladrados 0 grabados en forma de cufia y agrupados en series, y quc otros investigadores habian considerado registros de los animales capturados par los cazadores. Sin embargo, Marshack considera que los agujeros y rayas representan dias y meses lunares. La primera placa se encontro en Blanchard, localidad del surocstc de Francia. Del mismo modo que la primera pintura parietal y la primcra escultura, ticne una antigiiedad de cerca de 30.000 aries. Al microscopic se pueden apreciar sescnta y nueve marcas divididas en veinticuarro grupos que cuentan cada uno entre una y siete marcas. Las marcas prescntan una caracteristica forma lunar: unas son totalmcntc redondas y otras tienen forma de creciente con la curvatura a 1a derecha 0 a la izquierda. Empiezan en el centro de la superficie de anotacion, y siguen un curso espiral con dos espiras a 1a izquierda y dos ala derecha. Marshack afirma que al utilizar 1a forma en espiral, los observadores del cielo mantenian la conrinuidad de los cambios lunares situando las espiras 0 vueltas para que correspondiesen con los movimientos principales de las [ases lunares. Son fundamentales en esta interpretacion las ligeras diferencias que aparecen entre las marc as adyaccntcs, como si a medida que los dias pasasen se hubiesen utilizado diferentes herramientas para hacerlas. Randall White, de la Un iversidad de N ueva York, no 10 entiende asi, Parecen diferentes, sosriene, porque los punzones y buriles de piedra urilizados para hacer las «anotaciones» se desafilaban y se mellaban durante 10 que en realidad era un unico episodic creative. Aunque puede que White tenga razon, yo en principio no tengo dudas de que los creadores de las grandes galerias de pinturas de anirnales, tan precisas desde los puntos de vista anatornico y climatologico, podrian haber pintado las fases de la luna si pensaban que ello rnerccia la pena.

Antepasados

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Elwyn Simons, paleontologo que adquirio cdebridad por haber descubierro en Egipto ancestros de criaturas emparentadas can los sirnios, me explico en cierta ocaS~o? como empczo a interesarse por desenterrar huesos vicjos, Su padre, genealogista aficionado, se pasaba el dia hablando de. los laws que unian a su familia con los primeros colo111zadores holandeses del valle del rfo Hudson. De ahi que Simons decidiese que, pucsto que la genre 9ueria antepasados, el les mostraria algunos de los autcntICOS, de los de treinta millones de anos. Pero, pese a comparrir la misma curiosidad par los antepasados, gcnealogistas y paleont61ogos rrabajan can conceptos de filiaei6n diferentes. Los antepasados que interesan a los primeros tienen que ser individuos concret?S, con nombrc a poder ser distinguido, que esten relacionados a traves de predecesores concretes (indiscutiblemente, los genealogistas no estan interesados en descubrir tios entre los monos). Esta circunstancia limita
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sus calculos en materia de fiiiacion a una mimiscula fraecion de tiempo durante la cuallos humanos han engcndrado a humanos. Los mas raneios linajes basados en pruebas docurnentales son los que conectan a individuos vivos con Pipino de Lauden, uno de los fundadores del imperio carolingio que vivi6 en el siglo VII d.C. A veinticinco afios por generaci6n, los linajes carolingios abarcan un lapso de cincuenta y seis generaciones aproximadamente, Pero, si los prirneros sapiens modernos apareeieron hace 150.000 alios, nuestros arboles gcnealogicos se remontan a 5.600 generaciones, con 10 que sigue siendo terra incognita genealogica el 99 par ciento de la descendencia de todo el mundo. Los mormones (rniernbros de la Iglesia de Jesucristo de los Santos del Ultimo Dia) son los genealogistas mas tenaces del mundo. Han recogido nornbres y estadisticas vitales de cerca de 1.500 rnillones de personas muertas, Estos datos se almaccnan en bandas magneticas guardadas en un refugio nuclear subterraneo y climatizado, proximo ala sede de la Iglesia en Salt Lake City. Los mormones continuan aiiadiendo nuevas nombres a un ritmo de varios millones por afio hasta que, esperan, todas las personas que hayan nacido queden identificadas por su nornbre. Su creencia en el mas aHa justifica este esfuerzo, Los rnuertos no pueden disfrutar del cielo a menos que se les haya puesto nombre y bautizado in absentia en ceremonias que s610 los mormones estan autorizados a oficiar. Los mormones crcen que reinaran como dioses despues de morir e ir al cielo, y que el mimcro de espititus sobre los cuales reinaran depende del mimero de personas a las que puedan condueir postumarnente a su grey. El genealogista mormon Thomas Tinney afirma poder trazar direcramcnte hasca Adan el rastro de sus ancestros, a traves de 156 generaciones en total, pero pocos de sus eorreligionarios Ie toman en serio. Un po-

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quito mas creible es la utilizacion que otro genealogista mormon hace de las sagas y mitos nordicos para llegar hasta antepasados que vivieron en el ano 260 d.C, Pero, al fin y al cabo, los antepasados europeos se desvanecen en la oscuridad del anonimato cuando se llega a la edad d.e las tinieblas, a 10 sumo hace unas cincuenta generacrones, Para llegar 10 mas lejos posible, los genealogistas recurren a una discutible estrategia, Rastrean la filiaci6n a partir de un iinico antepasado por linea directa, generalmente varon, ornitiendo por consiguieme a cientos, si no miles, de otros ancepasados igual de directos. Alex Haley sigui6 esra estrategia en el best seller y ia popularisima serie televisiva Raices. Empezo par su madre, pas61uego al padre de ella, concentrandose a continuacion exclusivamente en los varones hasta llegar a Kuma Kinte, africano capturado por negrcros britanicos y vendido a una plantacion de Maryland en 1767. Sin embargo, en ese ana Haley pudo haber tenido 255 antepasados por linea directa ademas de Kuma Kintc. El propio Haley revelo sin darse cuenta la irnportancja de algunas de las «raices» que habia omitido cuando, de visira en una aldea de Gambia, dijo senrirse «impuro» a causa de su tez clara. Mas alia de las aproximadamente sesenta generaciones que marcan el limite maximo, defeetuoso v artificial, de las relaciones genealogicas, otras maneras 'de calcular la filiaci6n esperan a quicncs anhelan rakes mas profundas. Dejando a un [ado la busqueda de una sucesion ininterrumpida de progenirores dotados de nombre, se puede invocar el principio de la filiacion que da carta de naturaleza a las tribus y comunidades etnicas --escoceses, alemanes, azrecas, camboyanos, vietnamitas, tamiles, ashantis, etc.- de todo el mundo. Para hacer valer estas rakes mas profundas, basta con demostrar que los padres y abuelos fueron miembros reconocidos de la mis-

rna entidad etnica 0 tribal. A partir de esc memento, la historia, el mito y las divinidades lingiifsticas nos llevan en volandas a traves de los pasillos del tiempo hasta un lejano amanecer tribal 0 etnico, Pero este tipo de filiacion sc basa en eJ supuesto fundamental de que los cscoceses siernpre sc han ernparejado solo con escoceses, los alernancs con alernanes, los aztecas con aztecas, etc., supuesto discutible dada la historia de disensiones de escas etnias y la conocida propension de los vencedores a incluir a las mujercs en el botin de guerra. Los vascos y los judios constituyen dos de los grupos etnicos mas antiguos que han sobrevivido hasta nuestros dias, Los vascos, cuya tierra natal se extiende a ambos lados de los Pirineos, entre Espana y Francia, hablan una lengua sin relacion con ninguna de las habladas en Europa. La etnia vasca ticnc raices que van mucho mas alla de la epoca romana, hasta los comienzos de la Edad del Bronec en Europa. En cuanto a los judios, con arrcglo a la autoridad biblica segun la cual Abraham nacio en la Ur de los caldeos, afirman tcner una antigiiedad de cerca de 4.000 afios. Pero ni los vascos ni los judios pueden tener pretcnsiones de una filiacion pura, producto de una rigurosa endogamia. En ambos casos las reglas de filiacion cormin 5610 pueden cumplirse ornitiendo un amplio rnirnero de linajes anccstrales extrafios. Utilizando los grupos sanguineos y otros parametres inmunologicos, los investigadores han demostrado repetidas veces que, desde e1punto de vista generico, los judios de una region deterrninada se parecen mas a sus vecinos que a los judios de otras regiones. Si pasamos por alto estas impertccciones, nos queda un limite maximo para la filiaci6n etnica que nos retrotrae a no mas de 4.000 afios, es decir, scsenta generaciones. Mas alia de este punto, s610 queda un rccurso a quienes desean ardientemcnte tener antepasados lejanos.

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~Que antigiiedad tienen las razas?

Pueden afirmar que descienden de uno de los antepasados fundadores de una de las divisiones de nuestro genero, conocidas popularmente par el nornbre de razas: los caucasoides de sus antepasados caucasoides, los negroides de sus antepasados negroides, los mongoloides de sus antepasados mongoloides, etc. Pero ,que antigiiedad tienen estas divisiones? y ~desciendc realmente cada una de un grupo exclusive de antepasados?

Lamento tener que empezar pidiendo cxcusas. Esta es una pregunta dificil de contestar porque los rasgos con que determinamos si una persona es caucasoide, negroide, mongoloide, etc., son [as partes blandas y superficiales del cuerpo. Los labios, narices, pelo, ojos y piel no se Iosilizan. Al mismo tiernpo, las partes duras, que 51 se conservan, no son fiables como indicadores raciales porque las dimensiones de los esqueletos de todas las razas coinciden en su mayor parte. Pero hay todavia un problema mas grave ala hora de determinar cuanto tiempo llevan existiendo las razas, Los genes que determinan las caracteristicas utilizadas para detinir las razas cootemporaneas no forman necesariamente conjuntos de rasgos hereditarios que se den siempre juntos. Las variantes de color de la piel, forma del pelo, tamaiio de los labios, anchura de la nariz, pJiegues epicanticos, etc., se pueden combinar y heredar independienremente unas de las otras. Esto significa que los rasgos que van asociados en
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la actualidad no tuvieron que estar necesariarnenre asociados en eI pasado 0 existir siquiera entre las poblaciones de las que descienden los grupos racialcs actuales. Aiin hoy existen en cl mundo ranras combinaciones diterentes de rasgos raciales que la simple clasificaci6n en cuatro 0 cinco tipos principalcs no basta para hacerles jusricia, En el norte de Africa viven millones de personas que tienen labios delgados, nariz fina y pelo ondulado, pero CO? una te~ que va del moreno oscuro al negro. Los nanvos de Africa meridional, como los san, tienen ojos con pliegue epicantico igual que la mayor parte de los asiaticos, tez variable entre el moreno claro y cl moreno oscuro y pclo muy rizado. En la India existen personas can pelo liso u ondulado, tez morena oscura a negra, labios delgados y nariz fina, En las estepas de Asia central, los pliegues epicinticos estan asociados a cabello ondulado, considerable pilosidad facial y corporal y tcz clara. Los indoncsios prescnran muy frecuentemente pliegues epicanticos, tcz entre moreno claro v oscuro, pelo ondulado y nariz y labios gruesos. Los birantes de las islas de Oceania presentan combinaciones que van del moreno al negro en cuanto a tez, can forrnas y cantidades de pelo y rasgos raciales surnamente variables. Los ainos del none del Jap6n presentan una intcres ante combinaci6n de rasgos: de piel clara y cejas espesas, son el pueblo mas velludo del rnundo. En Australia cs com tin tener tez variable entre el pdlido y el moreno oscuro y pelo ondulado de color rubio a castano. Desconocer a ncgar la independencia de los rasgos utilizados para determinar las razas puede mover a crear extranas categorias biol6gicas. La' distincion entre blancos y negros urilizada en los Estados Unidos, por ejemplo, ornite el hecho obvio de que las personas negras pueden tener ojos, nariz, pelo y labios indistinguibles de los de las personas blancas. Sucede, asimismo, 10 contra-

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rio con los blancos, entre los cuales algunos individuos parecen mas negroides que algunos negros. Estas anomalias se producen porque los estadounidenses no entienden por raza el aspecro efectivo de una persona deterrninado por sus genes, sino can arreglo a la categoria en que fueron clasificados sus padres. Segiin esta concepcion de raza, si uno de los padres cs «negro}) y el otro «blanco", cl hijo de ambos cs «negro» pest al heche de que, conforme a las [eyes de la genetica, la rnitad de los genes del desccndiente proccden del progenitor negro y la otra rnitad del blanco. La practica de encasillar racialmenre a las personas resulta absurda cuando los antepasados negros se reduccn a un abuelo 0 bisabuelo. Esta circunstancia origina el fen6meno del blanco socialmente clasificado como «negro». La mayoria de los estadounidenses negros han heredado una parte importante de sus genes de antepasados europeos recientes. Cuando se estudian muescras de negros estadounidenses, suponer que representan a africanos es incorrecto desdc el punto de vista genetico. Quiza scria mejor imitar a los brasilenos, que dererrninan los tipos raciales no can tres 0 cuatro terrninos sino con 300 0 400, inclinandose debidamente ante el hecho de que no puede considerarse curopeas, african as 0 amerindias a personas cuyos padres y abuelos eran una mezcla de europeos, africanos y amerindios. Los rasgos que podemos ver no coinciden con los que no podemos ver. Tomemos los grupos sanguineos A-B-O. Presentan el tipo 0 entre el 70 y d 80 par siento de los escoceses de piel clara, los habitanres de Africa central de piel negra y los aborigenes australianos de picl morena. Si pudiesernos ver el grupo sanguineo de tipo del mismo modo que vemos cl color de la piel, ~agrupariamos a escoceses y africanos en la misma raza? El ripo A es igualmente indifereme a las distincioncs superficiales. Entre el 10 y el 20 par ciento de los africanos,

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hindires y chinos presentan el tipo A. tDeberiamos, pucs, agruparlos a todos en la misma ran? Otro ejernplo de rasgo invisible que desconoce alegremente los limitcs racialcs convencionales cs 1a capacidad para detectar eJ sabor del PTC (teniltiocarbamida). En 1931 un asistente de laboratorio vertic accidentalmcnte una muestra de esta sustancia, Sus comparieros de trabajo se quejaron del saber am argo que les producia en la boca; otros dijeron que no notaban nada. Los antropologos saben ahora que el mundo se divide entre quienes notan cl PTC y quienes no 10 notan. En Asia estes ultimes varian entre el 15 Y el 40 por ciento de La pohlacion. En Japan y en China son el doble y en Malasia cI triple. ,Significa esto que los grupos rnencionados pertenecen a una raza dilcrente? Si quienes detectan el PTe pudiesen distinguir a quienes no 10 detectan, (se reirian de ellos 0 sc negarian a admitirlos en sus barrios 0 en sus escuelas? Combinaciones y frecuencias nuevas de genes han mantenido a los tip os raciales de la especie en cstado de fluidez desde que empczaron a cxtendersc por Africa y Eurasia las poblaciones de sapiens modernos. Algunos de estos cambios son fruto de la casualidad. Durante las migraciones de pequenos grupos a regiones nuevas, podia suceder que los colonizadores ponasen accidentalmente un gen rnenos lrecuente entre sus antepasados. A partir de ese momento , la nueva pob1aci6n prescntaria una frecuencia mayor de la variante. Tal circunstancia servirfa para explicar la caracreristica forma de pala que presentan los incisivos de los asiaticos, Otro proceso de caracter esencialrnente aleatoric, que contribuye a la difuminaci6n de los rasgos racialcs, es el acelerado flujo de genes que se produce cuando las poblacioncs migrantcs encuentran poblaciones distintas desde el punta de vista genetico. En riernpos remotos cs

,improbable que ocurrieran mezclas raciales tan ~as~vas 'como las registradas en los Estados Unidos y Brasil, cierto grado de mezcla racial habria sido inevitable en .Ias fromeras cambiantes de poblaciones geneticamente diterentes. Por ultimo como en toda evolucion biol6gica, es cierto de modo ~cneral que La scleccion natural consrituye una de las causas principaJes de 1a distribuci6n ~ [recuencia carnbiantes de los genes utilizados convenclOnalmente para detenninar las divisiones raciales. Cuando las poblaciones se trasladan a habitats difercnt.c,s 0 se producen alteraciones en los entomos, la seleccion con arreglo al exito reproductor lleva a la aparician de nuevos conjuntos de rasgos hereditarios. Los anrropologos han realizado una se.ric de .sugerencias plausibles, relacionando las difcrencias raCl.ales co_n la temperatura, la humedad y otros factor~s clirnatologicos. Por ejemplo, es posible que las nances Iargas y estrechas de los curopeos se seleccionaran para calentar eI aire, extremadamente frio y humedo, a la temperatu~a corporal antes de que alcance los pulmones. La consntuci6n generalmente redondcada y rechoncha de los esquimales, quiza reprcsente rambien una adap[~cion al frio (de nuevo la ley de Bergman). Por el contrario, un cuerpo alto y delgado Iacilita una evac~acion maxima de calor. Esto scrviria para explicar el tJPO alto y delgado de los africanos del Nilo, que habiran rcgiones de intenso calor seco y cuyos descendientes figuran entre los mejores jugadores de balonccsto del mundo. lr6nicameme, los rasgos cuya frecuencia esta determinada por seleccion natural no son buenos ind.ic.a~orcs para reconstruir 1a historia y antigiiedad de las divisiones raciales actuales. Supongamos, por ejemplo, que gentes de nariz chata emigran de un c1ima tropical a uno friO. En una veimcna cscasa de generaciones, la selcccion na-

