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31/10/2020 Les meilleurs arbres pour réduire la pollution de l'air - BBC Future

Les meilleurs arbres pour réduire la pollution de l'air

(Crédit d'image: Getty Images )

Par Vittoria Traverso 5 mai 2020

Les arbres urbains peuvent aider à réduire la pollution de l'air de New York à
Pékin, mais quels arbres font le meilleur travail? Future Planet évalue les options.

Les villes ont généralement le prix des espaces verts. Depuis la préhistoire , les humains

C défrichent activement les forêts pour faire place à des colonies. Mais de plus en plus,
la verdure fait son retour dans les paysages urbains modernes , et pour une bonne
raison. La végétation aide les villes à devenir de meilleurs habitats pour la faune et les
gens, et elle contribue à rendre l'air de la ville plus sûr.

Les arbres ont une gamme remarquable de caractéristiques qui peuvent aider à réduire la pollution
atmosphérique urbaine, et les villes du monde entier cherchent à les exploiter. En janvier 2019, le maire
de Londres a annoncé que 7000 arbres seraient plantés avant la fin de l' année suivante. Pendant ce
temps, la province chinoise du Hebei, qui abrite Pékin, a travaillé sur un «collier vert» de plantes qui
pourraient aider à réduire la pollution des usines qui entourent la capitale. Et Paris prévoit une forêt
urbaine qui englobera ses monuments les plus emblématiques dans un effort pour s'adapter au
changement climatique et améliorer la qualité de l'air de la ville.

Bien que les arbres soient généralement efficaces pour réduire la pollution atmosphérique, ce n'est pas
aussi simple que plus vous avez d'arbres dans un espace urbain, meilleur sera l'air. Certains arbres sont
nettement plus efficaces pour filtrer les polluants de l'air que d'autres. Pour faire la plus grande différence
dans la qualité de l'air dans une rue ou une ville, il faut que ce soit le bon arbre pour le travail.

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Et, bien sûr, les arbres ne sont qu'un moyen de filtrer la pollution; mieux est de réduire les émissions de
polluants en premier lieu, note David Nowak, un scientifique senior au US Forest Service qui étudie la
contribution des plantes à la qualité de l'air depuis 30 ans. «Mais les arbres peuvent être d'une grande
aide», dit-il.

Les arbres peuvent améliorer la qualité de l'air de manière directe et indirecte. Indirectement, ils peuvent
aider en ombrageant les surfaces et en réduisant les températures . Si les bâtiments sont ombragés
par des arbres, cela réduit le besoin de climatisation conventionnelle et les émissions de gaz à effet de
serre qui vont avec. De plus, des températures plus basses réduisent le risque de polluants nocifs comme
l'ozone troposphérique, qui augmentent généralement lors des journées chaudes dans les zones
urbaines .

https://www.bbc.com/future/article/20200504-which-trees-reduce-air-pollution-best 1/6
31/10/2020 Les meilleurs arbres pour réduire la pollution de l'air - BBC Future

La pollution de l'air à Pékin dépasse régulièrement 10 fois les niveaux recommandés par l'OMS,
mais des programmes de plantation d'arbres sont en cours de déploiement pour tenter de
réduire la pollution (Crédit: Getty Images)

Mais les arbres jouent également un rôle essentiel dans l'élimination directe des polluants de l'air. Les
plantes sont souvent considérées comme les «poumons» d'un écosystème car elles absorbent du dioxyde
de carbone et émettent de l'oxygène, explique Rita Baraldi, physiologiste des plantes à l'Institut de
bioéconomie du Conseil national italien de la recherche. Mais ils agissent également comme un «foie»
des écosystèmes, filtrant les polluants atmosphériques comme le dioxyde de soufre et le dioxyde d'azote à
travers leurs feuilles.

Les arbres sont particulièrement efficaces pour éliminer les particules (PM), ajoute Nowak. Les PM se
présentent sous la forme de minuscules particules de produits chimiques organiques, d'acides, de métaux
et de poussière, émises par les véhicules et les usines à combustibles fossiles, ainsi que par les chantiers
de construction. La plus grande de ces particules mesure jusqu'à 10 micromètres de diamètre (appelés
PM10), soit environ un cinquième de la largeur d'un cheveu humain . Ensuite, il y a les PM2,5,
mesurant 2,5 micromètres de diamètre, et une pollution par nanoparticules encore plus petite .

