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La biographie de l’Antiquité

au XXe siècle
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Genres littéraires

Sommaire

Vies exemplaires
Vies d’écrivains
La biographie en question

Vies exemplaires

Le terme biographie (du grec bios, « vie », et graphein,


« écrire »), histoire de la vie d’un personnage, est apparu
seulement au XVIIIe siècle, mais il correspond à un genre
littéraire très ancien. Durant l’Antiquité, on s’intéresse
aussi bien aux vies des philosophes qu’aux vies des
grands hommes politiques (comme les Vies parallèles de
Plutarque ou les Vies des douze Césars de Suétone). Au
Moyen Âge, le genre s’illustre notamment dans les
nombreuses vies de saints (dont la célèbre Légende
dorée rédigée par le dominicain italien Jacques de
Voragine), qui jouent un rôle d’édification essentiel dans
la vie religieuse. Il se prolonge et s’enrichit à la
Renaissance et à l’époque classique : sur le modèle de
Plutarque, se multiplient les vies des hommes illustres,
grands conquérants ou martyrs chrétiens, artistes ou
savants dont la vie paraît mémorable. Ces vies
exemplaires ont alors une fonction éducatrice, et sont la
source première d’une réflexion sur l’homme. Elles
concernent des êtres jugés dignes d’admiration, et se
rapprochent donc souvent du genre de l’éloge.

Vies d’écrivains

Cet intérêt pour les vies décline à partir du XVIIIe siècle,


ainsi qu’au XXe siècle, tandis qu’une autre conception de
l’histoire se met en place. S’il existe encore d’importantes
biographies, aux enjeux idéologiques importants
— Chateaubriand propose la biographie édifiante d’un
réformateur d’ordre religieux dans la Vie de Rancé ;
Ernest Renan écrit en 1863 une Vie de Jésus où il
présente le Christ comme un homme et non comme un
Dieu —, le roman, jusqu’alors méprisé, prend le relais de
la biographie : les grandes sommes romanesques du
XIXe siècle, telle La Comédie humaine de Balzac,
cherchent, par d’autres voies, à peindre l’homme. À la
faveur du mouvement romantique, l’intérêt pour l’individu
entraîne un autre déplacement, celui de la biographie
vers l’autobiographie.

Avec le développement de la critique littéraire à la fin du


XIXe siècle, les vies d’écrivains occupent une place
nouvelle : le critique Sainte-Beuve y contribue en grande
partie, en s’efforçant d’expliquer les œuvres par la vie de
leurs auteurs.
La biographie en question

S’opposant à Sainte-Beuve, Proust soutient au contraire


qu’on ne saurait confondre celui qui écrit (l’auteur) et
celui qui vit. Son point de vue a eu un grand
retentissement sur la critique littéraire de ces dernières
décennies, qui a délaissé l’approche biographique des
œuvres.

Le genre biographique, considéré comme peu littéraire,


est par ailleurs assez méprisé au début du XXe siècle. On
assiste cependant au retour en force de ce genre depuis
les années quatre-vingts. Toutes sortes de biographies
sont en effet publiées, aussi bien de personnages
historiques (rois de France, présidents de la République,
résistants…) que d’écrivains, de peintres ou de ces
nouveaux héros du monde moderne que sont les
vedettes du sport ou du cinema. Les biographes aussi se
sont diversifiés : ils sont historiens, journalistes, critiques
d’art on romanciers. À cela s’ajoutent des vies de petites
gens, de gens ordinaires, en rupture avec la tradition des
« hommes illustres ». Enfin, à côté de biographies
marquées par un souci croissant d’exactitude, au point de
ressembler parfois à de véritables enquêtes policières, on
trouve des biographies romancées, voire de fausses
biographies.

Genres littéraires

Le roman
La poésie
Le théâtre
La fable
Autres genres littéraires

Articles connexes

L’autobiographie.
Analyser une autobiographie.
Les Mémoires.
Les confessions et les confidences.
L’épitaphe.
Les figures de style.
Analyser un mot.
Analyser une phrase.
Analyser un texte.
Autres pages à consulter : Leçons de grammaire. –
Leçons d’expression. – Leçons de conjugaison. –
Leçons de vocabulaire. – Leçons d’orthographe. –
Leçons d’expression écrite.

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