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tural habra aumentado la frecueneia con que se dan entre elIas las nariccs largas. Un observador que se fijasc en su parecido con sus vecinos narigudos eoncluiria rapidamente que aquellos descicnden de una raza de clima frio y nariz larga y no de otra de clirna calido y nariz chata. Por consiguicnte, los mejores indicadores de ascendencia racial los constituycn aquellos rasgos que son accidentales 0 no obcdecen a adaptaci6n, como los incisivos en forma de pala que rnencione hace un momenta. Desgraeiadamcnte, muchos de los rasgos que los anrropologos consideraron en otro tiempo como los mejeres indicadorcs de ascendencia racial han dernostrado rener valor adaptativo en determinadas situaciones. Los grupos sanguineos en especial produjeron una decepcion particularrnenre profunda, por cuanto Ia seric A-B-O esta relacionada con [a resistencia a enfermedades que pueden afeetar al exira rcproductor, como la viruela, la peste bubonica y la intoxicacion alimentaria por bactcrias, Por tanto, las explicaciones sobrc las frecuencias de los grupos sanguineos se basan tanto en cl hisrorial de las exposiciones evcntuales de las diferentes poblaciones a las diterentcs enfermedades como en La ascendencia racial. Incluso un rasgo tan criptico y aparenterncnte inutil como la eapacidad de dctectar el sabor del PTC podrla ser indicador no tanto de una filiacion cormin como de las similitudes en las respuesras adaptativas de poblaciones ancestralmente separadas. Desde un punto de vista quimica, el PTC sc pareee a algunas sustancias que cienen efeetos nocivos sobrc el funcionamiento de la glilndula tiroides. Una consecuencia cornun del disfuncionamiento de la tiro ides es cl bacia, enfermedad que ocasiona rninusvalia y rnuerte prematura. En las poblaciones que presentan un e1evado riesgo de bocio, la seleccion se decanto posiblemente a favor de la eapacidad de notar el saber de los alirncntos con eontenido de sustancias simi-

lares a1 PTC, que inhiben la riroides, 10 que a fin de reeonstruir la ascendencia racial hace poco fiable 1a distincion entre las personas capaees de detectarlo y las que no 10 son. Pese a wdas estas rcscrvas, sigue siendo posible diferenciar las poblaciones humanas sobrc la base de gr.an rnimero de rasgos geneticos invisibles cuyas [recuencias medias se agrupan en grado esradisticamcntc significativo. EI porcentaje de genes que cornparten estas poblaciones puede emplearse para mcdir la «disrancia» genetica que las separa. Adernas, suponiendo que el rit~o de cambio gcnetico ha sido unitorrnc en dichas poblaciones, se puede estimar cl memento en que dos de ellas empc~aron a divcrgir y, por tanto, a construir un arbo] generico probable que muestre 1a secuencia de ~u~ deriva~iones a craves del tiempo. El antropologo LUigi Cavalh-Sfo~za ha utilizado cste rnerodo para dcfinir las siete poblaciones conrernporaneas principales: atricanos, europeos, asiaticos nororientales, asiaticos suroricntales, islerios del Pacifico, australianos y neoguineanos. El arbol gcnetico mas probable muestra que la primera derivacion del tronco comun africano se produjo haee unos 60.000 afios, Haee entre 45.000 y 35.000 aries los arboles eran cinco e incluian la division entre europeos y norasiaticos, Las divergcncias mas recientes se refieren a la separacion de asiaticos nororicntales y arnerindios y a la de asiaticos surorientales e islefios del Pacifico. S610 el ciernpo did. si el arbol genetico de Cavalli-Sforza sobrevivira a1 vendaval de criticas que ha suseitado. Pero tengase presente que el grupo de rasgos cmpleado para establccer el arbol no incluye ni el color d.e la piel, ni 1a forma del pcio, ni ningun otro rasgo «racial» convencional y que cuanto mas nos alejemos en el tiempo, mayor sera la dificultad de hablar de grupos parecidos a las razas que conocemos actualrnente.

La pigrnenracion

de nuestra piel

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Los seres humanos no son en su mayoria ni muy blancos ni muy oscuros: son morenos. La blanquisima piel de los europeos septentrionales y sus dcscendienres, y las negrisimas pieles de los eentroafricanos y sus descendienres, no son probablemenre sino adaptaciones especiales, Es posible que los negros y los blancos conternporaneos hayan compartido, hace tan s610 10.000 afios, los rnismos antepasados de picl morena. La piel humana debe su color a la presencia de unas particulas dcnominadas rnelanina. La hmcion principal de la melanina consiste en proteger las capas cutaneas superticiales de los darios que podrian ocasionarlc los rayos ultraviolcta irradiados por el sol. Esta radiacion plantca un problema fundamental a nuestro genero, dado que carecemos de la densa capa de pelo que sirve de proteccion solar a la mayoria de los mamiferos par las razones que indique en capitulos anteriores, La fait a de pelo nos expone ados clases de peligros por irradiacion:
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las quemaduras corrientes con sus ampollas, sus sarpullidos y sus riesgos de infeccion, y los diversos tipos de cancer de piel, entre los que se induye el melanoma rnaligno, una de las enfermedades mas mortifcras que se conocen. La melanina constituye la primera linea defensiva del organismo contra estas enfermedades. Cuanto mayor sea el ruirnero de particulas de melanin a, mas morena sera la piel y menor el riesgo de quemaduras y de cancer. Esto explica por que los mayores porcentajes de cancer de picl sc dan en paises soleados como Australia, donde personas de piel clara, descendicntes de europeos, pasan buena parte de sus vidas al aire lihre ligeramente ataviados. Las personas de piel muy oscura raras veces contraen este tipo de cancer. Cuando ello sucede, este aparece en las partes del cuerpo sin pigmemo (palmas de las manos y labios), Si la exposicion ala radiacion solar solo tuviese efectos pcrjudiciales, la seleccion natural se habria decantado par el color negro betun para todas las poblaciones humanas. Pero los rayos del sol no constituyen una amenaza absoluta. Al incidir sobre la piel, la luz del sol convierte en virarnina D las sustancias grasas de la epidermis. La sangre transporta la vitamina D de la piel a los intestines (desde un punta de vista tecnico, convirtiendola en una hormona en vez de una vitamina), dande desernpcfia un papel fundamental en la absorci6n del calcic. Por su parte, el calcio es decisive para la fortaleza de los huesos. Sin el, las personas contraen dolencias deformadoras como el raquitismo y la osteomalacia. En las rnujeres la deficiencia de calcio puede originar una ddormaci6n del conducto pelvico, can la sccuela de parte mortal para la madre y el feto. La vitamina D se obtiene de pocos alimentos, principalmente de aceites e higados de peces marines. Pero las poblaciones de interior se yen obligadas a depender de

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los rayos del sol y de su propia piel para obrener el suministro de esta sustancia fundamemal. EI color de la piel especifico de una poblaci6n humana representa en amplia rnedida, pues, una solucion de compromise entre los peligros de una radiacion excesiva v los de una radiacion insuficientc, es decir, entre las quernaduras agudas y el cancer de piel, por un lado, y e1 raquitismo y la osteomalacia, por otro. Dicha solucion de cornpromiso explica cl predominio mundial de los morenos y la tendencia general a una piel mas oscura entre las poblaciones ecuatoriales y mas clara entre las que habiran en latitudes mas altas. En las latitudes medias, la piel sigue la estrategia de cambiar de color segun las estaciones, Alredcdor de la cuenca rneditcrranea, par ejemplo, la cxposicion al sol estivai conlleva un alto riesgo de cancer y un riesgo pequeno de raquitismo. E1 cuerpo produce mas mclanina y la gente se oscurece (es dccir, se broncea). El invierno reduce el riesgo de qucmaduras y cancer, el cuerpo produce menos mclanina y el bronceado desaparece, La correlaci6n entre color de la piel y latitud no cs perfecta, porque otros factores (como la disponibilidad de alimentos ricos en vitamina D v calcic, la nubosidad invernal, la cantidad de ropa que ;e vista y las preferencias culturales) pueden obrar a favor 0 en contra de la rclacion predicha. Los esquimalcs del Artico, par ejemplo, en contra de 10 que podia preverse no son de piel clara, pero su habitat y su cconornia les permiten tener una dicta excepcionalrnenre rica en vitamina D y calcio. Los europcos septentrionales, que se ven obligados a vestir abundantes ropas para protcgerse de los inviernos nubosos, frios y largos, siempre corricron el riesgo de contraer raquirismo y osteomalacia por falta de vitamina D y caleio. Este riesgo aurnento en cicrto momenta a partir del 6.000 a.C.; cuando hacen su aparici6n en el

norte de Europa colonizadorcs dedicados al pastorco de vacas que no aprovechaban los recursos marines. El riesgo habria sido especialmente grande para los mediterr:ineos de piel morena que emigraron hacia d none con sus cuitivos y animaJes domesticos, Muesrras de piel de individuos caucasicos (prepucios de nifios obtenidos en el momento de la circuncisi6n) que se habian expucsto a la luz del sol de dias despejados en Boston (42 N) desde noviembre a febrero no produjeron vitamina D. En Edmonton (52 N) este periodo sc arnplio de octubre a marzo. Sin embargo, m:is al sur Ia luz consiguio producir vitamina D a mediados del invierno, Casi coda Europa esta situada al norte de los 42° N. La seleccion natural se decant6 claramenre a favor de las personas de piel clara y sin broncear que podian urilizar las dosis de luz solar mas debiles y breves para sinretizar la vitamina D. Durante los gelidos inviernos, solo un circulito del rostro del nino se podia dejar a la influencia del sol, a traves de las gruesas ropas, por 10 que se favoreci6 la supervivencia de personas can las traslucidas manchas sonrosadas en las mejillas caracteristicas de muchos europeos septentrionales. (Las personas capaces de procurarse calcio bebiendo lechc de vaca tambien se verian favorecidas por la scleccion natural, pero este es un asunto del que tratare mas adelante.) Si por termino rnedio hubiese sobrevivido un 2 por ciento mas de hijos de personas con la piel clara en cada generaci6n, cl cambio de pigmentaci6n pudo haber comenzado hace 5.000 afios y alcanzar los niveles actuales mucho antes del comienzo de la era cristiana. Pero la selecci6n natural no tuvo por que actuar sola. La selecci6n cultural pudo haber intervenido tambien. Probablemente, cuando la geme tenia que decidir, consciente 0 inconscientemente, que nifios alimentar y cuales descuidar, tendrian ventaja los de piel mas clara, pues la cxpc0 0

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El atraso de Africa

riencia habrfa demostrado que estes individuos solian criarse mas altos, fuertes y sanos que sus hermanos mas morenos. £1 blanco era hermoso porque era saludable. Para explicar la evolucion de la piel negra en las latitudes ecuatoriales, basta con invertir los etectos cornbinados de la seleccion natural y 1a cultural. Can eI sol gravitando directamente sobre la cabeza Ia mayor parte del ana y a1 ser la ropa un obstaculo para el trabajo y la supervivencia, nunca existio carencia de vitamina D (y el calcio se obtenfa sin dificultad de los vegetales). El raquitisrno y la osteomalacia eran inlrecucntes. El cancer de piel constituia cl problema principal, y la cultura se limite a amplificar 10 que la naruralcza habia iniciado. Los padres [avorecian a los nifios mas oscuros porque 1a expericncia demostraba que, al creccr, corrian rnenos riesgo de contracr enfermedadcs rnorcales y dcformadoras. El negro era hermosa porque eI negro era saludable.

Hace un siglo, los bi61ogos y los antrop61ogos creian que las razas de nuestro genero no tenian las misrnas aptitudes para alcanzar la civilizacion industrial. Thomas Huxley (acerrimo defensor de Darwin), uno de los ciennficos mas doetos de su cpoca, dijo:
Es muy posible que algunos negros sean mejores que algunos blancos, pero ningiin ser racional conocedor de los hechos cree que eI negro media sea igual y rnenos aiin superior al blanco medio. Y, si csto es cierto, resulra sencillamente increible que, cuando desaparezcan sus desventajas [sociales] y pueda desenvolverse en condiciones de igualdad, sin vcntaja pero sin opre~or. nuestro parientc prognarico sepa luchar can exito contra su rival de mayor cerebra y mandibula mas pequeiia, en una confrontacion que ha de hacerse a golpe de pensamiento y no a mordiscos.

Los hechos aducidos por Huxley scncillamcntc no cran hechos, por cuanto las investigaciones posreriores de127

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mucstran que se basan en rnuestras poco representativas, tecnicas de rnedicion erroneas y estereotipos etnocentricos. Pero para muchas personas de su generaci6n, la prueba aparentcmentc irrefutable de la superioridad racial se fundamentaba en el fracaso de los negros y de otras razas a la hora de cornpetir con exito contra los blancos en la industria, el cornercio y la guerra. Los blancos de Europa y America habian conseguido dominar politica y econornicamenrc a casi toda la especie humana. iNo era acaso prueba suficiente de la superioridad racial de los blancos cl atraso industrial de los pueblos asiaricos, africanos y arnericanos? Deseosos de justificar su hegemania imperial, los europeos y los estadounidcnses no se daban cuenta de la falscdad de este argumento. Olvidaban convcnientememc los grandes vuelcos de la historia, como la destruccion de Roma por tribus germanich «atrasadas» y el fin de 2.000 aries de dominaci6n imperial en China a manos de los rnarineros narigudos, peludos y rubicundos, que vivian al otro lado del mundo en reinos pequerios y atrasados. Alfred Kroeher, fundador del Departamento de Antropologia de la Universidad de California en Berkeley, resumia la ironia del derrumbamiento de Roma a manos de razas barbaras rnenospreciadas can estas palabras:
De haber pregunrado a Julio Cesar 0 a uno de sus conternporaneos, si, haciendo un fabuloso esfuerzo mental, podia imaginar que los britones y los germanos fuesen intnnsecarnente iguales a los rornanos y griegos, habria respondido probablemente que si aqucllos nortefios dispusiesen de la capacidad de los mediterraneos, haria tiernpo que ia habrian utiiizado, en lugar de seguir vivicndo desorganizados, pobres, ignoranres, toscos y sin grandes hombres ni productos del espiritu.

En cuanto al orgullo racial chino, glosarlo que el rechazo del empcrador

nada mejor para Ch'ien-Lung, en

1791, a la solicitud de establccer relaciones comerciales presentada por una delegaci6n de «barbaros de cara colorada». Inglaterra, dijo el emperador, no ciene nada que China pueda necesitar, "Como su embajador puede ver con sus propios ojos, tenernos de [OdD.» Habia gran verdad en la observaci6n de Ch'ien-Lung. A finales del siglo XVIII, la tecnologia china cstaba tan avanzada como la inglesa. Los chinos sobresalian en la fabricacion de porcelana (chinaware, en ingles), hilaruras de seda y fundici6n del bronee. Habian inventado la polvora negra, c] primer computador (el abaca), La compuerta de canal, el puente suspendido mediante cadenas de hierro, el ti- mon de papa, cl cometa capaz de elevar a un hombre y el escape, precursor fundamental de la mecanica europca. En cuanto a transportes, productividad agraria y poblacion se refiere, las pcquefias nacioncs de Europa apenas rcsistian la cornparacion. E1 imperio de Ch'ien-Lung se extendia desde cl circulo artico hasta el oceano Indico, penetrando cerca de 5.000 kil6metros en cI interior. Concaba can 300 millones de habitantcs, controlados por una {mica burocracia centralizada. Fue el mayor y mas poderoso imperio de todos los tiempos, Sin embargo, menos de cincuenta afios despues del arrogante veredicto de Ch'ien-Lung, e] poder imperial chino [ue destruido, sus ejercitos humillados por un puiiada de soldados europeas, sus puertos controlados par cornerciantcs ingleses, franceses, alemanes y estadounidenscs, y sus masas campesinas diezmadas par el hambre y la peste. La carga del racismo resulta mas pesada para quienes sutren cl desprecio de sus supuestos superiores. Pero el precio 10 pagan tanto los vejadores como los vejados. Cuando un pueblo empieza a creer que el color de la piel 0 la forma de la nariz garantizan su futura precrninencia, esta gcneralmente contribuyendo a cavar su propia rumba. Me pregunto, por ejemplo, en que medida la

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',;N ues tra es P eci e

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hurnillacion sufrida por el comercio y la industria estadounidense a manos de los competidores japoneses no se debe al orgullo racial. En la dccada de 1930, los estadounidenses consideraban que los japoneses fabricaban juguetes baratos, abanicos de papel y relojes cuyos rcsortes sc rornpian al darles cucrd a por prirncra vez, Los ingenieros estadounidenses afirmaban con soberbia que, por mucho que se esforzasen los japoncses, nunca podrian alcanzar a las supcrpotcncias y cspccialmente a los Estados Unidos, Carecian de esa cualidad innata, especial, que los estadounidenses dcnorninan «ingcnio yanqui". jCon que scricdad afirmaban los Julio Cesar de la industria estadounidense que el Jap6n s610 podia fabricar imitaciones! Nadie que estuviese en su sana juicio podia imaginar que en cincuenta anos las importaciones de automovilcs japoncscs pondrian de rodillas a Detroit y que los microscopies, camaras, rclojcs digitalcs, calculadoras, aparatos de television y de video, y doccnas de otros producros de consume fabricados en el Japan dominarian el mercado de los Estados Unidos, Irnperterritos ante estes vuclcos, muchos crccn que el Africa negra constituye una exccpcion, condenada por su herencia genecica al atraso perpetuo. Ironicarncntc, los japoneses piensan de modo parecido (en cierta ocasian, el primer ministro japones atribuy6 publicamente la decadencia de los Estados Unidos a la presencia de dernasiados individuos de linaje africano). EI Africa subsahariana (careee en cierta manera de aptitud para crear unos Estados Unidos 0 un.japon? Teniendo en cuenta que can frecuencia quiencs estrin mas atrasados en un periodo adelantan mas que nadie en el siguientc, no crco que los {acrares raciales rnerezcan ser considcrado~ seriamente como explicaci6n de la dificil siruacion de Africa. Par 10 menos, no basta que se hayan explorado par

completo las razones hist6ricas , rrollo del continenre.