Les particules fines peuvent facilement pénétrer dans le système respiratoire humain, provoquant des
maladies pulmonaires et cardiovasculaires ou exacerbant des maladies respiratoires . Il a également
été lié à l'inflammation et aux maladies cardiaques . Selon une estimation, 8,9 millions de décès par
an dans le monde pourraient être attribuables à l'exposition aux particules fines extérieures.

Purifier l'air

Du point de vue de la planification urbaine, les plantes agissent comme un ensemble facilement
disponible de purificateurs PM. «Les arbres peuvent aider à réduire les particules de deux manières
principales», déclare Prashant Kumar, directeur fondateur du Global Center for Clean Air Research de
l'Université de Surrey.

Les conifères offrent la meilleure réduction des particules car ce


sont des espèces à feuilles persistantes. Mais cela ne les rend pas
automatiquement adaptés à n'importe quel contexte - David Nowak
Le premier est la dispersion - en s'écrasant sur les arbres et les plantes, des nuages concentrés de
minuscules particules sont dispersés et ainsi dilués par l'air, ce qui diminue le risque d'inhalation par les
humains. Le second est le dépôt. Les PM peuvent facilement être piégées dans les feuilles cireuses et
velues des arbres et des arbustes. Lorsqu'il pleut, la plupart de ces particules sont emportées par l'eau dans
les égouts.

«La mesure dans laquelle chaque espèce effectue une telle activité de filtrage dépend principalement de la
taille de la canopée, de la taille des feuilles et de la structure des feuilles», explique Baraldi. Les auvents
plus grands peuvent piéger plus de particules que les plus petits, et les feuilles plus grandes peuvent
piéger plus de polluants que les petites. En ce qui concerne le type de feuilles, ce sont celles avec des
surfaces rugueuses, rugueuses et velues qui agissent comme les «meilleurs filtres» pour les particules.

https://www.bbc.com/future/article/20200504-which-trees-reduce-air-pollution-best 2/6
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Les platanes de Londres, qui bordent le quai Victoria, émettent des niveaux élevés de composés
organiques volatils, ce qui peut nuire à la pollution de l'air urbain (Crédit: Getty Images)

Des recherches récentes suggèrent que les poils minuscules sur les feuilles des plantes en particulier
peuvent jouer un rôle important dans le piégeage des particules solides et liquides qui composent
les particules . Dans une étude récente , Barbara Maher et ses collègues de l'Université de Lancaster ont
testé la capacité de neuf espèces d'arbres à capturer les particules dans des expériences en soufflerie. Le
bouleau argenté, l'if et le sureau ont été les plus efficaces pour capturer les particules , et ce sont les
poils de leurs feuilles qui ont contribué aux taux de réduction de 79%, 71% et 70% respectivement. En
revanche, les orties sont apparues comme les moins utiles des espèces étudiées, bien qu'elles capturent
encore un respectable 32%.

Air alpin

Les conifères, comme les pins et les cyprès, sont également de bons purificateurs naturels. En 2015, Jun
Yang, écologiste urbain au Center for Earth System Science de l'Université Tsinghua, à Pékin, a classé les
espèces les plus fréquentes dans les villes en fonction de leur capacité d'absorption des PM 2,5. Le
classement a également pris en compte la capacité des espèces à survivre dans des contextes urbains, et
tout impact négatif sur la qualité de l'air, comme la production d'allergènes et de composés organiques
volatils (COV) - un ensemble de substances qui peuvent interagir avec les gaz émis par véhicules, comme
le dioxyde d'azote. En présence de lumière solaire, ces réactions peuvent contribuer à l'ozone
troposphérique, ce qui est nocif pour la santé humaine. Les effets peuvent être considérables; lorsqu'une
vague de chaleur a frappé Berlin en 2006, l'ozone créé par l'interaction des COV des plantes et des
polluants des véhicules a entraîné une baisse soudaine de la qualité de l'air .

