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L'iconologie se distingue de l'histoire de l'art et de l'esthétique.

Fondée par Erwi
n Panofsky, elle interprète le contenu et les conditions de production des oeuvres
d'art.
Depuis les années 20, l'histoire de l'art a été fortement influencée par les travaux d'E
rwin Panofsky (1). Ce professeur de l'université de Princeton a tenté d'élaborer une mét
hode d'analyse susceptible de mettre au jour la structure et le sens d'une oeuvr
e quels qu'en soient l'auteur, la période et le lieu de production. Il poursuivait
en cela un projet traditionnel de la philosophie qui était de travailler sur la n
otion de « beau » et d'essayer d'en saisir la signification pour l'esprit humain. E.
Panofsky s'inscrivait notamment dans la suite des travaux de deux de ses prédécesse
urs, Heinrich Wölfflin et Aby Warburg. Mais son apport décisif tient à sa volonté de ren
ouveler les catégories traditionnelles de la philosophie et de l'histoire dans l'a
nalyse des oeuvres d'art en utilisant des critères empruntés aux méthodes scientifique
s. « La théorie de l'art est à l'histoire de l'art ce que la poétique et la rhétorique son
t à la littérature », écrit-il (2).