del lcnro ritmo de desa-

En el afio 500 de nuestra era, los reinos teudalcs de Africa occidental (Ghana, Mali, Sanghay) se parccian rnucho a los europeos, can la unica diferencia de que el Sahara aislaba a los africanos de la herencia tccnologica que Roma habia legado a Europa. Posteriormente, d gran desierto impidio que se extendiesen hacia el sur las influcncias arabcs, que tan gran papel dcsernpcnaron en la revitaiizacion de la ciencia y el cornercio europeo. Mientras que los riberefios de la cuenca meditcrranea hacian en barco el comercio y 1a guerra, y se convernan en potencias maririmas, sus iguales de piel oscura que habitaban al sur del Sahara tenian como principal preocupacion cruzar el desierto y carecian de rno ti vacion para las aventuras maritimas. Por ESO, cuando en el siglo xv los prirneros barcos portugueses arribaron a las costas de Guinea, pudieron hacerse con el control de los puertos y marcar el destine de Africa durante los 500 afios siguientes. Despucs de agotar las minas de oro, los atricanos se pusieron a cazar esclavos para intercambiarlos por ropa y arrnas de fuego europeas. Esto ocasion6 un incremento de la guerra y las rebeliones, asi como la quiebra de los estados feud ales autoctonos, con 10 que se frustro prcrnaturamenre la trayectoria del desarrollo politico africano y regiones cnormcs del interior se convirtieron en tierra de nadie cuyo producto principal era la cosecha humana que se exportaba a las planraciones de azucar, aigodon y tabaco del otto lado del Atlantica. Cuando termin6 el cornercio de esclavos, los europeos obligaron a los africanos a trabajar para ellos en los campos y en las minas. Entretanto, las autoridades coloniales ~icicron todos los csfuerzos posibles para mantcner a Africa subyugada y atrasada, fomentando las guerras tribales, limitando la educaci6n de los africanos a1 nivel

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~Difieren las razas en in teligencia?

mas rudimentario posible y, sobre codo, evitando que las colonias desarrolJasen una iniraestructura industrial que podia haberlcs pcrrnitido cornpetir en el mer~ado ~undial una vel. que consiguiesen la independencia politica. Con una historia scmcjante, habra que considerar a los africanos no una raza inferior sino superhornbrcs ~ipor su cuenta consiguen crear una iinica sociedad industrial avanzada antes de mediados del proximo siglo. Si se abrigan dudas de que el colonialisrno pucda acarrear estas consecuencias duraderas, basta con pensar en Indonesia y en Japan. En cl siglo XVI ambas civilizaciones islenas compartian rnuchas caracreristicas de los estados feud ales agrarios. Indonesia se convirtio en colonia de Holanda, en tanto que Jap6n cerr6 sus puertas a los comcrciantes y misioneros europeos, aceptando de Occidente s610 las irnportaciones de libros, especialmente libros tecnicos que explicaban como fabricar municiones, construir [errocarriles y producir sustancias quimicas. Despues de 300 arios de estrecho contacto con sus sefiores europeos, Indonesia cntr6 en cl siglo xx subdcsarrollada, superpoblada y empobrecida, mientras que los japoneses estaban listos para ocupar ellugar que lcs correspondia como potencia industrial mas. ava~zada del Extremo Oriente. Por supuesto, en esta historia han de considerarse otros elementos, pero la raza no es uno de ellos,

Pero l acaso no obtienen los negros de los Estados Unidos puntuaciones mas bajas en las pruebas de CI (cociente de inteligencia) que los blaneos? ~No prueba esto que Huxley tenia raz6n y que los negros adoJecen de una desventaja innata para competir en una lucha «a golpe de pensamiento y no a mordiscos»? Nadie discute el hecho de que en los Estados Unidos los negros obtienen en las pruebas de CI normalizadas resultados que se situan siemprc quince puntos por debajo de los de los blancos. Pero muchos cienriticos dudan de que estas sirvan para medir las difereneias de inteligencia innatas existences entre las razas. Pareee mueho mas probable que 10 que dichas pruebas midan sea la continua falta de preparacion social para alcanzar buenas puntuaciones en ellas, que incluye un largo historial de asistencia a escuelas peores, de crianza en familias rotas y de ausencia de modelos de personas que hayan triunfado en carreras intelectualcs.
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lncluso quienes defienden estas pruebas como instrumento de medici6n de la inteligcncia admiten que cl 20 por cicnto de los puntos de diferencia refleja solo diterencias racialcs de caracter ambiental V no de caracrer genetico. Es importante saber como sc calcula este porcentaje: se comparan las punruaciones conseguidas por pares de gemelos idcnticos separados durance la infancia por los organismos de adopcion y educados par farnilias adoptivas diferentes. Pese a que los gcmelos hayan sido criados por separado, e] CI de cada par propende a ser igual en cerca del 80 por ciento de los casos. Pcro 1<1 validez de esta citra dcpcnde de estar razonablemente seguro de que los hogares independienres, en los cualcs se crian los pares de gcmelos, constituycn arnbientes no menos difcrcntes que los expcrimentados por niiios adop(ados que no son gcmelos identicos, Esta condicion no puede cumplirse porque los organismos de adopcion traGin por 10 general de colocar a los nines que necesitan padres adoptivos en casas que reunan las caracteristicas socioeconornicas, religiosas, etnicas y raciales de los padres. Dichos organismos se esfuerzan especialmente en lograr un maximo parecido en cl caso de ge01elos idcnticos,

La estrategia de cmplear gemelos criados por separado para disccrnir los efectos ambientales y culturales en las pumuaciones de las pruebas de inteligencia adolece de un detecto metodologico aun mayor, que en mi opinion 1a invalida. Si 10 que se desea es medir que efectos tienc e1 entorno social de los nines negros sobre sus resultados en las pruebas del Cl, no es.adrnisible medir, como si [ueran equivalentes, los efectos del entorno en que se crian los nifios blancos sobrc sus resultados en las mismas. Dado que no se puede de ninguna manera extrapolar las cxperiencias de un nino blanco, educado en una familia blanca, en el seno de la comunidad blanca, a las

de un nino negro, educado en una familia negra, en el seno de una comunidad negra, las mediciones de la inf1ueneia generica derivadas de los estudios sobre nifios blancos educados separadamcnte en familias blancas nunca reproducir:in en su aurentico alcance e intensidad las diferencias arnbientales experimentadas por los nirios negros y blancos en los Estados Unidos. La unica forma de salir del atolladero consistiria en educar a nines blancos en hogarcs negros, y viceversa, para lucgo comparar los resultados de CI. Por supuesto, [a extraordinaria situacion de unos nifios blancos educados en hogares negros constituiria una variable mas a tener en cuenta. Adcmas, los negros educados en hogares blancos scguirian experimeniando [os eiecros de los prejuicios raciales Iuera del hogar. As! pues, pod ria ser neccsario idear alguna forma de cambiar el color de los ninos para dererrninar los efectos de su rna en sus CI «(pimandoles la cara?). Una persona en su sana juicio no propondria expcrirnentos de tal naturalcza y, si 10 hiciesc, serian declarados inmorales e ilegales. Esto dernuestra 10 absurdo que resulta alirrnar que se han medido cicntificamente los efcctos arnbientales en las diferencias de CI entre blancos y negros. En la practica, dichas mediciones no pueden rcalizarsc sin modificar sustancialrnente cl enrero universo social en que viven blancos y negro;;. Como dice Jerry Hirsch, genetista del comportarniento de la Universidad de Washington (Saint Louis), el inrento de medir las diferencias raciales de inteligencia es «imposible y por tanto

imitil». AI igual que el subdcsarroHo

puntuaciones to de cientos atribuyen el delincuencia dounidenses

de Africa, las infcriores de los estadounidenses negros son producde arios de represion sistematica. Quienes subdesarrollo de Africa, 0 la pobreza, la y drogodependencia que padecen los estanegros a un deficit inrelectual innato cstan

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Otro ripo de seleccion

difundiendo una informacion falsa que no puede sino dificultar todavia mas la lucha por la igualdad. No existe nada en la herencia de las personas de escirpe african a que las haga menos capaces de figurar en la cresta del cambia tecnologico, cientihco y social que las dcmas grandes divisiones de la especie humana. Ya les llegad. su momenta.

Una vez que la scleccion natural hubo Ilevado el organismo, el cerebro y la conducta de nuestros antepasados al despegue cultural, comenzo a evolucionar la propia cultura con arreglo a sus propios principios de seleccion y a sus propias pautas de orden y desordcn, azar y necesidad. Durante los 35.000 afios siguientes, la seleccion natural continuo moldeando el organismo humano y adaptandolo a los nivclcs de radiacion solar, calor, frio, altitud y presion alimentaria propios de los diferentes habitats, Pero estes cambios no pueden en modo alguno explicar las inrnensas diterencias existcnres entre los repertorios culturales de las modernas sociedades industriales y de la epoca prehistories, Las teorias basadas en la seleccion natural resultan imiriles y b:isicamcnte engafiosas para comprender la relacion entre las rnuescas paleoliticas en espiral descritas por Marshak y la escritura mediante un ordenador personal. Nosotros, que construimos y utilizamos ordenadores, no somas intrinseca137

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mente mas inreligerues que los obscrvadores de la era de las glaciaciones que vigilaban y posiblemente anotaban las [ascs lunares, Nada hay en nuestros genes que ordene al cerebra utilizar_ disquetes en lugar de buriles y placas de piedra. Nada existe en nuestros genes que nos ordene vivir en altos apartamentos y no en la entrada de una cueva, U obtener nuestra provision de carne de manadas dc toros Black angus, y no de caballos salvajes. Poseemos disquetes y animales domesticos no porgue 10 favoreciesc la seieccion natural, sino porque 10 favorecio la seleccion cultural. Permitanme que intcnre prccisar esta distincion, La seleccion natural acuia sabre cambios en el programa hercditario que portan las moleculas de ADN localizadas en cl nucleo de las celulas del organismo. Si los cambios del programa y los rasgos fisicos y de conducta que estes controlan tienen como resultado una rasa neta de rcproduccion mas clevada en las personas en las cuales se opcran, clichos cam bios se venin favorecidos en las generaciones siguicntes y pasaran a formar parte del programa genetico de una poblacion. (Como procede la scleccion cultural? Nuestros organismos poseen, como resultado de la seleccion natural, cicrto numero de dcseos, necesidades, instintos, limires de tolerancia, vulnerabilidades y pautas de crecimiento y debilitamiento concretes, que, en resumidas cuencas, definen mas 0 menos 10 que se entiende por naturaleza humana. Las cuIturas humanas son sistemas organizados de conducta y pensarnicnto aprendidos socialrnente, que satisfacen 0 atiendcn las exigencias y porencialidades de la naturaleza humana, La seleccion cultural es la servidora de la naturaleza humana. Funciona conservando 0 propaganda la conducta y los pensarnienros que con mayor eficacia satisfagan las exigencias y potencialidadcs biologicas de los individuos de un grupo 0 subgrupo

detcrrninado. En cl transcurso de la vida social se produce un f1ujo continuo de variaciones, en las formas de pensar y conducirse de las personas, cuya capacidad para aumentar 0 disminuir cl bicnestar se somete constantemente a prueba, Esta contrastacion 0 filtro puede verificarse con 0 sin una evaluacion consciente de los costes y bcncficios por parte de las personas. Lo importante es que algunas variaciones rcsultan mas beneficiosas que otras, y sc conscrvan y propagan denrro del grupo (0 subgrupo) y a traves de las generaciones, en tanto otras, que resultan serlo mcnos, no se conservan ni se propagan. Una vez que sc ha iniciado el despegue cultural y que la seleccion cultural funciona a plcno rendimiento, las diferencias en cuanto al exito rcproductor dejan de constituir cl rncdio a traves del cual se selcccionan 0 propagan las variaciones de conducta y pensamiento. Para que la sclcccion cultural se decante a [avor de los calendarios, las vacas domesticas 0 los disquetcs, no es necesario que aumcntc 1a tasa de exito reproductor de los inventores o propagadores de dichos rasgos. Dc hecho, algunas grandes invencioncs culturales que aumentan el bicnestar, satisfaeen a la naturaleza humana y son seleccionadas precisarnente porque rcduccn las tasas de exira reproductor (por ejcrnplo, los anticonceptivos), EI exito reproductor no sirve como pulsion 0 apctito de selecei6n cultural porque las pulsiones 0 apetitos de estas caracteristicas no forman parte de la naturalcza humana (este aspecto sc estudiara con mas detalle posteriorrnenre). Por supucsto, si tiene como resultado un desccnso continuo de la rasa de rcproduccion, la scleccion cultural conducira al final a la extincion de la poblaci6n a cuyo bienestar sirve. Pero esta consecuencia no ticne nada que ver con el problema de si la selecci6n cultural, al igual que la natural, contribuye siempre a aurnentar la rasa de exito reproductor. Como scnalarc mas adelante, la conducta huma-

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Respirar

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na en materia de reproduccion durante los trescientos ultirnos afios resulta completameme inimeligible si se suscribc el axioma sociobiologico en boga, segun el eual nuestro gencro proeura siernpre aumentar al maximo el rnimero de hijos y de parientes pr6ximos en generaciones sucesivas, En las poblaciones humanas posteriores al despegue las tasas de exito reproductor pueden aumentar o disminuir depcndiendo de que las tasas altas 0 bajas satisfagan los deseos, neccsidades, instinros, limires de tolerancia, vulnerabilidades y orros componentes biopsicologicos conocidos de la naturaleza humana. Las personas procuran aumentar al maximo su rasa de exito reproductor, no porque los impulse un anhelo irresistible de progenie numerosa, sino porque bajo ciertas circunstancias contar con una descendcncia numerosa perrnite acccder a mas scxo, ocio, comida, riqueza, aliados, apoyo en la vejez u otrcs beneficios que aumentan la calidad de vida. Mi proximo paso consistira, pues, en determinar los componentes de la naturaleza humana que contrastan 0 filtran las pautas especificas de conducts a pensarniento. Pese a las encomiadas facultadcs del habla y la conciencia, las grandcs aventuras culturales de nuestro genera siguen sujetas a las terrenales condiciones que irnponc nuestra humanidad especffica. S1 en algun lado del universo existen criaturas inreligentes sociales, asexuadas, blindadas, hechas de silicic, activadas por receptores fotovoltaicos y que se reproduzcan por fisi6n, estoy seguro de que carecen del don de pinrar renos en las paredes de las cuevas 0 de empujar carritos par los pasillos del super.

Convenientemente entrenados, algunos scres humanos aguantan sin rcspirar bajo el agua treee minutos. La rnayoria de las personas empiezan a ah~garse des~ue~ de dos, La respiraci6n es, pues, un buen ejemplo de instmto biopsieal6gico, que forma pane de la naturaleza humana y actua como tamiz de las alternativas culturales. Raras veees las grandes teorias sabre la evoluci6n cultural se dignan tener en cuenta alga tan obvio, y ella a pesar de que la necesidad de oxigeno explica por que cl drama de Ia historia humana se ha desarrollado, en su mayor parte, en lugares situados mas 0 menos entre el nivel del mar y los 4.000 metros de altura, Mas recientemente la neeesidad de aire respirable 0, mejor, el Iracaso a la hora de proteger el suministro de aire respirable Sf ~a afirmado de formas rnenos evidentes. En la actuahdad, una parte considerable de los modes de vida de 1a era industrial es ohiem consciente de selccciun positiva 0 negariva de conformidad con su contribucion a la satisfacci6n de
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los requisites hum ana.

de calidad del aire que exige la naturaleza

Antiguamente, eI aire era tan omniprcsenre y abundante que, a decir de los economistas, constituia un «bien g~atuito». Can ello, ocultaban el hecho de que las industrias petroquimicas, las fabricas de autornovilss y las empresas de servicios publicos estaban utilizando la atmosfera como alcantarilla, sin pagar y sin tener en cucnta los efe~tos que cl aire impuro tendria sabre las personas que tuviesen que aspirar de el su aliento vital. De hecho el airc dejo de ser graruito en el memento misrno en que nuestros antepasados crnpezaron a producir humo como resulrado de sus hogueras de cocina v calefaccion, Para desh~cerse del hurno, tuvieron que pagar eI precio de pracucar aguJeros en cl iecho Y construir chimencas y ventanas. Con la industrializacion, los costes afiadidos de respirar fueron reducidos al principio, comparados con los beneficios que rcportaban las nuevas tecnologias basadas en los combustibles solidos, Pero el cielo demostro pronto una capacidad limitada para absorber los productos toxicos de origen quimico y cl smog se ha convertrdo ahora en un factor importance de la evolucion culwraL Para evitarlo, pagamos con catalizadores, depuradoras de chirnenea, filtras y acondicionadores del aire, Y, para aJejarnos de d, pagamos construycndo casas carisimas, precariamenre encaramadas en las laderas resbaladizas de los montes, 0 recorricndo doscientos cincuenta kil6mettos diaries en nuestros viajes de ida y vuelta desde urbanizaciones relarivamenre librcs de contaminacion . no deja de ser cierto que la necesidad de la importancia de otras necesidades dentro de 1a evolucion cultural. La indusrrializacion au~ent6 el ptotagonismo de la necesidad de aire, pero no sirve para explicar como ernpczo a decantarsc la selccaire no ha tenido

cion a favor de la propia industrializacion. Ni para explicar ningun aspecto fundamental de las traycctorias evolutivas que conducen desde las bandas de cazadoresrecolectores [foraging bands} a los Estados c imperios agrarios antcriores a la irrupcion de los sistemas industriales conternporaneos. Creo que es importante comprender la razon de esro. Dicho de modo sen cillo, en cl pasado nadie podia trocar aire por bienes y scrvicios, ni e1 aire podia almaccnarse, repartirsc 0 consticuir la base del poder sabre otros. Desdc luego, se podia privar de aire a las personas par asfixia, estrangulamiento 0 ahorcarniento. Pero la facultad de hacer casas de tal naturaleza se basaba (y se basa todavia) en el control de otro tipo de recurs os y recornpensas, y no en el racionarnicnto y la venta del aire, Durante los pr6ximos aiios estaremos a salvo de tiranos 0 empresarios que quieran rnonopolizar el mercado del alicnto vital. Pero, dada la probada capacidad de destruir y contaminar cl cielo de ciudades pequenas, como Denver y Salt Lake City, 0 grandes, como Ciudad de Mexico y Nueva York, no se debcria dar par supuesto que tener acceso at aire sed. un derecho de nacimiento protegido para las futuras generacioncs. ~Llegari el dia en que emprcsas gig antes amcnacen con cortar eI suministro de aire a los clientcs por no pagar a ticmpo cl reeibo? Cosas mas cxtrarias han ocurrido en el transcurso de la evolucion cultural.