À la surprise de Yang, son système de classement a montré que les espèces d'arbres les plus répandues
n'étaient pas les meilleurs filtres antipollution. «Sur les 10 espèces les plus récurrentes, seuls l'avion de
Londres, l' érable argenté et le criquet mellifère se sont classés au-dessus de la moyenne», dit-il. Ce
sont les conifères, tels que les pins et les cyprès , qui sont les meilleurs filtres antipollution. La plantation
de conifères, a conclu Yang, aurait plus de sens dans des villes polluées comme Pékin pour réduire les
PM2,5. La capitale chinoise rapporte régulièrement des niveaux de PM supérieurs à 125 microgrammes
par mètre cube, plus de 10 fois plus élevés que le seuil recommandé par l'Organisation mondiale de la
santé de 10 microgrammes par mètre cube .

Il y a beaucoup de conseils contradictoires et de vœux pieux sur les


avantages des arbres urbains pour atténuer la pollution de l'air -
Stephanie Carlisle
La raison du succès des conifères dans la réduction des particules est en partie due à la structure de leur
canopée - la canopée dense de feuilles en forme d'aiguilles typiques des conifères est très efficace pour
piéger les polluants. Et leur biologie saisonnière aide aussi. «Les conifères offrent la meilleure réduction
des particules car ce sont des espèces à feuilles persistantes», déclare Nowak. Contrairement aux arbres à
feuilles caduques, qui perdent leurs feuilles en hiver, les espèces à feuilles persistantes agissent comme
des filtres toute l'année. "Mais cela ne les rend pas automatiquement adaptés à n'importe quel contexte."

https://www.bbc.com/future/article/20200504-which-trees-reduce-air-pollution-best 3/6
31/10/2020 Les meilleurs arbres pour réduire la pollution de l'air - BBC Future

Les arbres à feuilles persistantes peuvent être d'excellents piégeurs de polluants et peuvent
travailler toute l'année, contrairement à leurs parents à feuilles caduques (Crédit: Getty Images)

Le problème avec les conifères, dit Nowak, est que de nombreuses espèces peuvent être très sensibles
aux niveaux de sel dans les sols , qui ont tendance à être élevés dans les zones urbaines, en particulier là
où le sel est utilisé pour dégivrer les routes. Pour aggraver le problème, la canopée des conifères toute
l'année peut empêcher la lumière du soleil de faire fondre la neige et la glace, ce qui peut entraîner des
problèmes de circulation routière dans les villes soumises à des températures froides, note Nowak. Ces
deux inconvénients des conifères ont également été cités par Yang comme des mises en garde à prendre
en compte dans ses recommandations.

Arbres troublants

Certaines espèces à feuilles caduques peuvent également avoir des effets secondaires, dit Nowak. Par
exemple, les arbres que l'on trouve couramment dans les villes de l'hémisphère nord - comme les
peupliers ou les gommiers noirs - peuvent émettre des niveaux élevés de COV .

«Idéalement, vous voulez être en mesure d'identifier les espèces qui peuvent maximiser l'absorption des
particules mais minimiser la production de précurseurs d'ozone», explique Margarita Préndez, chimiste
organique à l'Université du Chili, qui a étudié comment différentes espèces affectent la qualité de l'air à
Santiago. Nowak cite des conifères comme les pruches, les genévriers et les arbres à feuilles caduques
comme les ormes, les marrons d'Inde et le tilleul comme exemples de plantes à faible teneur en COV.

«Sur la base des données de Santiago et d'autres villes chiliennes, les arbres indigènes émettent moins de
COV que les arbres non indigènes», ajoute Préndez. À Santiago, des espèces non indigènes comme le
Prunus et le platane de Londres peuvent produire jusqu'à 30 fois plus de COV que les espèces indigènes.

Mais cette règle peut ne pas s'appliquer partout, et Yang dit que vous ne pouvez pas généraliser quand il
s'agit d'arbres endémiques par rapport aux arbres introduits. «Certaines des meilleures espèces pour la
réduction de la pollution atmosphérique ne sont pas indigènes», dit-il. «Nous ne devons pas les exclure
pour des raisons idéologiques.»