. No obstante,

Beber

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. La sed, como la neccsidad de aire, impone exigencias implacables al organismo humano. En circunsrancias de t~~peratura ambience elevada, poca humedad y gran actividad, la carencia de fluidos puedc ocasionar la rnuertc por deshidratacion en pocas horas. En condiciones de humedad se puede resistir mas tiempo. Andress Mihaverz, preso austriaco que fue encarcelado en una celda y abandonado por error, sobrevivio tras pasar dieciocho dias sin agua (ni comida). La sed aprernia mucho mas que el hambre. Una persona gruesa que prescinda de todo menos de liquid os puede vivir durante un periodo so~prendcntemente largo. Angus Barbieri, de Taypon (Fife, Escocia), vivio tornando solo te, cafe, agua, sifon y vitaminas durante 382 dias. Cuando ernpczo el ayuno, pesaba 175 kilos; al tcrrninarlo, 66 kilos. Despues de una privacion prolongada, se reduce el ansia de comida v aurnenta la de Ifquidos, ' Pero la sed, como la necesidad de aire, no ha desem144

penado un papel capital en la evolucion de la cultura, por 10 menos hasta epocas recientes. EI agua para saciar la sed cmpieza a constituir un problema s610 despucs de la aparici6n de las ciudades y del dcsplazamiento de poblaciones a habitats arido«, Durante la mayor parte de la prehistoria y de la historia, nuestro genera ha vivido en regiones donde el agua potable era casi tan abundame como el aire. Grandes cortinas de agua caian del cielo, se derramaban por rios y arroyos y se acumulaban en innumerable.'> charcas y lagos. No constituian el tipo de material que las personas intercambiasen por comida y servicios. Podian obtenerla por si mismas. Ademas, la mayoria de los alirnentos se componen principalmente de agua, por 10 que resulta diflcil que se deshidratc alguien que este bien alirnentado. Debido a ella, el agua ha descrnpefiado en la cvolucion cultural un papel mas irnportante como condicionante de la produccion alimentaria -en los sistemas de regadio, por ejcmploque como fuente de bebida. El agua potable es todavfa tan abundante que fluye en nuestras casas mezclada de modo indiscriminado con el agua para lavar los plates y la ropa, llenar la cisterna del retrcte y regar el jardin, Si queremos agua pura, limpia y sin cloro, todavia podemos comprarla embotellada en el super alga mas barata que un refrcsco. El invitado rnodelico todavia no se presenta con un bidon de agua de manantial a modo de regalo para cl anfitrion. Pero si las socicdades industriales continuan ensuciando y contaminando rios, lagos y acuiferos subterran eos, el valor de una botella de agua natural, sin cloro, sin destilar, pura, rivalizara irresistiblemcnte con el de una botella de bucn vino. Y las personas buscaran afanosamente las mejores rnarcas en las tiendas de delicatessen. La comida es diferente. A traves de la historia y de la prehistoria, la comida se ha podido intercambiar siemprc

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por otros bienes y scrvicios. El agua potable podia empezar a escasear solo en algunos habitats ari dos; la comida, en cualquicra. La cornida ha requerido siernpre un estuerzo producrivo. Nunca nadie ha confundido jamas la comida con un bien gratuito.

Durante la Segunda Guerra Mundial, los nazis intentaron matar de hambre a los habirantes del gueto de Varsovia. La comida, pas ada clandcstinamenre ante los guardias, perrnitia a quicnes residian en el gueto consumir cerca de 800 calorias diarias. Los medicos del gueto, que tambien se marian lentamente de inanicion, decidieron realizar un estudio sabre 10 que denorninaron la «enfermedad del hambre», Los medicos, que esperaban que sus observaciones fuesen uciles algun dia para cornprender 1a situacion clinica de otras victim as de inanicion, resefiaron 10 siguicnte:
Incluso durante un corto periodo de hambre ... los sintomas son una sed constante y un aumento persistente de la produccion de orina ... Entre otros sintomas iniciales sc encuentran la scquedad de boca, rapida perdida de peso y ansia constantc de comida. Cuando el hambre se prolonga, estes sintornas se atenuan.
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Los pacientes sufren cntonces dcbilidad general e incapacidad para realizar el rninimo esfucrzo, y no rienen disposicion para el trabajo. Se pasan el dia cn la carna, abrigados porque siempre tienen frio, sobre todo en la nariz y en las extremidades. Se vuelven apaticos, depresivos y carentes de iniciativa, No se acuerdan del harnbre, perc cuando yen pan, carne 0 dulces, se ponen agrcsivos, arrebatan la comida y la devoran instantancarnenre, aun en eI caso de que se les golpee por e1lo y no tengan [uerzas para saiir corriendo. Al final de la enfcrmedad del hambre, cl unico sintoma es el agotamiento complete.

Mientras la grasa excedcnraria dcsaparece, la pie! se oscurece, seca y arruga. EI vello del pubis y de las axilas se cae. Las mujeres dejan de menstruar y se vuelven esteriles. Los hombres se vuelven impotentes. Los recien nacidos se mueren en pocas semanas,
Las funciones vitalcs disminuyen simult:ineamenrc. EI pulse y la respiracion sc hacen mas lentos, Cada vez les rcsulta mas dificil a los pacientes mantener la conciencia, hasra que llega 101 rnuerte. Las personas se quedan dorrnidas en la carna 0 en la calle y a la manana siguiente cstan rnuertas. Se mucren al realizar esfuerzos fisicos, como buscar cornida, a veces incluso con un trozo de pan Entre las manos.

Como muestra e1 estudio de Varsovia, aunque la vida pueda mantenerse durante rneses can una dieta que acabe en 1a rnuerte, el deterioro organico y psicologico se inicia rapidamente, E1 harnbre que tenemos cuando estamos bien alimentados es una serial a prueba de error, mas del peligro futuro que del peligro presente. En cuanto 1a ultima comida sale del estomago, comienzan a lJegar seiiales al cerebra, especialmente a 1a parte denorninada hipotalarno, que nos indican que ya es hora de comer nuevamente. Las senales informan que el estornago esta vacio, que ha bajado el nivel de glucosa en la

sangre y que ernpiezan a desequilibrarse las reservas organicas de aminoacidos. Percibimos dichas seriales como un pequefio malestar que, si no se atiende, sc convierte en una obsesi6n despiadada y dolorosa. Para evitar un castigo mayor, comemos (si podemos), Pero esto no es rodo. Comer no tiene que ser solo un reflejo que disminuya el dolor, como 10 es la acci6n de retirar rapidamente la mano de una estufa caliente. La comida puedc constituir tambien una rica Fuente de fragancias, texturas y sabores deliciosos que recompensan a las personas por comer, aun cuando no tengan harnbre. Al principia, nuestros antepasados cornian carroria, cazaban y recolectaban su com ida. Despues vino 1a agricultura y la ganaderia, y, mas recientemente, las explotaciones industriales, petroquimicas y mecanizadas. Independicntemente de que sc rccolecte, se plante, se coma carroria, se cace 0 se produzca en fabricas, los costes de 1a produccion de a1imentos son elevados. La cornida ha absorbido siempre una parte considerable del (tempo, energfa y conocimientos tecnicos de nuestro genero. Puesto que las personas necesitan y quieren comer varias veces al dia, la comida no solo es cara, sino intercambiable por otros bienes y servicios, Mas adelante mostrare como surgi6 una organizaci6n distintiva de la vida social de los horninidos, cuando 1a comida empezo a intercambiarse por servicios sexuaJes. Pero todavia no estoy preparado para contar esta parte de la historia,

c:Por que cornernos de mas?

N uestra cspccic

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En una socicdad cuyo principal problema de nutricion es ia obesidad, se olvida facilmente 10 horrible que puede ser para el organismo humane la falta de com ida y de bebida. Sin embargo, la obesidad es solo una forma de hambre encubierta. EI espectro del cxceso de peso nos acecha a algunos como el del hambre acccha a otros, porque nucstra necesidad y apetito de comida son el resultado de dos millones de afios, por 10 menos, de scleccion positiva de la faculcad no s610 de comer, sino de comer en exccso. El estomago 10 atestigua, Cuando csta vacio es una bolsa pcquefia, pero se agranda can rapidez para dar cabida a tres cuartos de kilo 0 un kilo de alimentos juntos. Las grandes comidas, de 10.000 0 mas calorias, no plantean problemas mccanicos a fisiol6gicos. En redo el mundo, los [estines y banquctcs dan testimonio del rcspaldo enrusiastico que la sobrealimentaci6n recibe de nuestro genero, incluso por parte de personas bien alimentadas.
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Las personas sanas que han soportado una perdida de peso considerable por [alta de comida durante cierto nurnero de meses son capaces de zamparsc cantidades de comida asornbrosas. Cuando los voluntarios de un celebre experimento sobre el hambre, realizado par Anselm Keys, volvieron a comer con libertad, empezaron a engullir 10.000 calorias diarias. No obstante, con independencia del hambre que se renga al principia, las personas no .~iguen normalmente atiborrandosc, resueltas a hincharse hasta alcanzar las proporciones pantagruelicas de una atraccion de feria. Sentimos un deseo casi irresistible de comer, pero disponemos tarnbien de algunos centroles internes que reduccn nuestro apetiro de comida y limitan la acumulacion de grasa excedentaria. En cierto experimento, algunos prcsos sc prcstaron como voluntarios para atiborrarse basta aurnentar de peso un 20 por ciento. Conseguido cste objetivo, se les perrnirio comer 10 mucho 0 poco' que quisieran. Muchos de ellos cmpczaron inmediatamcnte a consumir solo unos cientos de calorias diarias hasca que recuperaron su peso original. Otra indicacion de que nuestros organismos deben de estar cquipados con alguna clase de «alimentostato- (al estilo de un terrnostato) es que las personas, por terrnino media, aumentan relativamente poco de peso durante toda la vida. Entre los dieciocho y los treinta y ocho afios de edad, los estadounidenses no engordan par 10 general mas de cuatro u ocho kilos, comiendo una tras otra veinre toneladas de comida, Los expertos en nutricion consideran que el heche de que la ganancia de peso se mantenga en este pcqucfio porccntaje de los alimentos consumidos significa que el alimentostato funciona con una rolerancia de menos dell por ciento. Por impresionante que esto pueda parecer, no cabe confiar en eI alimentostato humane para evitar que la gente coma demasiado. Aumemar de cuatro a ocho kilos hasta los trein-

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La raz6n de los banquetes

ta y ocho arios de edad significa much as veces sec de cuatro a ocho kilos mas gordo a esa cdad. Esta misma tolerancia aparentemente baja a las desviaciones nos permitira a muchos de nosotros engordar de ocho a dieciseis kilos antes de cumplir los cincuenta y oeho. Segun el Centro Nacional de Estadistica Sanitaria, el 24,2 par ciento de los hombres adultos y el 27,1 de las mujeres adultas pesan un 20 por ciento mas de 10 que es conveniente para ellos, Lo verdaderamente notable en la incidencia de la obesidad de la epoca modcrna es que persiste, pese a las modas y los canones esteticos que menosprecian a los gordos, pese al gran esfuerzo educative emprendido por las autoridadcs sanitarias para rclacionar la obesidad con las enferrnedades cardiovasculares y pcse a las industrias multimillonarias dedicadas a la salud, la comida dieretica y c] control de peso. Puesto que la mitad de la poblacion adulta de las naciones occidentales sigue una dieta u otra, creo que ha de concluirsc que el alimentostato no funciona muy bien en las circunstancias actuales. La razon de ello me parcce bastante clara: durante la mayor parte del tiempo que los horninidos 1Ievan sabre Ia tierra, no ha sido cl alimentostato 10 que les ha impedido engordar, sino la falta de cornida.

EI hecho de comer demasiado, en sf misrno, no es responsable de la obesidad. Ninguna ley fisiologica dispone que la sobrealimentaci6n deba conducir al exccso de peso. La comida excedentaria podrfa sencillamenre eliminarse, EI problema subyace en la extraordinaria eficacia can que nuestros organismos convicrten en grasa la comida exccdentaria y en el almacenamiento de dicha grasa en «depositos» especiales siruados en pecho, abdomen, nalgas, cad eras y muslos. Al convertir la energia excedentaria en grasa almacenada, el organismo ahorra el 98 par ciento de las calorias que no son necesarias para funciones metabolicas inmediatas. Adernas, par S1 fuera poco, la cantidad de calorfas necesaria para mantener el equilibria metab6lico varia mucho de una persona a otra. A igualdad de peso y de altura, algunas personas perderan peso con 2.000 calorias en tanto que otras 10 ganaran. Una calamidad aiin mayor resulta de la capacidad del organismo para convertir con mas eficacia la comida
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en energia cuando se ingiere una cantidad reducida de calorfas, Las dietas sirven de entrenarniento al organismo para mejorar su eficacia como maquina energctica. Como consecuencia de ello, estar continuarnente a dieta cs como subir una piedra por una cucsta que se empina a medida que ernpujarnos la piedra. Por supuesto, esto no representa ningun problema para dos tcrcios de la poblaci6n mundial, que no pueden comer 10 bastante para engordar, con independencia de 10 eficaccs que hayan llegado a ser Sus organismos a la hora de transformar la comida en energia. La capacidad de convertir la energia alimentaria excedentaria en grasa almacenada es una herencia biologica confonnada por la experiencia de los hormnidos durante coda [a epoca preindustrial. El hambre es el micleo de dicha experiencia, Pero no solo cl hambre mortitcra de otros guetos de Varsovia, causada por batallas, asedios y derrotas, 0 por vendavales, sequias, heladas y terremotos des true cores, sino tarnbien cI hambrc eausada por pcriodes ciclicos de privacion alimentaria debidos a la escasez estacional de animales de caza 0 de vegetales, recolcctados 0 cultivados. Pocos han sido los antepasados que no tuvieran que verselas con un ritmo anual de escasez y abundancia. Los cazadores-recoiectores y los agricultores sedentarios sontemporineos sufren tambien periodos de hambre. Estos tienen lugar en difcrentes cpocas del ana, dcpendiendo del sistema de produccion alimenraria, Entre los esquirnales, las vacas flacas renian lugar en verano, epoca en que ya no se podia cazar ballenas can arpon cuando subian a 1a superficie para rcspirar por agujeros en el hielo. En 1a Amazonia. el hambre la traia la estacion de las lluvias, porque los rios se volvian demasiado anchos y rapidos para poder atrapar los peces y las presas terrestres se dispersaban, dificultando enorrnemcnte

la caza. Los pueblos agrkolas sulrian generalmcnte sus period as de hambre micntras los culrivos maduraban y aun no estaban listos para la eosecha. As! se ponia de relieve en un estudio clasico sobre la esracion del hambre en Africa. realizado por la antrop6loga Audrey Richards entre los bernbas de Zambia. En muy eontadas ocasiones cosechaban los bcmbas suficienre mijo, su cultivo basico, para aguantar mas de nueve meses, Durante los tres meses que faltaban hasta la nueva cosecha, s610 hacian una ! de las dos comidas habituales, renunciaban a los bocados entre comidas y ala ccrveza de mijo, y subsistian a base de calabazas, setas y orugas. Para reducir el defjcit de calorias, pasaban la mayor parte del ricmpo sin hacer _nada. Algunos dias se quedaban scncillamente en la carna bebiendo agua e inhalando rape. Durante las temporadas de hambre en Africa, son normalcs perdidas de peso del 8 por ciento. Cuando termina 1a temporada de hambre, las personas no se limitan a rccuperar el poreentaje medio de consurno de alimentos. Las eosechas estacionales, de alimentos culrivados 0 silvestres, van indisociablemente aparejadas a estallidos rituales de sobrealimentacion. EI fcstfn sigue al ayuno, exactamente como ocurria con los voluntarios de Keys. Los ultirnos adelantos en el estudio de huesos y dienres humanos prehistoricos prueban que nucstros antepasados de 1a Edad de Piedra seguian pautas de ayuno y fesrin espod.dieos mezclados con period as ocasionales de hambre prolongada. Las obscrvaciones clinicas demuestran que en los ninos y adolescences que suiren graves privaciones alimcntarias, aunque s610 sea durante una semana, los huesos largos de las extremidades dejan de erecer. Al reanudarsc el crecimienro normal, la densidad del hucso en el lugar en que el erecimiento qued6 interrumpido es diferente a la del resto del hucso. Los ra-

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yos X revelan perfodos de erecimiento interrumpido cuando aparecen unas delgadas lineas transversales denominadas «lineas de Harris». Los arque61ogos las utilizan como fuente de informacion sobre la situacion alimentaria de los eazadores-recolectores prehist6rieos. Las lfneas cuentan con freeuencia la historia de cortos periodos de hambre seguidos par periodos de nucrici6n durante los cuales se aceleraba eJ crecimiento. Los dientes proporcionan otros signos reveladores de 1a existencia de problemas alimentarios entre las poblaciones prehistoricas. Los periodos de subalimentaci6n prolongada originaban a rncnudo defectos dentalcs denominados hipoplasias (franjas descoloridas y picaduras e imperfecciones pequerias en el esmalte). Los investigadores creen que las hipoplasias rcpresentan periodos de privaei6n alimentaria mas largos y graves que las lineas de Harris. Un deseubrimiento importante consiste en que la frecuencia de las lineas de Harris es mayor y la de las hipoplasias menor entre las poblaeiones prehist6ricas de eazadores-reeolectores que entre las poblaciones prehistoricas posteriores que habitaban en aldeas y dependian de 1a agricultura para obtener su suministro de cornida. Esto supone que los cazadores-recolectores sufrian probablemente mas escaseces ternporales, pero menos hambres prolongadas, por euanto disponian de gran movilidad y podian mejorar su dieta rnudandose a zonas menos afectadas por la sequia y otras catastrofes naturales. Los agricultores, en cambio, probablemente sufrian solo un iinico periodo de hambre anual. Pero, de vez en cuando, es posible que sus cosechas se malograsen y que padeciesen hambrunas prolongadas sin poder abandonar sus aldeas y sus campos. Dudo que nuesrros antepasados de la era de las glaciaciones pudiesen ganar peso de modo constante como para engordar. Por dos razones, La primera, porque eli-

minaban las reservas de grasa varias veces al ano, a causa de las eseaseees temporales de ciertos animales y plantas silvestres cosechables, La segunda, porque con 10 que tertian que andar, comer, excavar y transportar, quemaban la mayor parte de las calorias excedentarias que coosurnian wando la comida era abundante. Pero, i:que hay de las curiosas venus de la era de las glaeiaciones, que represcntan a mujeres con pechos, vientres, muslos, caderas y naIgas sumamentc desarrollados? Me atrevcria a decir que los artistas no habian vista nunca a una mujer gorda en persona. Pero no podian evitar advertir que las mujcres regordetas aguantaban los periodos de hambre mejor que las delgadas y, par consiguiente, dotaban a su .imagen femcnina ideal de reservas sobrchumanas de grasa. Para bien 0 para mal, los [estines de la era industrial han perdido alga del significado primordial de la sobrealimcntacion, Los estadounidenses, por ejemplo, no llegan al Dia de Accion de Gracias despues de meses de hambruna, con la necesidad imperiosa de reponer los desabastecidos depositos de grasa. Desde el punto de vista de las calorias, los banquetes modernos asociados a fiestas, bodas, bautizos, cumpleafios y aniversarios son simples ocasiones para elevar los niveles de consumo previos desde mas de 10 suficientc a mucho mas de 10 suficiente, Las calorias adicionales no nos haran bien, pero . para nuestros antepasados, festejar consistia en almacenar grasas y almacenar grasas suponia sobrevivir a la siguiente helada, sequia 0 periodo de hambre.