Les haies d'if constituent de bons ajouts en bordure de route pour réduire la pollution, mais elles
ont aussi des feuilles et des baies toxiques, ce qui signifie qu'elles ne conviennent pas partout
(Crédit: Getty Images)

C'est une entreprise finement équilibrée de trouver les bons arbres pour une ville. Mais ce n'est que le
début, dit Nowak. La question suivante est de savoir où les planter.

De nombreux projets bien intentionnés ont souffert de plantations mal planifiées. «Certaines villes
comme Pékin et Mexico ont planté des arbres assez loin des centres-villes», explique Rob McDonald,
scientifique principal à The Nature Conservancy. «Ce n’est peut-être pas si bénéfique.»

McDonald, qui travaille avec les gouvernements municipaux pour gérer les forêts urbaines, dit qu'en règle
générale, les arbres doivent être plantés à proximité des personnes - et des sources de pollution -.
https://www.bbc.com/future/article/20200504-which-trees-reduce-air-pollution-best 4/6
31/10/2020 Les meilleurs arbres pour réduire la pollution de l'air - BBC Future
Et comme la direction du vent et la structure du paysage peuvent affecter la façon dont la pollution se
déplace, les arbres doivent être plantés en conséquence, ajoute Nowak. Dans les rues étroites entourées de
grands immeubles, comme ceux du centre-ville de Manhattan, le flux d'air peut piéger les polluants
près du sol. Planter de grands arbres avec de grands auvents peut aggraver les choses dans cette situation
en empêchant la dispersion de la pollution. Un récent programme de planification des arbres à Pékin
afini par piéger la pollution dans certaines zones, en partie pour cette raison.

Kumar et son équipe ont récemment émis des recommandations spécifiques aux urbanistes sur ce
point. Les haies ou les murs végétalisés sont généralement préférables aux arbres dans les rues étroites
flanquées de grands immeubles. Alors que sur de larges routes entourées de bâtiments bas, comme ceux
typiques des banlieues américaines, l'air peut circuler plus librement, ce qui réduit le risque de piéger les
polluants, ce qui rend les arbres et les haies des options viables. Des exemples de haies en bordure de
route qui fonctionnent bien comprennent le viburnum, le photinia à pointe rouge, le troène et le laurier,
ajoute Baraldi.

Assurer la biodiversité est également essentiel, même si une espèce d'arbre est un gagnant hors concours
en termes de ses capacités de piégeage des polluants. Kumar recommande que pas plus de 5 à 10% d'une
forêt urbaine ne soit constituée de la même espèce ou de la même famille. Et un dernier facteur que
Nowak note est qu'il faut être réaliste en matière d'entretien et de durée de vie - les plantes qui nécessitent
peu d'attention et qui dureront plusieurs décennies doivent être préférées.

À travers le labyrinthe

Avec un tel éventail de variables à garder à l'esprit, il peut être difficile de savoir quelle espèce
fonctionnera le mieux dans un endroit particulier. «Il y a beaucoup de conseils contradictoires et de vœux
pieux sur les avantages des arbres urbains pour atténuer la pollution de l'air», déclare Stephanie Carlisle,
écologiste urbaine à l'Université de Pennsylvanie qui étudie l'interaction des environnements naturels et
bâtis. «De plus, il est vraiment difficile de le mesurer.» En effet, certaines études rapportent que les
plantes peuvent réduire les particules qui atteignent les espaces intérieurs d' aussi peu que 1% tandis
que d'autres revendiquent des taux de réduction de 60% .

Mais les scientifiques construisent des outils destinés à aider les concepteurs urbains à identifier les
espèces les plus adaptées à un endroit particulier. Par exemple, un logiciel gratuit fourni par le US Forest
Service, iTree species , classe les espèces en fonction d'un ensemble de variables comprenant les
capacités d'élimination de la pollution atmosphérique, le stockage du carbone et les émissions de COV.