(Por que engordamos?

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5i es verdad que a nuestros antepasados les rcsultaba diffcil obtener eomida suficiente para engordar, se explica entonces por que nuestro genera engorda ahora con tanta facilidad. La selcccion natural nunca tuvo la oportunidad de decantarse contra las personas que, a fuerza de comer, Sf volvian obesas, daiiando sus corazones y sus arterias, Durante mucho riempo se ha culpado a las victirnas de Ia obesidad de su propia enfermedad. La 50brealimentaei6n no es un defeeto de la personalidad, un deseo de regresar al utero, un sucedaneo del sexo 0 una cornpensacion por la pobreza. Antes al contrario, constiruye un defecto hereditario en el diseiio del organismo humano, una debilidad que la seieccion natural no pudo evitar, como tam poco pudo cvitar que nuestra columna vertebral en forma de S eeda por cl peso, que se derrurnbe eI arco del pie, que se apifien los dicntes en nuestras pcquenas mandibulas, que se inlccre el apcndice 0 que la cahcza de un bebe humano sea demasiado grande para la abenura pelvica de su madre. (Castigamos 0 ridiculizamos a los herniados, a los pies pianos, a quienes tienen las muelas del juicio superpuestas 0 a los bebes que sc atascan en el conducto pelvico? ~Quien tiene la culpa de
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que la comida sepa tan bien y de que d hambre sea tan dolorosa, esternos gordos 0 delgados? Por supucsto, no deseo que esto constituya un argumento en favor de renunciar a la lucha contra la obesidad restringiendo el consumo de calorias e incrementando la actividad Iisica. Mi motivaci6n consisre en que deberiamos reconoecr que para muchas personas cl control del peso es una constante batalla vitalicia contra [uerzas muy superiores. Esto me lleva a una paradoja: en el pasado, eran los pobres quienes solian estar subalirncntados j en 1a actualidad, en los paises desarrollados, son los pobres quienes mas posibilidades rienen de estar sobrealimcntados. Desde el momenta en que ernpezaron a aparecer las principales difcrcncias de rango y poder entre los micmbros de la sociedad, las clases subordinadas sufrieron mas que ninguna la escasez de comida. Las excavaciones arqueologicas realizadas en entcrrarnicntos anriguos muestran casi siempre que las personas enterradas con los ajuares mas ricos en joyas, vasijas, armas y otros sfrnbolos de rango eran mas alras que las personas enterradas en rumbas sin adornos. En Tikal (Guatemala), por ejemplo, los varones de las antiguas elites mayas median par 10 menos 1,70 metros, comparados con los varones plcbcyos, que median s610 1,55 metros, posiblernente porque 1.1 dieta del pueblo era diference en calorias y proteinas. El misrno tipo de diferencia entre las clases se daba en Inglaterra durante el siglo XIX. Los escolares inglescs ricos que asistian a escuelas privadas elitistas eran, por termino medio, 13 centimetros mas alms que los escolares pobres, que asistian a escuelas estatales 0 municipales. Aunque los miembros de las elites no eran necesariamente obesos, 10$ pohrcs sin duda no s6io eran baios, sino tambicn delgados. La situacion en la actualidad es, en parte al rnenos, la contraria. Los pobres siguen siendo mas bajos que los rices, pero ahara son tambien mas

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Gustos innatos

gordos. No se me oculta que el hambre y la subalimentacion se dan todavia entre muchos estadounidenses que carecen de hogar, san pobres de soiemnidad y padecen enlermcdades mentales. Pero la sobrcalirnentacion es mucho mas corriente entre los estadounidenses de ingresos bajos, especialmentc entre los emplcados de la industria y los servicios que reeiben saiarios bajos, Existen "arias explicaciones de esta paradoja. EI control del pew supone conocimientos sobre calorias y nutricion, y sobre las consecuencias perjudiciales de la obcsidad que no poseen los pobres. EI jogging, cI aerobic y el deporte requieren riernpo y son con frecuencia actividades caras. Los alirncntos ricos en azucar y feculas son mas baratos que ia carne y el pescado, mas nutritivos y baios en calorias. Por ultimo, los emplcados de la industria no sindicados y de los servicios que reciben salaries bajos, y las personas que dependen 0 estan a punta de depender de la asistencia social carecen de rnotivaciones para adecuarsc a los canones de indurnentaria y apariencia fisica que han de observar quienes aspiran a una posicion social de ciase media. Ahara que las calorias alimentarias son mas baratas que cl aire pura, la gordura lIeva el sella de la pobreza y el fracaso. Nuestro julio cesar ya no busca geOfe a su alrededor que sean gordos. Para ganarse la confianza de las altas esteras, se debe tener aspecto espigado y harnbriento".

.. Alusion al Julio Cesar de Shakespeare: «Rodeadme de hombres gordos, hombres de poca cabeza, que duerrncn bien toda la noche. Alii esta Casio con su aspecro escualido !' hambr ienro. Piensa dernasiado. Hombres asf son peligrosos» (acto I, escena 2:'). Traduccion de Jose A. Marquez .. Col. Obras lnrnortalcs, EDAF, Madrid. 1975. {N. de los T.]

Un organismo humano en funcionamiento consta de miles de proteinas, grasas e hidratos de carbono diferenres, asi como de otras moleculas, EI propio organismo sintetiza la mayor parte de estas sustancias a partir de una cantidad relativarnente pequeria de elementos y moleculas denominadas «nutricntes csenciales». De no ser por tal hechicherla quimica, rendriamos que comernos unos a otros para conseguir un surninistro equilibrado de las molecules necesarias para mantener la vida humana. Pero el organismo es un laboratorio exrraordinario ; por ello, no es necesario que las caracteristicas quimicas de los organismos que consumimos se parezcan mucho a las de nuestro organismo (10 que es bucno, porque las especies que solo pudiesen alimentarse con su propio genero dejarian pronto de existir), Adernas del aire y el agua, tenemos que ingerir cuarenta y una sustancias: un hidrato de carbono que se convierta en glucosa; una grasa que comenga acido Iinoleico; diez arninoacidos, que
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constituyen los componentes fundamentales de protein.as; quince rninerales ; rreinta vitaminas y fibras no dige~lbles que ayuden a lirnpiar la parte inferior de los
intestines.

La naturaleza nos ha dado notable libertad para obtener estes nutrientes esenciales de cualquier cornbinacion adecuada de vegetales y animales. No somas como los koalas, que s610 corncn hojas de eucalipto; ni como los pandas, que s610 cornen tallos de bambu: ni como las focas, que solo comen pcscado; ni como las ballenas, que s610 comen plancron; ni como los leones, que s610 cornen carne. Nucsrra prcfcrencia innata mas acusada se decanta par la variedad y contra la concentracion en ningun unico alimenta de origen animal 0 vegetal, cornida tras comida, todos los dias. Somas, repitamoslo, omnivores. Sin embargo, no venimos al rnundo dcsprovistos por cornplero de preferencias gustatorias, Los nines ponen c~ra de asco a las sustancias que saben amargo, agrio, acre, picante 0 salado y las rechazan. Esro tiene sentido desde la optica de la scleccion natural, ya que los vegetales, animales 0 productos animales mas venenosos 0 indigeribles posccn, a modo de sefial, sabar amargo, agrio, acre, picanre 0 salado. Pero estas evitaciones innatas son insignificantes en comparaci6n con nuestra predileccion por el ornnivorismo. Las fuerzas de la seleccion cultural anuIan, pues, con facilidad las aversiones innatas durante la evolucion de las distintas culturas culinarias. £1 crecimiento conduce generahnente a carnbios drasticos en algunas de las aversiones innatas infantiles en materia de guscos. Los chinos ado ran el te hirviendo y amargo. Los gauchos ticnen su bebida amarga cquivalcnte, el mate, que succionan de un recipienre comun, Los cstadounidcnscs saborcan cl pornclo mafiancro helado y croceado, Los espanoles exprimen zurno de limon en e] pescado, A los ingleses les gusta el alcohol rnez-

dado con agua de quinina. Los alcmanes comen la carne con pure de rabanos picantes. Lo agrio abunda tambien en las cocinas mundiales: lechc agria, crema agria, chucrut, masa agria, manzana agria, etc. Par no mencionar el vinagrc para adobar carne, cscabechar pcscado y conservar vegetales, asi como para mezclar can aceite en los alinos de ensalada italianos, Todavia mas notable, tal vez, es el cambio radical de La aversion infantil a las comidas picanres. En gran parte de China, America Central, sudeste asiatica y Africa, a la gente se [e haec la boca J.gua ante el exceso , hormigueante y ardiente, de condimentos picantes y luertes qUE lcs cspera en cada comida. Noles ponga malabar 0 guindilla y se lcvantaran de la mesa asqueados. Los nines y adultos aprenden a desear 10 que los bebes aborreccn, Dicho sea de paso, creo que cl deseo generalizado de sal pertcnece a la misma categoria. Los CrIOS rechazan [a sal, pero los adultos la adoran. Sin embargo, conozco par 10 menos una cultura -la yanomami- cuyos adultos la encuenrran pcrfectamente desagradable. Dejemos las avcrsiones innaras, Pero ,que decir de las preferencias en materia de gustos? ~Acaso no existen algunos gustos innatos a las personas y que la sclcccion cultural encuentra dificil anular? Tal vez, Al nacer, los bebes muestran una fuerte preferencia par 10 dulce. EJ que humanos desdenrados tengan tan buen diente para 1a golosina concuerda bien can el saber dulce de la leche materna, que constituye e1 unico plato del menu obligatorio de los bebcs. La leche materna es dulce porque conticnc el azucar denominado lactosa, En presencia de la lactasa, una enzirna intestinal, la lactosa se conviertc en sacarosa y galactosa, que son ricas en calorias y digeribles. El gusto innato par 10 dulce, pues, nos aleja de sustancias potencial mente dariinas y nos predispone a nuestra primera y saludablc comida.

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Hasta hace unos cientos de arios, los «yonquis» de duices tcnian que «pincharse» con mid y fruta madura, que no eran producros ni baracos ni faciles de encontrar. Hubo de invcntarse la extraccion industrial de sacarosa, primero de 1a caiia y despues de la rernolacha, para que el demonio del duke se introdujese en el seno de la familia hum ana. En su forma eristalina mas pura, le llamamos azucar ; en forma hquida, menos pura, almibar 0 melaza, y mezclado con cacao, chocolate. Se !lame como se llame, no existe cocina capaz de resistir su atractivo. Segun el anrropologo Sydney Mintz: «Hasta la fecha, careccrnos dc datos sobre grupos que, sin tener la tradicion del azucar, rechacen su introducci6n en forma de leche condensada azucarada, bebidas endulzadas, caramelos, pasteles, dulces u otros productos dietericos dulces.» Pero {es S\.I dulzura 0 las calorias a bajo coste que proporciona 10 que explica el avarice irresistible del demania del azucar? Los expenos en nutricion condenan el azucar por sus calorias «vacias», pero las calorias no son cosa de mofa para la mayor parte de las personas. Como demuestra Mintz, la clase trabajadora industrial no podria haber desernpefiado su misi6n historica sin las calorias baratas, vacias 0 llenas, que proporcionaba el azucar, Mezclado copiosamente con te, cafe y otras infusiones amargas, cl aziicar se convirtio en eI reconstituyente preferido para aligerar la carga de 1a esclavitud industrial. No es necesario voiver recelosamente la cabeza al tomar el cafe de la pausa matinal (~o tal vez prefiere te?). E1 jefe 10 aprueba. Dcspues de todo, podrla tratarsc de ginebra (0 algo pear aiin), que Ie dejarfa adormilado (0 algo peor aun) antes de la siguicme pausa refrescante. El heche de no haber existido ninguna cultura que sin tener la tradici6n del aziicar haya rechazado su usa, no me convenee de que e1 gusto por los dukes sea resultado

en buena medida de una preferencia innata, Un punto sobre el que volvere mas adelanto cs cl que l~ universalidad de un ras~o cultural no prueba que dicho rasgo forme parte de 1,1naturale"L.a humana. Sencilla~cnte.' podna tratarse de un rasgo tan uti! en tantas situaciones diferentes que la seleccion cul (Ural se dccantase ~n. su favor una y otra vez (ninguna cultura se ha resistido tampoco a las linternas 0 a las cerillas). . Buena parte del impetu con que se ha extcndido el azucar se debe a su milidad como [uenre de energia que wade [ucrza tonificante al cafe, al te y al cacao. l Sc habria extendido tan rapidamcntc el azucar solo por su saber, independientemcnte de estos estimulantes? Ahora que disponemos de edulcorantes artificialcs y sin cal~rias, se pucdc liaccr otra pregunta inreresante: ~se habna extendido tan incesantemente la propcnsion a los dukes si el azucar no tuvicsc calorias? Mientras la borrachera mundial de azucar se cobra sus victimas en forma de dientes careados, diabetes tardias, obesidad y enfermedades cardiovasculares, han cornenzado a aparecer sefiales de reaccion contra los eduleoranees, naturales 0 artificiales. Por cl momenta, las tuerzas econornicas y sociales en favor del consumo de azucar -y edulcorantesson mucho mas numcrosas que las alineadas en su contra. Aun asi, much as personas comprueban que pueden resistir can facilidad el avance insidiose de los cdulcorantcs en ensaladas, hamburguesas, verduras y pan, desderiar los postres dukes ~. d!sfrutar del te y cl cafe sin azucar, Esto plantea la poslb1ltdad. de que la preferencia infantil por 10 dulce pueda convcrtirse un dia en aversion adulta a los dulces. Los gustOS no duran toda la vida.

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(Como alcan zan las culturas sus combinaciones especificas de alimcntos y sabores preferidos? Las preferencias alimen tarias, ~se seleccionan arbitrariamente 0 can arreglo a principios generales de evolucion cultural? He pensado mucho en este asunto v me he convencido de que las divers as cocinas representan sobre todo soluciones practicas al problema de surninistrar los nutrientes cscncialcs a poblaciones en condiciones naturales v culrurales determinadas. Las variacioncs apareritemente arbitrarias de los componentes de las tradiciones culinarias tienen causas alimcntarias, eco16gicas 0 econornicas. La aticion por las comidas fuertes y picantes, por ejernplo, coincide con tres condiciones: dimas cal idos, dietas fundamentalmente vegetarianas a base de Icgumbrcs en lugar de carne y consumo marginal de calorias con poca variedad en el menu de un dfa para otro. Puesto que el malabar 0 la guindilJa requieren climas libres de heladas, calidos y humedos, cs natural que los centres del gusto
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por las comidas fucrtcs se sinien en los tropicos. Asimismo, las personas que obtienen los nutrientcs escnciales principalrnente de legumbres como las judias, la soja 0 las lentejas mezcladas can arroz, maiz 0 raices feculentas generan una enorme Ilatulencia intestinal. Algunas pruebas cientificas sostienen la creencia popular segun la coal las salsas picanres mitigan este problema. Por ultimo, los condimemos picanres estimulan las glandulas salivares de las personas cuyo menu varia poco de comida a cornida y que [rccuentemcnte sc van con harnbre a la cama, pro·duciendoles una sensacion de hartazgo que haec pareeer la cornida mas copiosa y variada de 10 que en realidad es. La ausencia 0 menor presencia de dichas condiciones explica plausiblcmcnte la rclativa suavidad de las cocinas noreuropeas y anglonorteamericana. Un aspecto basico que no debe olvidarse al tratar de explicar por que a algunos grupos les cncantan unos alimentos que otros aborrccen es eI siguiente: para las personas, adquirir una apetencia identica por todas las sustancias comestibles posibles consntuiria un enorrne despilfarro. Dependiendo del contexte natural y cultural, siempre existiran fuentes de alimentos mas baratas que otras. Las cocinas occidentales, por ejernplo, cxhiben un notorio prejuicio contra el consumo de bocados animales tan suculentos como los insectos, las lombrices y las araiias, que cuentan can el favor de numerosas tradiciones alimentarias no occidentales, Creo que la clave de esta disparidad -puede residir en la disponibilidad de dichos bocados comparada con la de [uentes alternativas de carne animal. Aunquc los inscctos, gusanos y aranas son nutritivos, su pequeno tamano y su dispersion los hacen costosisimos de encomrar y recoger, en comparacion con el coste por kilogramo de animales gran des de caza 0 cria, como el ciervo 0 el ganado vacuno. Una sencilla formula predice h~sta que punto culturas

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diferentes reehazar:in a aceptaran los bocaditos animales. Las variables que han de tomarse en cuenta son abundaneia, concentracion y tamafio de los inscctos y otras pequcfias eriaturas disponibles, y la abundancia, concentraci6n y camano de los animales mas grandcs disponibles. Cuanto mas grande" y abundanres sean las criaturill as y mas concentradas esten, mayor sed. la posibilidad de que se las considere buenas de comer, siempre y cuando los animales mas grandes sean escasos y ditfciles de conscguir. Esto explica la enorme popularidad del consumo de insectos entre las poblaciones autoctonas del Amazonas y entre otras sociedades de selva tropical. Los insectos son grandes y estan disponibles en densos enjambrcs, rnientras que hay pocos animales autenticarncnte gran des para cazar ni cxiste, con excepcion de los perros, ninguna especie domesticada disponible como fuente alternativa de carne animal. Lo contrario ocurre en Europa, donde hay pocas especies de alimafias de tamario apreciable que formcn enjambres y se da una abundaneia de especies domesticas como bovines, cerdos, ovejas y pollos. Esta explicacion me parece preferible a la popular idea segun la cual europeos y nortcamericanos no cornen inscetos porgue tales cosas transmiten entermedades y son de apariencia repugnantc, Si los insectos transrnitcn cnferrnedades, tam bien las transrniten los cerdos, los bovinos y los pollos. Ademas, podemos hacer su consumo perfectarnente segura del mismo modo que hacemos can otros alimcntos: cocinandolos, En cuanto a 10 de no comer cosas por su apariencia repugnance, las iinicas personas que las encucntran r.cpugnames son quienes no las comen. Durante muchos afios he dedicado grandcs estucrzos a demostrar que 1a rnisrna clase de principia se aplica a tabues aparentemente iniitiles como la prohibicion de la carne de cerdo dicrada por el Antiguo Testamento y el

Coran, Los cerdos, que neccsitan sornbra y deben humedecer la piel para prevenir la insolaci6n, que no dan leche ni pueden arrastrar arados y carretas ni criarse con hierba, constiruycn una mala inversion en las calidas y secas tierras biblicas, en comparaci6n can especies domesticas alternativas, espccialm en tc los rumiantes: bovinos, ovejas y cabras. En algunos pasajes celebres del libra del Levitico los anriguos sacerdotes israelitas no solo prohibieron el cerdo, sino esencialmente todos los dernas animales terrestrcs que no masticaran el bolo alirnenticia, 0 10 que es 10 rnismo, que no fuesen rurnianres. EI camello era el unico rumiante (de hecho es un pseudorrumiante) dasificado en la categoria prohibida. Propongo el balance siguicnte a modo de prueba de que cstas antiguas prohibiciones, seleecionadas culturalmente, contienen un nucleo de sabiduria colcctiva ecol6gicamcnte aeertada, economicarncnte eficaz y alimcntariamenre segura.

BOVINOS Costes
alimentacion (hierba barata) pastoreo (poco trabajo) enfermedades (brucelosis y antrax)

Ben eficio s
tracci6n de carros traccion de arados carne

leche

J70 estierco]

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cueros

CERDOS
Costes alimentacion (desperdicios baratos) pastoreo (mueho rrabajo) revolcaderos sornbra enfermedades (triquinosis y antrax)

Bencficios
carne
esticrco]

cueros Algunos de los modes culturales mas rnisteriosos y aparentemente arbitrarios de determinar las prefereneias y evitaciones alimentarias implican renunciar a ciertos anirnales como fueote de carne a carnbio de explotarlos como fucnte de productos 0 servicios importances. En determinadas circunstancias algunos animales son simplemente mas valiosos vivos que rnuertos. Esto se apiica, por ejemplo, al caso de las vacas de 1a India. Las vaeas indias, que se utilizan vivas para arar y como fuente de esticrcol (para abono y combustible de cocina), y tambien de leche, proporcionan mas beneticios explotando sus servicios hasca una edad avanzada que sacrificandolas y vendiendo su carne. Ademas, cuando por fin se desplornan dcspues de una vida de servicios esenciales, la carne de las vacas raras vcces se desperdicia, ya que sus duenos avisan d.pidamente a los miembros de las castas

espccializadas en el consume de vacas muertas para que dispongan de la res. . Quiza sea este un momenta adecuado p~ra decir alga una vez mas sobre la respccnva importancia de la selecci6n natural V cultural en la evolucion posterior al despegue cul[Ur~1. No es concebible que la d~s~ribuei6n de tan divcrsas preferencias, socialmcnte adqUlnda~, en materia de saborcs y alimemos, resulte de tcndencias som~ridas a un riguroso control genetico. Con certeza,. na?le dcseara seriamenre invocar genes relativos a la gumdIlla roja para cxplicar la pasion de los mexic~nos por la~ guindillas, ni genes antiporcinos para cxplicar por que los judios y los musulrnanes aborrccen la ~arne de cerdo, ni genes protecrorcs de las vacas par~ explicar el re~hazo de los hindues a la carne de vaca, ru genes contranos al inscctivorisrno para cxplicar la aversion de los .euro?eos hacia los insectos. Asimismo, encuentro escaso interes en 1a afirrnacion de que las tradicioncs alimentarias se adoptan gcneralmenre porque aumentan el exito rep~oducto~. Si, como creo habcr dernostrado, las prefcrcncias y evitaciones alimentarias suelen tcner como rcsultado una satisfaccion efieaz de la necesidad de alimentos, ~por que insistir en que no serian objeto de seleccion cult:ural.a rnenos que aumentascn el exito reproducror? La hlsm.na recicnte de Occidente demuestra que los pueblos meJor alirnenrados no son necesariamenre aqudlos que tiencn mas hijos. No prctcndo afirmar que la seleccion natural y el exito reproductor no influyesen nunea en la evolucion de las tradicioncs alimentarias despues del despegue cultural, sino que iinicamente han influid~, en contados casos. Uno de estos casos es cl de la aversion a la leche. Lo presento a continuacion a modo de ejemplo de como interactuan a veces las selecciones natural y cultural aun con posterioridad al despegue cultural.

Por una vez, los genes

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que a los habitantes del Asia oriental, a los los amerindios no les gmra beber lcche durante la fase de desarrollo, los curopeos septentrionales y sus descendientes norteamericanos, jovenes a viejos, se Ia beben vasa tras \[3S0. Para comprender par que succde esto, es preciso reconocer la existencia de difereneias gcneticas. Como orros rnarniferos, la mayoria de los humanos pierdc a medida que envejcce, la eapaeidad de producir lactasa, que, como ya se dijo, es la enzima que convierte la lactosa -d azticar de la leche-- en sacarosa y galaerosa digeribles. La deficiencia de lactasa en los adultos tiene senrido biologico porque la leche humans cs normalrncnte la iinica fuente de lactosa, y la leche materna es fundamenral para Ia supervivcncia de los nifios, pero no para la de los adulros. Antes de empezar, permitanmc cxplicar par que la leche no conticne un azucar menos complejo y mas f:icilafrican os

Mientras

ya

mente digerible. La respuesta es que la lactosa no s610 proporciona cnergia. Tambier, ayuda a los nines ~ digerir el calcio presente en la leche. Como es sabido, ~l organismo preeisa de este mineral esencial para construrr y fortaleccr los huesos. Los adultos pued.en obtenerlo de los alimentos de origen vegetal, en particular de los de hoja verde. Pero los nirios dependen de la leehe matc.rna para conseguir su surninistro de calcic. Otro factor rmpo name en la digestion del calcic es la vitamina D, que, como explique anteriormente, puede 0 bien ob.tene~se de peees marinas y mamiieros ictiofagos, 0 bien sintenzarse en e1 organismo por exposicion de la piel a los rayos solares. Los nifios, a diferencia de los adultos, solo pueden obtener viramina D de los rayos solares porque la leehe carcce de esta viramina, La contribuci6n de la lacrosa a la absorci6n de calcic en el nino contrarresta ampliamente el problema que plantea por no tratarse de un azucar simple, sino complejo. Hace cerca de 12.000 afios, se domesticaron en e1 Proximo Oriente anirnales que se podian ordenar. Par primera vez, los humanos pudieron obtener grandes canticlades de lechc procedente de gLindulas mamarias no hurnanas. Los primeros productores de leche descubriero.n enseguida que no podian digerir el nuevo recurso allmentario si 10 bebian en cstado natural. Solo conseguian digerirlo dejandolo agriarse 0 transformandolo en yogurt o qucso, pues la fermentacion convierte la lactosa en sacarosa, con 10 que los adultos evitan la neeesidad de producir lactasa para aii.adir leche animal a su dieta. La perdida del efecto de la lactasa sabre la absorcion de calcic entre los productores de leche del Proximo Oriente no tuvo eonsecuencias en su exito reproductor, ya que podian conseguir toda la vitamina D y todo el calcic que prccisasen de los rayos solares y las verduras de hoja verde, respectivamcnte. Esto explica par que los

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descendiemes de vicjos linajcs ganaderos, como juciios, arabes, griegos, sudaneses y habitantes del Asia meridional, sufren con frecuencia molestias intestinales graves despues de beber uno 0 dos vasos de leche sin fermentar. S610 despues de que la ganaderia lechers comenzase a exre.ndersc por la Europa del None, [a capaeidad de producir lactasa a codas las edades empezo a asociarsc a la aparicion de claras difercncias en las casas de exito rcproductor, Como ya cxplique, los pueblos ganaderos del norte vivian la mayor parte del afio bajo cielos cubiertos y tenian que proregerse del frio bajo un menton de ropa. Tampoco pod ian obzener vitamina D de los peces y mamfferos marinos y carecian de verduras de hoja verde como fuenre alternativa de calcic. En estas condiciones, las ~ersonas can la aptitud genetica de digerir grandes cantidades de leche sin [ermentar tenian mayor capacidad para rnantencr el crecimiento normal de los huesos y evirar enfcrmedadcs oseas como el raquirismo y la osteomalacia y, por consiguicnce, se bcneficiaban de tasas de exito reproductor mas e1evadas que las de los individuos que obtenian el calcio mediante leche fermentada, yogurt 0 queso. En el plazo de 4.000 a 5.000 afios, el gen que controla la produccion de lactasa en la edad adulta se propago a mas del 90 por cicnro de los indivi~uos de las poblaciones ganaderas de la Europa septcntnonal. Un aspecto intcresanre de esta explicaci6n es eI de las di~crentes t~ay~ctorias biologicas, culturales y gastron6micas que siguicron la India y China. Los pueblos de la India adoptaron hace mucho tiernpo 1a ganaderia lechera y convirtieron los productos lactcos en la base de su cocina, pero no sutrian una nccesidad aprernianre de calcio, y consumian la leche fundamemalmente fcrmentada. La incidencia de bajos niveles de laetosa en la edad adulta es, por consiguienrc, mucho mas cormin en la India

que en Europa del Norte, pesc al amor que ambas tra.diciones sienten par la leche y los productos lacteos. China, por otra parte, nunca acept6 los productos lacteas. Los chinos consideran que la leche es una secrecion repugnante y que beberse un vaso cs como beber un vasa de saliva. Cerca del 90 por ciento de los chinos y de los pueblos no ganaderos habirantes del Asia oriental carecen de lactasa suficicnre para digerir leche sin fermentar en ia edad adulta. Pero observese que la respuesta a la pregunta de par que los chinos aborrecen la Ieche no puede ser simplemente que es porque les pone entermos. Si hubicsen adoptado la producci6n de leche como una modalidad de produccion de alimentos, los chinos, al igual que los habitantes del Asia meridional, podrian haber superado con facilidad su insuficiencia de lactosa, consumiendo producros lacreos fcrmencados. La clave del problema, pues, reside en la siguiente pregunta: war que los chinos no adoptaron nunca los productos lacreos? La respuesra csta relacionada con la difercncia entre las limitaciones y las oportunidades ecologicas de los habitats chino e indio, y debe darse en terminos de seleccion cultural, y no de seleccion natural. Desarrollar esta pregunta aquf me llevaria demasiado lejos. Por tanto, tengo que lirnitarme a sefialar que China, para conseguir los anirnales de traccion que necesitaba, dependfa del comcrcio con los pastores del interior de Asia. Par esta raz6n los agricultores chinos no ten ian motivos para criar vacas en sus pueblos. 5i no hay vacas, no pucde haber leche ni cocina basada en ella, Pero la India estaba aislada de las sociedades de pastores par las montafias del Himalaya y del Hindu-Kush. Para satisfacer su necesidad de ganado de traccion, la India tuvo que criar y rnantener vacas en los pueblos. Esto dio origen a la preponderancia de los producros lacteos en la cocina india, y a una frecuencia inrermedia del gen de suficien-

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cia en lactasa en los adultos. Un ultimo aspecro intcresante es que, en la India, las vacas se alimcntan escarbando en la basura y otros desperdicios urbanos. En China, donde no hay vacas en los pueblos, los cerdos ocupan el principal nicho carroriero. Excepcion hccha de las castas cristianas, nadic cria cerdos en la India. La ear~e y el tocino de cerdo, par consiguiente, son a Ia cocma china 10 que [a leche y la mantequilla a la india. Pero basta de comida por el momenta. No solo par el hambre evoluciona la cultura. Es el momenta de pasar a otra gran pulsion y apetiro al que la cultura debe servir.

EI sexo figura junto al hambre entre las principales motivaciones de la accion humana y fuerzas selectivas de la evolucion cultural. Como el hambre, el sexo es a la vez pulsion y apetito. En estado de privacion sexual extrema, el ser humano sicnte una imperiasa ncccsidad de aliviar una tension inrerna, Pero el alivio de esa tension proporciona placeres que nos hacen ansiar ardientcmente nuevas aetas scxuales, aun cuando no padezcamos ninguna privacion extrema. Ahora bien, apetito y pulsion guard an una proporcion rouy diferente en el hambre y en el deseo sexual. Los efectos perniciosos de una privacion sexual prolangada no son ran graves como los de un ayuno prolongado. Abstenerse de comer (coma de respirar 0 de heber agua) produce un profundo tormento Iisico, adernas de deseos obsesivos que solo al precio de la muerte cabe pasar por alto. En cambia, la continencia sexual ocasiona una rnolesria relativamente ligera y deseos euya postergacion no tiene otro precio quc nuevos
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deseos obsesivos. En tanto fuerza selectiva de la evolucion cultural, el sexo es menos potente que el hambre porque, cuando este alcanza niveles de inanicion, los humanos pierdcn la pulsion y el aperiro sexuales. La contrario no se cumple. Los humanos que sufren privaciones sexuales no pierden la pulsion 0 eI apetito alimenrarios, De heche, es posible que traten de comer mas con objeto de mitigar su penuria sexual. No obstante, en igualdad de condiciones, el sexo se impone facilmente al deseo alimentario. Los humanos bien alimentados no tienen dificultad alguna en posponer los placeres de la mesa a los del lecho. Los desvelos parentales, las iras conyugales, la curiosidad policial y los mandamientos eclesiasticos podran desalemar 0 desviar el comportamiento apareatorio hurnano, pero nunca extinguir completamence la pulsion y el apetito de alivio y placer sexuales, Con tal de conseguir objetivos scxuales, las gentes estrin dispuestas a luchar, matar, violar y a ernpenar la fortuna, la salud, hasta la propia vida. EI deseo sexual puede perseverar desafiando todos los peligros: las deformaciones de la gonorrea, la locura asociada can la sifilis, la cornezon del herpes, las enfermedades cancerosas derivadas del SIDA. Muehos 10 han combatido en aras de una vida cspirirual superior, pero dudo de que haya existido nunea ningiin ser humano sano, de uno u otro sexo, que lograra reprimir completarnente sus sensaciones genitales. «Siento una ley en rnis miembros --confes6 San Pabloque repugna a la ley de mi mente y me encadena al pecado que esta en mis miembros» (Romanos 7: 23). EI hecho de que 1a continencia sexual carezca de efeccos fisiol6gicos adversos, los extraordinarios esfuerzos que las personas estan dispuestas a afrontar con tal de experimentar orgasmos, la biisqueda repetitiva y compulsiva de nuevos orgasmos, la inutilidad de los intentos

·. e renunciar a ella: rodo csto sugierc una estrecha serne.d . janza entre la biisqueda del placer sexual y 1a adiccion a .las drogas psicotropicas. Entre los adictos a la heroina, por ejemplo, la necesidad de un «chute» es a mcnudo mas poderosa que 13 necesidad de sustento, reposo y abrigo. EI hecho de que no se ingiera nada para producir un estado de euforia sexual no invalida la analogia. Sabemos que, convenienternenre esrirnulado, el organismo puede autoadrninistrarse dosis de sustancias euforizantes de fabricacion interna. La expcrimcntacion con ratas y perros ha revelado que determinadas partes del cerebro actiian como centres de placer y que los animales estrin dispuestos a aceptar sacrificios extraordinarios para conseguir que se administre una corricntc clectrica ligeramcnte cstimulante a dichos centres. Si se conectan unos electrodos implantados en su cercbro a interruptores que los propios animales pueden accionar, estos sc estimulan de forma compulsiva durance horas y horas. Y puestos a elegir entre pulsar el boron estimulador del centro de placer y otro para obtener alimenro y bebida, siguen esrimulandosc hasta morir de hambre 0 de sed. Tambien se han realizado experimentos parecidos con seres humanos al preparar a pacientes para opcracioncs de ncurocirugia. EI cerebro humano posee, asimismo, centros llamados neurotransmisores que producen scnsaciones sumarnente placenteras al ser acti vades mediante corrientes 0 infusiones qufrnicas. De acuerdo con las descripciones de algunos -paCI(!Otes,estas sensaciones seasemejan alorgasmo. Sin embargo, los invesrigadores no' han encontrado todavia un centro que empuje al ser humane a apretar compulsivamente el bot6n como hacen las ratas. En 1975, un equipo de cientfficos que trabajaba en los Estados Unidos, Escocia y Succia descubrio simultancamente una sustancia denominada encefalina que reaccio-

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na can los mismos receptores neuronales del cerebro que la heroin a y que alivia eI dolor y produce una sensacion de euforia. Poco dcspues, orros cientificos descubrieron un segundo tipo de sustancias endogenas analogas al opio llarnadas endorfinas. De estos dcscubrimientos cabria infcrir la conclusion 16gica de que el placer concentrado .4el orgasmo es resultado de una cascada de opiaceos 0[ganicos entre los espacios interneuronales de los centres cerebrales del placer. Esta inferencia se contrasto en 1977 al adrninistrar naloxona 3 un sujeto humano antes de que este intentara conseguir un orgasmo rnasturbandose. La sustancia quirnica denorninada naloxona cs un antidoto de la heroina que surte el efecco de bloquear la transmision de los opiaceos a travcs de los espacios interneuronaies. Los investigadores no comprobaron ninguna disminucion en la capacidad del sujero para obtener un orgasmo y este no sefialc ninguna rcduccion de la sensacion de placer. La estimulacion elcctrica de 13 parte del tallo cncefalico denominada septum produce sensaciones de placer en los seres humanos, La actividad electrica del septum durante el orgasmo se registr6 en un sujcto de sexo masculino y esra rnostraba una pauta de ondas cerebrates semejante a las observadas durante los ataques epilepticos, indicativa de la descarga sirnultanea de un mirnero elcvadisimo de neuronas. La inyeccion del neurotransmisor acetilcolina en el septum de un sujeto de sexo femenino produjo in tens as sensaciones de placer que culrninaron en orgasmos repetidos, Estos experimcntos dejan demasiadas variables fuera de control, y la farmacologia y neurofisiologia exactas de la adiccion humana al extasis siguen siendo uno de los secretes mejor guardados de la naruraleza, Pero, c:puede cstar muy lejos cl dia en que alguna de las grandes firmas tarmaceuricas anuncie que esta preparada para comercializar sustancias capaces de

~nducir si no la rcaccion fisiol6gica, SI la sensaci6n mental del orgasmo? De no ser por el caractcr interrnirenre del placer orgasmico, los apetitos sexuales se impondrian facilrnenre a otras pulsiones y apctitos vitales, convirtiendonos en autenticos «yonquis» del sexo. La seleccion natural ha hecho de la sobriedad la norma y de la euforia \a exccpcion. Para podernos enlrentar eficazmcntc al mundo exterior a nuestras mentes, cs indispensable que sintarnos dolor y angustia. Y asi la seleccion natural se ha preocup ado de que obtengamos e1 placer mas intense como recornpensa 'a la estirnulacion de los 6rganos que inician el proceso de la reproduccion y no a la estimuJaci6n de los-dcdos de las manos y los pies. Gracias a la cvolucion cultural, hernos aprendido a deshaccr cl vinculo natural entre e] placer sexual y la reproduccion. lNos cncontramos ahara a las puenas de aprcndcr a anular el vinculo entre el placer y el acto sexuales?