Choisir le bon arbre implique d'être réaliste quant à son espérance de vie et ses besoins
d'entretien (Crédit: Getty Images)

La ville d'Oakville en Ontario, au Canada, a été l'un des premiers à adopter iTree, et est un bon exemple
de la difficulté à trouver le juste équilibre. La municipalité a constaté que, selon iTree, l'érable de Norvège
offre plus d'avantages pour la qualité de l'air que tout autre arbre. Mais comme les érables de Norvège
représentaient déjà plus de 10% de la canopée urbaine, la ville s'est abstenue d'en planter davantage, pour
préserver la biodiversité. Cependant, la municipalité a également arrêté de planter de l'aubépine après
qu'iTree eut révélé que cela ne contribuait guère à la qualité de l'air. L'aubépine a été progressivement
remplacée par des ormes d'Amérique - mais ils se sont ensuite révélés sensibles à la maladie hollandaise
de l'orme.

Comme l'explique Nowak, le classement des espèces dans l'outil iTree donne une indication générale des
meilleures espèces, sans tenir compte du contexte local. «Les espèces qui arrivent en tête peuvent être
envahissantes ou ne pas convenir à cet écosystème particulier», dit-il. «Il est donc toujours préférable de
consulter des experts locaux pour déterminer quelles espèces fonctionneront bien en fonction des
conditions locales.» Ensuite, Nowak et son équipe prévoient d'aller plus loin pour étudier comment les
écosystèmes locaux affectent l'adéquation d'un arbre à la plantation et comment exploiter au mieux ses
caractéristiques naturelles.

L'importance du contexte local est un point repris par Kumar. Plus tôt cette année, il a co-écrit un guide
pour aider les urbanistes à sélectionner les espèces qui peuvent contribuer à atténuer la pollution
routière . Il a répertorié 61 espèces possédant 12 caractéristiques adaptées à la réduction de la pollution
atmosphérique, telles que les feuilles accidentées. Le guide tient également compte des variables
«indésirables», telles que le pollen, les COV et les espèces nécessitant un entretien élevé. «Les chênes à
feuilles persistantes, les essences de pin et l'if commun ont été sélectionnés comme potentiellement les

https://www.bbc.com/future/article/20200504-which-trees-reduce-air-pollution-best 5/6
31/10/2020 Les meilleurs arbres pour réduire la pollution de l'air - BBC Future
plus efficaces», dit Kumar. «Parce qu'ils sont relativement tolérants à la pollution, à feuilles persistantes et
comprennent une série de traits de feuilles bénéfiques.»

De tels conseils ne sont pas réservés uniquement aux urbanistes. Les citoyens peuvent désormais compter
sur une gamme croissante de boîtes à outils pour les aider dans leurs choix de plantation. Jennifer Gabrys,
sociologue à l'Université de Cambridge, a développé un outil numérique qui permet à n'importe qui de
jouer un rôle dans la réduction de la pollution atmosphérique. Appelé Phyto-sensor , et développé alors
que Gabrys était auparavant à l'Université Goldsmiths, l'outil répertorie les plantes qui se sont avérées
efficaces pour réduire les particules, comme les girofliers et le lierre, et fournit des suggestions sur les
emplacements de plantation.

Plus d'espaces verts en général peuvent contribuer à la pollution de l'air dans les villes, y
compris les plantes autres que les arbres dans les parcs et jardins (Crédit: Getty Images)

Mais en fin de compte, c'est le contexte qui détermine si une espèce est bénéfique ou nuisible. «Même les
'arbres les plus performants' peuvent ne pas fonctionner dans certains cas», dit Kumar. «Par exemple,
nous ne recommanderions pas de planter de l'if près des terrains de jeux scolaires, car il est toxique.»

Si tout cela prouve quelque chose, c'est que s'accrocher à un arbre comme solution ne va pas vous mener
très loin. «Certains designers ont tendance à penser en termes d'objets plutôt que d'un système écologique
complexe», explique Carlisle. «Mais sans une compréhension holistique des écosystèmes urbains, le
risque est de faire plus de mal que de bien.»

En ce sens, la plantation d'arbres pour lutter contre la pollution est comme de nombreux autres aspects de
la conception urbaine - la clé du succès réside dans la compréhension des nuances locales et
environnementales. C'est ce qui déterminera si les arbres urbains sont une bouffée d'air frais ou un mal de
tête majeur.

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l'écrivain a interviewé des sources à distance depuis la sécurité du verrouillage. Les émissions
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