Desconocimiento

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Desde la expulsion de Adm y Eva del jardin del Eden, las culturas occidentales han asociado 1a sexualidad humana con el pecado, Ia suciedad y el mundo animal. Aunque es posible que el «hombre» fuera hecho a imagen y scmejanza de Dios, solo «csa parte de el que se eleva par encima de las partes inferiores, que comparte con las besrias -advittio San Agusrin-, 10 acerca a1 Supremo Haccdor», Hasta Sigmund Freud, el gran campeon de la libido, relegaba el sexo al «ella», fundamento animal de la psyche hum ana. Ahora bien, ,:es que de verdad nos parecemos mas a las bestias de cintura para abajo que de cintura para arriba? Enticndo que no. De ahsolutarnente ninguna de las mas 0 menos 200 especies de primates vivientes puede afirma~se que posea «partes inferiores» 0 que copule u ovule enteramente como 10 hacen los humanos. Dice el Genesis que Adan y Eva perdieron su inoeencia en cuestiones sexuales despues de probar el fruto del
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arbol de la ciencia del bien y del mal. Sin embargo, 1a serpiente no les revelo un detalle importante: al penetrar en Eva, Adan no sahia cuando esta ovulaba. Y as! ha seguido siendo hasta cl dia de hoy, con consecuencias que alcanzan los mas profundos niveles de nuestra existencia social. Por mucha sabiduria que hayamos acumulado, nuestros conocimientos carnales conrimian siendo incornpletos. Fuera de un laborarorio, somas rodavia incap aces de saber cuando esra listo para ser fecundado eI ovulo femenino. La trascendencia de este secrete, e1 mejor guardado de la naturaleza, se pondra de manifiesto una vez que hayamos contado algunas de cstas cosas, familiares y no tan familiares, de la vida. Cada veintiocho dlas, aproximadamentc, uno de los , dos ovarios del organism a femenino libera lin pcqueno huevo en la correspondientc trompa de Falopio, sea la izquierda 0 la derccha. Si un espermatozoide feeunda el ovulo antes de que haya dcsccndido a 10 largo de la trompa, esre se fijara en el revesrirnicnto, esponjoso e inyectado de sangre, especialmente previsto al etecto en la pared del utero. En caso contrario, dicho revestimicnto se deshace, dando lugar al conocido fen6meno de la menstruacion, EI hccho mas destacable de este cicio es que tantocl esperrnatozoide como el ovule no fecundado tienen vidas muy cortas. E1 segundo pierde su capacidad para ser fecundado si a las veinticuatro horas no es penetrado por un espcrmatozoide. Y si este no penetra en e] ovulo en las veinticuatro horas siguientes a su eyaculacion en la vagina, su pequena cola deja de agitarse y muere. As! pues, en general, la fecundacion ,610 cs posible si el coito coincide con la ovulacion 0 sc realiza dentro de las cuarcnta y ocho horas antcriores 0 las veinticuatro posteriores a esta, En conjunto, el margen en que la copulacion pucde producir un ernbarazo viene a

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ser, aproximadarnente, de tres dias de cada veintiocho. Por terrnino medio, las setenta y dos horas decisivas transcurren a mediados del ciclo menstrual, esto es, durante los dias decimosegundo, decimotercero y decimocuarto a partir del comienzo del flujo menstrual. (No es recomendable, sin embargo, fiarse de estes calculos para mantener relaciones sexuales sin correr ricsgo de ernbarazo. El intervale entre menstruacion y ovulacion puede llegar a variar de cinco a diez dias, en cualquicr cido dado.) En la mayoria de las cspecics mamiferas curos ovules y espermatozoides cuentan con m irgencs de oportunidad analogarncntc estrechos (a diferencia de los murcielagos, cuyas hem bras alrnacenan el espcrma durante rncses), la hembra ernite una varicdad de sciiales y adopta formas estereotipadas de comportamienco cuyo objcto cs asegurar, tanto a la hernbra como a su pareja, que existe un huevo viable a la espera de la eyaculacion de un macho. Tambien puede ocurrir a la inversa: cl huevo no es liberado si no es en presencia de esperma viable, como es el caso en los ratones. El «celo» de las hembras, bien conocido para los propietarios de gatos 0 perros no cast rados, constituye una de las estratcgias mas comunes para sincronizar copulacion y ovulacion. La hembra se muestra inquieta y quejumbrasa y despide un Iuerte olor que atrac a los machos de los alrededores. Lo mismo que gaws y perros, tampoco monos y simios permiten que la ovulacion aparezca y terrnine sin asegurarse de alguna manera de la presencia de esperma que fecunde el ovule. La hem bra del mono capuchino pardo, por ejernplo, altcra notoriamente su comportarniento a medida que se aproxima a la ovulacion, Su rostra exhibe una rnueca, ernite un suave y caracteristico silbido que se va transformando en un gemido vibrance y ronco, y persigue durante horas a algun macho dominante, al cual sc aproxima mucho, tocandole 0 empujan-

dole en la grupa 0 agitando una rama cerca de ei para lucgo ccharse a correr. Los olores tarnbien desempenan un pape! irnporrante en diversas especies de primates. Entre los monos rhesus (Macaca mulatta), las secreciones de acidos grasos vaginales atraen a1 macho cuanda sc acerca la ovulacion y aumentan su sensibilidad a las solicitaciones de la hembra. Otras espccics revelan 13 inrninencia de la ovulacion mediante senales visualcs en la zona perineal (analgcnital). Al acercarsc la ovulacion, la hembra del chimpance cormin dcsarrolla una tumcscencia perineal de color rosacea que alcanza en su apogeo el tamario de un pornelo, para disrninuir posteriorrncnte. Tambien se pueden «iiuminar» otras partes de la hem bra. Las hem bras del babuino gelada (Theropuecus gclada), que pa~an la mayor parte del tiempo sentadas arrancando punados de hierba, desarrollan hinchazones brillantes en forma de collar en e! pecho, adernas de las hinchazones, a menudo dificiles de ver, en sus posaderas, Las tumcsccncias mas prornincntes se presentan, segun parece, en especies primates que se aparean de forma promiscua, como los chirnpanccs y los babuinos. Las hembras promiscuas sc sirven de serialcs muy vivas para atraer a cantos machos como sea posible durante cada ovulacion, Estos aparearnicntos esrablecen lazos de amistad entre machos y hembras y desalientan la agresividad sexual contra las crias por parte de los primeros (agresividad que, scgun 1a reoria sociobiol6gica de la eficacia bio16gica inclusiva, podria Uegar a manifestarse si los machos tuvieran la certeza de que las crias han sido engcndradas par otro). Los chirnpances machos rara vez pelean entre si par el acceso a las hembras en celo. Hasta veinte de ellos pueden Ilegar a csperar paciemcmente su turno ante una misma hernbra. Esro no quiere decir que no cxista una cornpetencia en torno al exito reproductor.

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Al contrario, rivalizan ferozmente con objeto de [ecundar al mayor mirnero de hembras. Pero la forma en que se desarrolla esta competencia no lIeva aparejada la arnenaza, el dano fisico 0 la muerce del rival. En comparacion con otros simios, los chirnpances comunes poseen testiculos sumarnente gran des y pesados y su eyaculacion media contiene aproximadamente diez veces mas espermatozoidcs que la de un gorila 0 un orangutan. En los multiples apareamientos Sf alzan can la victoria reproductora los machos que presentan un recuento de esperrnatozoides mas clcvado en el liquido seminal y poseen un csperma mas vigoroso. El tamafio media de su pene concuerda, asimisrno, con su apuesta por la cornpetcncia seminal. En proporcion al tarnafio corporal, este es mas del triple de largo que eI del gorila. Entre los gorilas y orangutanes, ninguno de los cuales anuncia la ovulacion mediante turnescencias sexuales prominemes, se observa una pauta de apareamiento distinra. Los gorilas machos, que son cI doble de gran des que las hem bras, mantienen harenes exclusives e irnpiden que los demas machos copulen con sus hernbras cuando estas se encucntran en celo. Por 10 tanto, las hernbras que sc aproxirnan a la ovulacion no ganarfan nada emitiendo scriales visibles para atraer a gran mirnero de machos. A su unico compaficro se [e puede advertir de la condicion ovulatoria mediante senales menos conspicuas y complcjas. Si bien los orangutanes machos carecen de harenes, se aplica el mismo razonamicnto. Los orangutanes son mon6gamos, 10 que significa nuevarnente que las hembras s610 tienen que atraer a un unico macho y que, en consecuencia, pueden prescindir de toda publicidad estridente destinada a prctendientes adicionales. Como 10 mismo el orangutan que el gorila mantienen un control excluyente sobre las hernbras ahuyentando 0 derrotando en comb ate a posibles rivales, no necesitan cornpetir por

el acceso a los ovules mediante resticulos de gran tarnano, elevados rccuentos de cspcrrnatozoides y largos penes. La evolucion de la promiscuidad femenina, combinada con la cornpctcncia seminal y la tolerancia mutua entre los machos que cubren a una misrna hembra, ha alcanzado su forma mas desarrollada entre los chimpances pigmeos (Pan paniscus). Lo que se va a rclatar sobre 13 vida sexual de cstas notables criaturas era desconocido hasta haec escasos aDOS. Los chirnpances pigmeos, que habitan en las partes mas profundas y densas de la pluvisilva congolena, fueron los ultimos grandes sirnios estudiados por los primatologos en su habitat natural mediante modernos metodos de campo. Dado que su pa. rentesco genetico con los hominidos es al menos tan cer.'% cano como el del rnejor conocido chimpance cornun (Pan troglodytes) su singular cornportamiento social y sexual arroja nueva luz sobre eI papel de la sexualidad en el origen de las sociedades humanas. A diferencia de la variedad cormin, cuyo maximo de aparcamientos coincide con d punta culminante de las tumescencias perineales, el chirnpance pigmeo copula durante todo el ano y durante todo el cielo ovularorio. A 10 largo de los treinra y seis a cuarenta y dos dias que dura este, existe una fase de hinchazon m:ixima de quince a dieciocho dias, Pero durante todo c! ciclo la acrividad copulatoria no varia gran cosa de unos dias a otros, con excepcion de las escasas jornadas en que la hinchaz6n es minima. Debo ariadir que en las hembras adultas esta nunca disminuye tanto como entre los chirnpances cornunes, de modo que en realidad las hem bras estan ernitiendo continuamcnte sefiales para atraer a los machos. EI resultado es que machos y hcrnbras cop ulan varias vcces al dia durante 1a mayor parte del mes y a 10 largo de todo el ano. En comparacion con otras cspecies de sirnio, cl chim-

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pance pigmeo s610 se puede deseribir como hipcrscxual. EI pene del macho tiene mayor tamafio y cs mas visible que el de cualquier otro simio, y, en relacion con cl tamafio corporal, es mas grande que cl que posee nuescra especie, Para no ser rncnos, la hem bra posee el mayor clitoris de todas las especies primates. Este es claramente visible durante todo el cielo ovulatorio. En momcntos de excitacion sexual, dobla su longitud, produciendose una congestion de la base y la punta, tal como ocurrc en la creccion peneana. La tumesccncia del clitoris parece estar asociada a una peculiar forma de homoscxualidad femenina que se ha venido en llamar «frotamiento genitogenitah>: dos hembras se abrazan cam a cara, rnirandose a los ojos, y frotan sus partes genirales, una contra otra, mediante rapidos rnovirnientos laterales. Durante el acto, una de las hem bras suclc rodear la cintura de la otra con sus piernas. En ocasiones, las parcjas utilizan el clitoris erecto para reproducir los movimientos penetratorios caractcristicos del coito entre hem bras v machos. Tambien los machos Sf cmregan a actos hodlOsexuales pseudocopulatorios, si bien con rnenos frecuencia que las hembras. En otras especies primates, las relaciones homosexuales entre machos adultos pueden interpretarse habitualmente como intentos de aplacar a machos dorninantes por parte de machos subordinados, 0 de intimidar a los segundos por pane de los prirneros, Esta conducta es relativamente rara entre los chimpances pigmeos porque los machos, en consonancia con su apuesta por la cornpetencia seminal como cstrategia reproductora, muestran una tolerancia insolira respecto de sus rivalcs, EI coito no tiene lugar hasta que los individuos de uno y otro sexo han indicado su buena disposicion mediante sefiales facialcs y vocales. Antes de comcnzar se miran fijamente a los ojos durante quince minutes y mantienen el contacto visual durante el coito. Los chimpances pig-

meos utilizan la posicion ventral-ventral (cara a cara) can mayor frecucncia que otros primates subhumanos. Evidenternente, han conseguido prescindir del vinculo entre coito y ovulaci6n al sustituir las senales ovulatorias que otros simios ernplean para garantizar cl cncuentro de ovu10 y espermatozoide par una intensa y continua actividad sexual. {En que medida podemos utilizar a los chirnpances pigrneos como modelo de los origenes humanos?

Y ahora algo cornpletamente

distinto

Nucstra

cspccic

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La seleccion natural ha ideado un rnerodo sen cillo aUTIque derrochador para conseguir la union del ovulo y el espermatozoidc humanos en los trcs dias validos al efecto. Nos ha dorado de nccesidades y apetitos sexuaies tan fuertes que cstamos predispuestos a rolerar, por no decir descar ardientemente, el scxo todos los dias del rncs V todos los dias del ana a 10 largo de rnuchisimos aiio~. Esro elimina toda conjetura en ese juego de trilero que es la reproducci6n: para adivinar donde se esconde el premia levantamos todos los cubiletes. Naturalmcnte, no necesito explicar que esto no significa que los hombres tengan autornaticarncnte erecciones en cuanto se topan Con una mujer ni que estas sc rnuestren receptivas a cualquier solicited rnasculina de rnantener rclaciones sexuales, Como todos sabernos, los unos y las otras disfrutan de un grado de libertad considerable para decidir tanto de quienes solicitan tavores arnorosos y a quienes accptan 0 rcchazan, como el memento, lugar y frecuencia de
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las relaciones. £1 pun to fundamental es, no obstante, que el acto sexual constituye una experiencia intensamente placentera para hombres y mujeres y que no existen barreras fisiologicas u horrnonales que nos impidan practicarlo una 0 mas veces a] dia todos los dias del afro, al menos desde la adolescencia hasta la mediana edad, Y es csta sorprendcnte tactica de fuego graneado para accrtar en la diana de los tres dias la qut" los humanos, todavia mas que los chimpances pigmeos, utilizan como sustituco del disparo bien afinado de las cspccics que copulan primordialmente cuando hay un ovule en que atinar. Aunque las eyaculaciones son abundantes, los rccucntos de esperrnatozoides en eI liquido seminal humane son rnenos elevados que en otras especies primates y el porcentaje de esperrnarozoides motiles cs tam bien extraordinariamente bajo. Pero cste es un asunto oscuro y un tanto alarm ante, ya que los estudios indican que, desde 1950, los recueritos de espermatozoides y de motilidad han deseendido de forma sensible en la espccic humana posibJemenre como resultado de la contaminacion quimica del airc, los alimentos y el agua. En todos los demas aspectos, los humanos son una de las especies de sexualidad mas acentuada del reino animal. El pene humana es mas largo y grueso que el de cualquier primate, y sus testiculos mas pcsados que los del gorila 0 el orangutan. Nuestra especie dedica mas ticmpo que los demas primates al cortejo precoital y las sesiones de acoplarniento duran mas que entre estos. La capacidad femenina para cl orgasmo, sin ser exclusiva de los hurnanos como antes se pensaba, se encuentra altamonte desarroBada. Cicrtamente, 1a Irccucncia del acto sexual no es can elevada como entre los chirnpances, pero hay que tener en cucnta que los humanos dcben sortear el mayor numero de restricciones sociales a la sexualidad. Estas restricciones son causa de poluciones nocturnas en los va-

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rones (los llamados «suciios humedos») y de frecucncias de rnasturbacion en hombres y mujeres solo igualadas por los primates encerrados en zoologicos 0 laboratorios, La obscsion sexual del macho humano carece de parangon en otras especies. Los adolescenres nortearncricanos entre los trcce y los diecinueve afios afirrnan pensar en el sexo cada cinco minutes, como prornedio, durante sus horas de vigilia e incluso a la cdad de cincuenra mas los varones norteamcricanos piensan en e] sexo varias veces al dia. ~Como se origin6 este peculiar patron

de scxualidad?
Dado que no tenernos conocirniento directo de los ciclos reproductorcs y formas de apareamiento de los afarensis 0 habilis, el problema se debe abordar buscando posibles antecedentes 0 «modelos» en el comportamiento de los chirnpances pigmeos. EI caractcr inflexiblemenre econornizador de la seleccion natural hace harte improbable que la fait a de moderaci6n de estes no tenga otro sentido que el de echarle un poco de sal a la vida. Tiene que habcr un premio reproductor que recompense su tactics despilfarradora para acerrar en la diana ovula(aria. t No podria consistir dieho prcmio en una forma mas intensa de cooperaci6n entre machos y hem bras ? l Y no podria esta, a su vez, Iomentar una coopcracion mas intcnsa en el seno del grupo social, creando un entorno mas segura para la crianza de nuevos retofios y, por 10 tanto, aumentando eI exito rcproducror de los machos y hembras can mayor actividad sexual? Ciertos contrastes entre las respectivas organizaciones sociales de los chimpances cornuncs y los chimpanccs pigmeos respaldan esta interpretacion. Como scfiale antes, en el chimpance las tumescencias sexuales de las hembras se hallan asociadas al aparcamiento promiscuo y a un mayor grado de tolerancia de los machos rcspecto de hembras y crias. En la especie cormin, estas pautas de apa-

reamiento estan, adem as, vinculadas a la cxistcncia de coaliciones tlcxiblcs y carnbiantes de machos adultos que recibcn visitas de hembras sexualmcnte reccptivas y sus crias. Segun las obscrvaciones, los chimpances comunes pasan, aproximadamente, una rercera parte de sus cxistencias formando estes grupos de machos temporal mente acompaiiados de hernbras y crias. Otro tercio de su existencia transcurre en nucleos mas pequenos, compuestos solo oe adulros de ambos sexes. El resto del ticmpo viven en grupos constituidos exclusivarnenre por hembras y crias 0 por machos. En cambio, los chimpances pigmeos poseen una forma de organizaci6n social mas integrada. Trcs cuartas partes de su existcncia la pasan en grupos compuestos de adultos de ambos sexos, individuos jove, nes y crias, y rara vez sc lcs obscrva en grupos formados exciusivamente por machos 0 por hem bras y crfas sin machos adulcos. En resurnidas cuentas, una serie de machos adultos acornpanados de su progenie permanccen unidos durante la mayor parte del tiernpo, desplazandose y corniendo juntos, acicalandose mutuarncntc, acoplandose entre 51 y rcposando los unos a1 lado de los otros, Creo gu e es razonable ded ucir que esta intcnsa sexualidad de los chimpanccs pigmeos fue objero de seleccion porque reforzaba los vinculos solidarios entre los machos y las hembras y su progenie. Los chirnpances eomunes, mediante sus apareamientos promiscuos y su sustitucion de la agrcsividad par la cornperencia seminal, siguieron tam bien una via evoiuriva analoga. Pero como su cornportamiento sexual esta regulado por la turnesceneia y destumescencia de las partes genitales de 1a hembra, las madres (y las crias) quedan con Irecuencia separadas de los padres y privadas de la ayuda que estes podrian prestar tanto en funciones de protcccion como

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de alimcntacion. Las hembras del chimpance pigmeo, COil sus tumcscencias sexuales practicarnente pcrrnanentes y su receptividad sexual continua, sc encuenrran en condiciones mucho mejores de recibir ayuda masculina para elias y sus crias. Nuestra prediccion tcorica se basa en otra caracteristica destacable de la vida social del chirnpance pigmeo: que los machos suclcn eiectivamentc compartir alimentos con hcmbras y crias. Esto se aplica tanto a los pequerios animales que capturan ocasion~lmeme como a ciertos [rutos de gran tarnano que carnbi an repetidas veces de manos. Segun Sueshi Karoda, del Laborarorio de Antropologia Fisica de la Universidad de Kyoto, es m~s frecucnte que se observe una clara tcndencia a compartir la cornida entre los machos dominantes pigmcos que entre los machos dominances comunes, A rnenudo, las hembras se acercan a los machos dorninanres para tamar a mendigar alimentos. Tarnbien los individuos jovenes toman a mendigan corrienterncnte alimentos de los machos dominances. Los machos subordinados suelen ser rncnos generosos. Si cae en sus manes una fruta muy apreciada -par ejemplo, una pina-, intcntan trepar hasta algun rincon aislado. Los machos dominantes se ven rodeados a menudo de mendigos y obligados a compartir la comida. Entre los chirnpances comunes, las hembras rara vez com parten los alimentos con nadie excepto las crias; en carnbio, entre los chimpances pigmeos es corriente que las hembras compartan los alimentos no s610 con las crias, sino tarnbien con miernbros adulros del grupo. Si bien en ambas especies !as hembr~s mendigan con el brazo cxrendido para conseguir alimentos muy apreciados, las segundas hacen algo rara vel. observado en ninguna otra especie, exceptuados los humanos: antes de mendigar el alimento deseado 0 prescindiendo cornpletamente del cornportamiento de suplica, mantie-

nen relaciones sexualcs can el individuo que 10 posee. Karoda presenta los siguienres ejemplos: «Una hernbra jovcn se aproximo a un macho que cornia caria de aziicar. Poco despues copularon, tras 10 walla hem bra torno uno de los dos trozos que tenia el macho. En otro caso, una hembra joven se ofreci6 a un macho poseedor de alimcntos que, al principio, no lc presto atenci6n, pero luego copulo y comparrio con ella Sll caria de azucar.» Las hem bras no se Jimitan a intercambiar sexo por comida con los machos. Aproximadamente la mitad de todos los episodios en que dos hernbras compartian alimemos iban prcccdidos de frotamientos genirogenitalcs iniciados par la hembra suplicante, Toda esta nueva informacion sobre los chimpances pigmeos tiene consecuencias revolucionarias para nuestra comprensi6n de las form as probables de la vida social entre los primeros hominidos. Pero antes de referir esta parte de Ja historia, perrniraserne detenerrne para adrnirar un peculiar rasgo anatornico que aparece en las hernbras humanas y en ningiin otro primate.

(Par que tienen las mujeres los pechos permanentemente hinchados?

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En las hembras de las especies primates subhumanas, incluidos los grandes simios, los pechos aurnentan de tamafio unicamente durante la lactancia. En las hembras humanas el pecho se desarrolla en la pubertad, adoptando a menudo formas pendulares, y permanece as! con indcpendencia de que se produzca 0 no [actancia. EI tamana detcrrnina fundamentalmente la presencia de tejidos grasos que no tienen nada que ver con las gLlndulas que segregan la leche y que no guardan rclacion alguna can la canridad de leche que una mujer puedc producir durante la lactancia. Como se ha sefialado antes, en el chimpancc pigmeo las tumesccncias sexuales del perinea Sf dcshinchan s610 parcialmente tras la ovulacion y la menstruacion. E~tas rumescencias han perdido la funcion de atraer y excitar a los machos exclusivamente cuando la hembra esta a punta de ovular, como sucede entre los chirnpances c~munes. Al contrario, en consonancia can el estado semi196

permanence de disposicion sexual de las hembras, sirven como estimulo constantc del interes sexual de los machos. La aparicion de turnescencias perineales semiperrnanentes en el chimpance pigmeo puede arrojar luz sobre el enigma de que las humanas sean las unicas hembras primates cuyos pechos se encuentran permanentemente desarrollados, Las scnales perineales son mas Hciles de detectar para las especies que carninan y corrcn a cuatro patas que para las que 10 hacen erguidas y adoptan una postura vertical al alimentarse. Ya he citado a los babuinos geladas como una especie de cosrumbres alimentarias vertic ales cuyas tumesccncias sexuales aparecen en el pccho, adernas de la grupa. En los humanos, los senos pendulares parecen, por 10 tanto, combinar la permanen'cia de las tumescencias perineales del chimpance pigmeo can la visibilidad del «collar» de las hembras geladas. La teoria de que los pcchos hinchados representan una traslacion de las scfiales sexuales desde la parte trasera a la parte delantera del cuerpo 1a propuso par primera vez Desmond Morris en su obra El mono desnudo, EI vella pubico y la posicion de los genitales externos masculinos y femeninos, sefialo Morris, se adaptan a la utilizacion de la parte delantera del torso en posicion vertical para los displays sexuales, Morris tuvo, asimismo, la idea de que los pechos de las hernbras hominidas imitaban en realidad las tumescenci as sexuales de algun ancestro de los simios y que cobraron eficacia como scfiaies sexuales porque se basaban en propensiones visuales de estos sirnios ancestrales. Como toque final, Morris afirrno que los senos y los labios de la mujer formaban una unidad en la cual la abertura de bordes encarnados de Ja boca vino a representar la abertura de hordes encarnados de una vagina de simia, Pero no hay que l1evar las casas hasta extremes tan

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fantasiosos para comprender por que las seriales pectorales se seleccionaron para sustituir a las perineales en los hurnanos. La raz6n de que d busto rebosante adquiriera la facultad de cxcitar a los machos humanos sc debe a que existe una relacion entre este y cl exira reproductor. Los machos atraidos por los pcchos gran des ten fan mas descendientes que los que no se sentian atraidos por ellos. Y las hembras que los poscian ten Ian prolcs mas numerosas que las otras. Estas consecueneias beneficiasas desde cl punta de vista de Ia rcproduccion obedecen al hecho de que los senos femeninos estan Iormados fundamenralmente por grasa almaeenada. Las mujeres utilizan unas 250 calorias adicionales durante eI embarazo y unas 750 calorias adicionales durante la lactancia. Las rnujeres de grandes pechos suelcn tener amplias reservas de grasa no s610 en el busto, sino tarnbien en el resto del cuerpo, grasa que puede eranstormarse en calorias si el consume dietetico no logra sarisfacer las necesidades cxtraordinarias del embarazo y 1a lacrancia. Las reservas de grasa habrian sido especialmenre beneficiosas con e1 traslado a habitats de sabana, donde nucstros primeros anrepasados horninidos tuvicron que enfrentarse a una oferta alimentaria menos segura y mas variable que la de los simios que habitan en los bosques. Los grandes pechos habrian indicado a los posibles prctcndientes que las hembras gozaban de buena salud y estaban fisiologicarnente bien dotadas para soportar las cargas adicionales que imponen el embarazo y la laetancia. De esta rnancra, La selecci6n natural habria favorecido a las hembras de pechos permanenternente desarrollados y pendulares, aJ mismo tiernpo que a los machos que encontraran tales caracccrisricas sexualmcnte atractivas. Se ha criticado est a teo ria aduciendo que los grandes pechos deberian haber extinguido el inreres sexual de los machos, en lugar de excitarlo, ya que entre los simios,

como he sefialado, las mamas de las hernbras se dcsarroIlan solo durante la lactancia y esta, a su vez, sup rime el cicl_oovulatorio, volviendo a las hembras remporalmente esteriles. Los grandes pechos hubieran servido como seoal de que la hernbra no se hallaba en condiciones de quedar embarazada y, por 10 tanto, habrian repelido a los pretendientes rnasculinos, en lugar de acraerlos. Esta objecion, sin embargo, no se sostendria en el casu de un protohominido cuyos habiws apareatorios se asemejascn a los del chimpancs pigmeo. En consonancia con el estilo de vida norrnalmenre hipersexual del chimpance pigmeo, las hernbras preriadas y las mad res con crias lactantcs siguen copulando. Si 1a recompensa reproductora de la receptividad sexual permancntc cstuviera efectivamente mediatizada por los electos fonalecedores de los vfnculos wci~le.s, ino cabria esperar una extension gradual de la actividad sexual a fases cada vez mas avanzadas del embarazo y cada vcz mas tempranas de la lactaneia? Quiza sea precisa en este punto una advcrtcncia cautelar en 10 que atane a1 atractivo erotico del busto rebosante. Desde una pcrspectiva europea y africana, cl varon no~re~mericano padece aparcntcmente una obsesion patologlCa con estc aspecto de Ia anatomia fcmcnina. Refiriendoso a los islerios ulithis de [a Micronesia, WiHiam Lessa observa que los senos Iemeninos desnudos no son . excicantes a1 decir de los varones y que eStOS se extranan de que los extranjeros arrnen tanto alboroto a cuenta de ellos. Evidenternenn-, la fuerza de atraccron dd pecho ferncnmo trene un fuerte componente cultural. Escarificaciones, pinturas corporales y sujetadores pueden intensificar 1a excitacion que su conternplaci6n produce .en los varoncs, multiplicando su atracrivo natural. Lo rnismo cabe afirmar de la practica de llcvar ropas can objeto de ocultar su vision a todos los varones rnenos al marido

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o am ante de la rnujer de que se trate. Sustraer a la vista publica cualquier parte de la anatomia femenina puede dar lugar a que esra Sf conv.ierta en fetiche erotica. A los varoncs chinos, por ejemplo, les exciraba la contemplacion de los pies descalzos de las mujeres aristocraticas, que normalmente llevaban fuertemcnte vendados y ocultos a la vista. Las modas pueden decretar, asimisrno, que cl pccho femenino no Harne la atencion. Durante el decenio de 1920, por cjcrnplo, el estilo garforz, de pccho plano, domino la moda en los atuendos ferneninos. Y par 10 que parece, los varones desplegaron tanto ardor en el cortejo de estas mujeres con pima de chicos como sus descendientes en el de las pechugonas usuarias de sujetadores rellcnos del decenio de 1950. Por 10 tanto, considero probable que el potencial innate como sena! sexual de los pechos grandes sea hoy menor que en la prirncra fase de la evolucion de los hominidos antes del despegue cultural. Pero pcrrnitaserne retroceder a la relacion entre la sexualidad y la evolucion de la vida social humana.

Dar y tornar, es decir, intercambiar, es el cemento que mantienc unidas a las sociedadcs humanas, La forma primigenia del intercambio es el dar y tamar servicios encamado en cl coito: sexo par sexo. Ademas, los primates se turnan para desparasitarse a limpiarsc cuidadosamentc la piel 0 cl pelaje unos a otros, nuevo ejemplo de intercambio de servicio por scrvicio, Pero fucra de la transferencia de lcchc materna a la cria 0 de la eyaculacion en la vagina, el intercambio de servicios par bienes ocurre muy rara vez. Los chimpances pigmeos constiruyen la gran excepcion pues, como subraye hace un memento, las hernbras de esta especie intercambian sexo por comida. Y esto tiene implicaciones trascendemales, ya que sugiere como pudieron alcanzar los afarensis y ha_bilis los niveles sin precedences de cooperacion social que los facultaron para la vida grupal en la pcligrosa sabana. Con la regularizaci6n progresiva de los intercarnbios de sexo por comida, las hernbras habrian padido obtener una
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parte importance de su surmmstro de alirnentos gracias a sus consorres masculinos. Adcmas, al comperir par la atencion de los machos mas productivos y gcnerosos, las hembras descubririan inevitablcmente cl celebre sistema de coriquistar al macho par el estornago y k darian de comer bocados selectus de su propia cosecha: quiza hormigas y termitas, 0 algun tuberculo de gran tarnario (lamentablemeurc no pucdo afirmar que sc trarase de una manzana). Los etectos vinculadores del intercambio de bienes par ~ienes aurncnta si cada parte concede a 1a otra algo que csta desea pero que no posee, Segun hemos visro, entre los chimpances cornunes, los machos consiguen carne con mas frecucncia que las hernbras, pero estas consiguen insectos con mas frecucncia que aquellos. Por 10 tanto, hay muchisimas probabilidades de que los machos y las hembras afarensis y habilis realizaran formas similares de intercambio ; probablerneme insectos y alimentos vegetales recolcctados por las hcrnbras a cambio de trozos de carne fruto de la actividad cincgetica 0 carrofiera de los machos. Un efccto inevitable del incremento y la diversiticacion del imercambio fue segurameme la tormacidn de asociaciones entre subconjuntos de donadores y reccprores de ambos sexes, Los individuos podian perrnitirse cl lujo de prestar scrvicios sexuales a todos los componentes de la tropa -tenian mas que de sobra para dar-, perc no de donar alimentos de forma indiscriminada, ya que la cornida es mucho mas escasa que el scxo, Estas asociaciones que concentraban los inrercambios alimentarios en dos 0 tres grupos men ores que la tropa en su totalidad habrfan constituido los embriones proroculturales de las familias. Sin embargo, para prevenir la disolucion perrnanentc de la tropa, se tenia que mantener cierto grado de inrercarnbio entre estas protofamilias. Entre elIas y dentro de ellas, los donado-

res tenian que tener la seguridad de que el flujo acabaria invirtiendose, no necesariamente de que sc les fuera a devolver 10 rnismo que habian dado ni tampoco de rnanera inmediata, pero si en cierta medida y de tanto en tanto. De 10 contrario, habrian dejado de dar. Permitascme subrayar que ninguno de los pasos en el proceso de construccion de unas relaciones sociales complejas par medic de vinculos de intercambio presupone un esrrecho control genetico de la respuesta de dar y tomar. Contrariamentc a 10 que pensaban Adam Smith y otros economistas clasicos, 1a tendencia a «trocar y carnbiar» no era mas innata que la tendencia a fabricar hachas de mano y bascones de cavar. La expansion de La esters del intercarnbio, mas alla del dar y tornar prototipieo de la copulacion y el acicalamiento reciproco , exigi6 que se generalizase una sencilla rclacion conductual: todo 10 que hacia falta era que los afarensis y los hibilis aprendieran que, dando a los individuos de quienes tomaban, podian volver a tornar de nuevo. Pero la generalizacion de esta norma para satisfaccr mas nccesidades y pulsiones, incluir a mas individuos en e1 inrercambio y alargar los plazas entre toma y dcvolucion, sin perder en ningun momento la pisra de cada «cuenta», presupone efectivamente avances decisivos en cuanto a memoria, capacidad de atcncion e intcligencia general. Los inrercambios verdaderamente cornplejos tuvicron seguramente que esperar a la aparicion del lenguaje, con su capacidad para dar expresion formal a los derechos y obligaciones a largo plazo implicitos en cada historia individual de donaci6n y recepcion de bienes y servicios, Pero una vez superada la fase de despegue cultural, las relaciones de intercambio pudicron evolucionar rapidamente hacia distintas clases de transacciones econornicas: intercambio de regalos, [meque, comercio, redistribucion, gravaci6n fiscal y, finalmente, cornpraventa y suel-